Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Давыдов Сергей: " Спящий Разум Рождает " - читать онлайн

Сохранить .
Спящий разум рождает Сергей Александрович Давыдов
        Когда человек оказывается на грани смерти, бывает разное. Зачастую это меняет всю жизнь тех, кто прошли это испытание и нашли в себе новые силы.
        Некоторым это меняет весь их мир. Буквально.
        Хотя что именно произошло - большой вопрос…
        Сергей Давыдов
        Спящий разум рождает
        1. Пробуждение/Погружение в сон

* * *
        - Как-то мало народу в последнее время - задумчиво произнёс Николай. Я пожал плечами.
        - Так жара же. А кондиционеры и вентиляторы у соседей, вот к ним и идут - я махнул в сторону окна, за которым был виден соседний магазин бытовой техники.
        - Да не, - возразил мой напарник - у них тоже негусто. И вообще в городе словно половины населения нет.
        - Жара - повторил я. На мой взгляд, это всё объясняло. У нас в магазине, к счастью, было хорошее кондиционирование, но на улице под тридцатник (а скорее «над»), и выходить туда без крайней нужды ни один человек не захочет.
        - Это да - согласился Колян. Глянул на улицу и поморщился. - Тот редкий случай, когда хочется задержаться на работе допоздна.
        Дверь открылась, и в помещение вошла женщина.
        - У вас здесь есть последние айфоны?..
        Втюхать совершенно не стоящий своих денег агрегат дамочке мне удалось, но она оказалась последним клиентом на сегодня. Хотя в словах Коляна и была толика истины - я имею в виду желание задержаться в прохладном помещении до вечера, когда на улице станет не так жарко - но расписание есть расписание, а платить за электричество, когда клиентов ожидать всё равно не приходится, босс не станет. Так что - домой…
        На автобусной остановке вообще никого не было, хотя было ещё светло, и народ должен бы как раз возвращаться с работы, только псина неопределённой породы устроилась в теньке, не обращая на меня внимания.
        На краю зрения что-то мелькнуло. Я рефлекторно повернулся, но фигура исчезла в кустах. Ещё одна собака? Крупновата что-то, если глаза мне не изменяют.
        Даже напрягает немного. К бродячим собакам я отношусь с опаской - никогда не знаешь, чего от них ожидать.
        Псина так и не отреагировала, даже когда приехал автобус, и только вздымающийся бок показывал, что она вообще жива.
        По жаре подниматься на третий этаж - мало приятного, но по крайней мере не пятый. Очень хотелось бухнуться на диван с кружкой чего-нибудь холодного под рукой, но сперва нужно поставить продукты в холодильник, и налить себе этого самого холодного. Из зала доносились звуки включенного телевизора и какой-то громкий хруст; сухарики сеструха грызёт, что ли? Даже не поздоровалась. Хотя могла и просто не услышать.
        Подумав, я налил две кружки кваса вместо одной. Ногой открываю приоткрытую дверь в зал…
        …Ч-что?..
        …Это…
        Моё тело, мои мысли, кажется сам мир на миг замер.
        Тело на полу.
        Багровое пятно по ковру.
        Пара фигур, присевших у тела.
        Хруст.
        Хруст прекратился, и фигуры повернулись ко мне. Карлики. Мохнатые. С собачьими головами.
        Я заорал и швырнул кружки. В следующую секунду я оказался за дверью и прижался к ней плечом, удерживая закрытой; с другой стороны последовал удар. Бл*. Бл*. Что происходит? Что делать?
        Телефон! Я могу позвонить в милицию!
        Я судорожно зашарил по карманам… Бл*. Я оставил смарт на зарядке в кухне.
        Новый удар в дверь явно свидетельствовал о том, что идти за ним - не лучшая идея. Позвать соседей? Через наши стены неплохо слышно.
        Я набрал воздуха в грудь, и в этот момент во входную дверь постучали.
        - Звоните в милицию, МЧС! - заорал я. - В доме дикий зверь!
        В дверь снова ударили - в ту, что я держал, и во входную. И снова, громче и сильнее.
        - Просто вызовите МЧС с оружием! - повторил я, но стук только усиливался.
        Дерево затрещало.
        С хрустом, треском, и выломавшимся замком, входная дверь распахнулась. И то, что стояло за ней, не было человеком.
        Такое же существо, как те двое, за моей спиной, но крупнее, метра полтора ростом. Человекоподобное, но с собачьей головой и покрыто серой шерстью, а на руках - длинные когти.
        Существо негромко прорычало и шагнуло ко мне.
        Я бросился на кухню. Окно… Третий этаж, но это всё же шанс.
        Ногу пронзила боль, и я упал. Удар перевернул меня на спину, и надо мной нависла оскаленная пасть… и ещё двое монстров с окровавленными пастями.
        Это абсурд. Этого не может быть. Это невозможно.
        Я не хочу!
        Пора проснуться/Пора видеть сон
        Два сливающихся голоса… Или один? Или вовсе не голос?
        Кто ты?/О чём ты грезишь?
        Слова звучали… нет, были во мне, пробуждая некое… Понимание.
        Прими роль/Надень маску
        Я потянулся внутрь себя, хватая нечто и вытаскивая это наружу. Чувство экзальтированного освобождения захлестнуло меня целиком, смывая боль и страх.
        Узри истину/Узри ложь
        Мир треснул, разлетаясь на крошечные осколки - чтобы собраться вновь.
        Проснись и спи вновь
        Я стоял на ногах. Один из псоглавцев лежал на полу, истекая кровью из рассечённой шеи; лёгкое движение кисти, и алые капли слетели с серебряного клинка.
        Двое оставшихся псоглавцев бросились на меня.
        В морду одного из них ударил поток огня с факела в моей левой руке. Второго встретил клинок, в то время как я сам сделал шаг в сторону, пропуская выброшенную вперёд когтистую руку мимо.
        Рука упала на пол, а затем и тело, добавив ещё крови к разрастающейся луже. Ещё один взмах клинка, и третий труп присоединился ко второму.
        Я опустил взгляд на себя.
        Тёмно-синий камзол, старомодные - очень старомодные - кожаные сапоги и штаны. За спиной - зелёный плащ, на голове - широкополая синяя шляпа с пером.
        На которой… Корона?
        Факел, который только что был в моей левой руке, куда-то исчез, и что ещё более странно, меня это не удивляло. Единственной эмоцией была спокойная печаль.
        А ещё - усталость.
        Я глянул в зеркало на стене в прихожей. Там отражался я… И не совсем я. В этой одежде я выглядел, словно…
        - Какой-то Прекрасный Принц - устало вздохнул я, бессильно опускаясь на стул. Усталость нахлынывала приливной волной; даже собственные руки казались неподъёмной тяжестью.
        Глаза закрылись сами собой, и последнее, что я увидел - призрачную фигуру в старомодной одежде, отсалютовавшую мне шпагой, прежде чем исчезнуть.
        Я вскочил с постели, судорожно глотая воздух. Что…
        Моя нога… Цела, никаких ран.
        Сестра!..
        Мимоходом бросив взгляд на часы - двенадцать дня - я рывком открыл дверь своей спальни.
        В зале не было никаких признаков борьбы или крови.
        Как и никаких признаков двери в комнату сестры.
        Квартира была моя - и не моя. Сходства и отличия, сходства и отличия… Отсутствие каких-либо признаков того, что в квартире со мной проживал кто-то ещё, было лишь одним из них.
        Например, в квартире отсутствовали розетки, а у электроприборов отсутствовали провода питания - при этом всё, кроме телевизора, работало.
        Счета и зарплатная ведомость, найденные среди документов, тоже отличались от привычных.
        Зарплатная ведомость от некоей «Гильдии Опор» - ? - была недельной, и зарплата начислялась не в рублях, долларах, или на худой конец в евро, а в неких «Е.З.». Счета тоже вызывали вопросы: «Починка снаряжения»? «Побочный ущерб»?
        Больше всего меня беспокоило отсутствие сестры, но другие вопросы тоже требовали ответов. Попробую в чём-то разобраться…
        В смартфоне телефон сестры отсутствовал. А ещё там отсутствовал браузер.
        Последний отсутствовал и на компьютере, вместе с роутером. Не было вообще ничего, связанного с интернетом, даже опций в настройках и пунктов в справке операционки.
        В холодильнике обнаружилась ещё одна аномалия: фрукт, похожий на покрытое тупыми шипами крупное яблоко. Пахло от него вполне себе яблоком.
        Я потряс головой, пытаясь прогнать вызванное всеми этими странностями ощущение, что всё ещё сплю.
        Так. Пора отправляться на работу.
        В первую очередь я собирался посетить своё реальное место работы… во всяком случае то, которое помнил. Магазин бытовой электроники, без затей названный «Электроника». Заодно посмотрю, нет ли каких-то странностей с самим городом.
        А то ж. Странности начались - продолжились - практически сразу же.
        - Присоединяйтесь к Ордену! Вместе мы можем больше! - голосил какой-то мужик в балахоне, стоящий возле остановки. Это ещё что за хрень? Секта какая-то?
        Я подошёл к нему.
        - К «Ордену»? - произнёс я.
        - Так точно, Орден тайн всегда открыт для ищущих исти… - он запнулся и вгляделся в меня. - Э, не, начальник, не подловишь. Веду агитацию строго согласно договору, на нейтральной территории и без излишней навязчивости.
        Хм. Я недоумевающе глянул на него, пожал плечами и отошёл. «Начальник»?
        Магазин находился на своём месте и работал в нормальном режиме. Только вот продавцами-консультантами были пара незнакомых мне девушек.
        После всех предыдущих странностей этот факт я воспринял практически спокойно. Осталось посетить «Гильдию Опор»; к счастью, на платёжке был указан адрес. Где-то в центре, возле зданий администрации.
        От магазина было недалеко, так что я решил пройтись пешком, благо это поможет заметить другие отличия от привычной мне реальности.
        Что-то на краю поля зрения заставило замереть и повернуть голо…ву?..
        По другой стороне улицы навстречу мне шёл, держа раскрытую книгу в когтистой руке, дракон?.. Гуманоидный дракон? Человек-дракон?
        Монстр.
        Что-то во мне провернулось. И в следующее мгновение в моей руке возник клинок.
        - Тяжёлый день? - прозвучал знакомый голос, останавливая меня… что бы я ни собирался сделать. - Здорово, Принц.
        Я медленно повернулся, опуская шпагу, и обнаружил перед собой Николая Хнурина, моего напарника по работе… В прежнем мире.
        - Ты всё-таки маску-то сними, не пугай народ - продолжил он. - Лимонада хочешь?
        «Маску»?..
        Я опустил взгляд на себя.
        О.
        Меч исчез, и старинная одежда сменилась моей обычной, что была на мне секунды назад. И вместе с этим исчезло ощущение… уверенности?
        Я встряхнулся и взял протянутую Николаем бутылку.
        2. Мирные сны, активные сны
        Гильдия работала как обычно. Поддержание порядка в городе, работа по обращениям и жалобам граждан, рейды к Границе и Провалу… Всякая хрень творится каждый день, но жизнь продолжается.
        Я подошёл к приёмщику и поставил на пол мешок. Развязал, и достал из него мешки поменьше.
        - Гоблины - первый мешок лёг на стойку, за ним последовали остальные - гарпии, слаймы.
        Приёмщик развязал горловины, поворошил содержимое, убедился, что там именно то, что сказано, и принялся ставить мешки на весы, записывая вес. Магические, мать их, камни - жизнь города.
        Если сказать, что я из продавцов переквалифицировался в энергетики, это будет недалеко от истины.
        Столь же справедливо будет назвать меня авантюристом, наёмником, ополченцем или МЧСовцем. Члены Гильдии - всё это, и многое другое. Мы и армия, и милиция, и городская администрация… Частично, по крайней мере.
        - Как охота, Принц? - осведомился Кошак, когда я, вошёл в гилдхолл. Или попросту пивной зал.
        - Нормально - отозвался я. - По мелочи поднабивал. Обычная троица, гарпии, гоблины, слаймы.
        Первые два вида монстров - вороватые мусорщики, а последний - размножается на мусоре. При осторожном обращении даже полезны, но если мусора слишком много - их тоже становится слишком много, и это превращается в проблему.
        Учитывая, что я владею огнём, самые удобные для меня цели.
        - Что насчёт рейда на днях? - предложил Кошак. - Полосатый собирает группу к Провалу, по верхним уровням пройтись.
        - Можно, если ничего не случится - отозвался я. - Только не в ближайшие пару дней. Мне бы чуток отдохнуть, за что-то серьёзное браться пока не буду.
        Кошак понимающе кивнул.
        - Я ему передам.
        Я кивнул в ответ и подошёл к доске заявок. Хотя, как и сказал, за серьёзные дела вроде рейда браться пока не буду, но вполне возможно, что найдётся какая-то несложная работёнка для пользователя Маски моего уровня.
        Я на удивление быстро привык к новым реалиям. Не то, чтобы не пытался понять, что за хрень произошла, но жить-то как-то надо… Да и информации было, признаться, многовато даже общедоступной.
        Гильдия, членом которой я оказался, была одной из трёх организаций, управляющих городом. Гильдия Опор, Орден Тайн, и Братство Чистоты. Идеологией Гильдии было поддержание порядка и работоспособности города, обычной жизни, насколько это возможно. Приём заявок от граждан, истребление монстров, добыча ресурсов… Мы - самая публичная и открытая из трёх организаций, и мы по уши заняты поддержанием статус кво.
        Орден… Ну, эти подозрительные типы - нечто вроде сочетания безумных учёных и чёрных магов. Себе на уме, постоянно темнят, но жизненно необходимы для некоторых вещей, вроде изготовления снаряжения или обработки магических камней. В теории, я должен бы работать с ними, поскольку их идеология - «понять, что произошло, и поставить новые силы себе на службу», но слишком нехорошие слухи о них ходят, да и в целом просто так перейти из Гильдии в Орден не получится.
        Третья организация, впрочем, ещё хуже - по крайней мере, на мой взгляд. Члены Братства Чистоты упоролись в религию, а к фанатикам я всегда относился резко отрицательно. От «безумных учёных» хотя бы можно понять, чего ожидать, и сотрудничать с ними проще, а вот фанатики… Они считают, что наступил конец света, и они - последняя армия, которая должна уничтожить зло. Я почти полностью уверен, что все, не входящие в Братство, для них в лучшем случае временные союзники, и если бы не монстры, они с удовольствием взялись бы за нас. «Убей колдуна, не оставь в живых ворожеи», угу…
        …Кое-в чём они даже правы.
        Магия - норма жизни города. Помимо постоянной угрозы монстров, и разнообразных магических предметов, как остающихся от монстров, так и производимых в городе, магией в той или иной форме владеют многие горожане. Основных - три формы.
        Во-первых, кастеры. Самые многочисленные и проблемные пользователи магии. Многие горожане способны применять одно-два «заклинания» - кто-то кидает огнешары, кто-то может становиться невидимым, кто-то летает. Это больше похоже на некие спецспособности, чем на заклинания, но Орден утверждает, что корень один, магия. Отличить кастера от человека, не владеющего магией, можно только когда он начинает использовать свои способности, и это доставляет изрядно проблем. В итоге обстановка стала напоминать «Дикий Запад» - «считай, что у соседа всегда есть револьвер, и он всегда готов им воспользоваться, так что веди себя соответственно».
        Вторые - призыватели. На самом деле, редкие ребята, и в основном они под крылом Ордена. Ходят слухи, что Орден даже научился приручать монстров, но даже если так, с этим явно много сложностей, поскольку призывателей-укротителей остаётся мало. Эти ребята способны призывать и командовать группой до трёх монстров; сами вроде бы не колдуют, но это компенсируется способностями их петов. Призывателей, в отличие от кастеров, при обнаружении заставляют вступить в одну из организаций - и стратегический резерв, и потенциальная угроза одновременно, так что оставлять их без контроля просто нельзя.
        Иногда приходится ликвидировать.
        Третьи… Ну, к третьим отношусь я. «Пользователи Масок», или просто «Маски», ибо так короче. Нас больше, чем призывателей… вроде бы, но кто сильнее - спорный вопрос. Мы… Блин, я даже не знаю, как это объяснить. Мы используем силу «другого Я»… да, это непонятно.
        По сути, мы можем переключаться на нечто вроде альтернативной личности. И эта личность - некое магическое существо. Демоны, драконы, монстры, герои, мифические существа… Помимо набора заклинаний и не совсем заклинаний, но странных способностей, более широкого нежели у кастеров, Маски обеспечивают изменение поведения, набор умений вроде способности использовать оружие, и это самое оружие вкупе с изменением внешнего вида. Ну, есть Маски и без снаряжения, вроде драконов или той же Бестии, но у них имеются крепкая шкура, когти и клыки.
        Не уверен, повезло мне или нет, но моя Маска полностью человечна… по крайней мере, внешне. «Прекрасный Принц», судя по всему, из какой-то сказки вроде «Спящей красавицы». Блестяще владеет клинком, чуть похуже - силой огня и исцелением. Контроль над огнём обеспечивает и защиту от него, холоду тоже может противостоять, но когда меня с активной Маской приложили молнией… было неприятно, мягко говоря. Повезло, что рядом был целитель. Их в любой группе положено как минимум двое.
        В принципе, есть ещё и четвёртая группа, и к её представителю я как раз и направился от доски заявок.
        Гильдийская кузня занимается в основном обслуживанием снаряжения, но услуги по изготовлению и зачарованию тоже предоставляет, хотя с последним лучше обращаться в Орден… но там дороже, да и не доверяет им народ. С другой стороны, с огнестрелом Гворин не работает; всё обещает освоить, но всё ещё никак.
        Я открыл дверь мастерской и подошёл к прилавку. Никого.
        Активировал Маску и постучал по прилавку рукоятью шпаги.
        - Гнур, лодырь похотливый! Принимай заказ, или я проделаю в твоей зелёной шкуре дополнительную вентиляцию!
        Будь я в своём нормальном облике, высказался бы покрепче, но моя Маска всегда разговаривает более вежливо. Раньше вообще было бы что-то вроде «Не соблаговолите ли вы наконец явиться, прежде чем моё терпение иссякнет и я буду вынужден отсечь вам тот орган, что мешает работать». Серьёзно, я однажды прямо так и выразился.
        Гнур наконец появился из боковой дверцы, так и не выпустив из рук журнал с какой-то порнухой. Сложно сказать, почему Гворин всё ещё держит его.
        - Чо надо, Прынц? - буркнул он, поправляя штаны.
        - Для начала - чтобы ты помыл руки - с отвращением произнёс я. - Хорошенько. С мылом. А потом ещё раз. А после этого - починка.
        Я продемонстрировал шпагу, но класть её на прилавок не спешил. Пусть сперва руки помоет.
        Гнур - орк. Большой, зелёный, клыкастый и уродливый, особенно учитывая тот факт, что кто-то подрубил его нос, отчего тот стал походить на свиной пятачок.
        Он протянул руку; в моей руке возник факел.
        - Или ты помоешь руки водой, или я продезинфецирую их огнём - предупредил я.
        Это, кстати, не шутка и не пустое сотрясание воздуха. Я вполне могу его слегка поджарить, а потом подлечить. Даже его босс не будет возражать.
        Гнур буркнул, положил журнал куда-то под прилавок, и исчез за дверью туалета; зажурчала вода.
        - Потом мастер будет ворчать, что мыло быстро кончается… - расслышал я.
        - А ты не создавай ситуации, при которых его нужно тратить - громко, чтобы орк услышал, произнёс я. - Сосредоточь своё… свою активность в нерабочее время.
        Откуда берутся разумные нелюди - неизвестно. Сами они рассказывать отказываются, или говорят «не помню» или «да я всегда тут был…» Их называют «чужаки» или «иные», но второй вариант всё сильнее вытесняет первый.
        В принципе, некоторые агрессивные монстры тоже разумны - возможно, даже многие из них - так что правильнее было бы сказать не «иные - разумные нелюди», а «иные - мирные нелюди».
        И, возможно, их утверждение «да я всегда тут был…» правдиво.
        Город, в котором я нахожусь сейчас, существовал в текущем состоянии задолго до того, как я оказался в нём. Во всяком случае, некоторые его обитатели клянутся, что живут в нём уже годы, если не десятилетия - хотя не могут назвать сроки точнее. На какой-то момент прошлого память у всех становится очень туманной; они помнят, что раньше всей этой чертовщины не было, но и только. Старожилы не помнят, попали ли они в этот город из нормального, как я, или сам мир изменился, и если второе - то не помнят, как это происходило.
        Я могу лишь утверждать, что это не мой мир изменился, а я угодил в некое его подобие.
        Вернее, в подобие его части. За пределами города мира не существует.
        По границе города проходит Граница, стена тьмы, за которой лежит бездна.
        Предметы, обычные люди, и кастеры, шагнув через Границу проваливаются в пустоту. Если они заранее закреплены верёвкой, их можно вытащить, но остаются ожоги и дезориентация; по их словам, тьма начинает медленно растворять их. Активная Маска позволяет проходить через Границу без вреда для себя, и свободно перемещаться в Бездне, но там нет никаких ориентиров кроме города, лишь бесконечная тьма.
        И из неё время от времени появляются монстры.
        К счастью, перед появлением более-менее крупных групп заранее проявляются признаки этого; тьма Границы светлеет, превращаясь в серый туман, так что можно подготовить встречу заранее. А одиночных монстров обычно выносят сами горожане - Дикий Запад, как я уже отмечал. Ну, на деле чуть сложнее, но Гильдия справляется.
        Граница - самая яркая и очевидная аномалия, но отнюдь не единственная. Возможно, даже не главная.
        Две другие - Провал и… Магазины.
        В городе есть свои производства, и основным источником сырья для них является Провал. Сперва именно его называли «Бездной», но в итоге это название закрепилось за тем, что находится за Границей, а этот феномен переименовали.
        С четырёх сторон города, по сторонам света, есть четыре широких каменных лестницы, спускающихся под землю.
        Под землёй находится лес. Там светит солнце и живут феи.
        …
        Да, мне самому странно это произносить. Но факт есть факт.
        Впрочем, «Лес фей» - это всего лишь верхний этаж Провала. На нём есть собственные четыре лестницы, ведущие глубже, и так далее, и так далее… Обитатели каждого следующего этажа сильнее, чем на предыдущем, и обстановка тоже меняется.
        И да, мирные - относительно - обитатели вроде фей там есть, но их меньшинство. А вот агрессивные то и дело прорываются на поверхность.
        Есть популярная гипотеза, что в глубинах Провала лежит ответ на вопрос, что за хрень происходит в городе, но монстры глубоких этажей слишком сильны. Рекорд вроде бы пятнадцатый, но туда лишь ненадолго заглянули, прежде чем поспешно отступить.
        На мой взгляд, всё это похоже на какую-то игру.
        В любом случае, монстры и непосредственно этажи Провала являются источниками различных необходимых городу ресурсов, начиная с древесины и заканчивая готовым снаряжением для гильдийцев. Плюс магические камни, на которых в городе работает вся техника. Даже водопровод.
        Однако этого недостаточно для полного самообеспечения. К примеру, ту же электронику мы производить не можем.
        …Но её всегда можно купить.
        Несколько магазинов всегда предлагают товары, которым неоткуда появиться. Каждую ночь магазины закрываются, и каждое утро прилавки вновь полны.
        Пытавшиеся проникнуть туда ночью или ничего не добились, или исчезли с концами.
        В других условиях это было бы как минимум жутковато, но в текущей реальности… Просто очередной феномен, не больше того.
        Деньги как таковые, к слову, в городе отсутствуют. Вместо них в ходу вызвавшие когда-то моё недоумение Е.З., Единицы Заслуг. В материальном виде их представляют магические камни, магическое обеспечение вместо золотого, но в основном пользуемся безналом и расписками.
        В принципе, существуют и остающиеся от монстров монеты, золотые и серебряные, но это сувениры и материал для снаряжения, а не деньги. Золото в городе большой ценности не имеет.
        Гнур наконец закончил отмываться и вернулся к прилавку; с сомнением глянув на его руки, я положил перед ним свою шпагу. Маска вполне способна использовать реальные предметы, исчезающие с её деактивацией и появляющиеся снова вместе с ней. И они вполне себе изнашиваются. Самовосстанавливаются постепенно, да, но быстрее отдать в ремонт и иметь запаску.
        - Вот, отремонтировать - сообщил я. - Чего-нибудь… интересного в продаже не появилось?
        Гворин, хозяин этой мастерской, время от времени изготавливает что-то, плюс кое-что из трофеев в итоге появляется здесь на продажу. Я, в принципе, справляюсь с текущим снаряжением нормально, но если пойду-таки в рейд, то хотелось бы что-то посущественнее посеребрённой шпаги.
        Орк почесал ухо и кивнул.
        - Есть кой-чаво. Щас.
        Он отошёл с моей шпагой и вернулся с парой свёртков. Развернул.
        Хм. Я щёлкнул ногтём по клинку меча. Пошире и потяжелее, чем мои шпаги, но в пределах того, чем привычно орудовать Принцу. И этот звук…
        Я поднял бровь.
        - Мифрил?
        - Он самый, угу - довольно осклабился орк. - Без зачарованья, правд.
        - Это можно будет потом сделать, а цена ниже… - отстранённо пробормотал я, продолжая изучать клинок. Он мне категорически нравится… - Сколько?
        Цена заставила тяжело вздохнуть. Придётся урезать запланированный отдых и взять дополнительную подработку… Но всё-таки оно того стоит.
        О решении купить меч я пожалел немедленно, как только деактивировал Маску, но с этим было уже ничего не поделать: договор есть договор. Немного утешало то, что бонусом к мечу я получил двухзарядный кремневый пистолет; не на совсем, правда, но всё же. Дворф наконец-то попытался изготовить огнестрел, и выдал первый экземпляр для тестирования. Зная мастера, опасаться, что оружие взорвётся в руке, не приходилось, так что отказываться я не стал.
        На самом деле, огнестрел в городе продавался чуть ли не свободно. Но с ним были свои проблемы: во-первых, часть монстров вроде слаймов и призраков не берут обычные пули. Проблема вполне решаемая, спецбоеприпасы тоже продаются в широком ассортименте, но это довольно-таки накладно, так что большинство пользователей Масок предпочитают не тратиться. А во-вторых, моему Принцу по какой-то причине не нравится современный огнестрел, и это означает, что он не дематериализовывается вместе с Маской. Не то, чтобы серьёзная проблема, но в сочетании с расходами на боеприпасы и тем, что Принц владеет огненной магией, просто не было смысла тратить зарплату.
        А вот кремневый пистолет дворфа пришёлся ему по душе. Он даже прикидывал какой-то приём, который можно использовать с этой пушкой.
        Вообще-то неправильно говорить «ему» про свою вторую половину, но некое разделение использую просто для удобства. Всё же между моим обычным «я» и «Принцем» порядочно различий.
        В любом случае, из мастерской я вынужденно направился обратно к доске заявок. Посмотрю ещё раз, что можно взять…
        - Принц, что-то случилось? - осведомился сидящий за столиком рядом с доской Колян. - Чего челночишь туда-обратно?
        Хнурин тоже член Гильдии - даже в этом мире работаем вместе. Более-менее. Он кастер, не Маска, но сильный, и троечка - в смысле, владеет тремя «заклинаниями». По сути, вполне может соперничать с пользователями Масок, очень уж удобные абилки. Заморозка, обездвиживание, и создание жидкостей.
        - Купил меч, теперь бабла не хватает - со вздохом ответил я. - Так что решил ещё раз просмотреть.
        - По крайней мере, в этот раз что-то полезное - заметил Колян. Я поморщился.
        Принц, мать его… королева, вообще денег не бережёт. В этот раз по крайней мере действительно покупка полезна, но когда Маска активна, я то и дело спускаю заработок на разную хрень, от милостыни до косметики с прилагающимися «инструментами». Причём последнее - не на подарки, а для себя. «Быть можно дельным человеком и думать о красе ногтей» - это, блин, про него.
        Потом пользуюсь. Не выкидывать же.
        В любом случае, деньги мне были нужны, так что я углубился в изучение доски. Запрос на дополнительных целителей…
        Все три организации предоставляют городскому госпиталю своих целителей, этакая обязательная отработка. Это и репутация, и поддержание работоспособности горожан. Медицина в городе на базовом уровне бесплатная, по заветам дедушки Ленина… говорят, в Ордене есть кто-то с такой Маской. В любом случае, я свою вахту уже отбыл, а запрос - на добровольцев, неоплачиваемый.
        А вот это уже интереснее. Коболды.
        Те самые твари, напавшие на меня в старом мире. И за их изничтожение ещё и платят…
        Правда, есть сложность: их нужно ещё найти, и зачистить логово. А Принц, при всех его достоинствах, не следопыт.
        Хм.
        Я окинул гильдхолл взглядом. Угу, вон она.
        Снял заявку с доски и направился к столику, за которым сидела молодая, чуть старше меня, темноволосая женщина в красной бандане на голове.
        - Здорово. Не хочешь погонять собачек? - я положил бумажку на стол перед ней.
        Цыганка пробежала текст взглядом, залпом проглотила остаток вина в бокале, и встала.
        - Пошли.
        - Так сразу? - я поднял бровь.
        - А чего тянуть? Мне ещё ужин брату готовить.
        Цыганка - это не национальность, а прозвище. Основанное на Маске, как и у меня. Сама она утверждает, что её Маска - Эсмеральда, та самая, из «Собора Парижской Богоматери». Очень может быть, что и так… У нас с ней, на самом деле, очень много общего, начиная с нелюбви к коболдам: эта собакоподобная пакость отгрызла ноги её младшему брату, уже здесь, в Городе. Она потихоньку оплачивает работу сильнейших наших целителей, благо членам одной организации скидка, и ноги ему восстанавливают, но стресс… в общем, я был уверен, что она согласится. Скорее странно, что она первая не взялась за эту работу.
        У неё, кстати, тоже огненная магия, но вместо целительства - сенсорика, то что надо, чтобы отыскать стаю и их логово.
        Женщина на секунду активировала Маску, и бокал исчез. Занятно, к слову - она всё время выпивает, но никогда не бывает пьяной. Подозреваю, что тоже какое-то свойство её Маски.
        Я отметил у регистратора, что мы двое взялись за это дело, и мы с Цыганкой отправились по указанному адресу к заявителю, за подробностями.
        Пожилой бородатый мужик даже при разговоре не отпускал древнюю охотничью двустволку, и, похоже, порядком нервничал.
        - Повезло нам, бл*! Тупо повезло! Тот мужик как раз купил огненных камней и картошки, домой нёс, в мешке. Псины на него когда бросились, вцепились в мешок и порвали. Всё рассыпалось. А я когда шмальнул, попал в камень, ну и они, мать их, рванули… бл*. Псины просто пересрали, толком никого и не прибило, так что точно вернутся… их там штук двадцать было, не меньше!
        Хм. Если мужик не преувеличивает, это действительно неприятно. Появившиеся из-за Границы или из Провала монстры, если от них по быстрому не избавиться, начинают каким-то образом размножаться. «Каким-то образом» - потому что это относится даже к таким вроде как и не живым вовсе монстрам, как големы или скелеты. Или гоблины, у которых не замечено самок (и нет, человеческих женщин они не воруют).
        В любом случае, суть в том, что если стая большая, это достаточно серьёзно. В таких случаях оплачивает не заявитель, а сама Гильдия, и оплата зависит от численности монстров, причём растёт нелинейно - как и уровень угрозы.
        Дело в том, что когда монстров в логове становится достаточно много, происходит изменение. Сперва появляются более крупные особи, более сильные и умные, потом появляются монстры других видов, а логово расширяется… При мне такого не происходило, но в Гильдии есть литература. Вообще, есть гипотеза, что Провал - это просто такое вот очень эволюционировавшее логово.
        Крайне похоже на какую-то дурацкую игру, но с этим приходится жить.
        На указанном заявителем месте, как он и говорил, обнаружилось обожжённое пятно земли, несколько картофелин, и куча следов. Цыганка активировала Маску и присела возле ожога.
        Эм… Она подобрала одну картофелину и сковырнула шкурку, а затем достала откуда-то из складок юбки солонку.
        - А неплохо поджарилось - заметила она.
        Маски, блин… Прежде чем двигаться дальше, Эсмеральда собрала всю картошку. Никогда не позволяет еде пропадать.
        Нора обнаружилась в щели между двух старых гаражей. Автомобилями сейчас практически не пользуются, так что часть гаражей превратились в склады, в части стоит более удобный в нынешних условиях транспорт, а некоторые попросту заброшены. Эти вроде бы брошены не были, но подход к ним сзади зарос кустами и не использовался, что видимо и привлекло коболдов. Спереди гаражи-ракушки были сомкнуты, а сзади имелась широкая щель, и в ней мы и обнаружили лаз под землю.
        Рядом с логовом практически не было следов, даже кусты выглядели практически нетронутыми, так что я сперва заподозрил, что Цыганка ошиблась. Коболды обычно отнюдь не так аккуратны.
        Тем не менее, лаз был, и он был неприятно большим.
        Если в любой точке города начать рыть землю, в Провал не попадёшь: в него ведут только четыре лестницы. В смысле, несмотря на то, что внешне весь этот подземный комплекс, ну, подземный, на самом деле лестницы скорее что-то вроде порталов. Логова монстров устроены аналогично. Если оно маленькое и состоит из одной «комнаты», первая стадия развития, зачистить его просто: кидаешь внутрь файрбол или гранату, и вуаля. Те обитатели логова, что были снаружи, немедленно сбегаются к нему, выжившие внутри тоже пытаются выбраться.
        Но уже на следующей стадии всё становится сложнее. Когда «комнат» становится больше одной, накрыть всех обитателей логова простым залпом магии или гранатой уже не получается; выжившие прячутся, и приходится лезть внутрь.
        Примерный уровень логова можно определить по размеру входа, и в данном случае дыра была явно больше щели, в которую может протиснуться только маленький коболд.
        Мы с Цыганкой переглянулись.
        - Досадно - высказался я, уже в Маске. Собственно, потому и выразился так мягко.
        - И не говори - согласилась она. - Жахнем вместе?
        Я кивнул.
        - Потом вычистим прибывших, а потом… пожалуй, лучше сообщим в Гильдию. Если я полезу в логово, вытащить и подлечить, если что, ты меня не сможешь, а ты…
        - Я не смогу нормально сражаться внутри - кивнула Цыганка. Это не совсем так, помимо кнута она неплохо орудовала и ножами, но Принц согласно кивнул - идея отправлять сражаться женщину, а самому ожидать снаружи, ему не нравилась, а по регламенту Гильдии положено действовать так. И это одно из правил, выстраданных и написанных кровью.
        Сообщать в Гильдию до того, как разберёмся с монстрами, которые прибудут после атаки на логово, никто из нас не собирался. Тут дело в том, что Гильдия устанавливает всем своим членам месячную норму добычи магкамней. Если её превышаешь - избыток можешь оставить себе или продать, но если недотягиваешь - получаешь штрафы и санкции. В итоге возможности прикончить несколько слабых монстров все стараются не упустить. Получается довольно сложная система обязательств, бонусов и штрафов, но она работает.
        В любом случае…
        - На счёт три - произнёс я, материализуя в свободной руке факел… вернее, это называется «манифестация символа», он на самом деле не совсем материален. Это скорее некое, не знаю, некий образ моей магии, который необходимо проявлять для её использования. У Эсмеральды ту же роль играет свеча.
        Огни факела и свечи взвились, превращаясь в яростное пламя, а затем в дыру ударили два переплетающихся, сливающихся и взаимоусиливающихся потока оранжевого пламени. Если повезёт, они изжарят большую часть монстров. Если нет… Ну, возможен удар в тыл.
        Гноллы - звери, не разумные существа, но не сказать, чтобы совсем уж безмозглые. Несмотря на инстинкт, или что у них там, приказывающий превыше всего атаковать уничтожителей гнезда, они не просто сходу бросались с криками, как только оказывались рядом. Такое даже на первом уровне гнезда бывает редко, а уж со второго и вовсе ожидать не приходилось, так что мы с Цыганкой в первую очередь сожгли кусты, лишая их возможности внезапно напасть из зарослей, сквозь которые не видно.
        И всё равно они сумели застать нас врасплох… почти сумели. Цыганка внезапно принюхалась, резко подняла голову и ткнула пальцем вверх.
        - Небо!
        Дурацкая широкополая шляпа. Я задрал голову, вглядываясь в небо с пятнами тучек… а вот это совсем не тучка.
        Факел сменился пистолетом; долю секунды спустя я вспомнил, кто его делал, и перехватил оружие двумя руками.
        БА-БАХ!
        Грохот был впечатляющий, как и отдача и облако дыма - почему-то зеленоватого. Но и результат оказался неплох: одна из чёрных точек в небе стремительно принялась увеличиваться, затем разделилась на две, и через несколько секунд о землю шлёпнулись здоровенная летучая мышь с изрядной дырой в теле, и коболд.
        Мы с Цыганкой переглянулись, но заговорить не успели: в следующий момент нас атаковали и по земле.
        Это был явно не второй уровень. Тут были не только элитные коболды, вымахавшие аж вдвое от нормы, но и вооружённые дубинками, копьями и ножами коболды-лидеры, не говоря о гигантских летучих мышах и гарпиях.
        Основной удар принял на себя я, встретив разом нахлынувшую непонятно откуда толпу монстров огнём и сталью… то есть мифрилом. А из-за моей спины дополнительными порциями огня, плюс кнут, вьющийся словно живой, вставляла своё слово Эсмеральда. Временами ещё швыряла ножи.
        Было жарко, фигурально и буквально. Двое «лидеров» с дубинами чуть ли не больше их размером с двух сторон шандарахнули туда, где я стоял; в едва ли не балетном пируете ухожу от удара и едва не оказываюсь пропорот копьём третьего. Шампур есть, огонь есть, едва не получили шашлык из Принца… Выручила Эсмеральда, чей кнут обернулся вокруг копья и вырвал его из рук коболда.
        Я рассёк шеи владельцев дубин - меч выше всяких похвал - и сделал залп огнём по коболду, пытающемуся обойти меня, чтобы ударить по моей партнёрше. Она, в свою очередь, полыхнула, прикрывая меня от сразу троих «обычных» коболдов; их опасливое отношение к огню очень играло нам на руку, иначе уже задавили бы массой. Их тут десятка два… И более сильные боятся огня куда меньше.
        Я воспользовался заминкой монстров, вызванной огнём. «Звездопад», как называл этот Принц. Толика магии применительно к клинку, и серия выпадов выглядит так, словно наносятся одновременно… немного напоминая серебряные падающие звёзды, да. Немедленно за этим последовал залп огнём; я ощущал, как подступают сосущая пустота и безразличие, признаки истощения ментально-духовно-магических-какие они там сил. Однако каждый выпад нашёл свою цель, как и языки огня - и изменивший на лету направление нож. Тоже «оружейный навык».
        Численность противников сократилась до более приемлемой, а мы с Цыганкой ещё могли продолжать.
        К сожалению, всё было не так просто.
        Цыганка внезапно выдала поток пламени в сторону прохода в логово. Если сенсор бьёт непонятно куда, обычно самое разумное - присоединиться к атаке, что я и проделал.
        К сожалению, враги тоже способны использовать наши моменты отвлечения. Ну, не то, чтобы я отвлёкся от оставшихся в живых коболдов, но и контролировать всё вокруг не мог - особенно когда собственный огонь частично закрывает поле зрения.
        Коболд-лидер швырнул в меня обычного коболда.
        Зрелище летящего в мою сторону, воющего и бешено размахивающего лапами монстра оказалось столь неожиданным, что я даже на долю секунды растерялся. В следующее мгновение рефлексы Маски вступили в дело, заставив меня отшагнуть в сторону… проблема в том, что враги продолжали действовать.
        У монстров тоже бывают боевые умения, и сейчас один из них ими воспользовался.
        Коболд-лидер, вероятно, тот самый, что швырнул сородича, окутанный едва различимым свечением, словно снаряд понёсся в моём направлении. Ну, медленнее, чем снаряд, но брошенный коболд ещё был в воздухе, когда он тоже оказался рядом, бросившись как раз туда, куда я уклонялся от броска. Цыганка обдала его огнём, пользуясь устойчивостью Принца к этому элементу, но он прикрылся телом одного из элитных и своей дубиной; я едва сумел избежать столкновения, провернувшись…
        …И в меня врезался-таки брошенный.
        Всё это произошло буквально за секунду; пересказывать намного дольше. А затем в моё тело впились когти.
        Очень может быть, что на этом бы всё для меня и закончилось, если бы Принц не носил под камзолом кольчугу. Дешёвую, не зачарованную, но это всё же был слой металла, не позволивший монстру немедленно вскрыть меня в нескольких местах.
        Удар рукоятью в морду, заставляющий голову монстра откинуться. Удар клинком по шее, и немедленно - по лапам, сжавшимся в судороге.
        Всё это - избегая дубину и перебарывая боль от частично пробивших-таки кольчугу когтей.
        Одна из лап коболда так и осталась висеть на мне, застряв в кольчуге. Не до того, на исцеление тоже нет времени - у меня оно не мгновенное.
        Точный удар кнута выбил «лидеру» глаз, и я немедленно добавил от себя. Я едва не споткнулся о труп на земле, но всё же избежал новых контактов с когтями и копьём последних оставшихся коболдов, в ответ поджарив и проткнув двоих, и ещё одному снеся голову. Снова вспыхнуло пламя и блеснул метательный нож… И враги закончились.
        Кроме первой летучей мыши, которую я подстрелил, оставшихся двоих поджарила Цыганка, как и двух гарпий, но почти все коболды пали от моей руки. Впрочем, добычу делить всё равно будем поровну.
        Но сперва - подлечиться и передохнуть.
        - Это было довольно проблемно - заметила Цыганка. Я согласно кивнул, машинально проведя пальцами по зажившей ране на боку.
        - Намного сложнее, чем я ожидал. И довольно странно.
        - Что ты имеешь в виду? - осведомилась женщина. Мы всё ещё были в Масках, поскольку в принципе монстры ещё могут атаковать, так что приходилось терпеть не самый приятный запах монстрячьих трупов и присматривать за логовом, пока не появится вызванная из Гильдии команда.
        - Сама посуди. Во-первых, их было не так уж много, но при этом не только три типа коболдов, но и два дополнительных типа монстров. Странновато, несоответствие.
        - Возможно, мы просто изжарили большинство в логове? - предположила Цыганка.
        - Маловероятно, но возможно - я кивнул, соглашаясь. - Однако в любом случае такое большое логово так долго было не обнаружено? Само по себе это тоже маловероятно, но возможно, однако вместе…
        Я покачал головой.
        - Странно - это мягко говоря.
        - Неожиданно.
        Я резко повернулся. Говорила не Цыганка, больше того, голос был мужской.
        Джентльмен в чёрном смокинге приподнял свободной рукой, в которой не была зажата трость, цилиндр.
        - Приятно познакомиться, господа и дамы, и рад видеть, что Гильдия продолжает оставаться эффективной в своей работе. - Опустив цилиндр обратно, он поправил парой затянутых в тёмно-синие перчатки пальцев остроконечные чёрные усы. Этот… джентльмен вызывал странное впечатление: одновременно чувство доверия и подозрительность. - Я с Орденом, мой позывной Калиостро.
        Я кивнул и приложил руку к груди.
        - Принц. - Взмахнул в сторону своей напарницы. - Цыганка.
        - Воистину - чуть улыбнулся Орденец. - Впечатляющая работа для двоих, стоит заметить. И, вероятно, мне следует принести извинения от имени Ордена - к нашему стыду, мы не заметили столь крупное гнездо на своей территории.
        - На своей? - фыркнула Цыганка. Кажется, он ей не нравится. Ну, свое впечатление я уже выразил, а она, как сенсор, вероятно воспринимает ещё сильнее.
        Орденец кивнул, извлёк из-за пазухи смартфон, проделал пару манипуляций, и продемонстровал экран с помеченной цветами организаций картой города. Хм, действительно.
        Цыганка скрестила руки на груди.
        - Это наша добыча - сообщила она. - И вообще, откуда ты такой взялся, когда всё уже было закончено?
        Калиостро примирительно поднял руки.
        - Я не претендую на честно заслуженные вами трофеи, хотя Орден наверняка возьмёт на себя зачистку. Что же до второго вашего вопроса - я расследовал информацию о замеченных в этом районе коболдах, и почувствовал запах палёного. Да и ваше применение силы огня не осталось незамеченным, стоит признать. Возможно, я мог бы оказаться здесь и раньше - но тогда уже мог бы и претендовать на долю добычи, не так ли?
        Цыганка поморщилась, но промолчала.
        - Давайте подождём появления нашей команды, и там уже разберёмся вместе, что кому и как - предложил я, и Орденец кивнул.
        - Чрезвычайно здравая мысль, Ваше Высочество.
        Я покосился на него, но он даже не улыбался.
        Вскоре прибыли наши, и почти сразу - команда Ордена. Впрочем, никаких конфликтов не было, больше того - Орденцы даже зачистили логово, выпотрошили трупы, и отдали нам камни. Хотя этот мир временами напоминает некую странную игру, но монстры после смерти не исчезают, в большинстве своём.
        Некоторые даже съедобны.
        Калиостро вежливо попрощался с нами и выдал визитки, пояснив, что помимо работы «в поле» ещё и занимается разработкой новых амулетов, некоторые из которых продаёт. Так что, возможно, визитка и пригодится.
        По словам Цыганки наш новый знакомец изрядно силён.
        3. Грёзы о местах и лицах
        Половина вырезанных из монстров камней, плюс бонус за гнездо, и вызванная покупкой меча дыра в бюджете изрядно уменьшилась. Правда, ещё починка кольчуги, но это копейки. Хотя у меня и появилась весьма резонная мысль заменить это откровенно говоря барахло на что-то посущественнее, но хорошая защита стоит соответственно хороших денег… Вероятно, куплю после рейда в Провал, хотя хотелось бы до. В кредит взять, что ли?.. Да и меч по хорошему стоит зачаровать…
        День провёл дома. Готовил, смотрел кино - расслаблялся. Занятно, но в наших загадочных магазинах вполне себе продают дивидюки с фильмами - новыми, в смысле.
        Что ещё более странно, старые фильмы там разные. Тот же Холмс: у Коляна имеется стопка дисков, среди которых дополнительная серия. А у Кошака, тоже любителя этого фильма, в «Собака Баскервилей» добрых минут на сорок больше, чем у Коляна, но этой серии нет, несмотря на гордую надпись на коробке «Полная коллекция». Странно…
        Смотрю на еду в тарелке. Задумался. Занятная штука получается, товарищи… В гости заскочил Кошак со своим угощением, в основном - убедиться, что я не передумал участвовать в рейде, но заодно поговорили и немного выпили. Я и не знал, что порядочную часть производства пищи держит Братство… Кое-что есть в магазинах, кое-что выращиваем, покупаем у фей, или просто перерабатываем съедобных монстров, но в основном еду поставляют наши фанатики. Это объясняет, почему их терпят. Вопрос - как они это делают, но, полагаю, если бы другие это знали, то и необходимость в них отпала бы, так что неудивительно, что это тайна.
        У Братства - тайный метод получения продовольствия, у Ордена куча тайных исследований… Интересно, у Гильдии есть что-то? Или только самая высокая боевая мощь из троих? Не то, чтобы меня так уж интересовали тонкости городской политики, что очевидно уже по незнанию этой детали о Братстве, но любопытно.
        Хотя мы не собирались лезть в Провал глубже третьего, максимум четвёртого уровня, подготовились все как следует. Снаряжение, расходники, пища, хорошенько выспаться… У всех, даже целителей, по две фляги целебного и ментального эликсира, рации, гранаты и аналогичные им по действию амулеты, верёвки, топорики и кирки. Ну и всякое такое. Расходники лучше не использовать, дорогое удовольствие, но лучше заплатить деньгами, чем жизнями.
        Эликсиры, к слову, реально синего и красного цвета, но наоборот: целебный - синий. Порошок от отравлений так вообще очень нездорового зелёного цвета, и когда я поинтересовался у гильдийского аптекаря, из чего его делают, он ответил «лучше тебе этого не знать». Но в любом случае, цвет не виден: какой идиот потащит собой в бой стеклянную тару? По крайней мере, если она должна быть под рукой. Стекло, в принципе, можно зачаровать на прочность, но смысл? Лучше использовать металлическую флягу.
        В идеале - мифрильную, но это для тех, кто может себе позволить. А поскольку я Принц без королевства, обхожусь сталью.
        В общем, с утречка команда собралась, проверили, все ли готовы, отметились у регистратора, и потопали к Провалу, пешочком. Прогулки полезны, бензин в дефиците, а наладить производство электромобилей на камнях молнии Орден всё только обещается.
        В принципе, в Масках некоторые товарищи и по скорости, и по грузоподъёмности будут посильнее автомобиля.
        Компания у нас подобралась вполне достойная - по крайней мере, в плане эффективности. Во-первых, конечно, я - целитель, ближний бой, огонь. Не сказать, чтобы в чём-то выдающийся, но достаточно универсальный и способный затыкать любые дыры, только что не сенсор и не скаут. Могу не без удовольствия заметить, что хотя близких друзей у меня в Гильдии как-то и нет, но имею репутацию «надёжного парня» - удобно, если нужна команда с кем-то.
        Вторая - как раз сенсор. Кошак хотел звать всё ту же Цыганку, но у неё что-то с братом, так что она отказалась. Вместо неё пошла, прошу прощения за каламбур, цыганка. «Белоснежка», по национальности - настоящая цыганка, по профилю - целитель, сенсор, маг поддержки. Толика ледяной магии, но толку с неё мало, слабенькая, зато неплохой сенсор, более сильный, чем я, целитель, и вдобавок способна усыплять монстров. Плюс реально способна разговаривать с мелкими зверьками и птицами; они на верхних этажах Провала обитают, и эта способность бывает полезна.
        Никто, включая её саму, не имеет понятия, как действует эта способность. В отсутствие Белоснежки никаких признаков наличия разума те же самые зверушки не проявляют.
        Третий - Кошак. Кот в Сапогах, если точно. Как он сам говорит, «рога», по сути - разведчик и боец ближнего боя. Владеет довольно бесполезной магией ветра, но, блин… Парень крут.
        Ему пятнадцать лет, он имеет звание Мастера, и не одну сотню убитых монстров на счету.
        Его Маска невероятно ловкая и проворная, как… ну, как кошак на стероидах. Плюс он куда сильнее, чем кажется, плюс способен беззвучно передвигаться, и вдобавок становиться невидимым.
        И да, его Маска - именно кот. Очень похожий на того, что в мультике «Шрек».
        Мы с ним регулярно спаррингуемся ввиду схожего оружия.
        Ну и Полосатый. Немногословный мужик лет сорока, я о нём знаю немного, но он единственный из нас не является сказочным персонажем… вроде бы. Маска - здоровенный белый тигр с крайне прочной шкурой. Может использовать молнию и даже превращаться в неё на долю секунды, после чего нуждается в отдыхе, правда. Быстрый, хоть и не настолько, как Кошак или даже я, очень сильный и выносливый - когда не использует свою коронную магию. Вероятно, один из сильнейших одиночных бойцов Гильдии. Если бы не выдыхался так после трансформации в молнию, мог бы быть сильнейшим… полагаю. Не то, чтобы я знал всё обо всех.
        В любом случае, с такой командой проблем быть не должно, но расслабляться всё равно не следовало - мы сильны, но отнюдь не неуязвимы.
        Верхние этажи хороши. Давно изучены, нанесены на карты, сильных монстров нет, а тех, что есть, можно найти, спросив у фей… Правда, общаться с этими мелкими засранками желающих мало. По сути, есть два типа тех, кто с ними общаются: те, кто каким-то чудом, в основном в виде родственной Маски, способны находить с ними общий язык, и те, кого отправляют договариваться в наказание. Да, они не агрессивны и прямого вреда не причиняют. Да, люди с ними способны взаимовыгодно договариваться. Но…
        - Мррявв!!!
        Отчаянный вопль нашего разведчика послужил сигналом… Нет, не броситься на помощь. Напротив, мы поспешили отступить и затаиться. Если бы Кошак столкнулся с монстрами, он подал бы об этом сигнал штатно, а подобные звуки означали, что он столкнулся с более неприятной проблемой: игривыми феями.
        Собственно, в игривом настроении они в девяти случаях из десяти.
        - Без комментариев - мрачно предупредил Кошак. - Зеркало у кого-нибудь есть?
        Я и Полосатый синхронно кивнули, переглянулись, а затем я поднял руки, уступая ему и стараясь не смотреть на беднягу разведчика. Жертва фей выглядел… психоделичненько, пожалуй. Мало того, что его шерсть была раскрашена во все цвета радуги, ещё и переливающиеся на свету, так у него ещё и присутствовали длинные чёрные ресницы, вокруг рта - алый круг, похожий на помаду, и розовые круги на щеках. Вдобавок он был мокрым, и хвост со слипшейся шерстью выглядел откровенно жалко.
        Беднягу пришлось побрить, а затем воспользоваться исцелением, чтобы отрастить шерсть по новой. Пятна на лице и ресницы так и остались, пока магия фей не выдохнется.
        Именно из-за подобного никто по своей воле и не задерживается на первом этаже, стараясь кратчайшим маршрутом добраться до второго. К сожалению, это бывает сложнее, чем кажется, и причина всё та же: феи. Эта крылатая магическая мелюзга постоянно меняет ланшафт.
        Ну, не совсем «ландшафт», холмы и реки они перемещать не могут… вроде бы, но вот растительность, включая толстенные вековые деревья - запросто. А если пытаться пробивать путь, они тут же слетаются, и бывают очень недовольны. Так что - стэлс-миссия по прокладке пути.
        Здорово помогает вырабатывать и развивать такие полезные качества, как бдительность, наблюдательность, и осторожность. Цветы, вызывающие аллергию? Запросто. Безобидный с виду кустик, скрывающий уйму зазубренных шипов? Кругом. Прицельная птичья бомбардировка? Только выйди на открытое пространство. Ничего фатального или даже опасного - но так, с*ка, бесит…
        В каком-то смысле первый этаж - обучающий полигон для новичков. И Гильдия это использует.
        Конкретно Принцу с феями проще… Чуть-чуть. Над ним мелкие засранки лично не издеваются, но требуют танца. Вообще они по легендам и насмерть могут затанцевать, но в моём случае обходится усталостью и потерей времени.
        Хорошо ещё не требуют танцевать с каждой по отдельности.
        Новых столкновений с главной угрозой первого этажа удалось избежать, и без инцидентов добраться до лестницы вниз. По пути даже собрали ежевики - крайне колючая, зараза, но очень сладкая.
        - Наконец-то в безопасности… - с явным облегчением произнёс Кошак, когда мы оказались на втором этаже. Крайне спорное утверждение, но поправлять его никто не стал. - Передышка пять минут, потом ставим вымпел и двигаем дальше.
        Какой-то магической фиговины вроде безразмерной сумки пока не изобрели - по крайней мере, Орден в продажу не выпустил - а магкамней и всякой более-менее ценной, но тяжёлой добычи таскать приходится многовато, так что решение используется неоригинальное и неидеальное, но рабочее: временные склады. Собственно, «склады» планируются в будущем, как и многое прочее, а пока что «точки складирования». Попросту ставим возле лестницы вымпел и складываем добычу в мешки возле него. Понятное дело, спереть могут… Но это бывает намного реже, чем можно подумать. Есть много факторов, которые играют против этого, начиная с разделения зон Провала между организациями и видеорегистрации трофеев (в Провале смартфоны в основном только для этого и используются, связи нет), и заканчивая охранной магией. Хотя в нашей команде ей никто и не владеет… но это тоже ещё нужно знать. Как-то обнаруживать магические ловушки, сигнальные и помечающие чары, могут далеко не все… Во всяком случае, отличать их от чего-то безвредного.
        Ну и амулеты Орден продаёт, хотя есть подозрение, что для своих у них есть и контрамулеты. Так что популярность ограниченная.
        Вымпелы - это не абы что, а зарегистрированный личный знак. Я, кстати, немного приврал: есть у смартфонов в Провале ещё по крайней мере одно применение, существует приложение для проверки, чей вымпел перед тобой. Хотя интернета в городе и нет, но это не значит, что нет айтишников; даже локальные сети имеются, и наши прогеры ваяют полезные приложения. Правда, обновления - ручками, в своей организации, и работает только с той базой, что закачана, но всё же. Не так уж много в Городе активных охотников с личными вымпелами.
        По сути, можно было обойтись просто набором картинок с подписями, в виде альбома. Будь наше время менее гаджетизированным, так бы и сделали.
        Как ни странно, лидером нашей команды был не Полосатый, как можно было бы подумать, а Кошак. Пожилой мужик был необщительным и не особенно иницативным, а вот подросток - энергичен, амбициозен, и легко сходился с людьми, и опыта у него было больше, чем у многих гильдийцев в разы старше его. По правилам Гильдии он вполне совершеннолетний, во всяком случае в плане гильдийской деятельности, и имеет собственный вымпел, коим мы и вспользовались.
        Второй этаж Провала, в общем-то, мало отличается от первого. Собственно, двумя вещами: вместо вечного дня здесь вечный вечер, и феи здесь не живут - хотя одиночки и маленькие группы спускаются временами. Соответственно, агрессивных мнстров здесь намного больше; мелкие крылатые заразы крайне раздражают, но неплохо защищают верхний этаж от настоящих монстров.
        Кроме случаев Нашествий, но это отдельная история.
        Если первый этаж используют для обучения новичков в общем виде, в условиях, приближенных к боевым, но всё ещё в целом безопасных, то второй уже для первых рейдов. Под присмотром инструкторов-лидеров групп, и соответственно достаточно безопасных. Так что увидеть вымпел Муромца было совсем не удивительно; старик регулярно водит группы. Не каждый день, но как минимум раз в неделю бывает. Его услугами даже Орден и Братство пользуются - может, и не самый лучший из наставников, но точно с защитой своих групп у него лучше всего. Потерь в его учебных группах не было ни разу за всё время, а он, вероятно, старейший из гильдийцев.
        И один из трёх сильнейших, если я не ошибаюсь. Вроде как Муромец, Бестия и Полосатый, хотя официального рейтинга и нет.
        Есть своеобразное джентльменское правило не мешать учебным группам набираться опыта, но мы в любом случае делали заявку на третий этаж. Нет, если что-то попадётся по пути к лестнице - прибьём, для того и вымпел ставили в том числе, чтобы сложить возможную добычу, но реальный лагерь поставим на третьем этаже.
        В этот раз, впрочем, никого не попалось: поскольку местность здесь почти не меняется, мы кратчайшим путём добрались до спуска на третий этаж.
        Здесь уже начинался реальный Провал, полный опасностей - но и добычи. Местные монстры уже были источником не только магкамней и шкур…
        Третий этаж всё ещё был лесным, но существенно отличался от европейского вида леса на двух предыдущих этажах. Здесь было жарче, атмосфера была более влажной, а лес превращался в джунгли. Местами непроходимые и наполненные помимо монстров такими неприятностями, как змеи и насекомые, от просто раздражающих до ядовитых. Змеи-монстры и насекомые-монстры тоже есть, включая гигантских комаров (на самом деле, куда менее напрягающих, чем их нормального размера сородичи). Но зато у лестницы уже есть вышка-указатель, для упрощения ориентирования, а так же небольшие домики, где при нужде можно и заночевать, и держать оборону. И припасы на экстренный случай лежат. Гильдия заботится о своих членах…
        - Жаль, что они в неволе не растут… - задумчиво произнёс Кошак, пошевелив ногой вскрытый стебель венериной человеколовки. От инцидента с феями он отошёл, и, полагаю, в этом помогла возможность спустить пар на лёгкоубиваемых монстрах. Да и вообще боевая обстановка заставляет собраться и взять себя в лапы.
        Венерины человеколовки (нет, я не знаю, кто их так назвал) - огромные хищные растения. Несколько метров в высоту, ловко орудуют скрывающимися под тонким слоем грунта лозами, элитные виды могут плеваться токсичными шипами и пыльцой, плюс кора у них достаточно прочная, чтобы её можно было использовать для элементов доспехов.
        Мой любимый вид монстров.
        Эта хрень уязвима для огненной и ледяной магии, особенно льда не любят - скукоживаются и перестают двигаться, делай что хочешь. При этом из них можно добывать не только водяные и нейтральные камни, как повезёт, но и ту же кору. Стебли и шипы тоже в общем-то скупают, но они дешёвые и тяжёлые, просто нет смысла заморачиваться, даже с промежуточными складами.
        В общем, растения, несмотря на их агрессивность, весьма полезные. Но вне Провала расти отказываются - пробовали не раз. Монстры вообще не могут долго находиться вне Провала и своих нор, через какое-то время начинают слабеть и погибают.
        - Кору снимаем? - деловито осведомилась Белоснежка. Вместо ответа Полосатый молча воткнул нож в ближайший стебель и принялся разрезать его вдоль.
        …Вероятно, самая неприятная часть моей работы - разделка туш. Даже если это туша растения.
        Пару часов и несколько лёгких фрагов спустя мы углубились в джунгли достаточно, чтобы можно было напрочь заблудиться - очень реальная перспектива, учитывая закольцованность пространства. Стен здесь нет, как и потолка, а прорубленные в зарослях пути быстро зарастают. Приложение автоматического картографирования в Гильдии тоже никак не могут сделать, только обещают (говорят, у Ордена уже есть), но вышки возле лестниц видны отовсюду, хотя бы одна. По крайней мере, если залезть на дерево. Ночью тоже видно - для этого там установлены лампы, и Кошак поставил свежий камень молнии. У каждой вышки свой цвет и форма, удобно.
        Плюс Кошак - хороший разведчик и следопыт.
        В общем, заблудиться на этом этаже нам не грозило, а присутствие в команде Белоснежки не только давало бонус к разведке окрестностей, но и защищало от змей.
        Мы разжились несколькими камнями, корой, и парой туш лесных кошек, замороженных для сохранности, но вообще целью отряда был аванпост гоблинов. Отрядная пара котов нашли его несколько дней назад, но тогда они просто вели разведку и вдвоём решили не рисковать, вернулись в город и собрали группу. Минимальный размер, максимальная эффективность, особенно в плане раздела добычи. Шестьдесят на сорок, нашедшим бонус.
        Если достоинство человеколовок как добычи в их неподвижности и уязвимости к магии, то гоблины хороши двумя вещами: их много, и с них можно взять не только камни и необработанные материалы, но и готовые изделия. И если у маленьких отрядов, особенно тех, что появляются на поверхности, ничего полезного не бывает - дубинки из дерева и кости, с каменными наконечниками копья и топоры - то в лагерях и поселениях, где есть элита, лидеры и шаманы, уже гораздо интереснее. Большая часть их амулетов и зачарованного оружия не особо эффективны, но «не особо» не значит «бесполезны». Защитный амулет, способный сдержать хотя бы один удар - уже неплохо, а ведь бывают и более интересные. И все они, даже если не оставлять себе, стоят хороших денег. Орден особенно интересуют новые образцы для изучения, Гильдия просто перепродаёт. Плюс некоторые можно переделывать.
        В общем, хорошие деньги и с долей удачи обновление снаряжения. А что до «убийства разумных существ»… Ну, гоблины вроде бы разумные, да. Хотя наверняка в этом странном мире и не сказать, но во всяком случае они создают поселения и снаряжение, и имеют собственный язык. Однако попытки контакта с ними оказались не более успешными, нежели попытки выращивания человеколовок и других растительных монстров вне Провала; даже их язык с точки зрения исследователей никакой не язык, а просто набор звуков, не имеющий чёткой структуры и правил. Вдобавок они очень агрессивны, и нападают на людей при любой возможности, чуть ли не самоубийственно. Ну и гоблинов-детей или гоблинов-женщин никто не видел, так что в итоге их отнесли из группы «разумные существа» в группу «очередной магический феномен, источник ресурсов».
        - Приближаемся - коротко и тихо сообщил появившийся рядом Кошак. - Я прикрываю, Снежа контролирует.
        Мы кивнули. Магия Кошака слабенькая, но вот в таких ситуациях полезна. Его управление ветром может гасить звуки и запахи.
        - Что-то странное… - нахмурилась Белоснежка. - Не пойму…
        Она сосредоточилась, затем покачала головой.
        - Показалось, наверное.
        Появившееся перед нами в расчищенном от деревьев пространстве поселение было куда более впечатляющим, чем я ожидал. Довольно высокий частокол гарантирует наличие нескольких шаманов и вождя, а соответственно набор амулетов, зачарованного оружия, и эликсиров. Эликсиры, которые удаётся добыть у монстров, ничем не отличаются от продающихся в городе, разве что зачастую бывают более качественными - алхимиков мало, тем более хороших, так что лучшие образцы в продажу почти не попадают. Разве что кто-то продаст трофей, и то больше по знакомству.
        В любом случае, правило «больше добычи - больше опасности» никто не отменял. Рядовой гоблин не сильнее рядового коболда, но они хитрее, лучше умеют действовать сообща, и магия шаманов может быть опасна. Плюс элитные гоблины гораздо опаснее элитных коболдов, как минимум за счёт гораздо более качественного снаряжения.
        …Не то, чтобы было действительно опасно. Маски превосходят индивидуальных гоблинов многократно, плюс на нашей стороне внезапность, так что главное - действовать осторожно и продуманно, и риск будет минимальным. Белоснежка и Кошак помогают избегать внимания возможных дозоров, потом пару гранат в точки скопления гоблинов и в хижину шамана - газовых, чтобы не портить потенциальные трофеи - а дальше привычно выносим всех атакующих, подстраиваясь под ситуацию. Мы все уже участвовали в подобных рейдах, и на поверхности с гоблинами сражались.
        - Что-то не так - сообщила Белоснежка. - На этот раз точно не так. Я чувствую следы какой-то магии, а присутствие гоблинов слабо.
        Кошак нахмурился.
        - Я проверю. Спрячьтесь пока.
        Вернулся он быстро, и с, в общем, хорошими новостями.
        - Там куча трупов гоблинов. Похоже, только что отбились от кого-то. Большого костра нет.
        Монстры зачастую сражаются друг с другом, так что это неудивительно. В принципе, сражение могло быть и с людьми; если бы в поселении разводили большой костёр, это означало бы, что у них есть пленники - или трупы - которых они собираются съесть, но раз его нет, значит, нападавшие сбежали. В любом случае это означает, что поселение ослаблено, а большая часть трофеев должны бы сохраниться. Разве что эликсиры будут истрачены.
        В общем, удобная возможность, которой мы собирались воспользоваться. На лице Белоснежки оставалась доля сомнения, но и она кивнула.
        Всё пошло не так почти с самого начала. То, что гоблины были слишком рассредоточены для использования гранат - ерунда; урон им уже нанесён, так что просто экономия гранат. Полосатый должен был прямолинейно атаковать ворота, в то же время как я и Белоснежка по созданной женщиной ледяной лестнице переберёмся через стену и ударим с другой стороны. Кошак, проникший внутрь чуть раньше, будет наносить внезапные удары, если понадобится поддержка. Простой, довольно прямолинейный, но вполне действенный с нашими способностями план.
        Грохот, рык, и визг гоблинов наглядно свидетельствовали, что наш молчаливый тигр выполняет свою часть работы со всей ответственностью и эффективностью ветерана Гильдии. Мы с дамой в этот момент как раз скатывались со стены по ледяному спуску. Нас даже не заметили; у посёлка был просто частокол из заострённых брёвен, не крепостная стена, и дозорных на ней не было, а находившемуся возле нашей точки проникновения гоблину Снежа заморозила рот, прежде чем он успел подать сигнал тревоги.
        Короткий взгляд из-за гоблинской избушки на бой у ворот заставил меня нахмуриться. Зелёные коротышки сражались слишком слаженно. Несколько рядов элитных гоблинов держали строй копий, мешая Полосатому подобраться к стоящим за их спинами на слегка возвышенном участке земли метателям, швыряющим в человека-тигра сети, дарты, и даже горшочки с горящим маслом. Полосатый пытался огрызаться молниями, но их довольно эффективно блокировали пара сгорбленных гоблинов, держащих в руках кривоватые посохи с навершием из птичьего черепа. Ученики шамана. Сам шаман остаётся в своей хижине и действует опосредованно, ученик и амулеты на нём служат чем-то вроде ретранслятора. Обычно их трогать мало смысла, эффективнее найти и прикончить шамана, но текущая ситуация была какой-то неправильной. Чуть покосившись на Снежу я понял, что она того же мнения.
        - Бей стрелков, я начну с кастеров - скомандовал я ей и бросился вперёд.
        Один из базовых оружейных навыков, в той или иной форме присутствующий практически у всех Масок, «рывок», или техника быстрого сближения. То, что сейчас применил я, используют с прямым мечом и копьём, и в обиходе называют «шашлык».
        Какая-то защита у подшамана была, но мифрильный меч пронзил её, как слабую защиту неполноценного мага. Пинок сбросил тело с клинка, я рубанул элитного гоблина-щитоносца, и бросился к следующему кастеру - на этот раз своими ногами, использовать оружейные навыки непрерывно нельзя. Рядом в гоблинов ударил поток морозного ветра, быстро покрывая их утолщающейся коркой льда. Вообще-то оставлять даму без прикрытия не следует, но это не продлится долго, к тому же Кошак в резерве.
        Моя атака не осталась незамеченной. Прикрытие второго подшамана перестроилось, прикрывая его сбитыми из досок щитами, и в меня полетели отдельные метательные снаряды со стороны стоящих справа от меня «стрелков».
        А в следующую секунду сказал своё слово и шаман. С посоха ученика сорвалось облачко чёрного дыма, понёсшееся в мою сторону и на лету стремительно растущее и принимающее форму раскрывающего рот черепа. Одно из базовых заклинаний Смерти, с небольшим подвохом - с которым я знаком, так что…
        Применить рывок я ещё не могу, но вот другой навык клинок выдержит. Полумесяц…
        Рубящий взмах сверху вниз, оставляющий за клинком быстро угасающий серебряный след, и череп развалился надвое; половинки истаяли. Уклониться от него не вышло бы, а вот разрушить - вполне.
        Щитоносцы, почти не уступающие ростом человеку, выстроились в мою сторону, закрывая кастера щитами и копьями; пробиться через них будет не так-то просто.
        …Мне и не нужно.
        Факел в моей левой руке возник ещё на бегу, и сейчас, в паре метров от цели, я вскинул его вверх. Огонь на нём вспыхнул, вытянувшись вверх, и одновременно за стеной щитов с рёвом рванулся к небу столб пламени.
        Утомительно, требует пару секунд на подготовку, малая дальность - но эффективно в таких вот случаях.
        Треск и грохот молнии явственно показали, что Полосатый не упустил возможность. Я же немедленно отступил; в первую очередь - убедиться в безопасности леди, а уже затем - всё остальное. Несколько гоблинов, попавшихся под руку, распрощались с головами, но это было просто заодно.
        Несколько гоблинов пытались добраться до Белоснежки за время моего отсутствия, но превратились в ледяные статуи. Дама не так сильна, как кажется, но вполне способна за себя постоять. Её способность - не мороз, а именно морозная магия, и противник с достаточно сильной волей даже не замёрзнет, но гоблинов промораживает быстро и до костей.
        Убедившись, что с дамой всё в порядке, я присоединился к атаке, добавив к потоку мороза и одиночным молниям - Полосатый эффективнее в ближнем бою - свой огонь. Хм, где Кошак?.. Ему уже пора бы появиться.
        - Хм, неплохо - прозвучал женский голос, и в следующий момент громыхнуло. Кажется, рядом вспыхнуло пламя, но не уверен, поскольку я в этот момент содрогался от разряда молнии на земле.
        - Принц, надо же - прозвучал голос рядом. В моём поле зрения появилась… Фея? Если бы феи были ростом около метра и с по большей части чёрными крыльями. - Какая редкость. Удачная находка, найду применение… А остальные…
        Короткий стон, и сзади от меня в сторону феи проплыл странный прозрачный пузырь, внутри которого лежала Белоснежка. Её Маска колебалась и плыла, словно плохая голограмма, а сама она тряслась.
        А над черноволосой головой феи висел ещё один пузырь с Кошаком. Появляющиеся и исчезающие когти царапали стенки пузыря, но никаких звуков не доносилось.
        …Белое пятно за спиной феи с грохотом превратилось в ударившую в неё молнию; пузыри упали на землю.
        Моё тело ещё пронизывала боль, а мышцы неконтролируемо подёргивались, но я вернул толику контроля над собой. Я не мог поднять руку, но факел в ней вспыхнул, и окутывающие фигуру феи молнии смешались с огнём.
        …Окутывающие?
        Как раз в тот момент, как я понял, что наша магия не достигает крылатую, лишь кружит вокруг, фея на миг вспыхнула белым сиянием - и пламя с молнией угасли. Полосатый, пошатываясь, вновь стоял в своей тигриной форме, и вокруг него, как и вокруг Кошака с Белоснежкой, образовался пузырь, а фея - рассмеялась. Радостно и промораживающе.
        - Хихихи, почти получилось, да? Хорошая попытка… Нет. Вы слишком слабы в магии, чтобы достать меня ей, какая досада…
        Магией не достать, говоришь?..
        А что насчёт свинца?
        Исцеление. Материализация пистолета. Оружейный навык.
        Грохот выстрела.
        Голова… половина головы феи откинулась назад. Вместо миленького, стоит признать, личика передо мной была уродливая рана. Тело принялось медленно-медленно заваливаться; по пузырям зазмеилась сеть трещин.
        Облегчение нахлынуло, словно убранная с тела плита. Я убрал пистолеты и поднялся в положение сидя. Подлечить товарищей…
        …Заваливавшаяся мёртвая фея резко выпрямилась, и губы на её изувеченном лице изогнулись в улыбке. Рана быстро уменьшалась, но ещё до того, как полностью исчезла…
        - …Сюрприз! - произнесла эта неубиваемая тварь.
        Она приблизилась, зависнув надо мной. Трещина на пузырях исчезли, как не бывало, а я ощутил, что не могу двигаться.
        - Я люблю героев - зубасто ухмыльнулась фея. - Особенно тот момент отчаянья, когда вы понимаете, что все ваши усилия тщетны. Это так сладко… Принц, ты удостоишься чести.
        Она приблизилась почти вплотную, приблизив лицо к моему так, словно собиралась поцеловать; от жуткой раны, нанесённой пистолетом дворфа, не осталось и следа.
        - …Присоединиться к моей коллекции.
        Её зрачки резко расширились, превращая глаза из зелёных в полностью черные. В них звёзды?..
        Я… плыву… Это Космос?..
        Заполненная звёздами пустота вокруг вздрогнула, и я упал. Падение, длящееся миг или вечность… какая штампованная банальность.
        Хм?.. Последняя мысль заставила меня вздрогнуть, и в голове прояснилось. Я больше не был звездой, безвольно плывущей в бесконечности; я снова был Прекрасным Принцем, и
        …
        …Погодите, а кто я?
        Маска - Прекрасный Принц. Но кто я?
        У меня было чувство, словно я потерял часть себя. Очень может быть, что и так. Но как найти потерянное? И как вернуться в реальность?
        Под ногами была опора, но в остальном вокруг простиралась всё та же космическая тьма, заполненная отдалёнными искорками звёзд. Факел в руке не то, чтобы разгонял её, но создавал вокруг некий круг… уюта, что ли. Я огляделся.
        Хм?.. Что-то виднеется. Поскольку варианта получше не было, я пожал плечами и зашагал в сторону неизвестного объекта.
        Эм… Это была дверь. Тёмно-синяя одностворчатая дверь, висящая в паре сантиметров над «землёй» и видимая только с одной стороны.
        Помедлив, я осторожно постучал в неё рукоятью меча, готовый отпрыгнуть. Дверь медленно приоткрылась.
        Я шагнул за дверь.
        Мелодичная музыка, и чей-то женский голос выводит песню без слов, одной тональностью. Я… В спальне?
        Довольно просторная комната, почти полностью обитая мягкой гладкой тканью, включая и потолок… Атлас?.. Не помню названия тканей. На противоположной от меня стороне сквозь матовое стекло проглядывается большая кровать с «крышей», на которой вроде бы кто-то лежит.
        Но между стеклом и мной есть ещё кое-что - и кое-кто.
        Большой, тяжёлый «кабинетный» письменный стол, за которым сидит карлик.
        Не возьмусь определить его возраст, но он выглядел пожилым. Лысину на полголовы окаймляли чуть седоватые серые волосы от висков и с затылка, спускающиеся по плечам; немного выпученные глаза с багровыми прожилками вен, поразительно длинный нос… Он выглядел жутковато, но почему-то не пугающе.
        Карлик хмурясь смотрел на меня, но затем его губы растянулись в улыбке.
        - Добро пожаловать в бархатную комнату, место между мыслью и материей, сном и реальностью. Меня зовут Игорь. Вы весьма необычный гость… Прошу, присаживайтесь.
        Он указал на кресло с другой от него стороны стола… его только что не было. С высокой спинкой, обитое той же насыщенно-синей тканью - бархат? - оно походило на трон.
        Чуть помедлив, я кивнул.
        - Благодарю.
        «Трон» был на диво удобным; сидел бы и сидел, расслабляясь… Из-за чего я и промедлил с заготовленным вопросом, и карлик продолжил первым.
        - Поскольку вы не должны были здесь находиться, я не могу предложить вам контракт - задумчиво произнёс он. - Но поскольку вы здесь находитесь, возьму на себя смелость предложить вам свои услуги. Иного рода, нежели обычно получают наши гости, но надеюсь, вы найдёте их столь же полезными.
        - Услуги?..
        Карлик кивнул и протянул мне… Карту?
        - Таро?.. - пробормотал я. Очень мало знаю о таких картах, но мельком кое-что видел. Для гаданий используют. Сверху на карте был 0, снизу написано Fool, и нарисован странник с котомкой. Перевернув, я увидел, что обратная сторона пустая.
        - Карты способны указать путь, если ими верно воспользоваться - усмехнулся карлик. - Но лишь люди совместными усилиями способны создать будущее.
        - Я вас не понимаю - сообщил я.
        - Продолжайте свой путь, и понимание придёт. - Он глянул в сторону. - Прошу простить, но ваше время здесь подходит к концу. Как знать, возможно, мы ещё увидимся… Помните - действуя сообща, люди способны на всё, а тот, кто стремится к истине, находит её. Удачи вам в вашем путешествии.
        - Путешествии?.. - пробормотал я, и тут окружение стало расплываться. Я покачнулся, попытался схватиться за что-то, чтобы найти опору, в глаза ударил свет - и я обнаружил, что лежу на земле, горсть которой и сжал левой рукой.
        - Очухался - прозвучал удовлетворённый голос. Я открыл глаза, что потребовало определённых усилий - свет просвечивал через веки - и обнаружил присевшего надо мной монстра.
        - Благодарю за помощь, госпожа Бестия - произнёс я, слизнув с губ эликсир. Морда, в которой были смешаны черты кошачьего и собачьего, ухмыльнулась.
        - Мы все тут нехило погуляли…
        Как оказалось, она занималась какими-то своими делами на этаже, когда почуяла применяемую мощную магию, и решила заглянуть. Успела буквально в последний момент, когда фея пыталась вытянуть из меня душу, и немедленно атаковала, воспользовавшись тем, что та сосредоточилась на мне.
        …Даже так убить эту тварь не удалось, но по крайней мере она отступила, бросив нашу команду, после чего и пузыри рассеялись.
        - Тёмная фея - задумчиво произнесла Бестия, скрестив нижнюю пару рук на животе. - Не думала, что они встречаются выше десятого этажа. А эта ещё и куда сильнее обычного. Но облажался ты знатно, Полосатый.
        Наш ас, тоже лежащий без сил на земле, только что-то негромко и неразборчиво буркнул.
        - Значит так, ребята - продолжила дама (пусть в Маске её таковой и можно было признать лишь с большой натяжкой). - По хорошему, об этом инциденте нужно срочно доложить в Гильдию, но оставлять вас без присмотра рискованно, фея может и вернуться, да и добычу бросать вы не захотите. Кошак, если приведём тебя в форму, сможешь быстро сгонять? Фей не бойся, они тебя сейчас будут сторониться.
        - Сделаю - кивнул парень. И его Маска, и проглядывающий сквозь неё истинный облик выглядели истощавшими и измучанными, но решительными.
        - Вот и хорошо - подытожила Бестия.
        Пришлось потратиться эликсирами, но несмотря на это, и даже на то, что Бестии честно выделили долю, рейд оказался выгодным - поселение было богатым. И даже стычка с феей, в общем-то, вышла к лучшему: что нас не убивает, то делает сильнее, и сможем предупредить Гильдию, чтобы и другие смогли пережить возможную встречу (а там соберут отряд, чтобы избавиться от этой угрозы). В общем, весь инцидент был тяжёлым, но скорее с положительным общим балансом, и всё было бы в целом нормально, если бы не две детали.
        Во-первых, я всё ещё не мог вспомнить своё имя.
        И во-вторых, когда я пришёл в себя, в моей левой руке была горсть земли. Однако в правой - карта таро.
        4. Грёзы, формирующие реальность
        Я сидел за столом в своей комнате и смотрел на карту. 0, Fool - спереди она была такой же, как в том видении.
        С оборотной стороны, однако, имелось отличие. «Салон „Бархат“, адрес…» Я побывал по этому адресу. Раньше там была пустующая бетонная коробка какого-то склада; сейчас - готичненького вида мини-особняк с вывеской, на которой изображена колода карт.
        Соседи на вопросы удивлялись и говорили, что там как был так и остаётся пустой склад.
        Вероятно, мне стоит посетить этот «салон», но до того больше напрягла другая проблема. Моё имя пропало.
        На всех документах, во всех записях вместо него было нечитаемое пятно. На расспросы знакомых я получал что-то вроде «Принц, ты о чём?».
        Помимо этой личной проблемы были ещё и дела. Раздел и продажа добычи - само собой, но кроме того допрос по поводу инцидента. Ну, «допрос», вероятно, слишком сильное слово, но расспрашивали нас подробно, что и понятно - ситуация нестандартная, угроза рейдам в Провал, так что вся информация ценна.
        О своих видениях, однако, я рассказывать не стал. Собственно, об этом меня и не расспрашивали - аналитиков интересовала фея и как с ней бороться. У Гильдии свои приоритеты в работе, в конце концов.
        Я даже поговорил с Гворином, изложив соображения о его прототипе.
        …Ну да, я оттягивал визит в неизвестность.
        В принципе, не было никакой необходимости это делать; я мог просто проигнорировать странную карту и странный «салон», как делал это с другими загадками вроде городских магазинов. Но… Если я могу хотя бы попытаться понять загадки, окружающие Город - одну из загадок - я это сделаю.
        В странное заведение я шёл как на боевой выход. Пистолет заряжен, эликсиры и гранаты на поясе, смарт в режиме тревожного вызова. Правда, надевать Маску не спешил.
        По пути купил ароматное тыблоко со вкусом яблока и продолжил путь, подъедая его. Уникальный местный фрукт, как раз то, что я обнаружил у себя в холодильнике при появлении в Городе - этакое большое яблоко с тупыми, мягкими шипами. Один из видов Провала, которые удаётся выращивать вне его, «универсальный фрукт». Они бывают со вкусом любых фруктов, в зависимости от сорта.
        Салон выглядел точно так же, как и в прошлый раз, когда я был здесь; окна были тёмными, несмотря на на то, что начало вечереть. Я надел Маску и постучался.
        Ответа из здания не было, но в кармане возникло свечение. Сунув туда руку, я достал карту таро, излучающую синее свечение. Подношу к двери - усиливается, отдаляю - слабеет… Понятно.
        Я приложил карту к двери, и та беззвучно отворилась.
        Кажется, я потерял секунду времени: шага внутрь не помню. Это беспокоит, но не сильно; моё внимание приковала обстановка здания.
        Груды книг. Старинные часы с маятником (несколько штук, идут из них, кажется, только одни). Статуи, каменные и бронзовые, выглядящие новыми, и повреждёнными. Набор картин на разнообразные темы - на стенах, свалены на полу, одна даже на потолке.
        На другой стороне лобби, у одной из лестниц, уходящих наверх, на полу стоял большой торт, слегка обкусанный с одной стороны.
        И завершал это безумие натянутый над книжными завалами гамак, на котором лежала огромная кошка в коротком чёрном платье в складку.
        …или нет. Присмотревшись, я понял, что это была всё-таки девушка, или даже девочка, с ободком «кошачьи уши» на голове и «хвостом» на поясе.
        Я постучал ногой по полу.
        - Здравствуйте, леди?..
        - Няуу…
        Очень странно звучащий зевок, и девушка повернула голову в мою сторону. Открыла один сонный глаз… ух-ты. Практически золото.
        - Клиент? - удивлённо произнесла она, и хвост, к моему недоумению, поднялся столбом. Я же вижу, что он подвешен на пояс… хотя, это же Город. - Вставать или не вставать, вот в чём вопрос.
        - Да можете пока не вставать, наверное… - произнёс я, покосившись на окрестные завалы. - Здесь… не очень прибрано.
        - Учебные пособия - пояснила девушка. - Для изучения людей.
        Её хвост снова обвис, свесился с края гамака и принялся покачиваться. Глаза девушки принялись медленно закрываться, и я поспешил заговорить, прежде чем она снова уснёт.
        - Вы, собственно, кто?.. Меня зовут… эм, Принц.
        - Алис - отозвалась девушка, глаза которой снова раскрылись.
        - Не «АлисА»? - уточнил я.
        Она отрицательно мотнула головой.
        - Просто Алис.
        Её глаза снова принялись закрываться. Кажется, это будет непросто…
        - Может, мне лучше прийти с утра?.. - предложил я. Накладные кошачьи уши резко воспряли, но тут же поникли.
        - Ничего не изменится - вздохнула Алис. - Ничего никогда не меняется…
        Я чуть нахмурился, но решил пока не обращать внимания.
        - Что вы, вообще, делаете здесь? Что это за заведение?
        - Мастер Игорь отправил меня сюда изучить людей и помочь вам - сообщила девушка.
        Игорь. Тот карлик из моего видения… которое, очевидно, не просто видение.
        - И чем вы можете помочь?..
        - Мы продаём Правду - сообщила девушка.
        - Что вы имеете в виду?..
        Она вздохнула, неохотно спустилась с гамака и зарылась в книжные завалы. Книги без всякого уважения к хранилищам знаний посыпались на пол; наконец, девушка нашла искомое. Немаленького размера том, обтянутый синей тканью… Бархатом, вероятно.
        Девушка вытащила из книги очки - без стёкол - надела их, и повернулась ко мне.
        - Проще показать. Первый раз - бесплатно. Вы знаете какие-нибудь интересные слухи?
        - Слухи? - переспросил я. Она кивнула. - Ну… Я знаю слух, что Орден нашёл способ усиливать Маски. И вроде бы Гильдия с Братством дожимают их, чтобы они сделали этот метод публичным.
        - Хорошо - снова кивнула Алис и вытащила из раскрытой книги ещё два предмета: длинную серебряную иглу и магический камень. Уколола себя в палец; с него сорвалась необычно яркая крупная капля крови и зависла в воздухе. Девушка уронила иглу и сжала камень в руке; хруст, и из сжатой руки посыпалась серая пыль, струйкой потянувшаяся к вращающейся капле крови.
        Две субстанции смешивались, меняя цвет, пока увеличившаяся в размере капля не стала лазурной и слегка сияющей.
        В руке Алис появился новый предмет, на этот раз извлечённый из корешка книги: перьевая ручка. Она прикоснулась к мерцающему шарику, который втянулся в ручку, а затем принялась что-то писать.
        - Вуаля - сообщила она, и захлопнула книгу. - Заходите завтра.
        - И это всё?.. - пробормотал я, но она уже оказалась на гамаке и мгновенно уснула в обнимку со своим гримуаром.?..
        Чуть помедлив, я пожал плечами и повернулся к выходу. Город учит относиться к странностям как к обыденности.
        Поскольку два последних дня были изрядно наполнены событиями, проснулся я в этот раз довольно поздно. К счастью, работа в Гильдии не имеет чёткого графика; в принципе, я вообще могу туда приходить только для того, чтобы сдать камни. Тем не менее, у меня осталась привычка ходить на работу каждый день, да и там можно узнать новости и проверить доску объявлений, так что, позавтракав, я решил отправиться туда, как обычно. А потом снова навещу «салон».
        Я только вошёл, как ко мне подошёл Кошак.
        - Хей, Принц, слышал новости?
        - Гильдия собирает группу против феи? - осведомился я.
        - Ну, это тоже, но я о другом. Хотя это, наверное, связано… - на секунду задумался он. - В любом случае, Орден открыл-таки для нас услугу усиления Масок!
        Я нахмурился. Это не очень-то похоже на совпадение. До сегодняшнего дня это был просто слух, в который на самом деле мало кто верил; и вдруг такой поворот, именно после моего визита в «Салон». Это… я не уверен, что думать, в общем-то.
        Узнать подробности было несложно, об обоих событиях. Сбор команды на фею был на самом деле ещё в самой начальной стадии, пока что гильдия объявила только что это планируется и сбор информации и добровольцев. С сервисом Ордена было конкретнее; они открыли отдельный офис возле центра города, на равном удалении от штабов своего и Братства, и работали со всеми пользователями Масок, невзирая на то, с кем они. Оплату брали магическими камнями и Е.З. вместе, и несколько человек уже успели опробовать эту услугу. Цена процедуры зависит от того, что усиливается… описание очень напоминало прокачку в какой-нибудь игре. Хотя вообще-то всё логично - чем лучше и сильнее что-то, тем больше сил и магии нужно, чтобы усилить ещё больше.
        Про какие-то лимиты или побочные эффекты информации не было - пока что, полагаю. Лично я предпочту не связываться, пока они не прояснятся. Тем более, с финансами у меня всё ещё не очень.
        Финансовую ситуацию, впрочем, удалось чуть поправить, зачистив заросли триффидов на «резервном складе долговременного хранения» или попросту городской свалке. Мусорок в городе нет, Граница позволяет бесплатно избавляться от мусора, а свалка - это хранилище всякой хрени, которая вот сейчас не нужна, но в будущем может и пригодиться - вроде костей монстров, про которые Орденцы уверены, что смогут их использовать, но пока что нет нужной технологии, или металлолома, который в будущем можно будет переплавить в что-то полезное, но пока что и так нормально. Монстры то и дело устраивают тут логова, так что это стабильный источник работы и ресурсов (и, вероятно, власти давно просекли это дело и потому ничего и не меняют). Свою месячную норму я давно перевыполнил, так что сейчас сдал только часть камней; чует моё сердце, ещё пригодятся.
        Закончив с этим, я вновь направился в «салон».
        Девушка была ровно в той же позе, в которой я оставил её вчера. Она что, всё это время так и проспала?..
        Я снова постучал ногой по полу, и она, излучая нежелание просыпаться, зашевелилась.
        - Клиент… - печально вздохнула Алис, как и вчера, приоткрыв один золотой глаз. - Успели оценить наши услуги?
        Я кивнул.
        - Как вы это сделали?
        - Истина - то, что считают истиной - она снова зевнула и открыла второй глаз. - И в этом мире легко подтолкнуть её в нужном направлении. Я всего лишь сделала один из возможных вариантов истины правдой.
        Эм… Вроде и ответила, и даже понятно - но совершенно ни о чём не говорит. Впрочем…
        - И вы можете делать так ещё? - осведомился я. Девушка кивнула.
        - Если слух достаточно известный и в него верят достаточно многие. Приносите слухи, я их оценяаа-у - она снова зевнула.
        Я нахмурился. Это же, братцы, белый полярный лис, именуемый песцом… Я боюсь представить, что можно устроить с такой силой. То же Братство, хотя бы…
        - У вас… много клиентов?..
        - Только вы - сообщила девушка и поманила меня рукой. Я приблизился, и она… эм, обнюхала меня. Ну да, Принц пользуется духами, но всё же прямо вот так… - Хм, господин клиент, раз уж вы у меня появились, у меня есть к вам предложение. Если вы поможете мне прибраться, я расскажу вам кое-что хорошее, вам понравится.
        Я посмотрел на неё, подняв бровь.
        …Н-да, она спит, даже не сняв обуви, похожей на кошачьи лапы.
        Что же до предложения… Ну, с девушкой, обладающей такими возможностями, стоит иметь хорошие отношения, не так ли?
        Хотя будь я в Маске, подумал бы что-то вроде «дамам нужно помогать».
        Под «поможете мне прибраться» имелось в виду, что я буду таскать предметы, захламляющее помещение, туда-сюда, пока хозяйка выдаёт указания - причём, кажется, в большинстве случаев она сама была не уверена, куда что ставить, так что в конце концов и эту функцию мне пришлось взять на себя. Здание, к слову, оказалось существенно больше, чем снаружи; пара кладовых, несколько спален, столовая, библиотека, генераторная, гараж, ещё какие-то комнаты… Большую часть хлама оттащил в одну из кладовых, пару картин повесил на стены, большую часть книг - в библиотеку. Работы порядком, и довольно утомительной, но справился.
        - Хм - с нотками удивления произнесла Алис, оглядываясь. С гамака она так и не встала. - Вы уверены, что вы Принц, а не Камердинер или Дворецкий?
        Я хмыкнул.
        - Я принц без королевства.
        Этот ответ её удовлетворил; девушка кивнула.
        - Ну, прекрасная работа. Если понадобится изменить интерьер или перенести мебель, буду знать, к кому обращаться. А пока что я обещала сказать кое-что интересное.
        Алис села на краю гамака, как на диванчике, ухитрившись не сверзиться с него, и положила книгу на колени; выражение её лица стало серьёзнее.
        - Ну так вот: недавно из вас пытались вытянуть душу. Но вы, похоже, не знаете, что эта попытка была довольно успешной, и похитителю всё-таки досталась часть вашей души. Думаю, вы заметили странности вроде отсутствия чего-то важного.
        Я кивнул. Моё имя… Возможно, и ещё что-то, но я пока заметил только это.
        - Наверняка у вас возник вопрос «и что с того? Кусочком больше, кусочком меньше…» Ну так вот, вы ошибаетесь - девушка поучительно покачала пальцем, хотя ошибалась тут она: я такого не думал. - Тот, кто это сделал - или «та», хмм?.. - тянет за этот кусочек. Какое-то время, и - хлоп!
        Она протащила неизвестно откуда взявшийся воздушный шарик за хвостик через кольцо.
        - И что мне делать?.. - спросил я, решив не поправлять её насчёт ошибочного предположения о моих мыслях. Алис пожала плечами.
        - Найти похитительницу и вернуть своё. Насколько я вижу, просто перетащить обратно у вас не получится.
        …
        - Можете сказать, сколько у меня времени?
        - Две недели? Месяц? - девушка пожала плечами. - Зависит от настойчивости с той стороны.
        Как ни странно, но эта информация была… ну, не «приятная», конечно, но я был рад, что узнал это. Сомневаться в словах странной девушки я не собирался - уж лучше пусть окажется неправдой, когда я буду считать правдой, чем наоборот - так что сейчас, осознавая угрозу, не терял времени.
        Первое, что я сделал - записался добровольцем в группу ликвидации тёмной феи. Приняли с радостью, как участника прошлой стычки, но этим пока что, к сожалению, всё и ограничилось. Если бы я мог как-то ускорить подготовку, так бы и сделал, а пока что второй пункт: увеличить свои шансы в следующей схватке.
        Увы, но ждать проявления побочных эффектов я больше не могу.
        Снаружи новое заведение Ордена выглядело так же, как и лавка при их штаб-квартире, и было похоже на обычный магазин. Похоже, они заодно перенесли сюда продажу товаров для нечленов Ордена; во всяком случае, я видел на витрине амулеты, зачарованное оружие, коробки обработанных для использования в быту магических камней, и прочие товары, за которыми приходилось ходить к ним (хотя кое-что есть и в Гильдии). Внутри, однако от входа имелось три двери с надписями «Лавка» «Зачарование/На заказ» и «Возвышение Масок». «Возвышение» - несколько неожиданное слово, но «Масок» говорит за себя.
        Остальные отделы, кстати, тоже нужно будет посмотреть.
        Пока я изучал двери, «Возвышение» открылась, и оттуда вышел незнакомый мне мужчина лет тридцати, хмурого вида, в некоем подобии сутаны. Член Братства, только они в таком ходят. Бросив на меня короткий взгляд, он вышел на улицу.
        Я, в свою очередь, зашёл туда, откуда он вышел.
        А вот это помещение уже напоминало приёмную больницы. Вон и девушка за стеклом скучает…
        - Здравствуйте - произнёс я. - Здесь проводят усиления Масок, я не ошибся?
        - Да, совершенно верно - отозвалась она. - У нас есть информационные брошюры - она махнула рукой в сторону стенда у стены - можете почитать, если будут вопросы - спрашивайте. Запись на процедуру тоже здесь, можно по телефону.
        Ну натурально, частная клиника… Я кивнул и взял со стенда одну из тонких книжечек.
        Ну… Написанное там было ожидаемо общим, но весьма интересным даже так.
        Орден всегда пытался узнать как можно больше о фундаментальной природе магии и о её проявлениях, как монстры, Граница, и Маски. Очевидно, в брошуре не расписывалось, чего они добились и чего нет, но им удалось вычленить несколько аспектов Масок, связанным с «элементами», к которым принадлежат магические камни. А затем и разработать процедуру, позволяющую усиливать аспекты, используя родственную энергию камней. Они даже честно предупреждали, что пока не рискуют проводить значительное усиление, опасаясь риска побочных эффектов, но усиление до четверти от базового совершенно безвредно.
        Клиент - хотел сказать «пациент» - сперва проходит процедуру замера аспектов, выделенных в категории сила (огонь), ловкость (ветер), стойкость (земля), чувства (молния) и магия (вода), затем ему озвучивают цену за повышение на эти самые двадцать пять процентов. Можно поднять на меньший процент, будет соответственно дешевле, а затем дотянуть недостающее, но помимо того, что магические камни нужно покупать - или приносить свои - столько, сколько нужно на повышение, взимается ещё и плата в Е.З., и вот она уже не уменьшается. Может только увеличиться, если случай сложный, или хотите доплатить за срочность, так что выгоднее брать сразу по максимуму.
        Аспекты, к слову, тоже можно повышать сразу все, а не по одному, и брошура рекомендовала так и делать, «для баланса и гармонии элементов».
        Примерные цены тоже назывались, применительно к среднестатистическим по Ордену значениям аспектов, и в общем-то было вполне по божески. Возможно, ещё повысят, если будет спрос, но пока что я вполне могу позволить себе эту процедуру.
        Правда, на зачарование меча уже не хватит. Эх…
        Несмотря на всё сходство с больницей, процедурная была всё же не процедурной, а ритуальной. К моему удобству, наплыва клиентов пока не было - вероятно, как и я решили выждать прояснения недостатков - так что ждать мне не пришлось. Тёмная пустая комната, похожа на рентгеновский кабинет. За стеклом пара Орденцев, а в самой комнате на полу нарисованы девять кругов: один, самый большой, в центре, а вокруг него ещё шесть, соединенные линиями с центральным и друг с дружкой. И ещё два небольших с противоположных сторон от всего этого.
        - Становитесь в центральный круг, можно не раздеваться - произнёс один из орденцев.
        - Если что, я сообщил в Гильдии, куда и зачем иду - сообщил я.
        - Ну и правильно сделал - заметил другой. - Активируйте Маску и постарайтесь расслабиться.
        Я поднял руку.
        - Можно вопрос?
        - Ну, что? - вздохнул Орденец постарше.
        - Если радиальные круги соответствуют аспектам, то почему их шесть, а не пять?
        - Не знаем - спокойно ответил он. - Шестой аспект выделили, но мы не знаем, чему он соответствует. Может, личности Маски, может, снаряжению, может, ещё чему-то… Но для работы системы он должен присутствовать. Если вас это беспокоит, можете отказаться от процедуры, но деньги не вернём.
        Угу, в отличие от магкамней денежную плату брали вперёд.
        Я отрицательно мотнул головой и надел Маску.
        По линиям магической схемы на полу пробежало слабое разноцветное свечение, расходящееся от центрального круга, где я стоял, к радиальным, и заполняющее их, словно жидкость - сосуды. Я чувствовал себя погружённым в тёплую ванную; приятно. Хотя я предпочитаю погорячее.
        - Готово - сообщил Орденец. - Подождите минутку.
        - Да, а что означают два самых внешних круга?.. - вспомнил я, но эти двое уже отошли. Ну, ладно.
        Я посмотрел на радиальные круги и решил, что они выглядят примерно одинаково. Сияние быстро угасало, и вскоре комната снова была тёмной и пустой; теперь уж точно круги были одинаковыми.
        Вскоре один из орденцев появился в ритуальном зале с распечаткой в руках; индивидуальный прайс-лист. Как уже сказано, ЕЗ за процедуры были уплачены вперёд, так что сейчас мне представили расчёт стоимости повышения каждого аспекта в магкамнях своего типа и в ЕЗ, если я предпочту использовать Орденские. В итоге я оплатил «наличкой» - не зря волок с собой мешок. В принципе, можно было написать расписку, по которой получат требуемое из моего Гильдийского хранилища, но я предпочёл перестраховаться.
        - Итак, максимальное безопасное повышение всех аспектов? - переспросил Орденец. Он представлялся, но я пропустил мимо ушей.
        Я кивнул.
        - Совершенно верно. Но, ещё один вопрос: что за два маленьких круга снаружи?
        - Физическая и духовная выносливость. Пока что манипуляции с ними не признаны достаточно безопасными.
        Сама процедура очень походила на процедуру замера, только что наоборот, и была столь же быстрой. Самой долгой частью было взвешивание и размещение в радиальных кругах нужной массы камней нужных типов, а затем несколько секунд свечения, чувство погружения в тёплую ванну… и всё.
        Ну, не то, чтобы «всё». Я ощущал изменение; моё тело воспринималось более лёгким, зрение и слух обострились… Обоняние тоже.
        Я поморщился. Запах выгоревших магических камней неприятно бил в нос. Обострение чувств - это, конечно, неплохо, но если Орденцы повысят лимит усиления, то при следующей процедуре я, пожалуй, воздержусь от дальнейшего повышения этого аспекта.
        Я так даже спать не смогу.
        На выходе из кабинета я встретил Полосатого. Мужик посмотрел на меня, подняв бровь.
        - Тоже интересуешься процедурой усиления? - осведомился я. Он кивнул и вопросительно посмотрел на меня.
        - Да в общем особо сказать и нечего - ответил я, пожимая плечами. - В брошюре, по сути, всё расписано. Разве что - чувства усиливает все, так что у меня с этим возникли небольшие сложности… Кстати. Ты как к рейду на ту фею?
        Полосатый скривился.
        - Прибью сучку - негромко сообщил он. Это хорошо, что у него такое отношение, хотя Принц во мне - Маску я уже снял, но всё же - недовольно поморщился. Фигурально выражаясь, конечно.
        - Рад слышать, что горишь желанием отомстить - произнёс я. - Я тоже участвую, уже записался. С ней нужно разобраться как можно быстрее, есть у меня подозрение, что запускать может быть опасно.
        Полосатый кивнул и протянул мне руку для пожатия.
        - Удачи, в общем - произнёс я, приняв его жест сотрудничества. - Я пока попрактикуюсь на мелюзге, с новыми способностями. Да и средства на подготовку снаряжения понадобятся…
        К сожалению, найти работу по профилю в городе оказалось проблемно: с объявлением жёлтого уровня угрозы работавшие в Провале группы переключились на более безопасную зону деятельности, так что всё приличное расхватали. Да и менее приличное тоже, в общем-то… А монстров в городе обычно не так много, так что на всех не хватило.
        Чудо, что я успел отхватить триффидов, на самом деле.
        Лезть в Провал без сильной группы - самоубийство, в городе работы нет, а средства нужны. Что делать?..
        …Погодите-ка. Есть у меня одна идейка…
        - Привет, Цыганка - произнёс я, присаживаясь за столик. - Как оно у тебя?
        - Как у всех, с работой напряг - она пожала плечами. - Жду, пока Гильдия снимет состояние угрозы. Ну или хотя бы понизит. Кстати, ты об этом ничего не знаешь?.. Ты же вроде был в той группе?
        Я кивнул.
        - Был, есть за мной такое. Досталось нам тогда знатно, но и мы фею потрепали как надо. А когда Бестия подоспела, она вообще сбежала со всех ног… ну, или скорее крыльев. Вряд ли она снова появится на верхних этажах, даже если дурная и не боится, что на неё будут охотиться. Пока отлежится, исцелится… Нет, не думаю, что она снова попадётся на верхних трёх-пяти этажах в ближайшее время.
        Несмотря на то, что эту историю я изрядно приукрасил для своих целей, было в ней и здравое зерно. Орден утверждает, что сильным монстрам тяжело находиться «наверху» из-за низкого уровня магического фона, или что-то в этом роде; если сильный, здоровый монстр ещё может какое-то время находиться «наверху» за счёт собственных запасов, то раненому и истощённому необходимо вернуться в глубину, чтобы восстановить силы. Та же история, что с обычными логовами монстров и домами Иных. И это обоснование должно придавать моим словам убедительности.
        Для чего? Ну… Это просто. Цыганка, при всех её достоинствах бойца поддержки и заботливой сестры, изрядная сплетница. Так что можно ожидать, что максимум завтра все будут знать, что «на верхних этажах объявленной Гильдией угрозы в ближайшее время нет». Это будет полноценный, общеизвестный слух - а слухи я могу использовать.
        Остаток дня я провёл, привыкая к новым силам Маски и аккуратно, чтобы не прослыть сплетником, добавляя достоверности слуху. Заодно выяснил, что Кошак не уверен, готов ли снова столкнуться с той феей, а Белоснежка точно не будет участвовать. А ещё - что Орден тоже участвует в рейде, или скорее облаве. Как и в сборе информации о цели. Ну, под ударом находятся все, кто ходят в Провал, так что это логично - хотя об участии Братства я ничего не слышал.
        На этот раз в «салон» я отправился с утра, и, немного подумав, купил фруктов. Тыблоки, в основном - в конце концов, универсальный фрукт. А с Алис, кто бы она ни была, однозначно стоит попытаться подружиться.
        - Недозрелый - сообщила девушка, подгрызая тыблоко. - А вот фрукты неплохие.
        Я вздохнул.
        - То есть с ним ничего сделать нельзя?
        Когда я пришёл, эта фальшивая кошка как обычно спала, но для разнообразия не на гамаке, а на кушетке у стены. На животе, свесив одну ногу с края, и помахивая хвостом… да-да, накладным, точнее подвесным, на металлическом колечке. Эта поза выглядела так странно и неудобно, что я едва сдержал желание её поправить.
        Вообще, хотя я уже привык к необычности, живя в Городе, Алис снова вызывала это ощущение. Просто в её случае это была другая необычность, я бы даже сказал, освежающая. Дело было не столько в мистике, окружающей её, сколько в ней самой; поведении, внешности, и даже в этом здании. Словно я сменил жанр с мистического триллера на фэнтезийную комедию. Возможно, даже романтическую.
        - С добрым утром - произнёс я. Девушка медленно повернула голову и произнесла сквозь подушку.
        - С утром, дорогой… няааа клиент.
        Несвоевременный зевок так исказил смысл её фразы, что я, кажется, даже немного покраснел. Впрочем, немедленно отогнал глупости: говорю же, комедия.
        - Мне снова нужны ваши услуги, но сперва - вот, не хотите?
        Подношение Алис приняла с благосклонностью, а вот изложенный слух не одобрила.
        - Ну, нельзя сказать, что ничего нельзя сделать. Но лучше сперва дать дозреть - это справедливо во всех случаях, не так ли?
        - По вашим словам, время поджимает - напомнил я.
        - Мм?.. Ах, да. Хмм.
        Она задумалась, оценивающе глядя на фрукты, затем кивнула.
        - Хорошо. Но это будет дороже.
        Я знал, что мир стоит на взятках…
        По итогам я выложил за казалось бы непонятно что, если не очевидный развод, практически весь остаток камней, однако чувствовал лишь удовлетворение. Нет, есть, конечно, вероятность, что меня дурят, и в этот раз ничего не выйдет - да даже узнать о результате проблемно - но я был готов рискнуть. В конце концов, кем-кем, а уж банальной аферисткой Алис точно не была. Вообще, кто она такая - вопрос сам по себе крайне интересный, но расспрашивать я не спешил. Можно будет попробовать, если удастся подружиться, пока не к спеху. Сейчас меня куда больше волнует грядущая стычка с феей.
        Она чрезвычайно сильна, и даже создаёт иллюзию бессмертия. Именно иллюзию; исследователи Провала не раз сталкивались с монстрами, обладающими различными формами регенерации. Ту, при которой никакие ранения не становятся фатальными - за вычетом полного уничтожения тела, но это уже не назвать «ранением» - называют «совершенной», но и она не «абсолютна». Когда впервые столкнулись с обладающим ей монстром, вроде бы где-то на двенадцатом этаже, все три организации объединили силы, и сумели выяснить ограничения этой безусловно мощной, но всё же не всесильной способности. И прежде всего нужно знать, что это магия, такая же, как любая другая магия. По сути, постоянно активное мощное заклинание исцеления, не только моментально исцеляющее раны любой тяжести, но и сохраняющее жизнь хозяина, пока оно активно.
        «Пока оно активно». Первый вывод очевиден, не так ли? Рассеивание магии, и проблема решена. К сожалению, это не так просто; «совершенная регенерация» в известных случаях была вплетена в суть монстров, являлась их неотъемлемой частью - аспектом, как «физическая сила» Маски. А значит, для его полной нейтрализации нужно рассеять всю магию монстра, что само по себе его убьёт. В теории возможно, но на практике в Городе нет никого, кто мог бы использовать рассеивание или нейтрализацию магии такой силы - потребуются синхронные усилия нескольких Масок и Кастеров, что в общем-то можно провести только над зафиксированным монстром.
        Однако доступен более простой вариант. Необязательно отключать эту магию полностью; достаточно прервать её в тот момент, когда она удерживает монстра живым. То есть когда смертельная рана нанесена и ещё не затянулась. Тут опять же нужно рассеивание адекватной силы, но для того, чтобы добиться эффекта на краткий миг - собственно, не полного отключения, а достаточного ослабления - сил нужно намного меньше. Правда, в нашем случае фея продемонстрировала высокую устойчивость к магии, но это решаемо… надеюсь.
        Последний вариант - измотать монстра, заставить потратить резервы магии. Это далеко не просто, и существуют монстры, способные тем или иным способом восстанавливать силы - в основном поедая кого-то, но не только - но в нашу пользу играет то соображение, которое я уже упоминал: сильные монстры нормально себя чувствуют только в пределах своего этажа, плюс-минус один, чем выше - тем им тяжелее. По словам Бестии, «Тёмные феи» встречаются не выше десятого.
        …К сожалению, тут я не прав. Это играет скорее НЕ в нашу сторону. Если слух сработает, то столкнуться с ней снова придётся, скорее всего, в диапазоне от шестого до десятого этажа - где она будет чувствовать себя комфортнее, чем на третьем. А она и там… Я вздохнул.
        Могу предположить, что для рейда запасутся расходными амулетами, на рассеивание магии и подобными. Слаженным залпом таких «гранат» можно завалить любого монстра, но стоить это будет… А потом опять повысят нормы добычи. Временно, но от этого ненамного легче.
        На доске объявлений висело новое извещение Гильдии; герб в углу листка сразу бросался в глаза, демонстрируя, что это не просто запрос на работу. Пробежав его взглядом, я позволил себе улыбнуться. «Согласно последней полученной информации три верхних этажа Провала объявляются ограниченно безопасными (обычный уровень). Общий уровень угрозы сохраняется прежним».
        Похоже, Алис заслужила свои тыблоки.
        Кроме этого объявления, Гильдия ещё и собирала добровольцев на подготовку к рейду. Мои предположения оказались верными: собравшихся - среди которых был-таки Кошак - учили синхронно бросать гранаты по команде лидера. Ну, имитации гранат пока что, очевидно, но суть сохраняется. Проблема этого подхода в том, что у нас будет всего одна попытка - максимум две, если лидер решит использовать только половину боезапаса, для этого была отдельная команда на бросок.
        Хотя, может, Орден расщедрится и выдаст дополнительные амулеты, или сильного пользователя антимагии… Ну, пока рано гадать.
        …Или нет. В моих руках оказалась недешёвая, но впечатляющая сила. Злоупотреблять ей нехорошо, но тут - на общее благо… Так что попытаюсь увеличить наши шансы.
        5. Грёзы о росте и развитии
        Беседа с Алис порядком остудила мои надежды. Увы (хотя как знать, может, и к счастью) её способность изменять реальность слухами имеет порядочно ограничений. Например, она не может делать это часто, вернее, чем чаще, тем сложнее каждое следующее изменение. В определённых пределах она ещё может справиться (когда удалось-таки добиться от неё этого признания, она скорчила изрядную мину), но это будет требовать больше сил и оплаты соответственно, пока не станет вовсе непосильно. Впрочем, реальность со временем успокаивается, так что если подождать, то всё возвращается в норму. Естественно, после этих её слов я переспросил, но оказалось, что имелась в виду только сложность - сами эффекты не сбрасываются. Опять же спорно, хорошо это или плохо, но нужно знать.
        Про скорость этого «сброса» она толком ничего не сказала; у меня создалось впечатление, что она и сама толком не знает.
        В любом случае, это несколько усложняло задачу, но у меня было время подумать: так или иначе, сперва нужно заработать камни на оплату, и освоиться с усиленными способностями Маски. Чуть иначе ощущаемые движения, чуть больше силы, чем обычно, применяется к действию - это могут быть мелочи, но в реальном бою мелочи имеют большое значение. И единственным лекарством тут была практика.
        Время - один из необходимых мне ресурсов, и самый ценный, пожалуй.
        Несмотря на объявление Гильдии, народ осторожничал, так что подобрать группу для рейда было сложнее, чем обычно. Да и общий зал Гильдии был пустоват… Доска объявлений так вообще опустела. Я уселся за свободный столик, подумать, и тут открылась входная дверь. О, на ловца и зверь бежит… Хоть я и не охотник на тигров.
        - Полосатый, здорово - обратился я к нему помахав рукой. Он кивнул и подошёл к моему столику.
        Скрипнула кожа его косухи, и старый тигр уселся напротив. Хотя сейчас, без Маски, он был похож скорее на медведя. Или даже, пожалуй, пандарена.
        Он вопросительно глянул на меня.
        - Пытаюсь найти кого-то для рейда - пояснил я. - Но народ кто осторожничает, кто уже на работе. Думал начать обзванивать, но тут ты появился. Не хочешь поучаствовать? Практика после усиления и заработок.
        - Разведчиком Кошака возьмём - кивнув, ответил Полосатый. - У тебя какие вообще планы на ближайшие дни?
        - Все планы - насчёт этой феи - признался я. - Это, в общем, личное. Так что - освоиться с новыми силами, заработать, сколотить свою команду против этой заразы, снарядиться и подготовиться, если в общих чертах.
        Полосатый кивнул, и явно удовлетворённо.
        - Что я и хотел услышать. Считай, одного в команду нашёл. С Кошаком пока сложно, но прогуляем, проветрим мозги - глядишь, и он определится. Мальцу надо со страхом справиться. Четвертый нужен…
        - Нужен - согласился я, и тут дверь опять открылась.
        …А вот это было неожиданно.
        В Городе «странное» - норма, так что внешний вид вошедшего никого не удивил бы, но - что он здесь делает? Да ещё и в Маске.
        Вошедший заметил меня, чуть улыбнулся, кивнул, и направился к нашему с Полосатым столику.
        - Можно? - осведомился он, остановившись рядом и чуть приподняв цилиндр. Я вопросительно глянул на Полосатого, обернувшегося в сторону неожиданного посетителя; повернув голову обратно ко мне, он чуть пожал плечами, и я кивнул.
        - Не вижу причин возражать. Но вот спросить - хочу. Почему член Ордена здесь?
        - Я участвую в программе взаимодействия между нашими организациями - пояснил Калиостро. Он взмахнул тростью, и сбоку от столика возник стул, на который он и присел. Хух.
        - Магия материализации? - произнёс я вслух. - Достаточно редкая способность.
        Способность создавать какой-то конкретный предмет не сказать, чтобы редкая (собственно, почти у всех Масок она в комплекте, «базовое снаряжение» всегда можно материализовать снова), но я сомневаюсь, что его способность - именно создание стула. А вот материализация произвольных объектов - это уже действительно редкость, и как любая гибкая способность, может быть крайне полезной. Та же материализация жидкостей Хнурина намного круче, чем можно подумать, даже несмотря на ограничения. Материализовать в направлении монстра несколько литров напалма - дорогого стоит…
        Ограничения у Коляна, к слову, тоже интересная тема, но сейчас речь не о том.
        - У членов Ордена в целом более разнообразные способности, чем у Гильдийцев - сообщил Калиостро. - Уступая в силе, имеем преимущество в гибкости и разнообразии. То, что нужно для нашей работы.
        - Все организации собирают тех, кто эффективен для их целей - заметил я, и орденец чуть улыбнулся.
        - В любом случае, я случайно слышал часть вашей беседы. Если вы ищете члена группы, то я хочу предложить свою кандидатуру - он прикоснулся парой пальцев к полям своего цилиндра. - Как я уже отметил, моя цель - наладить взаимодействие с Гильдией, практическое. Для ликвидации текущей угрозы понадобятся общие усилия… хотя я и не уверен, что Братство будет участвовать, но Орден своё слово уже сказал. Ваша группа - отличный вариант. Я уже имел удовольствие наблюдать за вашей работой, Принц, - он кивнул мне - а ваша репутация, уважаемый Полосатый, успела сложиться ещё до того, но моя помощь будет для вас вполне ценной. Если хотите, можете проверить мои способности.
        Я вопросительно посмотрел на Полосатого, он чуть пожал плечами.
        - Я не знаю, что именно вы можете - заметил я, решив, раз так получается, взять на себя роль лидера команды. - Так что не знаю, сможем ли с вами работать, и какую роль вам отвести.
        - Если вкратце - иллюзии и материализация - кивнув, сообщил орденец. - Немного сенсорики, но только самый минимум, по сути. Не стоило бы и упоминания, но я выкладываю на стол все карты. Моя самая сильная сторона - материализация, я могу создавать сложные управляемые объекты вроде маленьких животных.
        - Кролики и голуби из шляпы? - подняв бровь, осведомился я. Калиостро кивнул.
        - Это самое очевидное - согласился он. - Могу вести через них наблюдение, какое-то время, но эффективнее…
        Он снял свой цилиндр, сунул туда руку - и вытащил упитанного голубя, к лапкам которого была привязана палка динамита, с длинным горящим шнуром.
        Я немного нервно хмыкнул.
        - Понятно. А теперь уберите это, будьте так добры.
        Работа с представителем условного конкурента - дело не то, чтобы сомнительное, но непривычное, однако его способности выглядели весьма полезными. Его иллюзии, к слову, были не столько иллюзиями, сколько фантомами; не галлюцинациями, но реальными объектами, просто не материальными, вроде голограмм. По сути - альтернативное применение материализации, не доводимое до конца.
        - Давайте так - наконец, решил я. - Мы обсудим с третьим членом нашей группы, и если он не возражает, проведём небольшой рейд. А там обсудим все вместе снова. В конце концов, и вас самого тоже что-то может не устроить.
        - Единственно верное решение - согласился «граф». - Насколько они бывают единственно верными, конечно же.
        Я кивнул.
        - Да, как у вас с ближним боем? Вернее, с бойцовскими способностями?
        - Прискорбно - без капли смущения признал орденец. - Я очень хорош в обороне, и неплохо способен поддерживать соратников, особенно отвлекая врагов, но не ждите многого в плане лично поверженных монстров. Не то, чтобы я был беспомощен, но…
        Я снова кивнул. Его Маска… Ну, даже не столько «волшебник», сколько «фокусник». Далеко не бесполезный в бою, но - не боец. В Гильдии таких практически нет, но и у нас есть те, кто больше сосредоточены на поддержке других, чем на самостоятельном сражении, хотя бы та же Цыганка, так что проблемы я не видел. Ну и взаимодействие между организациями - дело действительно хорошее, по крайней мере я так считаю.
        Пока я расспрашивал Калиостро о его возможностях и ограничениях, Полосатый достал смарт и кому-то позвонил; кажется, Кошаку.
        Угу, ему.
        - Третий сейчас будет - сообщил наш основной боец, засовывая телефон обратно за пазуху. Хм, «третий», не «четвёртый».
        - Я не против подождать - кивнул маг поддержки.
        Кошак действительно прибыл быстро; в общем-то, мы с Александром Григорьичем - Полосатым - только и успели выпить по кружечке кто чего, а Калиостро, чьё реальное имя мы всё ещё не знали, отметиться в администрации Гильдии.
        - Я в деле - кивнул парень. - Я обо всём этом хорошенько подумал. По правде говоря, предпочёл бы с этой феей больше не сталкиваться, но раз не могу этого гарантировать, остаётся что-то с ней сделать. Если так и буду бояться, работать не смогу, да и вообще… не по мужски это.
        Я продемонстрировал Кошаку большой палец, Полосатый одобрительно кивнул.
        - Усиление я прошёл, осталось освоиться с ним и с командной работой - сообщил Кошак. - Но, у нас дисбаланс получается. По уставу рекомендуется сенсор и два целителя, а у нас один целитель и сенсора нет. Что с этим? Пятого брать? Неудобно будет.
        - Осмелюсь предложить один… неортодоксальный вариант - сообщил Калиостро.
        - В стиле Ордена? - осведомился Кошак. Орденец чуть наклонил голову.
        - Можно и так сказать, полагаю.
        - Лю-юбопытно-о… - протянул парень.
        - Я против! - категорически заявил Кошак. - Это же… Блин… Полосатый, скажи ты ему!..
        Предложение нестандартного члена нашей группы оказалось ещё более нестандартным. На роль сенсора и дублирующего целителя он предложил пригласить… Фею. И это вызвало немедленное и бурное возражение со стороны скаута.
        - Думаю, у Калиостро есть основания делать такое предложение - вполне резонно, но, кажется, неожиданно для Кошака возразил наш тигр. - Хотя мне оно тоже кажется странным.
        Воплотитель кивнул.
        - Полагаю, ни для кого не будет сюрпризом, что Орден исследует Иных - сообщил он. - Феи далеко не так проблемны, как можно подумать. С ними вполне возможно иметь дело, если знать их особенности. Одна из них - особое отношение к носителям определённых типов Масок - он кивнул в мою сторону. - Ещё одна… хм, как бы это выразиться… ну, в одиночку они значительно более здравомыслящи, нежели в группе. Так что если Принц поспособствует, вы сможете иметь возможность убедиться, что с феями вполне возможно иметь дело. Одиночная фея мало что из себя представляет в плане боевых возможностей, существенно уступают мне, но они вполне неплохие целительницы. И могут общаться с растениями, что вполне работает как замена сенсорики.
        Полосатый пожал плечами и вопросительно посмотрел на меня.
        - Ну попробовать можно… - не скрывая сомнения, произнёс я. - Но, как я понимаю, для этого сначала нужно найти одиночную фею, или хотя бы маленькую группу. К тому же я не очень представляю, как её уговаривать.
        - По поводу этого у меня тоже есть предложение… - улыбнулся Калиостро.
        - Не могу поверить, что это сработало - проворчал Кошак. Я поднял бровь.
        - Ты же понимаешь, насколько это шаблонная фраза?
        - Главное, верная - возразил он и покосился на моё плечо.
        Операция «Заполучить фею» прошла без сучка, без задоринки. Мы все вместе отправились на верхний этаж Провала, Кошак осторожно - очень осторожно - прочесал окрестности в поисках фей, и когда нашёл группку, Калиостро отманил одну из них в сторону с помощью материализованного кролика. Мой выход, пара комплиментов, ложка мёда - и наша компания пополнилась устроившейся на мне крылатой крохой. Сперва она сидела на шляпе, потом перебралась на левое плечо.
        Как и говорил Орденец, вне компании товарок она вела себя вполне прилично, если не считать того, что заляпала поедаемым мёдом поля моей шляпы. В обмен на сладости - в первую очередь мёд, но конфеты, особенно мармелад, ей тоже отлично зашли - она согласилась помочь. И лечить действительно умела.
        Правда, покидать Провал отказалась. Так что, чтобы не пришлось отлавливать и договариваться по новой с новым визитом в Провал, пришлось оставить ей банку мёда и пару кроликов - чтобы было чем заняться, пока ждёт нашего возвращения.
        - Вы уверены, что её не подменили? - озадаченно произнёс Кошак. Его можно было понять: когда мы уходили, вокруг банки с мёдом жужжала фея с палец в обхвате. Сейчас внутри пустой, без следа сладости, банки, лежало нечто, напоминающее куклу-пупса - столь же маленькая, но очень пухлая фигурка, давешнюю фею в которой выдавали только крылья. Ну и, пожалуй, голова. - Это же как нужно обожраться, чтобы превратиться в такую сардельку с крылышками?..
        Я разделял его удивление. Как это, вообще, работает? Магия, блин.
        Кошак подошёл к фее и ткнул её пальцем. Та открыла рот и довольно громко рыгнула, выпустив изо рта кольцо желтоватого… Пара?
        А затем принялась стремительно съёживаться, возвращаясь к прежним пропорциям и размеру. Впрочем, не совсем: она явно осталась более пухлой.
        - Эх, хорошо… - довольно произнесла малютка и порхнула мне на шляпу. - Ну, вперёд, чего тянете?
        Слаживание группы шло на удивление успешно. А поскольку часть людей предпочли выждать ещё немного, прежде чем рисковать отправляться в Провал, у нас ещё и оказалось меньше конкуренции в добыче ценностей, так что мы и неплохо подзаработали. Очень уместно, учитывая мои прошлые и планируемые траты.
        Гильдия тоже устраивала практику для отрядов, участие которых в охоте на фею планировалось, но она, как и ожидалось, была сосредоточена именно на аспекте применения средств подавления регенерации. Что и логично - каких-то других особых обстоятельств, требующих отдельной отработки, не было. Ну, если не считать привыкание к новым возможностям тех, кто прошли процедуру усиления, но это уже персональное дело каждого.
        - Гм… С твоим бюджетом сложно уложиться - задумчиво произнёс Гворин, одной рукой поглаживая бороду, а пальцами другой перебирая по стойке. - Я б порекомендовал подкопить ещё и купить нормальную кольчугу вместо этого дерьма.
        Дворф ткнул пальцем мне в грудь, но воздержался от прикосновения. Как он сам говорил, «до такой дряни и дотрагиваться неприятно».
        Нельзя сказать, чтобы он был неправ в оценке. Моя кольчуга действительно дерьмовая, и мне действительно нужна нормальная, но тут стоит уточнить, что Гворин не любит компромиссов. «Любая вещь должна быть лучшей - ну и самой дорогой соответственно». Вероятно, как раз поэтому он и не мог никак изготовить огнестрел… В любом случае.
        - Я совершенно уверен, что столь искусный мастер сможет изготовить подходящий доспех. - Спокойно произнёс я. - Вы достаточно давно работаете с гильдией, чтобы знать наши подходы, материалы и цены. Плюс, поскольку я закрыл предыдущий кредит, часть оплаты возможно оформить новым кредитом… в меру разумного.
        Мастер скривился. Кредиты он тоже не любит.
        - Я всё-таки считаю, что тебе нужна хорошая мифрильная кольчуга - проворчал он. - Хм… Давай так. Я слышал, ты идёшь бить фею, и собрал команду с Полосатым?
        Я кивнул.
        - Ну, вот моё предложение. Гнур, тащи сюда сетку!
        Из внутренних помещений лавки послышалось ворчание, стук, а затем появился орк с плоской коробкой размером с ноутбук в руках. Поставив, и даже довольно аккуратно, её на стол, он ушёл обратно.
        - Есть у меня один старый проект, для которого не хватает материалов - сообщил дворф. - Если подпишешь контракт и принесёшь мне их, список я дам, то дам тебе скидку. И вот это вперёд.
        Он бережно раскрыл коробку, и внутри на мягкой подкладке обнаружилось «полотно»-сетка из тонкой серебристой проволоки. Мифрильная плетёнка.
        - Заплати пока что только за подгонку, и пятую долю цены - завершил дворф, скрестив руки на животе.
        Предложение, безусловно, интересное… Я с трудом оторвал взгляд от мерцающего металла и перевёл его на кузнеца.
        - Я не могу обещать того, чего могу не выполнить.
        - Ничего невозможного не требую - сообщил дворф. - И по срокам не подгоняю.
        - Могу я сперва увидеть список?
        Гворин кивнул, достал из кармана на переднике карандаш и записную книжку, и принялся писать. Когда он закончил, я изучил вырванный лист.
        Хм. Когти, клыки, чешуя, шкуры… Орехи. Всё достаточно сложно, но вполне возможно добыть. Единственное…
        Я постучал пальцем по одному из пунктов.
        - Понятия не имею, что это такое, и тем более где искать.
        - Камушек такой зеленоватый, сосной пахнет - пояснил дворф. - Из него присадка к металлу получается. Феи знают, где искать.
        Я поднял бровь, и Гворин вздохнул.
        - Ладно, пусть будет необязательным.
        Предложение было соблазнительным, но брать на себя обязательства я не хотел. А потому в итоге сошлись на том, что я постараюсь собрать требуемое, и если сумею - тогда уж и куплю сработанную из сетки броньку, а пока что мастер придержит материал для меня.
        Мы как раз договорились, когда дверь открылась, и в лавку-мастерскую вошёл Кошак.
        - Мастер, готово? - осведомился он. - Здорово, Принц.
        - Забирай - отозвался дворф и положил на стол шпагу; похоже, Кошак сдавал на починку. Пацан кивнул, забрал своё имущество, и снова обратился ко мне.
        - Вообще, удачно, что ты здесь. Что насчёт спарринга?
        Я кивнул.
        - Здравствуй, и я за такую возможность.
        Вообще я полагал навестить Алис, но в общем-то это не к спеху: всё равно её способность «на перезарядке», да и деньги, опять же. А спарринг - дело хорошее.
        Хотя Маски не обладают регенерацией - как правило - но с ранениями у них отношения довольно-таки особенные. Попросту говоря, до определённой степени ранения получает непосредственно Маска, а не её носитель, и боль при этом… ну, ощущаешь, что она не совсем настоящая и не совсем твоя. Разные Маски выдерживают разное количество ранений, прежде чем спадают, но уж несколько лёгких ранений способны выдержать все, и исцеление на них действует прекрасно, так что спарринги мы ведём практически в полный контакт. Ну, почти - сдерживаться всё же стараемся.
        Кошак, похоже, хотел отработать новый оружейный навык: из гарды его шпаги внезапно вырвался небольшой смерчик, окутавший клинок. Одновременно и несколько искажает видимость, и дёргает мой меч при парировании. А затем и вовсе оказалось, что его можно разрядить в довольно чувствительном ударе, едва не сбившем меня с ног. Ну, может, я и не упал, но равновесие потерял, и это позволило Кошаку обозначить удар мне в район печени.
        - Неплохой приём, хоть и нуждается в доработке - заметил я. - Но он же наиболее эффективен против людей с холодным оружием, разве нет?
        - Ну, не только - ответил Кошак. - Хотя ко всему нужно быть готовым. Ещё раунд?
        Второй оказался в мою пользу; воспользовавшись идеей Кошака, я имитировал его трюк, с огнём вместо ветра. Если удастся соединить это с «Звездопадом», будет впечатляюще, но и как есть - неплохой приём.
        Учитывая, что ещё нужны силы на исцеление, на этом спарринг пришлось остановить, но мы оба добились хороших результатов и были довольны.
        - Нормурль - кивнул мой партнёр. - Хм, Принц, айда в ресторан. Я угощаю.
        - С благодарностью принимаю предложение - с ответным кивком произнёс я.
        - …Да я, в общем, часто здесь питаюсь. Или в гильдийской столовой, или по городским харчевням. Сам готовить так и не научился, да и некогда - он пожал плечами. - Боёвка важней.
        - Один живёшь? - осведомился я, облизывая ложку. Неплохо, но даже с довольно невысокими городскими ценами мне таким образом питаться дороговато. Если бы Принц не транжирил так…
        Кошак посмурнел. Естественно, в городе мы Маски не носили, так что разбирать эмоции было намного проще.
        - Угу. - Возникла небольшая пауза, и я уже было хотел извиниться, подозревая, что задел болезненную тему, но тут он продолжил.
        - Я вообще в Леженском жил, в пригородном посёлке, с батей. В тот раз антенну ветром оторвало, мы с ним полезли ставить. Я за отвёрткой спустился, возвращаюсь - бати нет, а на меня гарпия напала. Маска отбиться помогла, потом отрубился, пришёл в себя в госпитале в Городе. И про батю никто ничего не знает. Так и живу один… Получил комнату от Гильдии, потом сам снял.
        Я нахмурился и признался:
        - У меня история похожая. Жил с сестрой, вернулся с работы - в квартире коболды - я непроизвольно скривился, вспоминая. - Отбился с помощью Маски, отрубился, очнулся вроде в своей квартире, но комнаты сестры нет.
        Кошак кивнул.
        - У Полосатого тоже нечто подобное, только он с друзьями на пикник в лес выезжал.
        - Странно всё это… - пробормотал я, не зная, как точнее выразить свои мысли и ощущения по этому поводу.
        - Ещё как - согласился Кошак. - Я пытался что-то понять, но даже не знаю, с какой стороны браться.
        - Хмм… - протянул я. - Возможно, стоит спросить Калиостро. Орден, по идее, должен знать больше. Хотел бы я понимать, что на самом деле произошло, и что за фигня - я покрутил рукой в воздухе - со всем этим.
        - Если что-то узнаешь, дай знать - серьёзно кивнул Кошак. - И если что, постараюсь помочь.
        Алис сегодня выглядела, если это вообще возможно, ещё более сонной и безжизненной. У меня даже возникло желание потыкать её пальцем и проверить реакцию; я потряс головой, отгоняя дурацкие мысли. Впрочем, когда я поставил на стол тыблоки, она принюхалась и пошевелила ушами, а затем приподняла голову.
        - Едааа… - умирающим тоном протянула она, и послышалось бурчание в животе.
        Я хмыкнул.
        - Н-да, тяжёлый случай… Ты когда последний раз ела?
        - Позавчера?.. - неуверенно произнесла девушка. - Когда там ты в последний раз приходил?..
        Я вздохнул.
        - Где тут у тебя кухня?..
        В холодильнике Алис обнаружился одинокий магический камень и фотография, изображающая торт, с подписью вроде бы губной помадой «Сладенький…». Вздохнув, я вернулся в зал, всунул в приглашающе раскрытый рот девушки кусок тыблока, и сказав «скоро вернусь», отправился на рынок.
        - Выходи за меня замуж - с набитым ртом произнесла Алис. Я поднял бровь.
        - Может, всё-таки «женись на мне»?
        - А в чём разница? - осведомилась девушка. Я поднял бровь, но спокойно объяснил.
        - Замуж выходят женщины, мужчины женятся. «За муж», «за мужа». «Женятся», «берут жену». Муж - синоним «мужчина», «жена» - синоним «женщина».
        Как ни странно… было бы в другой ситуации и с кем-то другим, Алис серьёзно и внимательно выслушала эту микролекцию, а затем кивнула.
        - Благодарю, запомню. Кстати, у меня сложилось впечатление, что «замуж»… ну или «женись», подразумевает не только готовку еды, я не ошибаюсь?
        Это вновь заставило меня поднять бровь.
        - Скорее, зачастую не подразумевает этого - в конце концов ответил я. - Готовка - это, скажем так, побочный эффект.
        - Жаль - коротко произнесла Алис и принялась вылизывать тарелку. Блин, если бы её уши и хвост не были настолько явно накладными, я бы уверился, что она кошкодевушка…
        - Ладно, загадочное милое существо - хмыкнул я. - Я тебе в холодильнике оставил несколько бутербродов, так что не умирай с голоду, пока я занимаюсь делами. Вечером вернусь, так что… Продержись до того.
        - Сделаю - серьёзно кивнула она, и я не удержался от усмешки.
        - У меня есть смешанное с просьбой предложение, и надеюсь на то, что вы согласитесь - произнёс я. До рейда на фею оставались считанные дни, но наша почти случайно сложившаяся команда использовала их с пользой, практикуясь и зарабатывая. Не уверен, чем занимаются в свободное время Полосатый и Калиостро - возможно, стоит спросить - но Кошак явно тренировался самостоятельно, и осваивал новые трюки, а я… ну, всего понемногу.
        Полосатый молча поднял бровь; остальные тоже смотрели вопросительно. Я достал записку Гворина.
        - Если ни у кого не будет возражений, я хотел бы попытаться добыть эти материалы.
        Полосатый пожал плечами, показывая, что не возражает.
        - Постараюсь помочь отыскать - кивнул Калиостро. - Подработка от мастерового Гильдии, как я понимаю?
        Я кивнул и постучал пальцем по кольчуге.
        - Хочу обновить снаряжение. Собственно, как я вижу, вы все тоже уже позаботились об этом.
        Ну, кроме Калиостро - я просто не знаю, каков его обычный набор снаряжения, и какие чары лежат на нём. А вот остальные…
        Полосатый обзавёлся тяжёлыми металлическими перчатками с короткими шипами и новой толстой кожаной курткой, временами странно мерцавшей. Насколько мне известно, надетое на нём влияет и на его Маску, укрепляя шкуру и когти. Плюс на поясе нашего тяжёлого бойца появился немалого размера нож в ножнах, и две гладких светло-зелёных гранаты. Последние, к слову, продаются в Гильдии, разных видов.
        Кошак обзавёлся дополнительной защитой в виде элементов кольчужного полотна, не стесняющих движений, но прикрывающих уязвимые места, и некоего амулета, похожего на серебряную монету, вделанного в нагрудник. Кажется, повышающий устойчивость к магии, нечто подобное я видел в продаже. Плюс наш скаут заменил оружие; шпага, покороче и полегче моей, но определённо тоже мифрильная. Похоже, Гворин где-то достал изрядную партию металла. Хотя кольчужка у Кошака просто из стали.
        Я сам… Ну, будем надеяться, что удастся заполучить обещанную дворфом обновку.
        Половину материалов удалось добыть относительно легко и быстро, хотя на это ушла большая часть дня. Команде - большая часть камней, мне - материалы, всё честно… В любом случае, сдав довольному Гворину добычу, я собирался уже было отправляться домой отсыпаться, но вспомнил, что обещал Алис вернуться вечером. Обманывать девушек, даже если у меня и есть сомнения насчёт того, кто и что она есть, очевидно нехорошо, так что… Вздохнув, я заскочил за продуктами, а затем направился в «Салон „Бархат“».
        Первым, что я заметил в этот раз, открыв дверь, был запах. Вторым - отсутствие Алис. И только затем - дым.
        Потерев виски, я прикрыл лицо рукавом и поспешил на кухню.
        - Это сложнее, чем я ожидала… - задумчиво произнесла Алис, изучая качественный уголь на сковороде. - Всего лишь немного вздремнула…
        - Когда готовят, не спят - вздохнул я. - По крайней мере, когда готовят на огне. Здесь можно как-то проветрить?
        Сковороду пришлось выбросить, как и несколько кастрюль. К счастью, запас посуды в этом странном доме был достаточным, чтобы открыть свой магазин; в одной из кладовок обнаружилась целая куча.
        - Научиться готовить самой - это, конечно, хорошо, но нужно относиться к этому ответственнее и осторожнее - заметил я, когда мы вдвоём наконец разобрались с последствиями. На удивление, обычно предельно сонная девушка вполне себе активно мне помогала. Может, она просто голодная была?.. - Так можно и дом спалить.
        - Это невозможно - сообщила девушка, и я, секунду посмотрев на неё подняв бровь, кивнул. В этом мире всякое бывает.
        - Допустим. Но в любом случае если делаешь какое-то дело, нужно делать, а не спать.
        - Это спорное утверждение - неожиданно возразила она. - Взять хотя бы Менделеева. Он свёл свою таблицу воедино во сне. Книги рассказывают и о других таких случаях.
        Я снова поднял опущенную было бровь.
        - Допустим. Но большая часть процессов требуют присмотра и контроля, если хочешь добиться хорошего результата.
        Девушка чуть наклонила голову, глядя на меня своими золотыми глазами, а затем кивнула.
        - Полагаю, так. В любом случае, это был интересный опыт. Могу я просить вас помочь с дальнейшим освоением этого ценного навыка?
        - Мы в ответе за тех, кого приручили… - пробормотал я. - Постараюсь помочь. Продукты какие-то ещё остались?..
        Как ни странно, продуктов оказалось больше, чем было до моего ухода. А ещё, несмотря на неожиданные выверты логики и вопросы девушки (вроде предложения сварить кашу из топора, она даже подготовила этот «продукт»), Алис чётко следовала моим указаниям и внимательно наблюдала за процессом готовки. Похоже, ей было искренне интересно.
        Не то, чтобы я был хоть сколько-то поваром, но кулинарные навыки Алис были, до моего появления, явно сильно отрицательными. И тем не менее, прогресс был несомненным.
        - Ты есть не собираешься? - осведомился я, ткнув пальцем в сторону сковороды с яичницей-глазуньей. Девушка сидела за столом перед ней, сложив руки, и смотрела на еду со странным выражением на лице - смесь глубокого удовлетворения с умилением, пожалуй.
        - Я хочу оставить этот плод нашей любви и усилий. Я буду им гордиться - сообщила она, заставив меня схватиться за лицо. Это звучало настолько неправильно…
        - Это еда - вздохнул я. - Её едят, а не любуются. Оставь себе память.
        Она покосилась и кивнула, а я добавил:
        - И про «любовь»… Было излишним.
        - Но разве любовь не главный компонент в готовке? - озадаченно спросила Алис.
        - Нет - коротко ответил я.
        6. Смена фазы
        Каким бы забавным ни было общение с Алис, я порядком умаялся, так что добрался до дома и завалился на кровать с изрядным облегчением. Сон напрочь выпал из памяти, и даже с утра я ощущал лёгкую усталость, но всё же был готов к новому активному дню. Список Гворина нужно заполнить как можно быстрее, да и вообще - время поджимает, увы.
        Однако сразу собирать команду я не спешил. Дело в том, что самые очевидные материалы я уже собрал, и с остальными были сложности: я не был уверен, где их искать. Однако подобные сложности возникали не только у меня, да и вообще знания важны и их собираем, так что можно было уверенно утверждать, что искомая информация есть в гильдийской библиотеке. Соответственно, туда я и отправился.
        Гильдия тщательно сохраняет всю получаемую при исследованиях Провала информацию. Изрядная часть этой информации публична, кое-чем мы обмениваемся с Орденом (их библиотека, или скорее база данных, самая большая) и даже с Братством. Нам выгодно, если даже простые горожане будут знать, как лучше всего убить того же коболда, и что полезное можно вырезать из его туши. Вся информация хранится в электронном виде, в нескольких копиях, но помимо этого на всякий случай многое распечатывают и на бумаге - со странностями Города это кажется надёжнее. Плюс тут изрядно и обычных книг.
        Когда я только оказался в Городе, зарылся в библиотеку, пытаясь разобраться с этим миром. Увы, информация здесь по большей части прикладная, в духе как раз методов убиения и разделки монстров. Тоже было очень полезно, на самом деле, но не то. Очень хотелось бы заглянуть в библиотеку Ордена… хм, это можно будет попробовать организовать, но сейчас есть более актуальные дела.
        Как обычно, посетителей в библиотеке не было… ну, или почти не было. Возле сканера стояла какая-то девушка и сканировала книгу… опа. Это же оно, продолжение «Преданий»! В «старом мире» ждал, но думал не дождусь.
        - Простите, это у вас из магазина, что ли?.. - обратился я к девушке. Незнакомая, невысокая, в очках. Лицо немного детское, но чуть присмотревшись становится понятно, что она существенно старше, чем кажется. Серые волосы, одежда скорее домашняя, чем рабочая… Я бы подумал, что библиотекарь, но с библиотекаршей Гильдии я знаком.
        Она кивнула, сохранила файл скана и перелистнула книгу.
        - Ну… Спасибо вам заранее. Не думал, что будет возможность прочитать.
        Она покосилась на меня.
        - Фэнтези в Городе - не самый популярный жанр.
        Я пожал плечами.
        - Хорошая книга - в любом случае хорошая книга, и история интересная. А неоконченная история - это как минимум неприятно.
        - Это да - согласилась она. Снова повернулась к книге на сканере, и я было решил, что разговор закончен, однако она продолжила. - Правда, с нашими магазинами, нельзя быть уверенной, что это канон.
        - Да уж - согласился я. - Но качество остаётся, и я вот предпочитаю считать разные варианты чем-то вроде апокрифов. А выяснить, насколько они каноничны, сможем после возвращения в реальный мир.
        - Если вернёмся - произнесла она. Я скривился, но кивнул.
        - Да, если вернёмся. Но до того, пока качество и стиль соответствуют, можно считать каноном.
        - Я бы хотела быть уверенной - ответила девушка. - Но эта позиция тоже имеет право быть.
        Она помедлила.
        - Не поможете? Мне ещё две книги нужно отсканировать, а в одиночку это будет долго.
        Я чуть поморщился. Вдвоём это тоже небыстро - плавали, знаем. И всё же… Ладно, попробую сочетать.
        - Хорошо - я кивнул. - Правда, мне нужно кое-что найти, так что буду отвлекаться.
        - Это лучше, чем ничего.
        - Кстати, вас как зовут?
        - Настя - сообщила она, доставая из сумки ещё одну книгу и передавая её мне. - А вы Принц, я в курсе.
        Оу. Ещё один раритет.
        - У вас, часом, второго тома Мёртвых душ нет? - усмехнулся я, подходя к свободному сканеру.
        - В книжном сказали, что пока нет - серьёзно ответила девушка. - Когда появится, возьму.
        Вдвоём мы справились на удивление быстро, и моя новая знакомая помогла мне отыскать записи о нужных материалах, так что я попрощался с ней и отзвонился Кошаку. К счастью, собрать искомое оказалось не сказать, чтобы так уж сложно; определённые сложности могли бы быть с последним материалом, той «сосновой» присадкой, но тут помогла приручённая фея.
        На поверхность мы возвращались с вполне приличной добычей. Камней мне, правда, досталось немного, но я всё равно был доволен - тем более, если сравнить возможную долю камней и стоимость мифрильной кольчуги, я оставался в плюсе.
        - Всё честно, как договаривались - согласился Гворин. - Мерки я знаю, так что завтра будет готово. И, пушки я теперича тоже продаю. Тоже можешь взять, если подошла.
        - Всё упирается в деньги - ответил я. - Но я запомню.
        Да, деньги - это вечная проблема, даже в этом немного сказочном мире. Хотя клинок и кольчуга хороши даже сами по себе, но их стоило бы и зачаровать. К тому же в отличие от стальной кольчуги починка этих предметов снаряжения будет уже стоить ощутимых денег. В общем-то, разумнее всего было бы зачаровать её на защиту от магии, и надевать только на серьёзные рейды, а так носить обычную стальную…
        Задумавшись об этом, я вышел из кузни - и едва не столкнулся с выходящим из соседней двери Полосатым. Он покосился на меня, сделал шаг - а затем остановился и снова повернулся ко мне.
        - Привет, Принц. Что насчёт спарринга?
        - Здорово - отозвался я и тоже помедлил. Мой обычный спарринг-партнёр - Кошак, но стоит разнообразить, особенно учитывая, что монстры в Провале бывают весьма и весьма разные. - Хорошая идея, на самом деле.
        Он кивнул.
        - Пойдём.
        Тренировочные площадки в Гильдии обычно приходится запрашивать заранее, или использовать для практики какой-нибудь пустырь возле Границы, но у топов есть свои привилегии - не очень большие, но всё же. Так что площадку для Полосатого выделили по первой просьбе; минусом были зеваки, но это не большая проблема.
        Надев Маску, я встал напротив Яшина, ожидая, однако он не спешил надевать свою Маску… или нет. Вокруг и над пожилым мужчиной заколыхался воздух.
        - Готово - сообщил мужчина. - Нападай.
        «Частичное воплощение», как это назвал Полосатый. Бесполезно для тех, чьи Маски гуманоидны, но для кого-то вроде него эта техника имеет смысл. Теряя в силе, - в смысле, во всех усилениях Маски - Полосатый оставляет за собой возможность использовать инструменты и оружие. В его случае - в основном гранаты, поскольку я не уверен, что щит и пару металлических перчаток можно называть оружием. Ну, ещё был нож, но им он в спарринге не пользовался.
        На мой взгляд, Полосатый придавал слишком много внимания попыткам освоить «частичное воплощение». Вероятно, следствие той магии феи, нейтрализовавшей Маску. В любом случае, его попытки сражаться в этом состоянии… не впечатляли, мягко говоря. Как и ожидалось. Все необходимые навыки было необходимо нарабатывать самостоятельно, в конце концов.
        Впрочем, полноценное воплощение он не оставлял за бортом, и когда его применил, Орденское усиление было заметно. Даже его слабое место, истощение после превращения в молнию, сейчас было не так проблемно; он всё ещё мог продолжать бой после одного применения, так что немедленно разбавил счёт поражений в «частичном воплощении».
        Сложно сказать, насколько нам двоим помог этот спарринг - фехтовальщик против тигра очень уж странная комбинация - но какие-то уроки мы оба определённо извлекли. Впрочем, сейчас нам обоим были глубоко безразличны уроки, грядущий рейд, и вообще большая часть всего; мы просто сидели, откинувшись на скамейку, и меланхолично смотрели в небо. Серьёзная трата «духовных сил» имеет такой эффект…
        - Спасибо за спарринг - наконец, произнёс я. - Полезно разнообразить.
        Полосатый кивнул. И, неожиданно, ответил.
        - Тебе спасибо. Сейчас тоже, но вообще - за тот раз.
        - М? - я повернулся в его сторону.
        - С феей - пояснил мой сосед по скамейке. - Я думал, отбегались.
        Я скривился.
        - С меня там толку было… Я бы Бестию поблагодарил, но её не поймать.
        Полосатый отрицательно мотнул головой.
        - Не. Бестия Бестией, но ты не сдался тогда. До конца боролся. Уважаю.
        Я всё ещё считал, что толку с тех моих трепыханий не было, но комплимент стоит принимать, когда дают искренне, так что кивнул.
        - Я не собирался умирать в реале, и здесь не собираюсь. Мне ещё нужно выяснить, что с сестрой.
        Полосатый хмыкнул. Повисла пауза, а затем он снова заговорил.
        - Присмотри за Игорем. Молодой ещё слишком.
        - Уже стараюсь - заметил я. - Но недооценивать его не надо. Парень хорош.
        Яшин согласно кивнул и снова умолк. Ещё пара минут, и он встал; повернулся ко мне и протянул руку.
        - Увидимся - произнёс он, когда я пожал её, и зашагал прочь.
        Очевидно, пробивать свою новую кольчугу, чтобы проверить её прочность, я не стал, однако Маска сама по себе постепенно восстанавливает мелкие повреждения, вопрос во времени. Так что по крайней мере царапины и прочие мелочи не были проблемой даже с точки зрения Принца. И да, он понимал, что доспехи и оружие неизбежно получают повреждения, когда их используют, но ходить в потрёпаном снаряжении ему не нравилось, даже если он и старался этого не демонстрировать.
        В любом случае, аккуратно проверить прочность было возможно. Чуть прочнее качественной стали, и при этом раза в три легче. Впрочем, хотя это само по себе было очень хорошо, особенно для моего боевого стиля, но главным достоинством мифрила была не прочность и даже не вес. Главное - то, что орденцы называют «магоёмкость». Некий показатель того, насколько сложные и сильные чары можно впихнуть в предмет. Мифрил в этом плане на голову превосходил обыденную сталь, при том что ещё и был более устойчив к магии сторонней даже без специальной обработки. Именно то, что нужно против грёбаной феи.
        Впрочем, полагаться на базовую устойчивость я не собирался, так что прилагал все усилия, чтобы накопить средств на зачарование. Даже минимум может спасти жизнь, но лучше, конечно, работу посущественнее и подороже.
        К сожалению, время поджимало, и сегодня я, прикинув всё, решил посетить Провал в одиночку. После Орденского усиления верхние этажи сложностей не представляли, если не забывать об осторожности, и правило о двух целителях в группе я технически соблюдал благодаря фее. Риск, конечно, оставался, но в моей ситуации что так, что так опасно, остаётся только балансировать. Время - ценный ресурс…
        Без разведки искать подходящую добычу было бы проблемно, но моя маленькая напарница узнала от своих сестёр о маленьком лагере гоблинов на третьем этаже, на который я и нацелился. Не забывать об осторожности, и всё должно получиться.
        Я зря жаловался на обострившиеся чувства. Да, небольшие неудобства в обычной жизни оставались, но в целом я быстро привык, тем более ношу Маску не постоянно. А вот сейчас, в джунглях третьего этажа, дополнительная чувствительность была полезна. Заметить среди растений змею или съедобные ягоды; почуять запах хищного растения и обойти его стороной; услышать чей-то голос… хм?
        Если в Провале кого-то встречаешь, хороший тон проверить и спросить, не нужна ли помощь. Собственно, так нас и Бестия выручила тогда с феей.
        Эм… Источник голоса обнаружился на поляне за кустами - в виде дамы, играющей с двумя кошками. Впрочем, и дама, и её питомцы соответствовали месту действия: это были Бестия, которую я только что вспоминал, и две «Лесных рыси», слегка магические звери, способные как Кошак скрывать свои звук и запах.
        Бестия кивнула мне и положила нижнюю пару рук на головы выглядящих довольными рысей, почёсывая их за ушами.
        - Привет - произнесла она, пока я изучал открывшееся зрелище. Всё же как бы не первый раз, когда есть возможность её рассмотреть… Чёрная гуманоидная зверюга, сочетающая черты собачьих и кошачьих, но больше второго, пожалуй - по крайней мере, уши и хвост определённо кошачьи. Одежды как таковой нет, но присутствует некая… сбруя из ремней, на которой подвешены полезные предметы вроде фляжек с зельями и гранат. Ноги и руки - сочетание человеческого и звериного, пять пальцев с противопоставленным большим на руках, но покрыты короткой шерстью, и с когтями. Причём рук четыре штуки. Не имею представления, откуда вообще взялся такой персонаж, но Бестия - одна из тройки сильнейших Гильдии, и вероятно на первом месте. Хотя Муромец, возможно, и сильнее, но как я уже упоминал - рейтинга нет. Могу только прикинуть, что Полосатый был всё же слабее, судя по фее.
        - Здравствуйте, леди - отозвался я. - Неожиданная встреча. Полагаю, вам не требуется моя помощь, так что не буду вам мешать… И, снова благодарю за вашу помощь в прошлый раз.
        - Не за что - отозвалась она. Голос низкий, но вполне женский. - Вопрос в том, нужна ли тебе моя помощь. Ты без команды, как я погляжу.
        - Не совсем так - возразил я и указал на фею. - Как вы можете видеть, у меня есть напарница. И у меня есть основания предполагать, что наших сил будет вполне достаточно для выполнения поставленной задачи.
        Бестия кивнула, задумчиво (насколько можно было понять на зверином лице) глянула на нас с феей.
        - Охотишься на гоблинов? - предположила она. Я кивнул. - Тогда я тебя сопровожу, если не возражаешь. Не претендую на добычу, но мне нужно накормить кошек, и гоблинятина вполне подойдёт.
        - Как пожелаете, леди - кивнул я.
        - Помощь нужна? - осведомилась Бестия.
        Вопрос был хороший. Возможно, информация от фей была неточна, но я склонялся к мнению, что она просто устарела. В любом случае, то, что мы обнаружили, не было «лагерем»; это был зачаток форта. Уже имелось какое-никакое ограждение, с дерева была заметна хижина шамана, и ещё не меньше дюжины хижин воинов; ближе к двум десяткам. Учитывая, что в них живёт не по единственному гоблину, для меня одного… для нас с феей этого многовато.
        - Хороший вопрос, и я склоняюсь к мысли, что действительно нуждаюсь в ней - ответил я. - Но не хотел бы вас утруждать.
        - Не проблема - отозвалась она. - Тем более, меня кое-что интересует у шамана. Предлагаю поработать вместе в обмен на один предмет по моему выбору.
        - Более справедливо будет разделить поровну - заметил я, но она отмахнулась сразу двумя руками.
        - Нет нужды. Я беру на себя шамана, вождя, и их охрану. Справишься с остальными?
        Я на секунду задумался.
        - Если не возникнет неожиданностей.
        - Хорошо. Вперёд.
        И с этими словами она помчалась вперёд, в сопровождении беззвучно следующих за ней рысей.
        Все Маски обладают теми или иными магическими способностями; даже тот же Полосатый постоянно использует свои молнии так или иначе. Бестия ничего подобного не применяла. Скорость, сила, и когтистые металлические перчатки - этого было ей более чем достаточно. Тем более, что её спину прикрывали рыси… хм, возможно, её магия как раз и позволяет приручать зверей?..
        Впрочем, об этом я задумался уже потом. Несмотря на то, что моя неожиданная соратница привлекла на себя внимание лагеря, я, очевидно, тоже не остался без внимания. Гоблины меньше и слабее людей, да - но не стоит их недооценивать, тем более что в боевой ярости они запросто способны жертвовать собой, чтобы достать врага или позволить достать другим гоблинам. А ещё они используют яды. Так что опасность всегда есть, тем более что они вполне неплохо работают вместе.
        Всё же, у меня были опыт, магия, и усиления от Ордена, и этого оказалось достаточно. Пару лёгких ран в ноги я всё же получил, но антидот у меня тоже был. Хорошо бы владеть магией, снимающей отравления, но чего нет - того нет.
        Зачистка лагеря заняла, на самом деле, немного времени; не больше десяти минут. Убедившись, что живых врагов поблизости не осталось, мы принялись собирать добычу.
        В основном, конечно, я. Бестия, как она собственно и сказала сразу, осматривала только шамана и его хижину из веток и листьев. Я же собрал оружие, амулеты и уцелевшие зелья с тел и из домов воинов. В целом результат… ну, ожидаемый - от увиденного, изначально я предполагал меньшее. Со всем этим, плюс камни, которые ещё нужно вырезать - грязное, но необходимое дело - я уже вполне смогу оплатить зачарование.
        Хруст заставил покоситься; рыси Бестии, которые, сказать по правде, меня несколько нервировали, грызли… хух. Магический камень из тела гоблина. Мясо они тоже объели, но не ожидал, что будут есть и это. Надеюсь, много камней не съедят.
        Покосившись на них ещё раз, я направился к хижине шамана. И помочь стоит, возможно, и лучше держаться рядом с ней на случай если её кошкам будет мало гоблинятины. Убить их я убью, на относительно открытом пространстве они далеко не так опасны, как в лесу, но зачем ссориться с дамой?
        Я успел сделать всего пару шагов, когда оная дама выбралась наружу. С мешком в одной руке и чем-то чёрным и плоским в другой. Похоже на чёрный лист бумаги с серебряными письменами на нём.
        - Могу я спросить, что это?.. - поинтересовался я.
        - Я и сама хотела бы знать - вздохнула Бестия и протянула мне предмет. Действительно, хотя на бумагу не похоже, но это определённо лист из книги. Но эти письмена… я даже не уверен, что можно сказать «символы». Текст выглядел, как единые строки из соединённых меж собой закорючек без пробелов, похожие на арабскую вязь. - Время от времени попадаются такие, у шаманов и подобных минибоссов, но расшифровать их пока не удаётся. Возможно получится, если собрать больше образцов.
        Я протянул лист обратно ей, но она отмахнулась, снова сразу двумя руками, но на этот раз с разных сторон.
        - Можешь оставить себе. У меня уже три экземпляра этого листа.
        Я кивнул, свернул лист, и спрятал его в поясную сумку. Вряд ли пригодится, но интересный трофей.
        Бестия была столь любезна, что даже помогла мне донести трофеи до промежуточного склада, из-за чего я чувствовал определённую неловкость. Всё же это мужчина должен помогать женщине нести тяжесть, а не наоборот, даже если женщина… такая.
        Ну, если быть совсем точным, Принц считает, что таскать тяжести должны слуги, но уж точно не дамы.
        Нет, я всё понимаю, и ясно, что Маска - это Маска, но всё равно - способность Принца воспринимать Бестию как даму поражает. Об этом я задумался уже в Городе, продав добычу и сдав свою кольчугу заклинателям Ордена. Не знаю, как там эта… дама выглядит без Маски, но в ней… Встретил бы в нормальном мире - вполне возможно, что пришлось бы менять штаны. А уж если улыбнётся…
        Нет, я признаю, что есть в ней некое звериное изящество, но именно что звериное. И тем не менее Принц не поцеловал ей на прощание руку, кажется, только потому, что не был уверен, какую из четырёх выбрать.
        Я ещё раз покачал головой, допил свой кофе, и встал из-за столика. Раз уж о дамах, пойду-ка я проведаю Алис. Тоже, если подумать, занятная зверушка.
        В этот раз девушка и не спала, и не устраивала бардак. Она сидела за столом перед блюдом, заполненным тыблочными огрызками, и читала толстую книгу. «Книгу о вкусной и здоровой пище», если точно.
        И делала пометки себе в блокнот.
        - Здравствуйте, дорогой гость - произнесла Алис, не отрываясь от своего занятия. - Что вы думаете о бефстроганов?
        - Это какая-то еда - ответил я.
        - А о рататуй?
        - Тоже еда, и о ней ещё мультфильм был.
        - Хм.
        Она покосилась на меня, я пожал плечами.
        - Я не шеф-повар, а такие блюда - в их компетенции. Мои таланты ограничиваются простыми домашними блюдами из кухни холостяка, как-то так. Но тебе бы для начала хотя бы их научиться готовить…
        - Всегда нужно стремиться к большему - поучительно произнесла девушка. Это её заявление можно было бы поддержать, если бы она могла хотя бы яичницу нормально приготовить без посторонней помощи… И, кстати говоря.
        Я поставил на стол пакет с продуктами.
        - Так что давай-ка закрепим изученное, для начала.
        Хотя Алис восприняла мою фразу как указание попытаться приготовить «рататуй», что бы он из себя не представлял, но я немедленно перевёл её вагонетку на рельсы яичницы. Вроде бы даже ей удалось освоить это блюдо…
        - Вероятно, вскоре можно будет переходить к супу. Основы ты вроде поняла. - сообщил я. Девушка серьёзно кивнула.
        - Почтительно ожидаю ваших наставлений, мастер.
        - Как-то неловко, когда на «вы» обращаешься - заметил я. - Я бы предпочёл на «ты», если ничего не имеешь против.
        Она нахмурилась.
        - Это неподобающее обращение к наставнику.
        - Я всего лишь объясняю тебе основы готовки - я пожал плечами. - Это не заслуживает такого серьёзного отношения.
        Алис продолжала хмуриться, а затем вдруг просияла.
        - Хочу предложить альтернативное решение. Если я тоже стану вас чему-то учить, то вкупе с уравниванием отношений «Наставник-ученик» будет возможно уравнять и форму обращения!
        Она подняла палец, и выглядела довольной собой. Я усмехнулся.
        - Предложение интересное, но чему ты можешь меня учить?
        Вместо ответа она развернулась и поспешила прочь с кухни. Пожав плечами, я последовал за ней.
        - Это спортзал или ритуальные покои? - осведомился я, оглядывая помещение, куда меня привела Алис. Однозначно этот дом внутри намного больше, чем снаружи.
        Помещение было размером со школьный спортзал, и здесь присутствовали спортивные снаряды вроде «лесенки» на потолке, пара манекенов для отработки ударов, мишени у стены. В то же время пол и стены были покрыты некими «магическими кругами». И, кажется, они едва заметно светятся.
        - Это комната практик - ответила Алис. - Я открыла её для вас, дорогой гость. В дальнейшем вы сможете использовать её, а пока что - первый урок.
        Её хвост и уши поднялись; она подняла правую руку, и в воздухе над ладонью зависло - золотое тыблоко?
        Фрукт засиял, а затем разделился на облако золотых искр, сохраняющее форму тыблока, но раза в три больше размером.
        - Тяни частицы к себе - произнесла девушка. - И постарайся снова собрать их вместе.
        Это… некая магическая тренировка?..
        Я кивнул и надел Маску.
        Хотя смысла этого упражнения я так и не понял, но старательно выполнял указания Алис. Это было… не то, чтобы сложно, но и не просто; можно сравнить с отжиманиями, удерживая на спине тазик с водой. В принципе, помогает развивать фокус и ментальную выносливость, если подумать; пожалуй, я постараюсь и дальше так практиковаться. По возможности.
        - Если вопросов больше нет - выходим.
        Общий сбор участников рейда объявили примерно в полтретьего, вскоре после окончания очередного сеанса практики с гранатами. Разведчики Ордена обнаружили фею на пятом этаже, в конце первой страты Провала, и немедленно подали сигнал наверх. Руководство решило, что упускать эту возможность нельзя, и решило начать операцию.
        Каждый участник получил пару расходных антимагических амулетов, и после инструктажа мы выступили в Провал. Вполне возможно, что пока мы доберёмся, феи уже не будет на месте, или она смоется, заметив нас, но лично я хоть и не горел желанием снова столкнуться с этим монстром, но всё же надеялся, что покончим с ней уже в этот раз.
        Вероятно, участники учли мой опыт, изложенный в докладе нашей группы, поскольку большинство были вооружены огнестрелом. Так-то народ предпочитает холодняк и арбалеты - меньше расходы. Сейчас же за спинами многих висели дробовики; я бы и сам взял, возможно, не будь у меня пистолета Гворина.
        Полосатый взял.
        Каждая группа должна была независимо добраться до лестниц к четвёртому этажу; Провал странно реагирует на попытки собрать в одном месте много народа. Не знаю подробностей, но вроде как были инциденты, когда членов групп случайным образом телепортировало на несколько этажей вниз, или откуда-то появлялись монстры с нижних этажей… Впрочем, это происходит не сразу, так что для сражения с феей проблем быть не должно. Просто добираться на место отрядам придётся раздельно.
        Первая страта Провала, пять верхних этажей, была лесной. Светлый лес, тёмный лес, тропический лес, окраина джунглей, и сердце джунглей, как обозначают их в Гильдии. Начиная с шестого этажа обстановка резко изменяется, превращаясь в пещеры, но пока что мы оставались в тёмном, жарком и душном лесу - вполне проходимом, однако. Меж стволов деревьев, тянущихся куда-то ввысь, было вполне достаточно свободного пространства, а раздражающих кустарников с верхних этажей здесь практически не было. В нормальных условиях я бы сказал «из-за недостатка света», но в Провале подобные причины особо не работают.
        Смарт в кармане загудел; со стороны моих спутников послышался тот же звук. Помимо антимагических амулетов нас снабдили ещё и приложением на смарт; позволяет обмениваться сообщениями и указывает направление на маяки, размещённые разведчиками. Каждая группа, участвующая в рейде, должна занять своё место, а затем действовать согласно получаемым указаниям. Ну и возможное сообщение об отмене операции тоже так же. Сейчас, однако, сообщение только подтверждало, что операция идёт по плану, и нам следует занять свою позицию.
        - Возможно, я чрезмерно осторожен, но что-то во всём этом мне не нравится - сообщил Калиостро. Орденец, как от него и ожидалось, вёл разведку, и сейчас птички с белочками наблюдали из ветвей за ведущимся в джунглях строительством. Участок деревьев был вырублен, часть деревьев уже порублены и распилены на брусья, и несколько десятков гоблинов вели работу. По словам смотрящего глазами своих зверушек Калиостро, они строили дворец - ну, или по крайней мере деревянный терем. Учитывая, что обычно гоблины таким не заморачиваются - хотя могут, бывали случаи - можно предположить, для кого это. Собственно, Орденец видел её мельком.
        - Вы в этом не одиноки - ответил я. - И, полагаю, наши товарищи так же разделяют подобный настрой.
        Полосатый молча кивнул, Кошак… Ну, кошачья морда, даже его Маски, не особенно выразительна, но он скривился.
        - Как я и говорил - констатировал я. - Но если у вас нет предположений, к чему именно нам готовиться, остаётся действовать как ожидалось.
        - Что там с бойцами? - спросил Полосатый.
        - Я видел пятерых варгов, с десяток волков, и одного орка - сообщил маг-разведчик. - Наверняка кто-то ещё есть в домах.
        В общем, ожидаемо. Пятый этаж, поселение с сильным лидером… Не то, чтобы было проблемой, впрочем. Орден выделил несколько пользователей Масок и кастеров, способных заменить миномёты; в данном случае цель не трофеи, так что это приемлемо. Собственно, и от Калиостро ожидается, что по сигналу он доставит в указанные точки сколько-то взрывчатки.
        Как раз при этой моей мысли его смарт тихо загудел, сообщая, что пора.
        А затем загрохотали взрывы. Звуки взрывов, звуки, больше похожие на раскаты грома, треск и гудение - магия весьма разнообразна, и сопутствующие её применению эффекты тоже изрядно различаются. Вероятно, гоблины кричали, но за грохотом этого не было слышно.
        Впрочем, я убедился в истинности своего предположения, когда взрывы стихли, тем более что мы приблизились к посёлку. И криков было слишком много.
        А затем мы приблизились достаточно, чтобы увидеть всё собственными глазами.
        Большая часть посёлка была разрушена. Здания, в которых жили простые рабочие, были разворочены взрывами и разбиты в щепки, часть из них горели. Однако большой недостроеный терем стоял практически нетронутым - и его окружали вооружённые гоблины и орки.
        Ну, не следовало и ожидать, что всё пройдёт просто.
        Не знаю, жило ли их там столько, успели ли они вовремя укрыться за защитным барьером, или фея ожидала нашей атаки и подготовилась к ней, но защитников терема было многовато - несколько десятков точно. Я склонялся к третьему варианту, как к самому проблемному.
        Элитные гоблины и гоблины-чемпионы, шаманы, орки - в тереме прятались даже пара варгов. И всё же это не было большой проблемой для собравшихся в рейд бойцов. Заклинания и пули выкосили часть врагов ещё до того, как они смогли что-то сделать, и даже когда орки вступили в ближний бой с гильдийцами, преимущество было очевидно на нашей стороне.
        Пока не начала действовать фея.
        Она атаковала откуда-то с вершины недостроенного терема. Чёрная сфера размером с футбольный мяч упала на одного из гильдийцев, как раз снёсшего топором голову гоблину - и сфера, мгновенно вздувшись, поймала человека в себе, приподняв в воздух. Знакомая картина…
        - Фея сверху! - выкрикнул я, и кто-то ещё прокричал -
        - Бьют сверху, магия!
        Сверху полетели новые сферы; часть из них промахнулись, одна попала в гоблина с тем же эффектом, что и в человека, две поймали людей.
        А затем наши «артиллеристы» дали ответку. Если предыдущий удар был распределён по всему поселению, то этот сосредоточился на тереме; лучи, огненные шары, какие-то ещё снаряды столкнулись с проявившимся куполом.
        И купол лопнул, а затем начало рушиться и здание.
        Это было немного опасно и для нашей стороны, но всё же враги были ближе к эпицентру, и большая часть обломков досталась им. А взрывы в основном пришлись на верхнюю часть терема, так что нас больше оглушило, чем как-то задело. Всё же это были не бомбы с минами, и расстояние достаточно маленькое, чтобы точность была высокой.
        Не то, чтобы я так уж внимательно следил. Мои руки были заняты гоблинами - фигурально выражаясь. Такое впечатление, что мелких становилось только больше, несмотря их потери, а элитные гоблины могут быть очень даже опасны.
        И всё же я был в состоянии следить за окружением, и заметить, как за разваливающимися стенами терема открывается то, что было внутри. Здание было почти пустым, за исключением странного объекта - нечто похожее на стоящий на чёрной башенке маленький трон. На котором сидела фея.
        На миг это сооружение окуталось чёрной дымкой, а затем она превратилась в серию знакомых сфер, полетевших во все стороны.
        Я вытащил меч из тела гоблина и побежал вперёд, увернувшись от одной из них. И по мере приближения… нет, мне это не кажется - каждую поймавшую кого-то сферу соединяли с троном некие прозрачные линии, текущие к нему. Она выкачивает силы?..
        В направлении «артиллеристов» вспыхнуло, но атаки не последовало. Они тоже с кем-то сражаются?..
        - Нужно нейтрализовать фею! - выкрикнул я. - Хотя бы разрушить трон!
        Кто-то сзади и слева от меня швырнул в сторону трона огнешар, но когда он был в паре метров от цели, фея подняла руку, и снаряд взорвался, столкнувшись с плоским магическим щитом. Я определённо прав…
        - Уничтожьте трон! - повторил я, громче. Прикоснулся к наушнику, которым нас снабдил партийный Орденец. - Калиостро, сможете атаковать трон?
        - Без шансов. Она контролирует обстановку и собьёт мои подарки. У меня есть реальная взрывчатка, но её нужно как-то доставить к трону.
        Иллюстрируя его слова, фея заблокировала ещё два снаряда и сбила на лету третий, а затем ответила одиночным чёрным шаром с рук. Я парировал копьё гоблина и пронзил его голову ответным выпадом.
        - Я попробую - голос Кошака. - Отвлеките её.
        - Сделаем - почти синхронно произнесли мы с Полосатым.
        Наш тигр бросился вперёд, без полной материализации Маски, но с помповым дробовиком в духе американских боевиков в руках. Выстрел снёс голову возникшего у него на пути орка, я изжарил ещё пару гоблинов и сделал залп огнём в сторону феи. Полосатый передёрнул… помпу? И сделал ещё один выстрел в фею.
        От этого она закрылась выдернутым откуда-то светящимся «лассо» гоблином; определённо её барьеры предназначены для защиты от магии, не от «нормальных» физических атак. Но даже так её защита была хороша.
        Я немедленно тоже сделал выстрел. Вчера я успел навестить Гворина, и результатом этого была замена пистолета на новую модель, выглядящую как помесь кремневого пистолета девятнадцатого века с револьвером. Барабан этого агрегата был размером с кулак, и калибр соответствующий, но отдача на удивление не так сильна - не в ущерб мощи.
        Эта пуля достигла цели. Фея дёрнулась, но рана немедленно принялась закрываться; а затем вокруг трона на земле засияли девять магических кругов, и через секунду на них возникли девять фигур.
        Зеленокожие - хотя как раз кожи видно было немного - здоровяки в латах, с топорами и мечами. Элитные орки. Вот это уже проблема.
        А уж если она сможет повторить…
        Я успел заметить, что одна из тянущихся к сферам линий исчезла, и тут в ряды орков врезалась Бестия. В доспехе ещё одного с грохотом выстрела образовалась дыра, из которой потекла кровь, но он оставался в строю: этих ребят не так просто убить.
        Я сменил пистолет на факел и обдал орков огнём; Полосатый, надев-таки Маску, атаковал с другой стороны. Немного дальше с занесённой палицей бежал Витязь; он едва не влепился в очередной чёрный шар, но перекатился вбок и подсёк ноги орку.
        Трон вновь стал покрываться чёрной дымкой, и я поспешил снова заменить факел пистолетом. Выстрел… Точно в голову.
        Чернота опала с трона брызгами воды - всё же ей необходимо контролировать магию, и столь серьёзное ранение этому не способствует.
        А затем трон взорвался.
        В первый момент у меня даже мелькнула мысль, что это из-за срыва контроля, но затем в наушнике прозвучал голос Кошака.
        - Готово. Теперь осталось…
        Остаток фразы внезапно утонул в шуме статики, и в тот же момент облако пыли на месте трона словно взорвалось снова - взорвалось вместо огня и обломков тьмой. Колышущейся массой тьмы, поглотившей ближайшего орка и всё, что оставалось от терема.
        А затем из тьмы ударили… Щупальца?
        Полосы тьмы одним касанием поглотили двух гильдийцев, но Бестия и Полосатый как-то ухитрились уклониться и поспешили разорвать дистанцию. «Щупальца» зашарили вокруг; поодаль вновь возникла тусклая вспышка, но магического удара не последовало.
        - Вы за это заплатите - прозвучал голос. И тьма принялась изменяться.
        «Щупальца» всё ещё шарили вокруг, и даже сумели поймать ещё одного бойца, но они, как и вся эта масса, обретали некую определённую форму, и цвет тоже изменялся. Тьма превращалась… в цветок?
        Короткий для общего размера этого… объекта стебель, около метра. Шарящие вокруг чёрно-зеленоватые корни и побеги, вытянувшиеся на метры во все стороны. Широкие нижние листья бутона и сам метровый бутон в виде раскинувшей листья лилии, окружённый снизу маленькими бутончиками с мяч размером.
        И фея в центре цветка.
        Я среагировал первым, сделав залп огнём, но корни поднялись, и… Впитали мою магию? Немедленно один из малых бутонов раскрылся и выплюнул семечко, которое за какую-то секунду выросто в… Гоблина?
        - Не атакуйте цветок магией! - выкрикнул я, но опоздал. Несколько человек ударили кто чем, и корни с побегами снова поднялись, поглощая магию.
        А затем всё же ударили «артиллеристы», и всё стало плохо.
        Я был уверен, что на пятом этаже поддерживать такую магию долго невозможно, однако с тем, какой ситуация стала после удара «артиллерии», было маловероятно, что мы сможем столько продержаться, не говоря уж о том, чтобы прикончить фею. Из сорока бойцов нас осталось пара дюжин против выросших из семян двух десятков элитных орков, десятка гоблинов, и самой феи с её цветком. Мы даже не могли отступить; поле боя окружили заросли колючек, источающих неприятную на вид жидкость, тоже впитывающих магию, и моментально заращивающих повреждения. Их наверняка можно было бы вырубить, истощив вложенную магию, но это при условии что в процессе нас не будут атаковать в спину. Кто-то из наших воспользовался антимагией, и это даже освободило одного из пленников сфер - хотя продолжать бой он был уже не в состоянии - но сейчас эти амулеты выгляели нашим единственным шансом.
        - Дробовики, огонь по фее, и немедленно амулеты! - выкрикнул я.
        И в этот момент что-то дёрнуло меня за ногу. Я с силой ударился спиной оземь; Маска поглотила повреждения, но ситуация была скверной. Один из корней ухватил меня, выбившись из-под земли, и сейчас, дёрнув вверх, потянул к цветку.
        - Быстрее! - закричал я, хватаясь за пистолет. Отстрелить корень…
        Корень дёрнулся, сбивая мне прицел, и рванул быстрее; ещё один обернулся вокруг руки, прижимая её к телу. И в следующую секунду перед моим лицом возникло перевёрнутое лицо феи.
        - Мы снова встретились - произнесла она. На что я ответил -
        - Огонь!!!
        А затем звёздная тьма в её глазах заполнила всё вокруг.
        Я уже был здесь. Тьма, заполненная золотыми искрами звёзд… но в прошлый раз их было меньше. И они не двигались.
        Я нахмурился. Что-то… Не помню. Но звёзды не должны уползать - будет темно. Вернитесь обратно!
        Звёзды вокруг послушно замедлились, а ближайшие и вовсе остановились. Я собрался и постарался потянуть их на себя сильнее; не уверен, как именно это делаю, но это сработало. Опустевшее пространство снова начало заполняться золотыми искрами, как в глазах феи и в тренировке с Алис…
        Я замер, осознав эти воспоминания, и тут что-то потянуло с другой стороны. Я немедленно отбросил, вернее отложил на потом, сторонние мысли, и сосредоточился на главном. Звёзды, это главное… хотя и не уверен, почему.
        В первый момент мои усилия дали плоды, но с другой стороны потянули сильнее. Мне пришлось напрячься, но всё равно звёзды уползали прочь; ответом на все мои усилия становилось большее давление с той стороны. Всё больше и больше сил, всё больше концентрации… И внезапно что-то словно лопнуло.
        Причём не с моей стороны. Резким рывком золотые звёзды полились в окружающую тьму - а за ними последовал поток серебряного тумана. Тьма вокруг становилась всё менее тёмной, разгоняемая мягким золотым и серебряным сиянием…
        …Я очнулся.
        - Пришёл в себя - сообщил мужской голос.
        Я встряхнулся - в голове зашумело - и открыл глаза.
        Земля, запах джунглей и крови.
        - Мы победили? - кашлянув, спросил я, поднимаясь в положение сидя. - Сколько времени прошло? Что с потерями?
        - Да, победили - рядом на стул с высокой спинкой присел Калиостро. Мужчина посмотрел на меня, затем в сторону, где, кажется, находился терем. Мы с ним находились на краю поселения, где пространство было свободно от деревьев, но максимально далеко от трупов орков и гоблинов. Провал быстро поглотит их, но пока что они всё ещё представляли собой нелицеприятное зрелище, и запах тоже оставлял желать лучшего. - В немалой степени благодаря вам, позволю себе заметить. Предположу, что фея попыталась прикрыться вами, но ей это не помогло - скорее, она отвлеклась, и это позволило покончить с ней слаженной атакой. После этого вы потеряли сознание… антимагия не лучшим образом сказывается на Масках, к тому же вас задело выстрелами. Да и фея, вероятно, что-то пыталась сделать, судя по общему ходу боя и продемонстрированным ей способностям. Один из наших целителей позаботился о ваших ранах, и приблизительно спустя десять минут, то есть сейчас, вы пришли в себя. Что же до вашего вопроса о потерях - они, в общем-то говоря, минимальны. Вероятно, наибольшая проблема с жертвами той магии феи, коей я позволил себе
присвоить название «сферы поглощения». Они обессилены, и не могут надеть Маски.
        - По крайней мере, живы… - пробормотал я.
        - Не могу не согласиться - кивнул Орденец. - Добавлю, прежде чем вы спросите - члены нашего отряда получили лёгкие ранения, но ничего серьёзного. Сейчас они охраняют периметр, пока целители занимаются более тяжёлыми ранеными. Ах, да - вероятно, вам следует поблагодарить госпожу Бестию. Если бы она не выдернула вас столь своевременно, вероятно, вам досталось бы сильнее. Да и основной урон нашей противнице, насколько я мог судить, тоже нанесла она. Весьма впечатляющая дама.
        Я молча кивнул.
        Люди, поглощённые чёрными «щупальцами», нашлись. Они были живы, но находились в том же состоянии, что и пленники сфер. Погибших с нашей стороны было двое, Орденец и Гильдиец, оба - члены «артиллерийских отрядов». Они тоже были атакованы внезапно появившимися орками и гоблинами; неизвестно, засада, или тоже призыв.
        Не самая радостная, прошедшая по грани, но всё же это была большая победа. Всё могло обернуться гораздо хуже…
        Город был неуловимо странным, не таким, каким мы его покидали, хотя я не мог уловить, в чём эта странность. И судя по тому, как хмурился Кошак, он тоже это заметил.
        - Что-то… иначе - пробормотал он.
        - Я тоже это заметил - согласился я. - Александр Григорьевич?..
        Полосатый, которого сейчас называть по прозвищу ощущалось как-то неуместно, кивнул и указал рукой куда-то в сторону.
        - Там было две пятиэтажки. Сейчас - три.
        - И та девятиэтажка была пятиэтажкой, если меня не контузило взрывом… - пробормотал Игорь. Его, в принципе, можно и Кошаком называть - ему идёт. - Опять Город что-то выкинул, пока нас не было.
        - Похоже на то - снова согласился я. - И это что-то новенькое.
        Мелкие изменения по пути к Гильдии были видны то тут, то там. И они касались не только дополнительных зданий и этажей; на улицах было определённо больше Иных. Мы даже заметили - Кошак передёрнул плечами - мужчину с феей на плече. С лесной феей, которые отказываются покидать Провал.
        Здание Гильдии тоже претерпело изменения; оно стало больше, и добавились декоративные элементы. Каменный герб над входом, большие стрелочные часы…
        Мы вошли внутрь, и наш тигр замер, уставившись на стену чуть поодаль. А затем указал рукой на неё - точнее, на висящую там карту Города.
        Очертания которой заметно изменились.
        Рапорты, расследования, проверки… Это было ожидаемо, понятно, но в любом случае неприятно. Двое погибших, от обеих организаций, заставили руководство обеих проверить и перепроверить всё, чтобы не иметь в дальнейшем взаимных претензий. И больше всего, так же ожидаемо, досталось мне, поскольку это я подтолкнул к уничтожению трона, да и финальную атаку на фею тоже вызвал я. В принципе, первое вполне могли бы, будь у руководства такое желание, использовать, чтобы сделать меня козлом отпущения; однако, к счастью, такого намерения ни у глав организаций, ни у расследующих инцидент, не было. В итоге, на вторые сутки, мне даже объявили благодарность. Вместе со всей нашей командой, и ещё несколькими участниками рейда.
        С пострадавшими от магии феи ситуация была непонятная; вроде как один из них полностью потерял магию, другой деградировал до кастера, но Орденцы надеялись, что со временем хотя бы остальные пострадавшие оправятся, и предлагали свою помощь. Впрочем, хоть я и сочувствовал покалеченным, - а это нельзя назвать иначе - но больше меня тревожило другое. Никто, кроме участников Рейда, не замечал изменений Города.
        Вернее, не то чтобы «не замечали». Они просто считали, что Город всегда был таким, как сейчас. И это меня тревожило… Какие ещё изменения мы просто не замечаем, считая, что всё остаётся как было? И что всё это может означать?
        С этими мыслями я и шёл домой, когда меня наконец выпустили из «гостевой» Гильдии. Дом, знакомая привычная обстановка… Без комнаты там, где она должна быть.
        Что такое, всё-таки, Город?..
        Ночь не принесла ответов, но позволила взять себя в руки. Благодарность гильдии освободила меня от месячной нормы, и даже обеспечила выплату, так что в ближайшие дни охотиться было необязательно, плюс персональная угроза от феи больше не висела над головой, так что я чувствовал некую свободу. Насколько мы вообще свободны в этом Городе. Однако я хотел с кем-то поговорить…
        И, если подумать, у меня «кошка» некормленая.
        - Здравствуйте, уважаемый гость - приветствовала меня Алис. - Завтрак? Ванную? Или… Ещё что-то?
        - Ванную я дома принял, а для завтрака поздновато - ответил я. - Здравствуй. Что такое ты на этот раз прочитала?
        Она продемонстрировала мне книгу в мягкой обложке, озаглавленную «История молодожёнов». Я хмыкнул.
        - Понятно. Ну, завтрак пропущен, так что займёмся для начала обедом. Если ты не возражаешь.
        Девушка кивнула, и направилась на кухню.
        Хотя хозяйка и продолжала выдвигать крайне странные идеи, вроде «посыпать яичницу тёртым шоколадом», но приготовить скромный обед под моим присмотром она уже была вполне в состоянии. После обеда я хотел поговорить, но она настояла на сеансе практики, и я решил, что возражать не стоит. В конце концов, судя по всему, это помогло мне в финальном противоборстве с феей.
        Так что вскоре Алис ожидающе стояла напротив меня в «комнате практик». Я кивнул и потянулся в себя, надевая Маску…
        …Что?!
        - Это весьма интересно, дорогой гость - произнесла Алис, приближаясь и обходя меня, пока я оглядывал себя. - И, хочу заметить, этот новый стиль мне нравится.
        Она подняла руку и провела ей вдоль крыла - тёмного «бабочкиного» крыла за моей спиной.
        2/1. Сон бабочки, сон мудреца
        Я открыл глаза и зевнул. Повернулся на другой бок и попытался снова уснуть, однако сон счёл, что на сегодня свои обязанности уже исполнил, и отправился по своим делам, не намереваясь возвращаться.
        Ввиду такого предательства того, кого считал верным другом, я был вынужден изменить свою позицию в мире. Встал, протёр глаза, и отправился умываться.
        Посмотрев в зеркало, я вздохнул и потянулся в себя, надевая Маску.
        Со вчерашнего дня ничего не изменилось. Те же крылья, то же похожее на платье одеяние, те же мерцающие искрами браслеты на руках и те же колышущиеся под ногами тени, послушные моей воле.
        - Это весьма интересно, дорогой гость - произнесла Алис, приближаясь и обходя меня, пока я оглядывал себя. - И, хочу заметить, этот новый стиль мне нравится.
        Что-то в её голосе и поведении…
        - Тебя это не удивляет - констатировал я.
        - Нельзя сказать, чтобы совсем не удивляло, - поправила девушка - но я допускала и подобный расклад. Человеческий потенциал безграничен, в конце концов. Но эта самая безграничность делает любой итог неожиданным и непредсказуемым.
        - Тем не менее, ты что-то знаешь о том, что за странная трансформация со мной произошла.
        - Ц-ц-ц! - девушка покачала пальцем. - Я бы не назвала это трансформацией. И я не могу со всей уверенностью оценить и определить нюансы этого преображения. Дорогой гость, я предлагаю на сегодня закончить нашу встречу. Вернись завтра примерно в это же время, и я, надеюсь, смогу пролить толику света.
        Убедившись, что моя Маска всё ещё остаётся вариацией на тему той тёмной феи, я со вздохом снял её, поборов желание так и оставить. Личность, или что там у них, этой Маски заметно отличалась от Принца, хоть пока что и ощущалась слабо. У Принца тоже присутствовала уверенность в себе, но у Феи это была скорее гордыня, хоть и не спесь; на месте чувства долга, присущего Принцу, были эгоизм и эгоцентризм.
        Желание заботиться о своей внешности, впрочем, обе Маски разделяли.
        Я не хотел держать эту Маску надетой дольше минимума, но и этого хватило, чтобы оценить её характеристики. Она не использовала оружия как такового, но магия ощущалась сильнее и чётче; я сильно подозревал, что смогу повторить что-то из применённых феей трюков. Плюс, тени могли становиться материальными, я успел проверить. Кажется, браслеты каким-то образом помогали фокусировать мои силы.
        А ещё с надетой Маской я парил над землёй, даже когда крылья оставались неподвижными… и да, я мог ими двигать. Они, по сути, такие же проявления магии, как и послушные тени, если я правильно понимаю. Будь это моя первая Маска - опыт был бы крайне необычный, но даже так было странновато. Тем более, в отличие от Принца эта Маска ощущалась как-то… не совсем естественно.
        Что, всё-таки, произошло?.. Почти наверняка текущее состояние моей Маски основано на облике и способностях той феи, но почему, и что это значит? Я не слышал о подобном, хотя и не могу сказать, что прочитал все архивы Гильдии, и тем более Ордена. Плюс, этот мир вообще склонен меняться, как показала практика.
        Оставалось надеяться, что у Алис будут для меня какие-то ответы. А пока что - непосредственная угроза миновала, и у меня отпуск…
        Не то, чтобы ситуация способствовала полноценному расслаблению, но в целом всё было неплохо. Я давненько, ещё в нормальном мире и как бы не в детстве, выработал в себе способность отбрасывать то, с чем всё равно ничего не могу сейчас сделать. Не то, чтобы полностью, и не то, чтобы обо всём забывал, но жить однозначно помогает. Что-то вроде «делай, что должно, и будь, что будет».
        Позавтракал, принял ванну, посмотрел фильм… Глянул на часы и отправился на свидание.
        Свидание с Алис, я имею в виду.
        По пути, чуть подумав, купил конфет.
        - Здорово - окликнули меня. Я обернулся на голос. Угу, Хнурин…
        - Привет - отозвался я. - Тоже отдыхаешь?
        - Ну так повод есть - заметил товарищ по работе. - Хоть я напрямую в экспедиции и не участвовал. Кстати, Фей, вы с Полосатым свою группу не думаете делать постоянной?
        Wut.
        - Повтори - резковато потребовал я.
        - Я говорю, вы свою группу, которой в этот рейд ходили, не собираетесь делать постоянной?
        - Я не о том. Как ты сейчас меня назвал?
        - Фей. Ты чего?
        Я поднял руку, призывая к паузе. Это…
        …Вообще-то можно просто спросить.
        - Ты в курсе, что мы после возвращения в Город заметили изменения? - осведомился я. Николай кивнул. - Ну, кажется, есть ещё одно. Как меня обычно называют?
        - Фей - повторил он. Ясно.
        - Похоже, это ещё одно - вздохнул я. - Ладно, не заморачивайся, это просто мелочь… надеюсь.
        - Интригуешь, но ладно - согласился Колян. - Ты вообще куда? Не по бабам, часом?
        Я опустил взгляд на покупки в руках. Конфеты, фрукты… Ну да, можно так подумать.
        - В каком-то смысле - согласился я.
        - Ну, тогда не буду задерживать - усмехнулся Хнурин. - А то бабы мозги выедать умеют куда там монстрам…
        Николай, конечно, был прав, но… Я не мог быть уверен, что моя «свидание» не может проделать это буквально. Кто её знает?
        Поэтому непроизвольно скривился. Товарищ по работе, однако, воспринял это на волне разговора.
        - Всё так плохо? Может, тебя проводить, помочь отмазаться?
        На секунду я помедлил, но -
        - Не в этот раз, спасибо. А то может и тебя зацепить, мало ли что…
        - Такое впечатление, что ты с Бестией встречаешься - покачал головой мой собеседник. - Ну, поднажми тогда.
        - Здравствуйте, дорогой гость - приветствовала меня Алис с лёгким поклоном. Сейчас она была одета в некую униформу глубокого тёмно-синего цвета, и напоминала… стюардессу, пожалуй. Дорогого рейса.
        Накладные уши и хвост, впрочем, оставались на своём месте. А ещё она держала в руках серьёзного размера книгу в толстом кожаном переплёте.
        - Чему обязан такой встречей? - осведомился я.
        - Наши отношения начинаются с чистого листа - сообщила девушка и раскрыла книгу. Повернула её, демонстрируя мне. - С этого.
        - Он… не чистый - заметил я. На развороте были два изображения: корона и бабочка.
        Алис повернула книгу к себе, взглянула, и многозначительно покивала.
        - Вы правы, дорогой гость. У меня для вас письмо.
        Откуда и когда она достала сложенный лист бумаги - я не заметил, но в какой-то момент он оказался в её свободной руке. Я поставил пакет на пол и принял его, стараясь не строить догадки, от кого он. Со всеми имеющимися странностями может быть от Алис… Или даже от самого меня. Не удивлюсь.
        Текст был рукописным, крупный и чёткий красивый почерк. Я пробежался взглядом по тексту.
        «Приветствую вас вновь, на этот раз письменно. Если для того будет причина, мы ещё встретимся, но пока что я просто посылаю вам это письмо. Вы - очень необычный клиент, единственный в своём роде, но Алис поможет вам на вашем пути. К чему бы он вас не привёл, помните - истина есть истина, но потенциал человечества безграничен, и если человек не может чего-то один, этого возможно добиться вместе. Возможно, я не смогу помочь вам, но буду с интересом наблюдать за вашим путём. Желаю вам успеха, Игорь, Т.К.В.С.»
        Подняв бровь, я перевёл вопросительный взгляд с текста на девушку. Игорь… Я ничего не понял в письме, но немедленно вспомнил это имя и того, кто им назвался. Карлик, который прислал сюда Алис.
        - Рада сообщить вам, что наш салон отныне предлагает дополнительную услугу! - сообщила оная. - Прошу, пройдёмте за мной.
        Хм. Чем дальше, тем интереснее.
        Алис отвела меня в знакомую комнату практик. В помещении, однако, добавилось кое-что новое: две каменные тумбы, выглядящие как маленькие греческие колонны. Алис подошла к одной из них и положила на неё свою книгу. Затем повернулась ко мне.
        - Прошу, дорогой гость.
        - .. Ну, вероятно…
        Я надел Маску, стараясь осознать и сдержать приносимые ей изменения. Высокомерие, самоуверенность, безжалостность… или, вернее, отсутствие сочувствия. Присутствовали, однако, и такие качества, как ясность ума, сила воли и самоконтроль, которые, что даже в чём-то забавно, помогали сдерживать негативные черты. Проблема была в основном в том, что в этой Маске я не был уверен, что их следует считать негативными.
        - Чудесно - довольно мурлыкнула Алис… эм, мурлыкнула? Я подозрительно посмотрел на неё, но скорее рефлекторно. Естественно, ничего неожиданного я не увидел. - И ещё одна деталь…
        В следующую секунду она оказалась рядом со мной. Стремительное движение рукой - и она выхватила что-то из сумки у меня на поясе… чёрный лист бумаги?
        О. Тот, что отдала мне Бестия.
        Серебряные символы на листе мерцали, и не просто отражённым светом; они слегка светились. Алис изучила их, а затем протянула обратно мне.
        - ..
        !..
        Неожиданно я понял, что… Понял. Понял написанное. Каким-то загадочным образом целый лист загадочных - тавтология, а что поделать - символов складывался в одну фразу.
        «И там, внизу, младший из братьев правит своим королевством.»
        В следующий момент символы… зашевелились? Нет, просто на миг возникло такое впечатление. Источаемое ими сияние, однако, действительно нарастало, и сейчас над листом возникло нечто похожее на северное сияние.
        Затем оно угасло, но оставило после себя нечто. Знание… нет, умение? Форму?
        Я встряхнулся, а затем собрался и наконец понял.
        И использовал понятое.
        Меня окружило тусклое сияние и быстро угасло, словно впитавшись в тело. Я сделал быстрый шаг… очень быстрый шаг. Помахал руками, прыгнул в сторону и обратно… Определённо, ошибки нет.
        Я только что освоил магию ускорения.
        - У меня есть ряд вопросов, требующих ответа - озвучил я, смягчив формулировку «на которые тебе придётся ответить».
        - Отвечу в меру своих возможностей, но сперва ещё кое-что - ответила Алис. Лист с письменами снова оказался в её руках, и она вложила его в папку на второй тумбе. Можно не уточнять, что никакой папки там до того не было. - Подойдите.
        Она раскрыла книгу на соседней тумбе, и указала на неё.
        Хм. Картинка бабочки выцвела. Я снял Маску, и изображение снова стало насыщенным. В таком случае…
        Я протянул руку ко второй картинке; вопросительно глянул на Алис. Она кивнула, завиляв кончиком хвоста.
        Прикасаюсь к странице… На мгновение голова закружилась, и сквозь окружение словно бы проступила наполненная звёздами тьма, однако это быстро прошло. Я снова смотрел на раскрытую книгу; изображение бабочки немного потускнело, зато корона стала ярче.
        Надеваю Маску… И корона на листе выцвела. Зато мой внешний вид изменился на привычное облачение Принца.
        - Это… Весьма интересно, леди - произнёс я. - Но могу ли я менять Маски без визита в ваш салон?
        - Возможно, со временем сможете - ответила девушка. - Ваша адаптабельность впечатляет. Вы сумели сделать это так легко и без моей помощи…
        - Что со второй книгой? Я могу освоить магию из листка для этой Маски?
        - Заключённая в нём сила истощена. Я, полагаю, смогу её возобновить, но…
        - Это потребует камней - закончил за неё я.
        - И времени - кивнула Алис. Ожидаемо.
        Тем не менее, я подошёл к папке и раскрыл её; не потому, что не доверял леди, но дабы проверить другой аспект этого артефакта.
        Загадочные символы… вообще-то были не такими уж загадочными. Сосредоточившись, я ощутил, как проступает их смысл. Это не буквы или что-то подобное, это… контейнер? знания. И силы.
        «И там, внизу, младший из братьев правит своим королевством.» Что это значит, вообще?..
        Хм. Полагаю, мне нужно побеседовать с одной дамой. И, вероятно, лучше использовать другую Маску - я не уверен, что смогу «прочитать» содержание другого листа Принцем.
        На большинство моих вопросов Алис отвечала, что не знает, или уходила от ответа, однако я получил достаточно пищи для мыслей и действий. Она предупредила, что моё нынешнее состояние не является нормальным, и может иметь неожиданные последствия, но в её голосе звучали скорее любопытство и ожидание. Лист с письменами она называла «фрагмент силы» и рекомендовала отыскать ещё; также она упомянула, что может быть возможно обрести и другие Маски, но выглядела задумчивой, и как это сделать - не сказала, порекомендовав пока что освоиться с имеющимися. Я немного попрактиковался со способностями Фея… его магия была значительно эффективнее, чем у Принца. К сожалению, эта Маска не владела исцелением, да и оружием не пользовалась - но это компенсировалось теневыми «щупальцами» и возможностью вытягивать магию из целей. Плюс Тени могли и защищать, частично даже автоматически. Я был уверен, что с практикой можно найти и другие применения - плюс полученное из «фрагмента силы» ускорение, которое возможно было направлять не только на себя. А если ещё пройти усиление в Ордене… В общем, перспективы у этой Маски были,
хотя в ближайшее время я и не собирался использовать её в бою.
        Визит в Гильдию подтвердил то, в чём я и так не сомневался: вместо Принца все называли меня Феем. Этого я ожидал, но была проблема: моё имя всё ещё отсутствовало, и это было поводом для очень серьёзного беспокойства, о котором тоже нужно будет спросить Алис.
        В любом случае, пока что я сделал то, что собирался и мог: попросил администрацию передать сообщение Бестии. Сия дама ценила свою приватность, но поскольку вопрос этих страниц с непереводимым текстом её интересовал, я был уверен, что она откликнется.
        Звонок на смарт пришёл, когда я подходил к своей квартире.
        - Это Бестия. У тебя есть что-то для меня по поводу тех страниц?
        - Я смог прочитать свою - сообщил я.
        В трубке возникла пауза.
        - Сейчас буду - сообщила она и отбилась. Эм… А как она узнает, где я?
        Как-то узнала. Поскольку уже через минуту стояла передо мной, с сумкой на плече. Собственно, она спрыгнула откуда-то сверху, и первым, что произнесла, было
        - Ну?
        - Начать с того, что там написано, или с обстоятельств? - спросил я. - И вы хотите обсуждать это прямо посреди улицы?
        - Не вижу проблемы - отозвалась она. - Но если есть предложения, выслушаю.
        - Я живу совсем рядом.
        Бестия кивнула.
        - Не возражаю, идём.
        Моя гостья вела себя не то, чтобы по хозяйски, но не заморачиваясь тем, что в чужой квартире, и первым делом пристроила на столе извлечённый из сумки ноутбук.
        - Ну и, Принц? - осведомилась она, запустив свой агрегат, укреплённый металлическими пластинами. Я замер.
        - Кажется, у нас только что появилась ещё одна тема для обсуждения…
        Я рассказал Бестии почти всё, имеющее отношение к теме, кроме связанного с «салоном „Бархат“» и Алис, и продемонстрировал свою текущую Маску. Последнее заставило её нахмуриться, и это можно было понять.
        - …И когда я взглянул на предоставленный вами лист, неожиданно понял, что понимаю его содержание. Вполне допускаю, что это просто очередной феномен Города, всего лишь иллюзия, не имеющая отношения к реальному переводу, но решил, что стоит сообщить вам.
        Она кивнула.
        - И спасибо за это. Так что там написано?
        - Это не совсем «написано» - поправил я. - «Содержится знание», будет точнее.
        Дама отмахнулась парой рук.
        - Пока неважно. Что?
        - «И там, внизу, младший из братьев правит своим королевством» - процитировал я. Моя собеседница нахмурилась, несколько секунд обдумывала услышанное, а затем сунула руку в сумку и извлекла стопку аккуратно упакованных в прозрачные пакетики чёрных листов.
        - Можешь прочитать этот? - произнесла она, выбрав один из листов; я протянул руку, и когда принимал лист, поворачивая его к себе, наши руки соприкоснулись.
        В тот же миг письмена засияли. Я рефлекторно отпустил лист, и сияние потекло к Бестии, впитываясь в неё.
        - …Это серьёзный аргумент в пользу твоей гипотезы - произнесла она через секунду.
        Этот лист содержал ту же самую фразу - «И там, внизу, младший из братьев правит своим королевством», и Бестия тоже смогла её понять. Однако дальше было сложнее.
        Во-первых, она постигла способность временного усиления, как и я при «прочтении» своего листа. Однако - усиления не скорости, а силы. Плюс она всё так же не могла «прочесть» другие листы.
        Которые я в Маске вполне себе «читал», но только с самих листов: их сканы на экране ноута оставались такими же загадочными и бессмысленными.
        Увы, все они содержали всего две повторяющиеся фразы; ту, что мы уже знали, и коротенькое «Морфей создал корни».
        - Или мы в Матрице, или речь о боге сна - заметил я. - Оба варианта подходят.
        Бестия задумчиво кивнула.
        - «Там, внизу»… «Корни»… Сдаётся мне, речь о Провале.
        - Очень может быть - согласился я. - Хотя всё это просто гипотезы, основанные на паре загадочных фраз из загадочного источника. Но в этом Городе такая основа не хуже других.
        Бестия подняла взгляд на меня.
        - Что скажешь насчёт партнёрства? - осведомилась она. - Не знаю, как ты, а я хочу докопаться до дна всей этой чертовщины… В прямом и переносном смыслах. И ты себя неплохо показал.
        - Мне казалось, ты одиночка - заметил я, переходя на «ты», раз уж такое дело.
        - Просто не хочу связываться с балластом. А у тебя хорошая команда, и твои способности могут быть бесценны.
        - Предложение интересное. Лично я за то, чтобы попробовать - хотя бы поискать другие листы, для начала - но нужно поговорить с остальными членами команды. И это поднимает вопрос… Что сообщать им и Гильдии. Если эти листы могут наделять новыми способностями, это очень значимо. Но если использовать их могу только я - меня просто не пустят на опасные рейды, полагаю.
        - Я думаю, Орден что-то знает - задумчиво сообщила Бестия. - Постараюсь узнать больше, а пока что предлагаю сохранить в секрете. В любом случае, эти штуки, плюс усиления от Ордена… Мы определённо сможем спуститься глубоко в Провал.
        Я молча кивнул.
        Мы с моей новой партнёршей попытались «не отходя от кассы» освоить ещё магию, однако тут образовался затык. Мы смогли принять ещё по одному заклинанию, но после этого образовалось ощущение, отдалённо похожее на «обожрался, не лезет»; к тому же у меня была и неудачная попытка. Вернее, не «неудачная», а я просто ощутил, что уже обладаю содержащимся в этом фрагменте.
        В любом случае, это была очень и очень плодотворная встреча. По итогам мы с Бестией обменялись телефонами и договорились снова встретиться завтра.
        За всё это время она так и не сняла Маску.
        2/2. Пересекающиеся грёзы
        - Александр Григорьевич, есть серьёзное дело - произнёс я. Расслабленно откинувшийся на спинку стула гильдиец поднял одну бровь и кивнул в сторону пустого места за столиком.
        На Полосатого я наткнулся случайно, прогуливаясь по городу и размышляя. Заметил в окно, ну и решил, раз уж такое дело, зайти в бар и поговорить. Что-то вроде «куй железо, пока горячо».
        Здоровенная, определённо дворфийской работы, пивная кружка перед партнёром по команде была уже наполовину пуста; Полосатый поднял её и принялся неспешно, с видимым удовольствием потягивать напиток. По запаху вроде и пиво, а вроде и не совсем…
        Любопытство победило.
        - Что пьёте? - осведомился я.
        - Официант - вместо ответа произнёс Полосатый, на секунду оторвавшись от кружки, и на стол передо мной бухнулась ещё одна такая же.
        - Дворфийский эль классический - сообщил возникший у столика официант, мужчина средних лет. - Хозяин сам готовит, натуральный продукт.
        Я оценил объем кружки, скривился, но осторожно отпил.
        …Ух-ты.
        - После рейда появились - сообщил Полосатый. - Отличное место.
        - Дворфы фуфла не делают - согласился я. - По крайней мере наши, Городские. Но всё это хорошо, - я отхлебнул - да, хорошо… Однако дело всё-таки есть.
        - Ну, излагай - лениво пожал плечом мой собеседник. Я осмотрелся; посетители за соседними столиками присутствовали, и хотя они были сосредоточены на своих кружках, всё же…
        Я надел Маску.
        - Хм? - это заставило Яшина отвлечься от напитка.
        - Ещё одно последствие нашего рейда, но речь будет не об этом - сообщил я, аккуратно заставляя тени вокруг… блин, не уверен, как это будет по человечески. Затемнять звук? - Но связано. Я вчера пересёкся с Бестией снова, и, в общем, у нас вместе появилась одна тема.
        - Хм? - это звучало заинтересованно.
        - Обещаете не рассказывать посторонним? И Гильдии тоже, мы пока не уверены, как лучше подать.
        - Излагай - повторил Полосатый, кивнув.
        - Ну, мы с ней нашли способ наделять Маски новыми способностями, и, кажется, информацию о Городе - я поморщился. - Обрывки информации, на самом деле, и вообще это может быть совсем не то, но Бестия намерена рыть в этом направлении, и я с ней согласен. Вам встречались такие вот страницы?
        Я извлёк из сумки тубус с ещё одним листом, пожертвованным мне Бестией на такой вот случай, как сейчас, и продемонстрировал лист своему собеседнику. Он кивнул.
        - После рейда я могу их читать, и они вроде как указывают, что что-то действительно находится на дне Провала. Вот перевод - я достал ещё один лист и положил его на стол перед Полосатым. - Бестия хочет собрать больше листов, чтобы узнать больше, и собрать команду, чтобы спускаться вниз. С Орденскими усилениями, и новыми способностями попытаться стоит, мне кажется. Но нужна команда. Что скажете?
        Яшин сделал большой глоток, глянул в кружку, и поморщился.
        - Я в деле - сообщил он. - Кошака хочешь звать?
        Я кивнул.
        - Плюс фея на подхиле. В общем, как было, плюс Бестия.
        - Дельно. Когда начнём?
        - Поговорю с Кошаком, если согласится - добавим магии, освоимся с новым, и можно начинать аккуратно.
        Полосатый снова кивнул и достал телефон.
        - Не вижу, с чего бы мне отказываться - Кошак тоже заказал эль, но его кружка была всё же немного поменьше. - Не сказать бы, чтобы реально отличалось от того что уже есть. Блин, да скорее одни плюсы! Двое топов в команде же, плюс бонусы! А если сможем исследовать новые этажи - это же вообще круто!
        - Опасно - одним словом указал на очевидное Полосатый.
        - Жить вообще опасно - заметил Кошак. - Тем более, когда ты активный Гильдиец.
        - Не без того - спокойно согласился старший из нас. - Но всё же.
        - Ну так мы пока что глубоко лезть и не будем - указал Игорь. Я кивнул.
        - Бестия хочет начать с охоты на шаманов и вождей. Хорошая практика и подготовка к прощупыванию глубоких этажей. Снаряжение, и новая магия, если повезёт.
        - Короче, по мне - всё круто - подытожил Кошак. - И вообще. Я не собираюсь сбегать после того, как один раз прижало.
        - Вот это меня и беспокоит - сообщил Полосатый.
        - В другую сторону перегибать тоже не надо. - заметил я. - Просто учти.
        Кошак недовольно зыркнул на нас, но после небольшой паузы кивнул.
        - Когда встречаемся с дамой? - осведомился он после ещё одной паузы, посвящённой общению с кружкой. Я открыл рот, но тут пикнул смарт, сообщая о получении сообщения - кое я и продемонстрировал сокомандникам. «Третий этаж, восточная лестница наверх, через час».
        - Допиваем и двигаем - решил Игорь.
        Прежде чем отправляться, однако, я заскочил в «Салон „Бархат“» чтобы сменить Маску. «Фея» я не планировал использовать для исследований Провала - по крайней мере, пока что. Недостаточно опыта, плюс не только отсутствует собственная способность исцеления, но и не факт, что фея согласится сотрудничать, когда я в этой Маске. Ну и мне просто не нравилось влияние этой Маски.
        Что до «Салона»… Пока что я не был уверен, стоит ли вообще о нём рассказывать. Позже - определённо стоит, хотя бы чтобы проверить некоторые вещи, но пока что… не буду спешить.
        Тем не менее, кое-что скрыть было невозможно уже сейчас.
        - Погоди - Кошак поднял сразу две руки. - У тебя что, сразу две Маски?
        Я кивнул.
        - Совершенно верно. Однако хочу заметить, что не одновременно, и я не имею возможности менять их по желанию в любой удобный момент. Для этого необходимы определённые условия, в Городе.
        - Всё равно… Ты что, ту фею зохавал?
        Я чуть поморщился.
        - Не лучшее выражение, но, вероятно, нечто подобное. Я сам не знаю деталей, однако связь несомненна. Фея пыталась украсть мою душу, но результат вышел, в каком-то смысле, противоположным.
        - То есть она превратилась в твою Маску? В этом случае возникает очевидный вопрос. Откуда берутся наши изначальные Маски?
        - Это отражение нашей собственной души - сообщил новый голос. - Вы раньше, чем я ожидала.
        - Ну, нельзя же заставлять даму ждать - заметил Кошак. - Вы уверены?
        - Если ты про Маски - в Ордене уверены. И это звучит убедительно. Для начала зачистим смешанный форт, коболды с гоблинами. Возражения есть?
        - Есть вопрос - говорил всё так же Кошак. - Что насчёт бонусов? Дополнительных способностей?
        - По результатам рейда, если они меня устроят - сообщила четырёхрукая. - За мной.
        - Чего задумался, Принц? - осведомился Кошак. Зачистка форта была… ну, вполне посильной задачей, так скажу. И прошла без каких-то проблем. Грамотная подготовка и использование сильных сторон значительно упрощают любую задачу, так что сейчас мы собирали трофеи.
        - Просто я осознал, что в нашей команде выгляжу несколько… лишним - ответил я своему любопытному другу.
        - В смысле, мы и без твоей помощи прекрасно справляемся? - самодовольно осведомился он, и я немедленно лопнул его пузырь.
        - Нет, просто не соответствую общей мохнатости.
        Фея на моём плече согласно кивнула. Кошак, впрочем, не растерялся.
        - Ну, не всем же быть такими пушистыми красавцами…
        - Безусловно - не стал я возражать. - Что-то интересное нашёл?
        - Ничего особенного, но добыча неплохая - парень перешёл на серьёзный тон. - Амулеты, зелья, камни - как обычно. Наша дама, правда, что-то вроде бы нашла - выглядела довольной.
        - Вероятно, ещё страницу - я кивнул. - В любом случае, хорошо поработали.
        - Угу - согласился присоединившийся к нам Полосатый, за плечами которого был подвешен здоровенный, почти комически, рюкзак.
        - Если мы и дальше так продолжим, нам понадобятся носильщики - заметил я. Наши Маски, даже Кошака - я уж не говорю о Бестии - после Орденского усиления обладали впечатляющей силой, но даже с магией масса и размер тела оставались ограниченны… собственно, Кошак в Маске даже уменьшается. И, соответственно, способность переносить грузы у нас тоже ограничена массой, инерцией и балансом.
        Хотя, вероятно, тени Фея могли бы помочь. Хм.
        - Просто не брать барахло - отмахнулась Бестия. - Ну, могу сказать, что результаты неплохие. Вернёмся в город, Принц позаботится о вашем усилении, и можно будет спускаться глубже.
        Я вздохнул. Похоже, она продумала всё куда меньше, чем я полагал, так что придётся вмешаться.
        Я поднял руку.
        - Позволю себе заметить, что всё не так просто. Всё нужно осваивать постепенно, и новую магию, и новые этажи. Условия на этажах изменяются, равно как и то, что их населяет. С каждым этажом нужно будет осваиваться, особенно когда доберёмся до десятого. Там должны начать встречаться неизвестные Гильдии существа. До того можно по крайней мере пользоваться гильдийской библиотекой.
        - Всё это будет медленно и долго - недовольно заметила Бестия.
        - Поспешность… - я хотел сказать «хороша при ловле блох», но вовремя осознал спорную уместность этой формулировки в нашей компании, и изменил её на другую - дочь шайтана.
        - …Ну, хорошо - неожиданно решила она. - В конце концов, вся эта затея возникла из-за тебя. Делай, как считаешь правильным. Я собиралась поискать ещё цели на паре следующих этажей, но если есть возражения…
        - Почему же? К этому возражений нет - ответил я. - Это нам нужно будет освоиться с новыми способностями и новыми условиями. У вас, как я понимаю, уже есть опыт действий на этажах до десятого, верно?
        Она кивнула.
        - Значит, вам понадобится в основном привыкнуть к работе в команде. И это можно будет сделать в рейдах на разведанное, плюс передадите опыт действий на этих этажах. А нам нужно будет заняться снаряжением и новой магией.
        Бестия на секунду задумалась.
        - С пятого этажа стоит запастись антидотами и защитой от кислоты, учтите - предупредила она. - Плюс, водонепроницаемая обувь и средства от комаров.
        - Благодарю за предупреждение - кивнул я. Не то, чтобы этого нельзя было узнать в библиотеке, но её замечание показывало, что она услышала мои слова и пытается им следовать, так что это нужно было поддержать.
        - Держи - добавила дама и вручила мне сразу две страницы. - Продажа добычи на вас. А я займусь разведкой.
        Я кивнул.
        - Удачи вам в этом.
        - Хмм… - задумчиво протянул Игорь, положив подбородок на сцепленные руки, упертые локтями в стол. Мы сдали добычу, прикинули покупки, я сменил Маску, и сейчас возле полигона ожидали, пока Полосатый выбьет нам его использование. - Слушай, а ты Бестию без Маски видел, вообще?
        Я отрицательно качнул головой.
        - Хмм… - повторил пацан. - Загадка.
        И решительно добавил:
        - Которую необходимо решить.
        - В женщине должна быть какая-то загадка - отстранённо заметил я. - Предоставим ей такую возможность.
        - Не, ну тебе что, не интересно?!
        - Ну… Не буду отрицать, что любопытно - вынужденно признал я. - Но если она хочет сохранять инкогнито - это её право. Мало ли какие у неё могут быть причины на это.
        - Но мы, как бы, в одной команде - указал очевидное Кошак.
        - И?
        - Ну, как бы должны больше знать друг о друге…
        - Спорно. Но хорошо, если ты ей это скажешь, готов поддержать.
        Он глянул на меня недовольно, но чуть помедлив, кивнул.
        - Забито.
        Ну… Не думаю, что от этого будет какой-то толк, но мне действительно любопытно. Бестия вроде как единственная в Гильдии, кто сохраняет свою личность в секрете и появляется только в Маске, по которой её никак не определить. У некоторых людей Маски меняют облик только косметически, но в её случае, как и у остальных моих товарищей по команде, происходит полная метаморфоза, очевидно. Вряд ли, знаете ли, она и в норме обладает четырьмя руками и звериной мордой.
        - Идём - прервал мою задумчивость появившийся Полосатый, и я встал из-за стола.
        Запись происходящего на полигоне ведётся только по желанию практикующихся, но камеры там имеются, и я на всякий случай прикрыл их тенями.
        Нашему тигру досталась очередная магия усиления, на этот раз - укрепления тела, защитная. Специфичная штука, принцип действия которой был непонятен. Упрочнение кожи? Или вообще что-то именно сверхъестественное? Во всяком случае, эта магия защищала от физических атак, не уменьшая подвижности.
        А вот Кошак для разнообразия вместо «заклинания» получил оружейный навык. Причём очень похожий на то, что он разработал самостоятельно, а я перенял - только с новым элементом. Теперь он мог заряжать свой клинок электричеством и разряжать его короткими молниями. Очень полезно, на самом деле; магия магией, а эффект электрошока вполне сохранялся - если сопротивляемости магии у врага не достаточно.
        Сразу и поспарринговались с использованием новых способок. Полезность моей новой Маски для чего-то кроме чтения страниц оставалась спорной, но практика всё равно не повредит, так что я тоже участвовал. Заодно просветил товарищей о странных эффектах смены Маски - в смысле, об изменении ника.
        - Была б твоя Маска гуманоидной, тебе бы щит был очень в тему - заметил Кошак, обращаясь к Полосатому.
        - Или хотя бы прямоходящей - согласился я. - Но и так неплохо. Интересно, Гворин мог бы изготовить доспех для тигра? И будет ли он тоже превращаться в молнию.
        - Спрашивал - отозвался Яшин. - Может и превращается. Но не любой, дорого.
        - Ну, если продолжим как начали, то деньги будут - заметил Кошак. Я кивнул.
        - Надеюсь на это. Мне тоже нужно заниматься обвесом.
        - На что вы только тратите деньги? - недоумевающе покачал головой пацан, и вернувшийся в человеческий облик тигр смущённо почесал шею; я, в свою очередь, скривился.
        - То да сё? - предположил я.
        - То да сё - согласился Полосатый. Вряд ли у него те же проблемы, что и у меня, но… в общем, могу понять. Наверное.
        Кошак, однако, смотрел на нас подозрительно.
        - Я вообще хочу это знать? - осведомился он.
        - Да ничего такого - я пожал плечами. - Просто Принц тот ещё транжира. То милостыню раздаёт, то покупает всякую хрень. Ну, или не хрень, но дорого.
        - …Я как-то купил мешок Вискаса - признался пацан. - Потом месяц соседским кошкам скармливал.
        - Ну да, в этом духе - согласился я. - Думаю, у всех есть подобная хрень с Масками, просто бьёт по разному. У меня - по деньгам.
        В следующие несколько дней настолько жирную цель, как в прошлый раз, Бестии найти не удалось, но тем не менее у нас был хороший прогресс и в освоении новых территорий, и даже по деньгам.
        А ещё наша команда была официально зарегистрирована в Гильдии, и, кажется, каждый гильдиец считал своим долгом спросить меня, видел ли я Бестию без Маски. Причём наших кошачьих об этом не спрашивали, прицепились почему-то именно ко мне. Блин, переспрашивали даже те, кому я уже отвечал! Вероятно, надеялись, что под общим давлением ринусь решать эту тайну, лишь бы отстали.
        В итоге я стал куда меньше времени проводить в общем зале - не то, чтобы и раньше там зависал - зато чаще посещал библиотеку, изучая известные материалы по Провалу. Описания местности, обитателей, советы и боевые тактики - практически полезная информация, не заменяющая личный опыт, но помогающая освоиться быстрее и совершать меньше ошибок. Большинство гильдийцев, впрочем, ограничивались относительно безопасными верхними этажами, которые уже изучили лично, так что бывали здесь редко.
        Какое-то гудение отвлекло меня от, стоит признать, весьма скучного чтения, и я решил проверить… ну, дать себе передышку, честно говоря.
        О. Знакомые всё лица.
        - Вам помочь? - осведомился я у женщины, снова сканирующей книги.
        - Было бы неплохо - отозвалась она. Я кивнул и забрал у неё пару книг, которые и отнёс ко второму сканеру.
        - Продолжаете пополнять гильдийскую библиотеку? Дело хорошее.
        - Книги - сокровище человечества. Стараюсь сохранить всё в нескольких экземплярах - сообщила она.
        - Включая разные версии из наших магазинов? - осведомился я, вспоминая наш прошлый разговор. Она кивнула.
        - Поскольку истинная неизвестна.
        - Не видя истины, сохраняете все варианты? - хмыкнул я. - А если бы была известна?
        - Это гипотетический вопрос - сообщила она. - Я не люблю гипотетические вопросы.
        - Пожалуй, это хорошо… - пробормотал я. - А то меня уже задолбали гипотетическим вопросом про Бестию. Ну скрывает дама личность, видимо, есть причины… Простите, реально задолбали.
        - Ничего, я понимаю - ответила… Анастасия, точно. «Настей» представлялась. - Новость о новой команде ходит по языкам. Вы вообще привлекаете много внимания.
        - Прошу прощения - на всякий случай снова извинился я. Хм. Похоже, влияние Принца сохраняется даже когда Маска не надета.
        - За что? - осведомилась дама.
        - Ну, вы звучали недовольной. Тоже надоело всё это, полагаю?
        - …Немного - после паузы признала она. - Но это не ваша вина.
        Дальше мы сканировали молча, и я полагал, что на этом наше общение на сегодня окончено. Однако - ошибся.
        - Благодарю - произнесла женщина, когда я вернул ей книги. Задумалась на секунду, и добавила: - Что насчёт перекусить? Угощать не буду, каждый платит за себя, но я нашла хорошее место, если ничего не имеете против японской кухни.
        - Не откажусь от дюжины роллов - ответил я. - Да, будет неплохо.
        Анастасия кивнула и направилась к выходу.
        - На самом деле, жизнь в Городе во многом лучше, чем в старом мире - заметила она. Мы сидели в маленьком… Ресторанчике? Или баре? Не «суши-баре», поскольку подавали тут разные блюда, и даже не только японские, но хозяином и поваром был японского вида Иной - краснокожий здоровяк с рогом на лбу. После изменения Иных в Городе вообще стало существенно больше. В общем, мы с моей библиотечной знакомой сидели в этой забегаловке и наслаждались едой. Реально классные роллы. Дама ещё и саке потягивала, но хмеля заметно не было, только что разговорчивости прибавилось - но это возможно просто само, всё же понемногу общаемся. - Те же роллы взять. То, что у нас готовили… ну, съедобно. Но никакого сравнения с этими.
        Она кивнула стоящему за стойкой неподалёку хозяину, и тот слегка поклонился в ответ.
        - Ну, я бы не сказал, что было так плохо - не согласился я. - Да и вообще, там и тут есть свои плюсы и свои минусы.
        - Ну да - неожиданно согласилась женщина. - Но плюсов здесь много, чего в старом мире не было. Только не надо говорить, что здесь зато опасно - там тоже опасно. Обыватель неспособен оценить реальный ежедневный уровень угрозы.
        - Ну, да - тут я не стал возражать. - Кому-то, полагаю, здесь и вовсе рай земной. Но есть те, у кого есть причины рваться обратно. В конце концов, родственники.
        Дама скривилась. Ой.
        - Прошу прощения - снова покаялся я. Очевидно, опять задел неприятную тему.
        - Не за что, вы правы - произнесла она и залпом допила остаток своего спиртного. Его, впрочем, в той деревянной плошке было всего ничего изначально, да и градус у саке низенький. - На самом деле, я сама хотела бы вернуться. Здесь меня всё устраивает, но… есть дела, которые необходимо заканчивать.
        Я мог лишь согласно кивнуть.
        - Делаешь успехи - сказал я Алис, которая стояла рядом, скрестив руки на груди, и со спокойным удовлетворением на лице смотрела на стол. Яичницу мы с ней уже освоили, и перешли на новое блюдо: бутерброды.
        И это был ужас. Когда я увидел первые результаты её самостоятельных экспериментов, я был уверен, что она надо мной издевается - однако же нет. Она серьёзно считала сочетания вроде «джем и перец» или «шоколад и майонез» приемлемыми. Точнее, «оригинальными и интересными».
        Она даже их съела. Брр. Самое жуткое зрелище, что я видел в жизни.
        Зря, очень зря я ей сказал «да просто положи по вкусу»…
        Короче, в итоге я просто сказал ей забыть о любой форме оригинальности в готовке, строго придерживаясь рецепта, и это дало результат. И, кстати, доказало, что чувство вкуса у неё всё-таки присутствует: она признала, что «так действительно лучше».
        В любом случае, строго следовать инструкциям она была вполне способна, так что я рискнул позволить этому загадочному существу поэкспериментировать - всё ещё не с составом, вовремя заметил, как её взгляд дёрнулся в сторону специй (она всё отрицала, но я видел то что видел…), но по крайней мере с дизайном. И получилось интересно. Без иронии.
        - Не представляю, как ты это сделала, но это интересно - произнёс я, поднимая один из бутербродов. Лента Мёбиуса с ветчиной и сыром. - И на вкус очень неплохо.
        - Благодарю, наставник - кивнула она. - Ммм… Думаю, я готова к следующему шагу?..
        Она завиляла кончиком хвоста. Я поднял бровь.
        - Тебя интересует что-то конкретное?
        - Суп - признала она. Я поднял вторую бровь. Хм.
        - Берёшь высокую планку - заметил я.
        - Я готова к подвигам! - заверила меня девушка. Какая прелесть… Я не удержался и рассмеялся.
        - Ладно, загадочное милое существо, рискнём. Хотя предпочёл бы, чтобы ты предварительно набралась здравого смысла, так что не сегодня. На сегодня с готовкой закончили.
        Я потянулся, разминаясь, и взял ещё один бутерброд.
        - Между прочим. Могу я привести сюда кого-нибудь ещё? - задал я вопрос, который, вероятно, следовало задать намного раньше. Хотя я и не спешил раскрывать кому-то существование этого места, но всё же вопрос был существенный.
        - Сейчас это невозможно - ответила Алис.
        - Могу я узнать, почему?
        - М, не думаю. Я имею в виду…
        Она задумалась.
        - Не знаю, как это объяснить. Приглашение есть только у тебя; для кого-то другого это место не существует.
        Хм. Признаться, я подозревал нечто подобное - вернее, было такое предположение. Наш Город - штука настолько неопределённая, что нет ничего удивительного, если что-то для одних существует, а для других - нет. Или существует для разных по разному - как мой ник.
        Ник?..
        Я нахмурился.
        - Алис, почему я всё ещё не могу вспомнить своё имя?
        - Потому что твоя душа… повреждена, за неимением лучшего слова - сообщила Алис. - Фрагмент утерян.
        Мне это совсем не нравится. Я полагал, что после ликвидации феи эта проблема решена. Похоже, нет.
        - Его можно вернуть?
        - Скорее всего, он потерялся где-то в глубинах Провала - сообщила она. - Я могу попытаться найти его.
        Я кивнул.
        - Буду признателен.
        Разумеется, немедленных результатов не было, но предложение Алис в любом случае было ценным. Я сам вообще не имею ни малейшего понятия, что и где искать. Найдите кусочек души в многоэтажном лабиринте неизвестной глубины… А вот с продемонстрированными ей возможностями уже есть перспектива. Надеюсь.
        А ещё всё это укрепило меня в убеждении, что я правильно согласился на затею исследовать глубины Провала. Эта фея… Она создала для меня серьёзные проблемы, но она же подтолкнула к чему-то новому и значительному.
        И правда, почти как принц из сказки.
        Принцессам с феями как-то попроще.
        Мы без спешки, но уверенно осваивали этаж за этажом. Чтение записей в Гильдийской библиотеке, подкреплённое собственными наблюдениями, оказалось вполне эффективной тратой времени; поведение большинства обитателей Провала не отличалось комплексностью, и зная их повадки, можно было справляться с ними без особенных сложностей, зачастую вообще без боя, если с них нечего взять. Впрочем, что взять зачастую было, тем более что Гворин, узнав о нашей команде и первых успехах, попросил достать ему ещё один набор материалов. Хорошие отношения с мастером сами по себе полезны, а тут он ещё и предлагал изготовить персональное снаряжение, так что сделка была, безусловна, хорошая. Тем более, не мне одному нужно - всей команде необходимо качественное снаряжение. Именно поэтому очередную партию материалов я принёс в мастерскую в компании с Кошаком.
        - Гнур, забирай груз! - крикнул хозяин, и я приготовился ждать. К моему удивлению, этого не понадобилось: орк появился из-за двери почти сразу, и уныло потащил мешок на склад.
        - Что это с ним? - удивлённо спросил я, и Кошак тоже кивнул.
        - Реально, какой-то он не такой.
        - А, тяжёлый случай - отмахнулся дворф. - Влюбился мой орк.
        - Серьёзно? - ошарашенно спросил я.
        - А то ж - кивнул Гворин. - Настолько тяжёлый случай, что даже др*чить не может. Только смотрит на фото да вздыхает.
        Мы с Кошаком переглянулись. Слов не было ни у кого.
        Дворф усмехнулся в бороду, на секунду исчез под прилавком, и вернулся с фотографией в руках.
        - Вот его зазноба.
        - Оу - пробормотал Кошак, и на этот раз я согласно кивнул.
        Дама была… Выдающаяся, это самое короткое и простое описание. Впрочем, одним словом, очевидно, передать невозможно.
        Прежде всего - она была большая. Во всех смыслах. Оценивая пропорции с зданием на фоне, немного меньше трёх метров ростом. Гнур и сам отнюдь не маленький, но это…
        Очевидно, с такими размерами дама была не человеком. Синий цвет кожи, короткий прямой рог на лбу… Они, великанша из японской мифологии.
        Впрочем, на самом деле в первую очередь в глаза бросались даже не эти очевидно яркие детали, а…
        - Такими пришибить - нечего делать… - пробормотал Кошак. - Повернулась, и готово.
        - Однозначно - согласился я. - Только что над головой пройдут.
        - Люди… - хмыкнул Гворин. - Всё по сиськам меряете.
        - Ещё попа - возразил Кошак. И поспешил добавить: - Ну, в общем, понимаете.
        - Ну, как-то так - подытожил дворф.
        - И как у него? - полюбопытствовал Игорь. - Отшили?
        - Не решается подойти - сообщил Гворин. - Говорю же, тяжёлый случай.
        Он задумался.
        - Хумм… Может, поможете?
        - Мы-то чем можем помочь? - удивился я. - Позвать даму сюда, разве что?
        - Не - отрицательно покачал головой мастер. - Боюсь, ему плохо станет. Я о другом. Ему б уверенности в себе чуток, ну и в том, что не провалит с дамой сильно. В общем, не можете ему помочь с подарками?
        - А вы заботитесь о работнике - заметил Кошак. - Понимаете же, что за просто так не возьмёмся.
        - Ну, не стоит быть таким меркантильным - заметил я. Однозначно влияние Принца… - Если что-то простое, можно и бесплатно.
        - Не, любая работа должна быть оплачена - дворф снова отрицательно покачал головой. - Но вы не совсем понимаете, полагаю. Вам не нужно всё делать самим. Просто помогите ему.
        И, помедлив, он добавил:
        - Гнур на самом деле неплохой парень. А то не стал бы я его брать-то на работу.
        Очередной список, и обещание завтра встретиться с орком и взять его с собой в Провал. Естественно, сперва я созвонился с Полосатым и Бестией и получил их согласие.
        С этим закончили, а теперь - ещё одно важное дело.
        - Хвост тритона, глаз жабы… - пробормотал я. - Ты уверена, что ничего такого туда не ложила?
        Девушка отрицательно замотала головой. Слишком энергично замотала.
        Я хмыкнул и отвернулся от бурлящего котелка.
        - Ладно. В таком случае, покажи, что именно ты туда кинула.
        Когда я пришёл в «Салон», этот продукт уже готовился. Как сказала Алис, «Я решила попрактиковаться самостоятельно». Впрочем, не могу сказать, что опыт её ничему не учит - в этот раз ничего не сгорело, и это варево даже выглядело в целом нормально.
        В ответ на моё требование Алис принялась выгружать из холодильника и с полок то, что использовала при готовке. Хм, гм, в целом нор… Эм?
        «Лапки лягушачьи высший сорт» - гласила надпись на надорванном пакете вроде тех, в которых бывают крабовые палочки, но непрозрачном. - «ГОСТ СССР 20364-68».
        Пару секунд я задумчиво смотрел на пакет, затем заглянул внутрь. Напоминает куриные крылышки без шкурки, и мясо на вид и запах свежее.
        Я зачерпнул ложку супа, подул, и аккуратно попробовал.
        - Соли и перца многовато.
        Ну, подобные мелочи в Городе - норма, и в итоге я честно признал, что Алис добилась серьёзного прогресса, но всё равно попросил её стараться придерживаться рецептов, и желательно более обыденных. Попрактиковались на блинчиках и в «спортзале» и расстались удовлетворённые морально и желудочно. Странная девушка, но мне нравится общаться с ней.
        Впрочем, как и с другими знакомыми. Хнурин пригласил порыбачить; выловили несколько карасей, сапог, бутылку с запиской, содержащей несколько матерных частушек на древнешумерском, и золотую рыбку. Последнюю немедленно выпустили - за их вылов Гильдия штрафует.
        Ещё я случайно познакомился с забавным парнем, пытающимся создать новые виды спорта, которыми смогут заниматься маги и иные. Забавный парень, и хотя я сильно сомневался, что из этого что-то получится, но пообещал поговорить со знакомыми. Мне несложно, в конце концов.
        - Думаешь, это он? - с толикой даже опаски, пожалуй, осведомился у меня Игорь.
        - По идее - с сомнением ответил я.
        Когда мы прибыли к ближайшему от Гильдии спуску в Провал, Гнур, как и договаривались, ожидал нас там. Только вот выглядел орк очень непривычно.
        Вместо обычно немного бомжеватого раздолбая-рабочего мы обнаружили перед собой… Рыцаря? Полностью закован в латный доспех, с прямоугольным щитом и довольно своеобразным оружием - гибрид молота с топором. С одной стороны лезвие топора, а напротив него - на том же конце древка - боёк молота. Молотка, скорее, но всё же слишком большой для нормального оружия. Я даже не знаю, реальное это оружие, или просто какой-то инструмент; Принц тоже затруднялся определить.
        - Гнур?.. - осведомился Полосатый.
        - Угу - отозвался орк. - Идём?
        Гнур, на удивление, показал себя очень неплохо. Без магии, но хороший, умелый боец, и слабых монстров вроде гоблинов и коболдов вообще раскатывал, как каток - гудрон. Доспехи были определённо работы дворфа, и позволяли просто игнорировать часть атак - не то, чтобы он это делал. Уклонялся и принимал на щит.
        - С такими способностями ты мог бы и в Гильдии работать - заметил Полосатый, и орк отмахнулся.
        - Не. Не моё. Да и вообще, если б не мастер Гворин…
        На этом нас атаковала стая гарпий, так что стало не до разговоров. Но любопытно, да.
        Список «на подарок» был не очень длинным, но довольно странным. Мясо гигантской гадюки, нектар коварного цветка, лесной перец, и рога виверны. Довольно странный набор, но дворфу с орком виднее, полагаю.
        Большая часть этих предметов была проблемной разве что в плане поисков, но вот последнее… Виверна - это довольно серьёзно. Они начинают попадаться в лучшем случае с седьмого этажа, и это хоть и низшие, но всё же драконы. А драконы - это серьёзно. Повторяюсь, но правда
        В архиве Гильдии есть записи о стычках с драконами, но ни одной записи о победе над настоящими, уровня выше виверн. Успехом считается отступление без потерь.
        Впрочем, наш отряд согласился взяться за это поручение не просто так. Виверна - серьёзный противник, но вполне по силам нашей группе даже до её усилений, и без участия Бестии. В принципе, есть даже одна группа, которая специально охотится на них, и методов они не скрывают: проще всего - выследить, а затем один усиленный магией выстрел.
        У нашего отряда не было ни стрелковки сравнимой мощности (где они вообще нашли эту бронебойную винтовку - вопрос без ответа), ни энчантов на пули, но это был не единственный способ. И нам, прежде чем отправляться на глубокие этажи, нужно было проверить свои силы, увеличенные Орденом и новой магией; встречающийся там недодракон как раз подходил.
        Как я уже отмечал, в охоте главное не столько убить зверя, сколько найти его. Провал, возможно, имеет и ограниченный размер, но он далеко не маленький. К счастью, мы были не единственными, кто охотился и исследовал здесь, даже на нижних этажах, а практика обмена информацией присутствует даже с Орденом, не говоря уж о других гильдийцах. «Драконобои» как раз взяли «отпуск», так что конкуренции с ними не было; они даже дали совет, на какие приметы ориентироваться, в ответ на оставленный на доске объявлений запрос «Ищем виверну, просьба помочь с нахождением». Взаимовыручка в Гильдии неплохо развита - всё-таки работа у нас опасная и общественно значимая.
        В общем, примерные координаты у нас были ещё до входа в Провал, а Кошак хорош в разведке. Ящерица нашлась на восьмом этаже; молодая виверна, не очень крупная. Проблема была в том, что самый удобный вариант выноса, незаметно подкрасться во сне, был как минимум проблематичен: виверна устроила себе гнездо на расчищенной огнём вершине высокого отвесного холма, заросшего густым кустарником. Возможно, Кошак с его бонусами к скрытности, обеспечиваемыми магией ветра, и смог бы подкрасться, но он и сам сомневался, что сможет прикончить здоровенную рептилию с бронированой шкурой одним ударом, а если этого не сделать, тварюка взлетит, и у нас будут проблемы.
        Вообще, «небо» в Провале - отдельная фантасмагоричная история, однако летающие монстры могли летать довольно высоко, но всё же ограниченно. В принципе, достать можно и стрелковкой, и магией, но чтобы пробить защиту виверны, нужно сосредоточиться для мощной атаки, а её очень сложно применить по быстро движущейся в трёх измерениях цели.
        Впрочем, решение было, и даже не одно. Если не стоит цель максимально сохранить тушу, то появляются варианты… В конце концов, если задачу нельзя решить с помощью взрывчатки - значит, вы взяли недостаточно взрывчатки.
        Никто из нас не был сапёром, но базовые навыки обращения с взрывчаткой в Гильдии заставляют осваивать всех, а разведчики проходят и углублённый курс; для наших нужд этого было достаточно. Проблема была только одна: нельзя гарантировать, что виверна не заметит закладку. Заметит следы, или почует запах… Кошак мог скрывать его только в непосредственной близости, и хотя наши алхимики старались делать взрывчатку, максимально лишённую запаха, гарантировать ничего было нельзя. Всё же, это был самый безопасный вариант - просто его нужно подкрепить планами Б и В.
        Слава технологиям! Ожидание подзатянулось, и если бы не смартфон - было бы крайне скучно. Постоянно отвлекаться, поглядывая на небо, было тоже не очень, но всё же возможность почитать что-то значительно упрощала ситуацию. Стоит Анастасию поблагодарить за её работу, к слову. И, возможно, тоже купить и отсканировать что-то, чего нет в библиотеке. Нужно будет каталог скачать…
        Я хотел был продолжить читать, но тут в синем небе над моим укрытием появилась точка.
        Явился, наконец.
        Я не ошибся. Здоровенная, в десяток метров длины, крылатая рептилия, отдалённо напоминающая птеродактиля, возвращалась в гнездо с половиной гигантской змеи в когтях. Пожалуй, будь с нами Калиостро, и виверну можно было бы прикончить, взорвав ей крыло, однако ни у кого в текущем составе не было подходящей магии или оружия.
        Оставалось ждать, чтобы использовать то, что у нас есть.
        Виверна сбросила змею возле гнезда, и опустилась сама. Однако вместо того, чтобы устроиться на отдых, замерла и принялась принюхиваться. Чёрт… Всё-таки заметила.
        Рептилия открыла пасть, явно намереваясь выжечь подозрительное место, и я, скривившись, активировал детонатор. Далеко от идеального, но на таком расстоянии ей должно достаться.
        …Проклятье. Не представляю, насколько нечто подобное было бы возможно в старом мире, но встречный поток огня, выдох виверны, ослабил взрыв достаточно, чтобы эта крылатая ящерица почти не пострадала.
        Всё же, «почти» - не значит «не пострадала», и даже подобный расклад был предусмотрен.
        Оглушенная взрывом виверна пошатнулась, и ожидавшие момента в засаде бойцы бросились вперёд. Бестия, Полосатый в Маске…
        Однако первым оказался Гнур. Орк уступал в скорости обоим нашим топам, но он и не использовал собственную скорость.
        Этот псих выкинул совершенно безумный финт. Сбросив с себя доспех, он крикнул Бестии:
        - Бросай меня!
        и сия… экстравагантная особа, ухмыльнувшись во весь свой набор клыков, швырнула орка всеми четырьмя руками.
        И именно в этот момент виверна взлетела.
        - Кошак! - выкрикнул я. Скаут понял без дополнительных пояснений, и подтолкнул сей метательный снаряд ветром в нужном направлении, корректируя его полёт. Вот когда пригодились бы тени Фея…
        Орк на лету ухватился за рога виверны, крутанулся, и оседлал её шею. А затем врезал ей своим молотком - сперва по носу, заставив захлопнуть пасть, а затем между рогов.
        Я начал применять исцеление ещё до того, как успевшая набрать высоту рептилия кувыркнулась в воздухе. Не думаю, что пары ударов хватило бы, чтобы её убить, или даже хотя бы нокаутировать, однако Гнур врезал ещё, и ещё - пока вместе с оседланным зверем не обрушился на землю.
        Он успел спрыгнуть, и Кошак попытался смягчить падение, но всё, чего удалось этим добиться - избежать придавливания тушей виверны. Что само по себе немало, учитывая её вес.
        Гнур попытался и сгруппироваться, как-то ослабить удар и защитить голову, но удар всё равно был сильным. Рядом Полосатый и Бестия добивали зверя, а мы с феей вкладывали силы в исцеление орка.
        Через несколько минут он был уже в приличной форме, но - только физически. Бедняга получил серьёзный моральный удар, когда взглянул на состояние добычи.
        Всё дело в том, что виверна упала на голову. Это упростило добивание, однако - удар сломал рога.
        Гнур постоял. Посмотрел. А затем длинной тирадой высказал свои эмоции и бухнулся задницей на землю.
        - Вот же *** - подытожил он.
        - Я думаю, всё не так плохо - заметил я. - Сдаётся мне, что твоя дама сердца останется довольна.
        - Дрянь же, а не трофей - уныло возразил он. - Не клеить же. Позор один.
        Я хмыкнул.
        - Этот трофей - всего лишь символ мужества и свидетельство способностей охотника. Но у нас есть и куда более наглядное свидетельство - я похлопал по смартфону. - Я всё записывал с самого начала.
        Гнур повернулся ко мне с надеждой во взгляде.
        - Думаешь?..
        - Не могу судить за всех женщин, но меня бы это впечатлило - заметила Бестия. - Это было достойно безумно.
        Хотя я вёл запись не только и не столько для этого, но с любовной проблемой нашего орка она действительно помогла. Рога и изготовленный из остальных предметов бочонок выпивки, впрочем, женщина-они тоже забрала.
        2/3. Волны, искажающие образ
        Несмотря на неожиданный поворот, охота всё же прошла успешно и без проблем. И, стоит признать, несколько подняла общее мнение об орке, но главное - подтвердила решение спускаться ниже. Согласно архивам Гильдии, с одиннадцатого этажа происходит скачок силы монстров, и изменение окружения; вероятно, нам потребуется время, чтобы приспособиться к новым условиям, но начинать можно уже сейчас.
        На девятом этаже местность становилась холмистой, но это всё ещё был практически сплошной глухой лес, в котором попадались такие существа, как тёмные феи - к счастью, намного более слабые, нежели наша знакомка, но всё равно весьма неприятные противницы - тигры-хамелеоны, и, изредка, виверны. Тигров было тоже не так много, но если бы не Бестия, они были бы очень серьёзной проблемой: маскировка этих тварей была настолько хороша, что их можно было не заметить в упор. К счастью, у Бестии были достаточно чувствительные обоняние и слух; пахли тигры тоже слабо, так что при неудачном ветре могла не заметить даже она, но наша дама ухитрялась расслышать их сердцебиение.
        Определённо, усиление чувств при всех его недостатках всё же весьма ценная возможность.
        В целом наше погружение в Провал шло гладко. Мы действовали осторожно, постепенно изучая рамки своих сил и сил противников, налаживали командную работу, и собирали ценные трофеи. У одной из тёмных фей удалось найти очередную страницу с «Морфей создал корни», которая позволила мне изучить занятную способность, которую Полосатый предложил назвать «Мираж». Она создавала три идентичных копии меня, повторяющих мои действия… хотя это не совсем точное выражение. К примеру, если я наносил удар, копия не просто махала клинком в пустоту, а направляла его на ту же цель.
        По словам Бестии, настоящий я был немедленно очевиден, поскольку единственный обладал запахом и теплом, но всё же эта способность точно пригодится.
        Большая часть моего времени, и у всей команды собственно, оказалась посвящена погружению в Провал. К сожалению, он большой, и даже чтобы просто добраться до нужного этажа, а затем вернуться, нужно время; к сожалению, лестницы расположены не рядом друг с дружкой. Увы, с этим ничего нельзя было поделать.
        Или?..
        - Здорово, Цыганка - произнёс я. - В последнее время не имел удовольствия общаться. Присаживайся.
        - Ну, ты со своей командой весь в делах - заметила она и поставила бутыль на стол. - Пиво будешь?
        - Принимаю предложение с признательностью - кивнул я.
        - Ты, похоже, ещё и Маску носишь, не снимая - заметила она. Я со вздохом кивнул.
        - Есть такое. Но кто-то должен всё это делать, особенно если мы хотим разобраться с этим миром и вернуться назад.
        - И как успехи? - осведомилась женщина.
        - Успехи есть - сообщил я и поднял наполненную ей кружку. Сделал глоток. - Вот, к примеру, ты слышала, что в Провале на определённых этажах есть короткие пути на поверхность?
        - Серьёзно? - удивилась она. Я поднял бровь.
        - Похоже, что я шучу? В любом случае, мы пока не очень глубоко добрались. Кое-какие интересные факты есть, но по большей части об этом пока рано говорить.
        Она кивнула.
        - Понимаю. Но если будет что-то - расскажи, а? Интересно же.
        Я усмехнулся.
        - Важной информацией поделимся со всей Гильдией, но я буду тебя учитывать. - Чуть подумал, и добавил. - Только не надо допытывать про Бестию.
        - Слух пока недозрелый - сообщила Алис. - Он распространяется, но может и затухнуть.
        - Видимо, придётся приложить дополнительные усилия… - вздохнул я. - Как и тебе с пирожками. А сегодняшние я заберу, если не возражаешь - знаю, как их можно применить.
        Несъедобные, но весьма ароматные пирожки я намеревался использовать в качестве приманки в Провале. Возможно, кто-то даже отравится, хотя для надёжности стоит добавить яда. Впрочем, это лирика, а вот серьёзный вопрос - как укрепить слух о коротком пути. Похоже, он был недостаточно убедительным, да и одного источника, пусть за ним и стояла наша команда, недостаточно. Хм. Кого ещё можно использовать?..
        Знакомых именно сплетников у меня не было. В городе выходит газета, но мне нужен именно слух, а не статья, и я не хочу, чтобы его источник был очевиден. В смысле, чтобы я был очевидным источником.
        Учитывая, что речь о Провале, использовать лучше всего гильдийцев… Или орденцев.
        Ну что же, можно понамекать в разговорах. Прямо не утверждать, но «есть признаки, пока изучаем вопрос». Может сработать.
        Не могу, что мне нравилось это делать, но - если всё сработает, это станет правдой. Всё же, ощущение, что обманываю кого-то было неприятным, да и сплетником быть не хотелось. А ещё как среагируют члены команды?.. Но объяснить им заранее тоже проблематично.
        По крайней мере, гильдийцы воспринимали информацию с интересом. Не все верили, - впрочем, я и подчёркивал, что пока только проверяем - но все соглашались, что это интересно и может быть важно. Хотя вторжения в город с нижних этажей можно особо и не опасаться, но вот для исследования Провала такие проходы пригодились бы… ради чего я и работаю, собственно.
        На вопрос «сообщил ли администрации Гильдии» ответ был тот же - «пока рано, нет ни доказательств, ни опровержения, работаем».
        - Вы вообще бываете в Гильдии где-нибудь, кроме библиотеки? - хмыкнул я, заметив знакомую даму. - Давайте помогу.
        Настя, чью фамилию я кстати говоря так и не выяснил, была загружена целой стопкой книг. Похоже, работы сейчас будет много…
        - Очень редко - сообщила она. - Моя общественная жизнь стремится к нулю.
        Интересно, как она выполняет гильдийские месячные нормы… Впрочем, не моё дело.
        - Снова роллы? - предложила дама, когда мы закончили. - Я всё ещё не угощаю.
        Я кивнул.
        - Согласен.
        Несмотря на рост расходов на снаряжение и расходники, возросший доход их перекрывал, даже с учётом того, что делили на четверых - плюс пайка феи. Соответственно, я вполне мог позволить себе такое - всё равно если попытаюсь копить, Принц всё растранжирит.
        Кстати говоря, в Гильдии на доске объявлений бывают и заказы на свежую рыбу из Провала. Её там вполне можно ловить, хотя время от времени клюёт различная агрессивная хрень. А в Городе рыбалка совершенно непредсказуема, да ещё за золотых рыбок штрафуют… Поскольку умеренные желания - очень умеренные - они иногда выполняют, но чаще просто шандарахают боевой магией. А потом помогать раненым и восстанавливать разрушенное… Наши столпы подумывают вообще запретить рыбалку в Городе.
        Впрочем, я отвлёкся.
        - В попаданстве присутствует элемент эскапизма, но всё равно это возможность метафорически моделировать различные ситуации, которые хотя и могут быть маловероятны в реальном мире, но всё же несут определённый урок. В этом плане даже фэнтези ничем не отличается от реализма, а тем более альтистория.
        У меня сложилось впечатление, что Анастасии не хватало форумного общения. Впрочем, излагала она разумно, а хорошая беседа - прекрасная приправа к еде. Никогда не был сторонником поговорки «Когда я ем, я глух и нем».
        - Да и насчёт «маловероятны» можно поспорить - согласился я. - Мы с вами - тому пример.
        - Не поспоришь. В смысле, с вами не поспоришь… ну, вы меня поняли.
        Я кивнул, усмехаясь.
        Повисла небольшая пауза. Женщина покосилась на пустую тарелку.
        - Как вы отнесётесь к короткой прогулке?
        Я пожал плечами.
        - Почему нет.
        Уже вечерело, так что парк, несмотря на хорошую погоду, был почти пуст. В том закутке, куда мы пришли, не было никого вовсе.
        Анастасия указала на скамейку под фонарным столбом.
        - Я появилась в Городе здесь, прямо на скамье. Только что - огонь, паника, и вдруг это. И что было моей первой мыслью, когда осмотрелась?
        Она хмыкнула.
        - «Фонарь уличного освещения? Технологический уровень схож с нашим, вероятно, рецептура пороха не пригодится».
        Я пожал плечами.
        - На мой взгляд, это вполне нормально, особенно если читать попаданство. В такой странной ситуации любой будет оценивать, с чем имеешь дело, и что можешь сделать. Ну и «что произошло», полагаю.
        - Возможно - она не стала спорить, но и не то, чтобы соглашалась. Вообще, у меня складывалось ощущение, что этот странноватый разговор для неё имеет какое-то своё значение. - Но, вспомните, что было вашими первыми мыслями?
        Я нахмурился. Если припомнить… Моей первой мыслью после того, как я пришёл в себя и обнаружил отсутствие ранений, было проверить сестру.
        - По той информации, что есть у меня, все люди оказались в Городе после каких-то ЧП - сообщила женщина. - И все в первую очередь пытались проверить, что с остальными. Полагаю, это то, что делает человека человеком.
        Я нахмурился сильнее.
        - Почему вы рассказываете мне это?
        - Не уверена - задумчиво произнесла Анастасия. - Возможно, просто хотела выговориться перед кем-то.
        - Нехватка друзей?.. - пробормотал я. Тихо, себе под нос, но она кивнула.
        - Я не знаю всех ваших обстоятельств, - помедлив, произнёс я - но что я точно знаю, так это то, что люди бывают разные. Как и обстоятельства, собственно. А психика, тем более при стрессе, может работать очень непредсказуемо. И я уж не говорю о том, что сам этот мир - одна сплошная загадка, и как он влияет на нас - тоже большой вопрос.
        Дама вздохнула.
        - Этот мир просто заставляет снять маски, как мне кажется. Но, вы можете быть правы.
        Хух. Определённо, это её беспокоит… Но чем-то ещё помочь сейчас я возможности не видел.
        Довольно тяжёлые нотки беседы в парке застряли в моей голове. Сомнения, чувство вины - их не стоит недооценивать. Такое может и довести до самоубийства… хотя я и слишком далеко ухожу. Надеюсь.
        Но как-то помочь потенциальной даме в беде следует постараться.
        Десятый этаж был холмистым. Лес здесь был не таким густым, но было множество небольших пещер, в которых обитали пещерные медведи, гигантские летучие мыши, и множество другой живности - и не только живности, поскольку попадалась и нежить. Нежить вообще очень неприятные противники; не столько сложные, сколько неприятные. Как чисто внешним видом, так и в бою: к примеру, призраки, как и большинство духов, уязвимы только к магии. Но это, на самом деле, полбеды; телесная нежить ещё более проблемна. Физические атаки их повреждают, но не убивают; для их «упокоения» необходима или специализированная магия, которой никто в нашей группе не владел, или… ну, та же специализированная магия, но в виде предметов. Даже испепеление не помогает, Орденцы проверяли - если кремировать скелета или зомби, они превращаются в нежить, которую назвали «порождение праха». В общем, в итоге при визите на этажи, где подозревается присутствие нежити, остаётся таскать с собой спринцовки со «святой водой». В основном в Братстве её продают, но в Гильдии и Ордене есть свои аналоги.
        Продукция Братства дешевле и эффективнее, впрочем.
        - Терпеть не могу нежить - признался Кошак, когда расчленённый скелет перестал шевелиться.
        - Полагаю, мой друг, в этом с тобой солидарны все члены нашей команды - ответил я. - Не так много вещей более мерзких, нежели нежить. По крайней мере, у нас тут скелеты, а не зомби или вурдалаки.
        Кошака передёрнуло.
        - И не говори - согласился он. - Скелеты хоть не воняют так.
        С другой стороны, более… мясную нежить проще обнаруживать, по запаху, но для нашей команды это не было существенным фактором: все трое моих товарищей чуяли даже скелетов задолго до того, как они могли заметить нас. Вот с призраками было сложнее, но тут, неожиданно, проявила себя оккупировавшая мою шляпу фея. Она замечала все разновидности духов, и призраков тоже, даже когда они прятались за стеной или в слое камня; однако на довольно небольшом расстоянии, и что неприятно, не всегда удосуживалась сообщить. Всё же даже такой «барахлящий радар» был полезен; своё сладкое содержание кроха вполне отрабатывала.
        - По крайней мере, трофеи неплохие - заметил Полосатый, изучая оружие скелета. Длинный кинжал был почти не зазубренным, и специфичный блеск металла говорил за себя.
        - Мифрил? - осведомился я. Полосатый кивнул.
        Вряд ли кто-то из нас станет использовать это оружие, но как минимум на продажу, или скорее на переработку, очень даже пойдёт. А ещё у второго скелета имелся неплохой щит - зачарованное дерево, и полосы мифрила крест-накрест. Судя по всему, это он создавал барьер, которым скелет прикрывался от моего огня. Поменьше размером чем тот, которым сейчас пользуется наш тигр, но более эффективный, похоже.
        Вообще, чем глубже мы спускались, тем более ценные трофеи нам попадались. Обитатели сильнее, но и добыча лучше. От гоблинов к оркам, - я, прочитав Толкиена, полагал, что это одно и то же, но в Городе я был в меньшинстве - от орков к оркам-чемпионам, а затем к ограм, троллям и минотаврам… Тоже, кстати, нелогично. Почему минотавров много? Канонично эта «зверушка» был уникален. В Провале, однако, минотавры были просто одним из видов монстров, с которых можно было добывать довольно крупные камни земли и кое-что из оружия, в основном топоры. Реже попадались минотавры с копьями, у которых иногда бывали амулеты и целебные зелья, а согласно библиотеке Гильдии, на более глубоких этажах встречаются и минотавры-шаманы. Серьёзные противники, на самом деле, но к счастью одиночки, и наша группа была вполне в состоянии с ними справляться.
        - Там тупик, но кое-что я нашла - сообщила Бестия, вызвавшаяся исследовать узкий проход в конце пещеры. - Вот.
        Она поставила на пол маленький сундучок, в котором что-то потряхивалось.
        - Тэкс, сейчас посмотрим - сообщил Кошак. - Прошу покинуть операционную. Ассистент?
        - Готова, доктор! - сообщила вспорхнувшая с моей шляпы фея. И не надоедает же им…
        Нет смысла ломать голову, откуда в Провале берутся сундуки - там, где всё уже было осмотрено предыдущими группами - но при обращении с ними следует учитывать несколько правил. Во-первых…
        - Да не мимик это - заметила Бестия, глядя, как все занимают позиции. - Я уже проверила.
        Угу, первая опасность - мимики. Начинают встречаться с восьмого этажа, неприятные твари, прикидывающиеся сундуками с добычей и атакующие при попытке их открыть. Самый простой способ иметь с ними дело - хорошенько приложить сундук магией с расстояния, прежде чем пытаться открыть. Правда, иногда при этом срабатывают ловушки, уничтожающие содержимое сундука.
        Руку феи и заднюю часть сундука соединила тонкая тусклая молния; секунда, и ничего не произошло. Бестия промолчала, но вся её фигура выражала «я же говорила…» Пообщавшись с ней, мы все научились неплохо понимать её выражения, несмотря на скудную мимику.
        - Технику безопасности всё равно нужно соблюдать - заметил Кошак, и мы с Полосатым кивнули. Бестия цыкнула, но если бы её что-то действительно раздражало - она бы это высказала.
        Реального специалиста по замкам и ловушкам у нас не было, но кое-какими навыками Кошак, вернее его Маска, обладал, и старательно их подтягивал. Плюс Полосатый наложил на него полученную со страницы защитную магию, и целители в виде меня и феи были наготове.
        Кошак с шипением отдёрнул руку от замочной скважины. Осмотрел свой палец.
        - Нет пробития - сообщил он. - Игла, наверняка отравленная, но пружина не очень мощная. Ну и что тут у нас вкусненького?..
        Он откинул крышку сундука, открывая его содержимое. Набор магических камней, мешочек золотых монет, и аккуратно свёрнутый серый плащ с растительным орнаментом. Не так много, но если приплюсовать лут с самих скелетов, охранявших сундук - весьма неплохо.
        - А теперь двигаем дальше - произнесла Бестия.
        В отличие от предыдущих этажей, на десятом спуск ниже был только один, а не четыре, и находился он в центре этажа. Однако когда мы, освоившись с особенностями десятки, направились к нему, столкнулись с неожиданностью.
        - Хреново… - пробормотал Кошак, и я был вынужден с ним согласиться.
        В точке, где должна была находиться лестница вниз, мы обнаружили небольшую каменную крепость. Охраняемую минотаврами.
        - Напролом не пройти - согласился Полосатый. - Попробовать незаметно?..
        - Или заминировать всё и взорвать, или просто незаметно проскочить - согласился я. - В любом случае сперва нужна разведка. И для начала лучше с воздуха, полагаю. Здесь пригодился бы Калиостро… Но воспользуемся тем, что есть.
        Зарисовать карту фея очевидно не могла, однако всегда есть альтернативные варианты - особенно с развитием техники. Будь она покрупнее - можно было бы просто вручить смартфон, а так нам пришлось возвращаться в Город за необходимым оборудованием. Ну, всё равно нужно отнести добычу.
        Сперва, однако, возникло ещё одно небольшое затруднение.
        - Между прочим, Принц - заметил Кошак. - Я тут кое-что слышал, краем уха…
        Он взмахнул ухом, то ли подчёркивая слова, то ли так.
        - Якобы у тебя есть некая информация о коротком пути в Провале.
        - Есть - согласился я. - Но тут всё… очень странно, мягко говоря. Даже больше, чем обычно в Городе. Так что предпочёл бы пока ничего не объяснять, прошу подождать. Всё, что могу сейчас сказать - это связано с последними изменениями.
        - Хм. И с этим замком над спуском? - осведомился Полосатый.
        - Возможно - я пожал плечами. - Наверняка утверждать не могу, впрочем. Как я уже сказал, всё очень странно.
        Похоже, это его удовлетворило; Яшин кивнул, и Кошак, после небольшой паузы, присоединился к нему.
        А вот Бестия удовлетворена этим ответом не была. Её вид говорил, что она намерена продолжить этот разговор - но не сейчас.
        Не знаю, в какой момент я незаметно оказался лидером нашего маленького отряда, но в итоге доклад для Гильдии пришлось делать мне, пока Кошак покупал миникамеру для воздушной разведки. В принципе, нам давно уже следовало приобрести таковую, учитывая наличие феи… правда, она весьма посредственно выполняет самостоятельные поручения, может и вовсе отвлечься и потеряться.
        Информацию я сдал вместе с камнями; мне доверили всю партийную добычу, и Полосатый сопровождал не из-за недоверия, а просто потому, что одному мне уволочь всё было нереально, даже с использованием стоящих для этого у входа в Провал тележек. Собственно, выложив мешки с камнями возле весов, наш тигр ушёл, сдавать остальную добычу Гворину. Ещё и для алхимиков есть кое-что.
        Я изложил информацию об изменении в Провале и скопировал видеофайл с отснятой на смарт крепостью, получив в обмен благодарность и заверение, что Гильдия займётся этим вопросом. Ну, я своё дело сделал.
        Отошёл от поста приёмщика, и тут заиграл вызов на смарте.
        …О.
        - Итак? - осведомилась Бестия. Я вздохнул.
        В принципе, я имел полное право указать, что не той, кто скрывает даже свою личность, требовать от других раскрывать их маленькие - и не очень - секреты.
        Но - помимо прочих причин, всегда кто-то должен делать первый шаг. И в паре мужчина-женщина это обычно бывает мужчина.
        Я вздохнул.
        - Вкратце: здешняя реальность пластична.
        Повисла пауза, которую прервала Бестия.
        - Тот случай, когда вера масс формирует реальность?
        - Что-то вроде того - я кивнул. Как и ожидалась, она схватывает на лету. - Не напрямую, но я обнаружил способ немного подталкивать.
        - Неудивительно, что ты не хотел рассказывать - пробормотала Бестия. - Удивительно, что всё-таки сделал это.
        Я пожал плечами.
        - Мы команда, пытающаяся докопаться до истины этого мира. Я в любом случае рассказал бы, просто… ну, попозже. Всё это действительно странно, и я стараюсь действовать осторожно. Неизвестно, какие могут быть последствия и побочные эффекты.
        - И как подобные изменения взаимодействуют с памятью - Бестия согласно кивнула. - Понимаю, думаю. Небольшие изменения, основанные на том, во что склонно поверить достаточно много народа, как-то так?
        Теперь кивнул я.
        - Конкретно - слухи. Пока что не знаю, каковы лимиты и возможности, использовал всего дважды.
        Я ожидал, что Бестия примется расспрашивать о возможностях, однако она только задумчиво кивнула.
        - Действуешь как обычно, прогресс не в ущерб безопасности. Сомневаюсь, что я смогла бы действовать сдержанно… Ладно, думаю, я узнала, что нужно. Постараюсь помочь.
        Она подошла к окну, раскрыла его, но прежде чем выпрыгнуть наружу, повернулась ко мне.
        - Всё-таки из нас получается неплохая команда…
        - Слушай, Алис - обратился я девушке, раскатывая тесто. Мои занятия с этой живой загадкой заставили подтягивать и собственные кулинарные навыки; сейчас я пытался приготовить мясной пирог. - Ты говорила, что другие, кроме меня, сюда попасть не могут, чем бы это ни объяснялось. А ты сама наружу выбраться можешь?
        Она задумчиво потёрла свой кончик носа. Затем взглянула на палец и принялась стирать муку.
        - Полагаю, это возможно - сообщила девушка, закончив сию процедуру. Её лицо озарило понимание. - О! Ты хочешь предложить мне свидание? Прогулка по городу, серенада под луной, и страстная ночь в отеле? Как дерзко с твоей стороны, уважаемый гость!
        - У тебя слишком бурное воображение - хмыкнул я. Пообщавшись с ней достаточно, я уже мог воспринимать такое спокойно. - Просто это с одной стороны может быть полезно для твоего здравого смысла, а с другой мне может понадобиться какое-то свидетельство существования, если не «реальности», этого - я развёл руками.
        - Резонные доводы, дорогой гость - чуть наклонив голову, согласилась Алис. - Идём?
        - Эм, ты прямо вот так намерена выходить наружу? - переспросил я.
        - Действительно, чего это я… - задумчиво пробормотала девушка. - Сперва нужно переодеться.
        С этими словами она вылетела из комнаты. В прямом смысле.
        Определённо, это будет сложно.
        Когда Алис вернулась, я посмотрел на неё и машинально потёр виски. Она, гм, действительно переоделась… В ровно ту же одежду, только белого цвета вместо чёрного. Кошачьи уши и хвост тоже.
        - Отправляемся на свидание! - с энергичным энтузиазмом провозгласила девушка-загадка.
        Я открыл рот - и закрыл его, заметив предвкушение, которым был наполнен её взгляд.
        Просто ещё одна проблемка, которую нужно решить.
        Впрочем, сразу выпускать её в людные места я не стал. Провёл небольшую «экскурсию» по парку и безлюдным улочкам Города, купил пару закусок… И шариковую ручку с котёнком, на которую она жалобно смотрела. По моему опыту, такие финтифлюшки делают ручки очень неудобными, но девушка была крайне довольна.
        Какие-то свидетели всё же были, но это же Город. Здесь можно гулять с девушкой в бронебикини, или с какой-нибудь Иной с настоящим хвостом, и никто не удивится. Меня беспокоило то, что может учудить сама Алис, а не случайные свидетели. И опасения были небезосновательны; её реакции на обычные вещи были… ну, словно она до того только читала о них, причём художественную литературу. «О, это же скамейка в парке под фонарём! Традиционное место романтической сцены! Подождём её начала?» Я бы сказал, что это реальность, а не книги, но насколько Город «реальность» - вопрос…
        Тем не менее, следует признать, что это был приятный опыт. И, возможно, действительно поможет Алис с пониманием здравого смысла нормальных людей.
        Нужно будет повторить, короче.
        На следующий день мне пришёл вызов в Гильдию.
        - Мы рассмотрели предоставленную вами информацию - сообщил Анатолий Здравин, глава департамента по вопросам Провала. - Ваша команда получит благодарность и премию, но помимо этого хотим поручить вам задание от Гильдии.
        - Ожидаемо - произнёс я. - Хотите, чтобы мы разобрались с этой крепостью, как минимум изучили, как максимум освободили проход?
        - Вы всё прекрасно понимаете - кивнул пожилой мужчина. Между прочим, единственный Гильдийский призыватель. - И явно понимаете, что это важно.
        - Ещё бы. Но на какую поддержку мы можем рассчитывать? По хорошему, там нужен полномасштабный рейд, вроде того, что был на фею.
        Здравин поморщился.
        - Мы выделим аванс и ссудим кое-какое полезное снаряжение. Но прежде чем принимать серьёзные решения, нужна информация.
        Я кивнул. Похоже, у союза с Орденом есть и противники. Ожидаемо, впрочем - политика…
        Тем не менее, здравое зерно в этой позиции тоже есть. Сперва нужно больше информации.
        - Хорошо, мы проведём разведку.
        Ожидаемо, реакцией команды было «ожидаемо…». Ну, не то, чтобы это как-то влияло на наши планы, а если и влияло - то скорее позитивно. Всё же Гильдия действительно подкинула несколько защитных амулетов, шапку-невидимку и набор зелий. Невидимость, впрочем, была так себе - вроде того, что было в фильме «Хищник». При неподвижности нормально, но когда невидимка двигается, очертания видны.
        Тем не менее, штука полезная, значительно упрощающая работу Кошака. Хотя всё равно сперва - воздушная разведка.
        С разведкой вышло скверно. Я даже не о том, что фее было сложно объяснить, что от неё требуется, и ещё сложнее добиться, чтобы она выполняла порученное, а не что ей вздумается. Скверным был результат.
        Крепость кишела минотаврами.
        Ну, возможно, «кишела» и небольшое преувеличение, но их было много. И эти, в отличие от попадающихся на этаже одиночек, не только выглядели как-то внушительнее - и спокойнее - но и обладали помимо оружия элементами доспехов. Нагрудники, наплечники, и тому подобное; в основном шкуры и дерево, но даже так это существенно увеличивало проблематичность возможного сражения. Обычный минотавр - три метра мышц и свирепости, а эти… если это элитные версии, то это большая проблема. Ориентируясь на гоблинов и орков - один элитный стоит по крайней мере троих обычных.
        А ещё они общались между собой. Те, с которыми мы сталкивались прежде, были способны только на нечленораздельный рык, и вообще выглядели бешеными.
        Хм.
        Я задумчиво погладил подбородок.
        - Есть идеи? - немедленно осведомилась Бестия.
        - Есть одна, довольно дурацкая.
        Я снял шляпу и осторожно ткнул пальцем задремавшую фею.
        - Могу я попросить вас ещё об одной услуге, леди? - осведомился я у недовольно уставившейся на меня крохи.
        Фея вернулась быстро, и без инцидентов.
        - Они говорят, что если мы хотим с ними говорить, то должны сперва победить их воина - сообщила она.
        - Полагаю, это можно считать успехом - заметил я. Полосатый кивнул и уточнил:
        - Первым шагом.
        Среди нас едва не разгорелся спор, кто должен представлять команду, но он быстро разрешился, когда выяснилось отношение минотавров. «Давайте уж двое на одного, мелкие».
        Оружием вышедшего на схватку минотавра-стражника была соответствующая его росту алебарда; плюс он носил доспех из толстых досок, прикрывающий торс, плечи, и ноги - вполне человеческие, не копыта. Ещё, как и у большинства его сородичей, у него имелась «юбка» из чьей-то шкуры, которая тоже была достаточно толстой и прочной, чтобы защищать бёдра. Ну и деревянные же башмаки на ногах.
        Первый же его выпад едва не прикончил Бестию… на первый взгляд. В следующее мгновение оказалась, что оббафаная дама стоит на верхней паре рук на топорище алебарды; почти «Убить Билла» и ему подобные боевики.
        Она немедленно кувыркнулась, вставая на ноги, и по древку побежала вперёд. Минотавр взмахнул алебардой в сторону, одновременно пытаясь стряхнуть «пассажирку» и атакуя Полосатого, который, ограничившись «частичным воплощением», вступил в бой со щитом и ножом. Не менее, чем Бестия, оббафаный «тигр» заблокировал удар дворфийским большим щитом, а дама прыгнула высоко вверх; несмотря на её размер, в проворности и пластичности она может потягаться с Кошаком.
        Вновь провернувшись в воздухе, Бестия врезала ногой точно промеж рогов минотавра. Рискованный маневр, можно было и на рог напороться, я уж не говорю про сложность исполнения в целом - однако такое должно как минимум сломать шею любому.
        …Любому, кто не минотавр, очевидно. Рогатый пошатнулся и едва не выронил оружие, но падать замертво определённо не собирался.
        С другой стороны, мои товарищи не собирались останавливаться. Полосатый бросился вперёд, вместо относительно маленького ножа нанося удар щитом; судя по виду руки минотавра, это если не перелом, то по крайней мере вывих. Минотавр пнул Полосатого; тот вновь принял удар на щит, но сила была такова, что Яшина отбросило на несколько метров, оторвав от земли.
        Однако тут вновь сделала свой ход Бестия, приземлившаяся с другой стороны. Удар двумя левыми руками, и лезвия её «когтистых» боевых перчаток вошли в незащищённый бок минотавра.
        - Харэээ! - проревел второй минотавр-привратник. - Бой окончен!
        Бестия выдернула перчатки, и минотавр пошатнулся; он смог устоять, только оперевшись о землю древком алебарды. Обычно после таких ранений их сородичи начинали реветь и впадали в бешенство, но этот просто молча стоял, держась одной рукой за своё оружие и истекая кровью.
        Я вздохнул и шагнул вперёд, поднимая руку; факел загорелся светло-зелёным огнём исцеления.
        - Я исцелю раны - сообщил я.
        - Мы просто хотим иметь возможность спускаться на следующие этажи - терпеливо повторил я.
        - Это владения Короля Минотавров, и чужаки здесь не пройдут - упрямо повторил мой собеседник. - Король не велел.
        Если его можно назвать таковым. Увы, результат наших переговоров был безрадостным.
        Вероятно, я слишком поторопился с мнением, что с минотаврами можно будет договориться. Во всяком случае, тот, с кем я пытался это проделать, был или крайне туп, или военщиной до мозга костей; на любое предложение следовал ответ «не положено, король не велел».
        В конце концов я не выдержал.
        - В таком случае, если всё через короля, устройте нам аудиенцию с ним!
        - Это можно - неожиданно согласился этот… бык, заставив меня удивлённо поднять бровь. - Но сперва победите претендента.
        О. Ну разумеется.
        Я глянул на своих товарищей. Кошак сморщился, Полосатый пожал плечами. Бестия кивнула.
        Фее права голоса не давали.
        Следующий боец от минотавров был чуть сильнее, - и использовал сразу два топора - однако большой проблемы оббафаным по новой Полосатому и Бестии не составил. Примерно тот же принцип - Полосатый отвлёк электрошоком, заблокировал удар, отправился в полёт, и Бестия воспользовалась моментом, чтобы нанести удар. Ей, правда, в этот раз тоже прилетело, но ничего, с чем не справилась бы исцеляющая магия.
        Увы, нашей наградой стало «король сейчас отсутствует, приходите завтра».
        - Сдаётся мне, этому королю тоже придётся рога обломать - проворчал Кошак, когда мы направились восвояси.
        - Очень может быть - согласился я. - Эти минотавры, как я посмотрю, весьма прямолинейны и бесхитростны. Всё, в итоге, решает сила.
        Я помедлил.
        - И, полагаю, мне всё-таки стоит это сказать… Возможно, вам стоит персмотреть подход к оружию? Запастись чем-то альтернативным. Ваше оружие несколько маловато против крупных существ. Минотавры - не самые крупные, но даже с ними уже возможны сложности.
        - Не уверена, что смогу эффективно использовать какое-то другое оружие, но смысл в твоём замечании есть - согласилась Бестия. - С теми же троллями получается неудобно. И грязновато.
        Кошак скривился и даже высунул язык в отвращении. Да уж, у меня и самого появилась гримаса…
        Тролли, с которыми мы сталкивались, не такие большие, как минотавры, но толстые, и слой жира служит им неплохой защитой, так что Бестия их буквально вспарывает. Преотвратнейшее зрелище.
        - В общем, что-нибудь подберу - закончила она.
        - Я тоже - присоединился Полосатый. - Есть варианты.
        - В общем, всё как обычно - подытожил я. - Продолжаем работать.
        - Готово, можно употреблять - сообщила Алис. - Будете покупать, дорогой клиент?
        Девушка разделяла обращение на «ты», «вы», «гость» и «клиент» в зависимости от ситуации - точнее, от того, что мы сейчас делаем. В данном случае речь шла о «дозревшем» наконец до кондиции слухе… но её слова натолкнули меня на мысль. Впрочем, всё-таки сперва - дела.
        - Покупаю - я кивнул. Если бы я заранее знал об этих минотаврах, постарался бы сделать что-то с ними, но сейчас по крайней мере воспользуюсь тем, что есть. Хотя сложно сказать, будет ли какой-то реальный толк - текущий слух слишком уж неопределённый…
        Алис захлопнула книгу и кивнула.
        - Вуаля. А теперь - пирожки?..
        - У меня есть альтернативное предложение - сообщил я. - Стоит немного разнообразить наше общение.
        Направленный на меня взгляд был исполнен любопытства.
        - Нья-ха-ха! Йокогама уже моя, и скоро весь этот мир будет моим! - провозгласила Алис.
        - Сперва тебе придётся одолеть меня! - не менее пафосно ответствовал я.
        Среди барахла, заполняющего дом Алис, были не только книги, но и настольные игры, и сейчас мы играли в «Монополию».
        Сказать по правде, я несколько раз думал о том, чтобы собрать нашу команду «в гражданской обстановке», и так вот поразвлекаться немного, но Бестия не жаловала компанию. Она исчезала, как только текущие дела были закончены, и встречалась только тоже по делу. А оставлять её в стороне было как-то нехорошо.
        Возможно, мне стоит попытаться быть настойчивее… хм. Есть идея.
        Но это потом, сперва нужно повергнуть врага передо мной силой денег.
        Или силой дружбы. В данном случае одно и то же.
        - Это был достойный бой, сенсей - торжественно сообщила Алис. - Я с честью признаю поражение… Ещё партию?
        - Если больше не будешь пытаться жульничать - ответил я. Взглянул на часы. - И уже не сегодня, подзасиделся я с тобой… В любом случае, рад, что тебе понравилось.
        Я хотел было добавить «Я ещё сделаю из тебя человека!», но… в её случае это может звучать слишком уж буквально.
        2/4. Новое основание
        Мы совместно решили не спешить с подробным докладом Гильдии - сдадим дело уже законченным. Так что на следующее утро наша команда вновь отправилась в глубины Провала. Кошак, стоит отметить, с помощью нашей феи наловчился обходить её товарок, и вообще спуск проходил быстро, хоть и не без мелких задержек - кого-то обойти, кого-то прибить… Всё как обычно, в общем-то. Трофеи всегда пригодятся; Город потребляет их в больших количествах. Кто-то мог бы сравнить его со зверем, который продолжает жадно пожирать подношения, но на мой взгляд это скорее питомец, которого нужно подкармливать, чтобы с ним всё было хорошо и он продолжал быть пушистым. И точнее, и позитивнее…
        В любом случае, до крепости минотавров мы добрались без достойных упоминания инцидентов. Мы подходили, не скрываясь - только что Кошак на всякий случай остался в укрытии - и у ворот нас встречали. Судя по снаряжению, два вчерашних противника в схватках. По бычьим мордам сложно судить, но, кажется, они выглядели недовольными; впрочем, алебардщик мне кивнул.
        - Король ждёт вас на площадке. Проходите - сообщил второй, с двумя топорами. Хм. На площадке?
        Вероятно, эту «площадку» правильнее было бы назвать «плац». Просторный и ровный вытоптанный участок земли возле одной из стен крепости, несколько вкопанных в землю брёвен для отработки ударов, деревянные мишени для метательного оружия… Определённо, не тронный зал, а место для тренировок.
        И там стоял здоровенный, метра четыре, минотавр в настоящем бронзовом доспехе (и даже в шлеме!), вооружённый прямоугольным деревянным щитом и двойным топором. Вообще-то подобные были церемониальными, а не боевыми, но в данном случае это явно было опробованное в бою оружие.
        Ограды у этого плаца не было, но - площадка была окружена минотаврами, устроившимися на земле и наблюдающими за происходящим. Мы с Полосатым и Бестией переглянулись: определённо, без драки не обойдётся.
        Вышло даже более прямолинейно, чем я ожидал.
        - Можете все втроём - прогрохотал гигант. - Мелкие.
        Я секунду подумал - и мысленно махнул рукой. Определённо, проще будет достучаться непосредственно по голове.
        В правой руке меч, в левой - факел… Поехали.
        Бестия, будучи авангардом, бросилась вперёд. И немедленно почти распласталась по земле, пропуская над собой топор минотавра. Четыре руки позволяют ей быстро перемещаться даже в таком положении - и эта мобильность немедленно понадобилась, чтобы избежать удара щитом.
        И одновременно я ощутил удар, словно мне по груди горизонтально хлестнули упругим прутом, а на одежде Полосатого появился горизонтальный же разрез. На его руке появилось красное пятно; броня, которую носил Яшин, прикрывала только торс и частично шею, а одна защитная магия не смогла заблокировать атаку, чем бы она ни была, полностью.
        Дальность, на которой я могу применять магию, невелика, особенно если речь об исцелении, но сейчас цель была достаточно близко. Вытянувшийся на десяток метров язык зелёного пламени лизнул Полосатого, прикрывшегося щитом.
        Бестия проскользнула между ног минотавра, на ходу полоснув металлическими когтями по его предплечью, но лишь звякнула по металлу наруча. Вероятно, она планировала нанести удар в уязвимое место сзади, однако человек-бык топнул массивной ногой по земле, и наша авангард отлетела так, словно её пнули, хотя удара по ней не было. Опять какая-то невидимая атака.
        Ещё один поток зелёного пламени сорвался с моего факела, и немедленно изменил цель и цвет, обычным оранжевым огнём обвив голову минотавра. Какой-то урон, судя по запаху палёной шерсти, он должен бы наносить, но судя по отсутствию реакции - минимальный. Однако как минимум закрывает взгляд.
        Почти в ту же секунду Полосатый выдохнул сине-белую молнию, впитавшуюся в доспех короля, что заставило бронзу рассыпать во все стороны вокруг ливень искр. При этом электрокинетик не останавливал и движения тела.
        А ещё он учёл мои вчерашние слова, и в его свободной от щита руке сейчас была булава. Точнее, шестопёр. О четырёх рёбрах, впрочем.
        Ребристая стальная глава, по которой тоже бегали короткие молнии, ударила в бронзу на боку минотавра, проминая и кроша более мягкий и хрупкий металл. Кажется, грубая сила сейчас эффективнее ловкости.
        Хотя мой огонь всё ещё мешал ему видеть, король минотавров нанёс ответный удар точно, что и неудивительно на такой дистанции. Короткий взмах, и серый топор врезался в вовремя подставленный Полосатым щит.
        Яшин отлетел, что в общем было ожидаемо, и я ещё на лету применил исцеление, но - на груди Полосатого появился новый разрез, и новая рана на правой руке. Алая линия, след на щите, положение топора…
        - Секущая волна с топора! - произнёс я вслух. Минотавр снова замахнулся топором, в моём направлении, но в этот момент Бестия пнула его в локоть. По земле прошла борозда, подтверждая моё предположение.
        Естественно, я тоже не стоял на месте. В конце концов, я способен не только на дистанционную поддержку - хотя в данном случае она важна. Рывок - простой, не навык - и Пронзание, довольно бесполезный против противников с верхних этажей навык.
        Естественно, на мне тоже были все доступные команде бафы, так что уйти от толчка щитом было не так уж сложно. В следующее мгновение усиленный магией выпад ударил в доспех на груди минотавра.
        Эта бронза, похоже, была необычной, скорее всего зачарованной, но бронза и мифрил всё же в очень разных категориях. К тому же применённый мной навык был заточен именно под пробивание брони.
        …Вытащить меч, однако, оказалось сложнее, чем вонзить.
        Заминка была небольшой, но минотавру хватило. Щит врезался в меня стеной - или, скорее, несущимся грузовиком. Несмотря на надетую Маску, я ощутил и услышал, как что-то хрустнуло; изображение расплылось. В первое мгновение я даже не смог воспользоваться исцелением, однако фее от удара не досталось, и она немедленно принялась выполнять свою работу. Мой взгляд прояснился, и я увидел, как Бестия с Полосатым без особого успеха атакуют короля. Несмотря на их силу и скорость, минотавр не давал возможности нанести себе реальный урон; доспех и щит эффективно закрывали его, а бить по уязвимым местам он не позволял. Слишком проворный…
        Бронебойных навыков у моих товарищей нет; есть у меня, но я слишком уязвим при этом. Запас «духовных сил» на исцеление тоже не бесконечный, если что.
        …Попробую сделать из него стражника. Только без стрелы.
        Как только я был снова в состоянии двигаться, немедленно увеличил дистанцию до минотавра - похоже, у его приёма небольшая дальность действия, и урон падает с расстоянием - и снова попытался ослепить его огнём.
        А затем прицелился и выстрелил.
        Изготовленный дворфом пистолет точнее, чем можно подумать по его громоздкому виду, и стреляю я неплохо. Но - ни я, ни моя Маска всё же не стрелки, и оружейных навыков для пистолетов у меня нет… Пуля попала в наколенник, а не в просвет между наколенником и набедренником.
        Пробить толстую зачарованную бронзу даже столь мощному пистолету было не по силам. Однако мой боеприпас тоже был непростым. И весьма недешёвым, но в данном случае платила Гильдия.
        Изначально мы вообще не собирались использовать серьёзные средства; всё же пришли сюда для переговоров, а не убивать. Однако король сражался всерьёз, и это было опасно.
        Пуля взорвалась - и покрыла ногу минотавра слоем льда.
        Это послужило сигналом для остальных. Полосатый выхватил из-за спины дробовик - дробь разрывная, но без особых эффектов, перемежаемая зажигательной - и один за другим сделал несколько выстрелов, опустошая магазин. На доспехе появилась трещина, но и только; Полосатому даже не было времени на перезарядку, поскольку быкоголовый немедленно замахнулся на него.
        Однако в отличие от быка, на которого похож, он не терял бдительности, и немедленно отбросил попытавшуюся в этот момент ударить Бестию. Собственно, она даже зацепила его руку - я заметил кровь. И в этот раз отпрыгнула сама, так что ударом щита её не задело, или почти не задело.
        Проблема была в том, что его топор засиял, и это было явным признаком чего-то скверного.
        Однако я заметил и возможность.
        Мой пистолет двухзарядный; перезарядить его во время боя фактически невозможно, но ещё один выстрел оставался. И сейчас, когда минотавр поднял руку, я выпустил пулю ему подмышку.
        Король переместился в тот же момент, как я нажал спуск. Возможно, если бы не покрытая льдом нога, я не попал бы в него вовсе, или попал в надёжно бронированую спину; однако результат предыдущего выстрела сыграл в мою пользу. Я снова не попал в уязвимую щель между пластинами, прикрывающими грудь и спину, но подмышкой минотавра образовалась льдина, сковавшая предплечье и мешающая двигать рукой.
        И снова Бестия не преминула воспользоваться этой возможностью. А заодно продемонстрировала, что как и Полосатый, учла моё вчерашнее замечание - только по своему.
        Поднырнув под зафиксированную руку минотавра, она хлопнула по его боку каким-то серым комком, и немедленно отступила, делая нам жест поступить так же.
        Секунда, и громыхнул взрыв. Граната…
        …которая его не убила. Разумеется.
        Минотавр получил серьёзное ранение, часть доспеха разлетелась на осколки, и скрепляющие половинки доспеха на правом боку кожаные ремни оказались разорваны, но - мне немедленно стало очевидно, что рана куда менее тяжёлая, чем выглядит.
        И тем не менее, взрыв гранаты в упор не только ранил короля и повредил его доспех, но и оглушил. Готов поспорить, что на считанные секунды, но этого было достаточно.
        Мы все втроём ринулись вперёд. На минотавра обрушился град ударов со всех сторон, простых и оружейных навыков; мы выложились по максимуму, чтобы использовать возможность немедленно закончить бой.
        Ещё удар, и ещё -
        - и король упал. Исколотый, изрубленный, избитый и обожжённый, он тем не менее был ещё жив, но встать уже не мог. Жутковатое зрелище.
        Зрители всё так же не вмешивались, лишь один из них, покрупнее, но без доспеха, встал.
        - Король повержен - произнёс он.
        - Значит, с этим закончено, и я могу приступить к исцелению? - осведомился я.
        Куда проще иметь дело с уже сложившейся стабильной структурой, чем с той, в которой идёт борьба за власть. Это было моим обоснованием для того, чтобы исцелить израненного короля - исцелить не полностью, но достаточно, чтобы он был в состоянии вести переговоры.
        Жизнь, однако, снова сделала финт ушами с ударом под дых.
        Эти… коровьи мозги всё не так поняли. Не знаю, как именно вертелись шестерёнки в их головах, но просьбу об аудиенции они восприняли как вызов за право на титул. Угу, со всем прилагающимся.
        - Блин - огорчился Кошак. - Упустил такую возможность… Обидели бедного котика. А я, может, всю жизнь мечтал о маленьком собственном королевстве. С коровками.
        - Молока ты от них не добьёшься - заметила Бестия. - А вообще, хватит шутовства. Дело серьёзное. И лично я плохо представляю, как с этим быть.
        - А вот у меня есть идея - сообщил я. - Но нужно будет много договариваться, полагаю. Между Гильдией и этим миникоролевством. Хорошо, что не придётся далеко бегать туда-сюда…
        - Тебе ещё и нам нужно кое-что объяснить - заметил Полосатый, и я кивнул.
        - Сделаем доклад Гильдии, а потом встретимся у меня дома.
        - Это… Много информации для обдумывания и переваривания - сообщил Здравин. - Гильдии понадобится какое-то время, чтобы принять решение. Прошу пока придержать информацию. Мы со своей стороны тоже пока прикроем.
        Я кивнул.
        - Надеюсь, это не затянется надолго.
        - Постараемся побыстрее - заверил чиновник. - Вопрос важный.
        «Короткий путь» с десятого этажа обнаружился в крепости минотавров. Такая же лестница, как и обычные лестницы Провала, но ведущая сразу в Город - в один из тёмных уголков парка. И, естественно, это давало удобную возможность… очень удобную уникальную возможность, учитывая всю картину.
        Я предложил создать на основе крепости минотавров некую промежуточную базу для исследования Провала. Очевидно, для этого много чего понадобится, но, полагаю, как минимум некоторым дружественным Иным будет удобнее переселиться туда из Города. Смогут обслуживать исследователей в более магически комфортных условиях. Крепость, правда, придётся расширить и укрепить, да и взаимоотношения с минотаврами остаются вопросом, но очень уж хороша идея. Я определённо приложу усилия для её реализации.
        Блин, если Гильдия не поддержит (хотя это и вряд ли), я даже готов обратиться с предложением к Ордену.
        В любом случае, пока что придётся подождать. И пообщаться со своей командой.
        Кошак был первым.
        - Я решил, что после такого успеха стоит расслабиться и отметить - сообщил он и поставил пакеты на пол. - Хотя по идее это вы должны меня угощать, как единственного пролетевшего…
        - Ты совершенно прав - я улыбнулся и открыл дверь в гостиную, демонстрируя накрытый стол. Кошак покосился на принесённое с собой.
        - Всё оприходуем - успокоил я его. - Если что, завтра продолжим.
        Игорь кивнул и прошёл в комнату.
        - Это ещё что? - озадаченно произнёс он, подняв один из бутербродов. Мой «банкет» был по большей части из покупного, но я добавил и отдельные образцы приготовленного вместе с Алис; внимание Кошака привлёк «бутерброд Мёбиуса» от этой псевдокошки.
        - Односторонний бутерброд - сообщил я, пожав плечами. - Ну, знаешь, как в Простоквашино - «не той стороной бутерброд ешь». Этот - политкорректный, любая сторона не та.
        - Так должна же быть любая та - заметил Кошак.
        - Я же говорю - политкорректный.
        В дверь снова позвонили; я поднял руку, извиняясь, и пошёл открывать.
        Полосатый. И тоже с пакетами.
        - Похоже, мы сегодня объедимся - заметил я. Яшин заглянул в гостиную и кивнул. - Ладно, и с этой бедой справимся… Проходи.
        К моему лёгкому удивлению, когда я повернулся в сторону гостиной, там уже было на одного персонажа больше.
        - Если ты так будешь лазить в окно к мужчине, о тебе могут подумать что-то не то - заметил Игорь.
        - Что-то не то? - осведомилась Бестия, и Кошак пожал плечами.
        - Ну, или то. Я в ваши отношения не влезаю…
        Бестия… Отвернулась. Хотя я уже отмечал, что её мимику сложно понять по лицу, но после достаточного знакомства можно было разобрать достаточно в жестах и языке тела… она смущается?
        - Ну, народ, все собрались, есть о чём поговорить, но сперва - главный вопрос - произнёс я и достал из-под стола коробку. - Кто будет банкиром?
        Полосатый и Бестия недоверчиво уставились на меня, и только Кошак, усмехнувшись, достал из коробки самолётик.
        Полосатый пожал плечами и забрал себе ботинок, а затем и Бестия, хмыкнув, взяла фишку.
        - Я так и знал - вздохнул я. - Ладно, побуду я. А теперь хочу вас познакомить. Алис… Алис?
        Я покачал головой и поставил коробку с «Монополией» на стол.
        - Один момент.
        Как я и подозревал, фальшивая кошкодевушка задремала на моей кровати, пока ждала. И не желала просыпаться настолько, что в итоге мне пришлось нести её на руках.
        - Откуда ты её похитил? - с интересом осведомился Кошак и щёлкнул себя по уху.
        - Иная?.. - пробормотала Бестия. - Или нет… Кто это?
        - Я, на самом деле, и сам хотел бы знать - сообщил я. Встряхнул девушку, но она только зевнула, так что я, вздохнув, уложил её в кресло; свернувшись, она как раз помещалась. - Это очень необычная даже для нашего Города история.
        - Специально интригуешь? - осведомился Кошак.
        - Есть немного - признался я. - Но это правда. Короче, началось это, когда я подстрелил ту фею…
        - В это было бы непросто поверить, если бы не короткий путь в крепости минотавров - произнёс Полосатый. - Хотя вот это тоже аргумент.
        Он поднял односторонний бутерброд и откусил кусок.
        - Её нужно допросить - констатировала Бестия, однако я отрицательно помотал головой.
        - Нет, никого допрашивать мы не будем, тем более что она похоже действительно ничего не знает. Мы будем играть в Монополию. И, надеюсь, отдыхать и расслабляться. Потом будем прикидывать дальнейшие планы, а пока что просто играем…
        - Ньяу… - Алис зевнула и наконец-то проснулась. Бросила взгляд на помещение. - О, все уже собрались? Приятно познакомиться, обитатели этого мира, меня зовут Алис. Кто после кого ходит?
        - Она всегда такая? - осведомился Кошак, подняв бровь. Я кивнул.
        Первым выбыл Кошак, которому изначально не везло с кубиками, потом Полосатый, а вот между Бестией и Алис кипел жаркий поединок. Дамы бились, фигурально выражаясь, не на жизнь, а насмерть, намеренные рвать друг друга в клочья - к счастью, так же фигурально. Выбывшие большой и маленький коты смотрели комедию с дивидюка, потягивая пиво.
        …На самом деле, давненько я не ощущал такого. Такая, хорошая гулянка. После попадания в Город такое впервые удаётся организовать. Как-то, сказать по правде, у меня и друзей-то не было. Тот же Хнурин скорее просто знакомый.
        - Я банкрот - удручённо признала Бестия. - Ещё партию.
        Я принялся собирать фишки и карточки. Перетасовать «Шанс» и «Форс-мажор», и партия начинается снова.
        В общем, вечер удался. Дела мы почти не обсуждали, - я настоял на том, чтобы перенести это на завтра, а сегодня просто отметить успех - но на мой взгляд и без этого был сделан шаг вперёд. Даже больше, пожалуй. Смогли расслабиться, возможно, немного сблизиться, и я презентовал команде Алис.
        А на утро мне пришёл вызов из Гильдии.
        - Мы используем вашу идею - сообщил Здравин. - Это действительно прекрасная возможность, так что если удастся договориться с минотаврами, мы организуем форпост в Провале. Даже без быстрого доступа это имело бы смысл, а с ним и вовсе глупо игнорировать такую возможность. Собственно, настолько, что мы готовы зачистить крепость, если договориться не удастся.
        Я кивнул.
        - Думаю, мы сможем обойтись без этого.
        - Это нам очень поможет - заметила Бестия. Для изложения новостей и обсуждения дальнейших планов я снова собрал всю команду; в принципе, это можно было бы сделать и в зале Гильдии, но у нас имелись для обсуждения и вопросы, которые пока оставались секретом для организации.
        - Не только нам - ответил я. - Это вообще будет большим шагом вперёд в изучении и освоении Провала. По сути, Город шагает в Провал.
        - У этого могут быть непредсказуемые последствия - заметила женщина. Я кивнул.
        - Да, но они могут быть у чего угодно. Мы живём в очень странном и непредсказуемом мире.
        С этим была согласна вся команда.
        - Ну, это всё-таки в основном задача Гильдии - сказал Кошак. - А нам стоит обсудить представленного Принцем кота в мешке. Скорее даже кошку. Как использовать её способности?
        Полосатый отрицательно помотал головой.
        - Нет. Сперва - сообщать ли о ней Гильдии. Лично я - против.
        - Я тоже - согласился Кошак. Я кивнул, присоединяясь.
        - Думаю, пока не стоит.
        - Пока что мы вообще справляемся лучше, чем Гильдия - заметила Бестия. - Не без помощи этой странной особы, как я понимаю, но сервис усиления Ордена доступен для всех. И тем не менее - кто вообще в последнее время спускался ниже восьмого этажа?
        - В Городе застой - согласился Полосатый. - Не знаю насчёт Ордена и Братства, но Гильдия оставила идею исследований. Просто поддерживают положение. Не то, чтобы это было плохо.
        - Но как они воспользуются этой возможностью - неизвестно. А мы все хотим не просто спокойно устроиться, а добраться до истины - произнёс я. - Или я ошибаюсь?
        - Всё так - кивнул Полосатый, и остальные тоже кивнули. - Пусть все занимаются своими делами. Мы - хотим исследовать Провал. Для начала.
        - И собрать «фрагменты силы» - вставила Бестия. - Это пока что лучшая ниточка к истине, что у нас есть.
        - Я, как минимум, хочу найти своё имя - сообщил я. - А как максимум - разобраться с этим миром и найти способ вернуться. Не то, чтобы здесь было плохо, но… Наверняка есть те, кому это нужно. А лично меня беспокоит сестра.
        Я непроизвольно скривился. Что на самом деле произошло перед моим попаданием в Город, и сколько времени прошло в старом мире… Вопросов много, и не факт, что ответы на них стоит знать. Но всё же не знать - ещё хуже.
        - У меня примерно то же - Кошак кивнул. - Ну, с этим определились, так что давайте всё-таки прикинем, что стоит воплотить в реальность, лады? Вариантов-то много, и все хорошие.
        - Что угодно не получится - заметил я. - Сперва нужно, чтобы ходили соответствующие слухи. Во что-то… слишком, народ не поверит.
        - То есть нужен баланс полезности и правдоподобия - констатировала Бестия. - Причём что-то такое, что не устроит проблем. Самое очевидное - ещё один уровень усиления от Ордена.
        - Вероятно, с этого лучше всего начать - согласился я. - А там аванпост у минотавров откроет варианты. Или, если не будет складываться с аванпостом, можно сперва сделать его реальным. Что именно - определимся в ближайшие несколько дней, как раз пока будет «перезаряжаться» эта возможность. Возражения, предложения?
        - Можно пока что записать возможные варианты, на будущее - предложил Кошак. - И оценить плюсы, минусы, и возможности их продвижения.
        Я одобрительно поднял большой палец.
        - Хорошая идея. О, и ещё - если мы все вместе этим занимаемся, то предлагаю плату за эти изменения брать из партийного бюджета.
        В общем, процесс шёл. За выполнение гильдийского задания наша группа получила неплохую премию и немедленно - новое задание: организацию аванпоста на основе крепости минотавров.
        С последними оказалось ожидаемо просто. Если кто-то не был согласен с решениями коллективного «короля» в виде нашей троицы, он бросал вызов; получил по рогам - вопрос решён. Это могло бы доставить головной боли (нам, я имею в виду), но неожиданно помог экс-король, взявший «претендентов» на себя. Так что уже тем же днём в Провал отправились строители - и не только - которые должны будут расширить крепость, укрепить её оборону, и обеспечить условия для проживания новых жильцов. Электричество, водопровод - хотя бы по минимуму, для начала.
        - Я и не знал, что в Гильдии столько народа - заметил Кошак, наблюдая за спускающимся по лестнице караваном с здоровенными рюкзаками за спинами: увы, грузовики по лестнице не пустить. Хорошо ещё, смогли воспользоваться помощью здоровяков вроде они и тех же минотавров.
        Я кивнул.
        - Действительно. С другой стороны, большая часть коммунальных служб Города за Гильдией, вроде как. Видимо, их и задействовали. Да и вообще мы много чего не знаем о Городе.
        - Да уж.
        Задерживаться в крепости мы не стали; убедились, что всё идёт нормально, и вместе с ещё парой назначенных Гильдией групп принялись зачищать ближайшие окрестности от угроз. В идеале хорошо бы зачистить весь этаж, но вряд ли это вообще возможно - монстры, похоже, появляются сами по себе, ниоткуда. Но уменьшить их численность до приемлемой, а потом не дать расти, вполне возможно.
        К слову, мы ещё и проинструктировали товарищей по зачистке, поделились опытом.
        На следующий день зачистка должна была продолжиться, но сперва я посетил Салон.
        - Дорогой гость, я хочу выразить вам свою благодарность и признательность. Вы многому меня научили и много для меня сделали.
        Алис поклонилась, и я подозрительно на неё посмотрел.
        - Надеюсь, ты не хочешь сказать, что на этом наши отношения… в смысле, наша связь… блин, короче что это заведение закрывается?
        - ? Нет, дорогой гость, я буду поддерживать вас на вашем пути до конца - это моя работа. Я просто хотела поблагодарить.
        Я отмахнулся, с облегчением.
        - Не стоит, я не сделал ничего особенного.
        - И всё же я настаиваю. И в качестве благодарности…
        В её руке появилась книга. Причём она извлекла её из декольте, где пусть и не толстая, но книжка всё-таки поместиться никак не могла.
        Небольшая, с бархатной синей обложкой, на которой была вытеснена бабочка. Никаких надписей.
        Алис протянула книгу мне; я взял её и раскрыл.
        Корона, и бабочка, отличающаяся от той, что на обложке. Я поднял взгляд на Алис.
        - Это то, что я думаю?..
        Она улыбнулась и кивнула.
        …
        - …Спасибо - я даже поклонился. - Это действительно будет полезно в наших исследованиях.
        Нельзя сказать, чтобы подарок Алис напрямую делал меня сильнее, но однозначно расширял тактические возможности. Правда, и поднимал новые вопросы - пока что чисто практические. Альтернативная Маска требовала отдельного набора снаряжения, и отдельного сеанса усиления. И вопрос был не только и не столько в денежной стороне; я просто не был уверен, что именно подойдёт этой Маске.
        А ещё была проблемка с характером, то есть оказываемым этой Маской влиянием… По крайней мере, я уделял время освоению предоставляемых ей способностей, так что в этом плане основа есть.
        - Слушай, я начинаю тебе завидовать - сообщил Кошак. В этот раз я устроил спарринг с ним - в Маске Фея. - Две разных Маски - это круто.
        Я отрицательно помотал головой.
        - Не стоит. Мало того, что характер у этой Маски проблемный, так ещё и само её приобретение проблематично. Я всё ещё не знаю, какие негативные эффекты от этого возможны, но даже просто жить без имени не очень-то приятно. Я не слишком оптимистичен в том, что может произойти, если его не верну. И поскорее.
        - Нельзя наверняка утверждать и про первую Маску, что она безвредна - заметил Полосатый. - У каждого из нас.
        Бестия, которая на этот раз для разнообразия присутствовала, скривилась, но промолчала.
        В боевом плане Фей, пожалуй, превосходил Принца, и неплохо мог играть роль поддержки, обездвиживая или по крайней мере сковывая движения противников тенями; поглощение энергии я не рискнул использовать на товарищах, но это тоже ценный навык. Проблемы, однако, тоже присутствовали, и не только в отсутствии целительских способностей. Во-первых, он не носил брони; всей одежды - шёлковые рубаха да штаны, даже обуви нет. Во-вторых, его «оружием» и одновременно «манифестацией символа» служили браслеты на руках; от факела Принца они отличались тем, что их можно было снимать, и заменять обычными браслетами - при этом падала эффективность магии. Я слышал, что некоторые Орденцы пользуются различными магическими фокусировщиками и усилителями (в основном жезлами и посохами, но были и кольца с браслетами), но Гильдия такого не продаёт. Определённо, придётся идти к ним на поклон не только по поводу усиления.
        - Принц, могу попросить о маленькой услуге? - обратилась ко мне Бестия, когда мы закончили с тренировками. Я кивнул.
        - Слушаю.
        Она достала из принесённой с собой сумки довольно толстую книгу; «Энциклопедия холодного оружия»? Всё-таки рассматривает этот вопрос.
        Я одобрительно кивнул.
        - Рад видеть, что ты этим занимаешься. Что от меня нужно?
        - Просто верни в библиотеку Гильдии. У меня ещё кое-какие дела, а вернуть нужно сегодня. Можешь?
        Я снова кивнул.
        - Без проблем. И удачи с твоими делами.
        - Вы на этот раз с пустыми руками? - обратился я к знакомой. - Здравствуйте.
        - И вам того же - ответила женщина. - Сейчас я здесь просто ради атмосферы. Ну и возможно что-то почитать, иногда бывает интересно выбрать что-то наугад.
        В этот раз Анастасия была не только без стопки книг в руках, но и одета иначе. Наряднее, я бы сказал. Не то, чтобы вечернее платье, но уже и не настолько «домашняя» одежда, как прежде. И волосы не взъерошенные.
        Секунду подумав, я решил это озвучить.
        - Хорошо выглядите.
        - Спасибо - она кивнула, и я огляделся.
        - А мы тут никому не мешаем разговором?
        - Никого нет - край её губ чуть искривился. - Все предпочитают электронки.
        - Прогресс не стоит на месте даже рядом со сверхъестественным - я улыбнулся. - Ну, по крайней мере это позволяет нам свободно беседовать.
        Она кивнула и указала за читальный столик.
        - Присядем?
        От обсуждения сюжетов конкретных книг наш разговор плавно перешёл к различным нестандартным магическим системам, а от них - к Маскам.
        - Масками мы защищаемся от мира, в прямом и переносном смыслах. Это что-то вроде альтернативной личности, которая принимает на себя проблемы, только более реальная, благодаря магии.
        - Они могут быть чем угодно - возразил я. - Например, реальными существами, связанными с нами… ну, как лис в Наруто, к примеру.
        - Возможно - кивнула Анастасия и подняла палец. - Но. Вы задумывались о самом термине «Маска» и откуда он взялся? Вам ведь его не называли, вы просто знали изначально. Та сила, что переместила нас сюда и снабдила способностями, сообщила и правильное наименование. «Маска», не «Симбионт» или что-то подобное. Фальшивое лицо.
        - У меня есть основания полагать, что всё не так просто - заметил я. Фей же, он явно основан на конкретной фее.
        Женщина кивнула.
        - Просто не бывает почти никогда. Но свои маски мы, вероятно, создали сами, просто с толчком со стороны.
        Хм. Так мою альтернативную Маску тоже можно объяснить, в принципе. Равно как и комбинированием вариантов - к примеру, наша связь позволила мне сорвать Маску феи и забрать себе. Если я потерял фрагмент себя в виде имени, возможно нечто подобное и в обратную сторону, почему нет? Возможно, стоит обсудить это с Алис.
        - Но если ваша гипотеза верна, то Маски должны иметь возможность меняться в зависимости от изменения психического состояния носителя - заметил я. - Даже если для этого требуются значительные изменения, должны были быть примеры. Я о таких не знаю.
        - Мы много чего не знаем о Городе и его загадках - заметила Анастасия, и я вынужденно кивнул. - К тому же у меня есть основания полагать, что есть изменения, которые мы попросту не замечаем.
        Я нахмурился. Это… В этом она права.
        - А ещё, я общалась с представителями Ордена. И они считают, что изменения Масок возможны, но требуют значительного воздействия - или изменения носителя, как вы и сказали. Они давно исследуют возможности усиления и модификации, в том числе через изменение состояния сознания.
        - Секс, наркотики, рок-н-ролл? - я улыбнулся, но женщина кивнула.
        - Музыка и наркотики - определённо. Насчёт первого не уверена.
        …Ну, вообще-то логично. Изменённое состояние разума издавна достигалось этими методами.
        - Это была очень интересная и глубокая беседа - произнёс я. - Благодарю за доставленное удовольствие и пищу для ума.
        - Вам спасибо. Хорошего собеседника, способного поддерживать разговор, найти не так-то просто. - Она помедлила. - Могу дать свой телефон. Когда не занята, всегда буду рада побеседовать.
        Я кивнул.
        - Обменяемся номерами. Не стоит постоянно оставлять встречи на волю случая, стоит взять всё в свои руки…
        - Вы меня смущаете - заметила дама, и действительно чуть зарумянела.
        Мои осторожные надежды, что в Орденской лавке, совмещённой с пунктом усиления Масок, найдётся что-то полезное для Фея, оправдались. При прошлом визите я заглянул туда только мельком, предпочитая полагаться на Гильдийские сервисы с их членскими скидками (плюс личные договорённости с Гворином), но у Гильдии своя специализация, в том числе в предоставляемых товарах. Холодное оружие, огнестрел, взрывчатка, броня - это к нам. А вот со всякими магическими штучками уже сложнее; не то, чтобы их не было, но выбор ограничен, да и качество пониже, чем у Ордена. В этой лавке, однако, был выставлен изрядный набор разнообразных магических… инструментов, пожалуй. В основном - расходники вроде эликсиров и различных активируемых амулетов (в том числе жезлы-волшебные палочки с несколькими зарядами какой-нибудь магической атаки вроде огнешара; вот игровых «свитков» здесь не было), но имелось и то, что меня интересовало: усилители собственной магии.
        Вернее, не совсем «усилители».
        - Мы производим различные фокусы, влияющие на различные аспекты магии - сообщил мне старик… мой коллега, на самом деле, если брать до Города. Продавец-консультант. - Мощь, контроль, преодоление сопротивляемости, и КПД. Обычно у базовых моделей один аспект повышается за счёт других, но в целом обеспечивает усиление. Грубо говоря, это может быть увеличение мощи на двадцать процентов за счёт снижения контроля, точности и удобства применения магии, на десять, или повышение преодоления сопротивляемости цели на тридцать процентов за счёт повышения расхода сил на пятнадцать, в таком духе.
        Я кивнул.
        - Понятно. Но если это относится к базовым моделям, то, значит, есть и варианты получше?
        Теперь кивнул продавец.
        - Да, разумеется. Недавно Орден освоил линейку фокусов второго поколения, но пока что они не выставлены на продажу. Вероятно, это произойдёт в ближайшем будущем, так что рекомендую заглядывать время от времени, если вас интересует. Ну, и нельзя назвать секретом возможность индивидуальной подгонки под персональные особенности, дающей максимальный эффект, но этот сервис только для членов Ордена, и публичный доступ пока даже не обсуждается.
        Я хмыкнул. Скрытая реклама своей организации, но не идущая против договора с Гильдией.
        - По правде сказать, я не очень уверен, что будет мне лучше - заметил я. - Вероятно, упор нужен на контроль и преодоление.
        Ну, да. Чем глубже мы спускаемся, тем серьёзнее устойчивость противников; а тени Фея всё же полезнее для поддержки, а не прямой атаки, так что более тонкая работа ими будет эффективнее. Тем более, если позволит контролировать одновременно большее количество «теневых щупалец». Мощность и расход сил в моём случае всё же вторичны, благо с последними у меня неплохо. Улучшение КПД, пожалуй, пригодилось бы Полосатому, с его быстрым исчерпанием резервов магии.
        Старик-продавец кивнул.
        - Минуточку.
        Он подошёл к стеклянному шкафу, в котором лежал товар - ну натурально магазин «Электроника», где я работал - и извлёк пару колец и браслет с какой-то геометрической гравировкой.
        - Вот, попробуйте, что вам подойдёт лучше.
        Я надел Маску.
        Если брать только форму, личные предпочтения по снаряжению, то Фей предпочитал браслеты, но кольца устраивали тоже. Что же до эффекта… Я по очереди примерил предметы, шевеля тенями. Изменения определённо ощущались, но были слабыми. Все три образца давали некоторое улучшение в сравнении с моими изначальными браслетами, но учитывая, что они стоят ощутимых денег… оно того не стоит. И, что досадно, попытка использовать одновременно браслеты и кольцо, как и два разных кольца, дала обратный эффект. Можно было сравнить, не знаю, с попыткой одновременно есть и пить? Или жевать и говорить, возможно. Два мешающих друг другу процесса, использующих общий ресурс.
        Я поморщился и со вздохом вернул товар продавцу.
        - Увы, мне не подходит. Буду надеяться, что со вторым поколением будет лучше.
        По крайней мере, с усилением проблем не было, если не считать финансовых затрат.
        Мы занимались зачисткой окрестностей форпоста ещё несколько дней, в течение которых даже внешний вид крепости заметно изменился. Внутреннюю часть, где обитали минотавры, в целом оставили как есть, разве что поставили освещение в виде фонарных столбов да водопровод с канализацией модернизировали (как оказалось, они у минотавров уже были, и даже использовали те же основанные на магических камнях принципы, только что были намного примитивнее), и укрепили стены. А вот растущий рядом «людской квартал» выглядел уже куда привычнее.
        Нет, кусочком Города он не выглядел - так быстро построить такое даже с нашей магией затруднительно. Это был скорее армейский полевой лагерь. Сперва поставили тенты, затем быстросборные панельные домики, но грузчики продолжали носить цемент и кирпичи, и постепенно строения становились всё более основательными.
        А ещё там имелся набор различных оборонительных сооружений, причём направленных как наружу, так и на крепость. От, мать их, пулемётов, до чего-то очень похожего на здоровенные посохи магов. С нехилыми набалдашниками, угу.
        Гильдия серьёзно подходит к вопросу безопасности.
        Если минотавры и заметили всё это вооружение, то никак этого не выражали. Их, кажется, куда больше интересовала плата за работу грузчиками и за таскаемые ими на продажу магкамни и материалы - они тоже зачищали местность, а затем продавали трофеи нашему скупщику, приобретая взамен металлическое оружие, ткани, обработанные шкуры, и стеклянные бусы.
        Классические дикари и колонизаторы, блин.
        2/5. На шаг глубже
        - Думаю, на десятке мы можем заканчивать - сообщил я, и последовали кивки ото всех. Ну, кроме феи, возможно - на шляпе её не видно. - Надеюсь, все готовы к смене обстановки. И скачку сложности.
        - Справимся - заверил за всех Полосатый. - Действуем осторожно, приноравливаемся, не нарываемся. Процесс-то отработан.
        - Положусь на вас - кивнул я. Хм, я реально всё больше становлюсь капитаном этого корабля… Принцем королевства. Хе. - Если что - отступим, и сперва воспользуемся помощью Алис, прежде чем двигаться глубже.
        Первый же бой на одиннадцатом этаже едва не стал для нас последним.
        Лестница на холме десятого этажа вела под землю в более буквальном смысле, чем обычно. Одиннадцатый окончательно уходил от темы «леса», превращаясь в «подземелье». Сумрачная, но не лишённая источников света (какой-то тускло светящийся мох), пещера, сыроватая и с доносящимися откуда-то звуками капающей воды. Сталактиты и сталагмиты в наличии, но пол относительно ровный.
        И за первым же поворотом мы наткнулись на этого поганого монстра.
        Огромная, не меньше четырёх метров в длину, шестиногая ящерица с серой, чуть зеленоватой шершавой шкурой, покрытой какими-то наростами.
        Подозреваю, что эта тварь услышала нас и затаилась в засаде, и как только мы появились, выдохнула облако зелёного и наверняка токсичного газа. Впрочем, это на самом деле не было проблемой; Кошак немедленно сдул облако своей магией.
        Гораздо хуже была вторая атака. Глаза ящерицы засияли, как фонарики, обдав меня двумя снопами зелёного же света.
        Это было… неприятно. Очень мягко говоря. С чем бы сравнить это мерзкое ощущение?.. Словно всё тело спереди жжёт, чешется, обморожено и онемело одновременно. Я попытался двинуться, но конечности шевелились с огромным трудом, и, кажется, даже со слышимым скрипом.
        А затем прозвучали выстрелы, и свет погас.
        Немедленно меня отпустило, и я добавил к пулям и молнии порцию пламени. И лишь убедившись, что поганая ящерица безоговорочно мертва, обернулся.
        Бестия была в скверном состоянии. Часть её тела была покрыта слоем камня - или, вернее, часть её тела обратилась камнем. И та магия, что доступна мне, тут бесполезна - она исцеляет только раны, и ничего больше.
        …Хорошо, что я столько просидел в библиотеке.
        Василиски - твари весьма редкие, но с ними уже сталкивались, и даже имеют средства противодействия. Специфичная мазь, снимающая эффект окаменения, отнюдь не дёшева, и в открытой продаже её нет из-за низкого спроса, но я настоял на её покупке перед вылазкой в глубины. Лучше пусть не пригодится…
        В сколько-то нормальном мире такое превращение части организма, скорее всего, стало бы летальным. К счастью, ненормальность этого мира играет в нашу пользу: мазь сработала на отлично, оставив после себя только неприятные воспоминания. Кошака, к слову, тоже слегка задело, но в его случае ограничилось краями одежды и осыпавшимися пылью кончиками шерстинок. Разная сопротивляемость… И у меня она, похоже, самая высокая. Возможно, сказались тренинги с Алис.
        - Это было проблемно - заметил Полосатый. Именно его дробовик сыграл решающую роль в короткой стычке.
        - Не могу возразить - ответил я. - Предлагаю вернуться наверх. Вряд ли натолкнёмся ещё на одного василиска, но мази у нас больше нет. Согласитесь, без её запаса соваться сюда не следует.
        Полосатый кивнул.
        По крайней мере, туша этой ящерицы была достаточно дорогой, и тащить её было недалеко.
        После обсуждения с группой мы решили, что хотя риск остаётся приемлемым, прежде чем лезть глубже нам стоит немного поднакопить финансов и позаботиться о снаряжении - снова. Хотя до того мы и значительно улучшили общую картину в этом плане, но всё же ограничились, попросту, «хорошим», а сейчас планировали перейти на «отличное». С упором на защиту от магии.
        Мне в этом плане было проще; я и до того приналёг на этот аспект, что и сказалось при встрече с василиском. Тем не менее, и у меня оставались возможности улучшения защищённости и вооружённости. Кстати говоря, Кошак ещё и предложил использовать в будущем против василисков дымовые завесы, и хотя сходу были заметны проблемы - к примеру, завеса будет сдуваться ветром вместе с ядовитым газом - это всё же могло пригодиться. Равно как и противогазы… вероятно, стоило прихватить их изначально. Правда, будут сложности с Бестией в этом плане - с Кошаком попроще.
        Ну и стоит всё же воспользоваться «сервисом» Алис, чтобы увеличить возможности усиления. И, кстати, расширить ассортимент предлагаемых Орденом услуг в целом, всё это можно сделать вместе, если правильно подать.
        В общем, господа и товарищи, за работу.
        После добавления короткого пути на десятый этаж конкурентов по охоте в здешних местах у нас прибавилось, а доход соответственно уменьшился. Тем не менее, он оставался вполне достойным, и вдобавок я приобретал практический опыт использования альтернативной Маски, как самой по себе, так и взаимодействия с командой.
        И, сказать по правде, Фей впечатлял.
        Большинство противников в прямом столкновении мало что могли противопоставить теневым щупальцам. Даже если они были достаточно сильны и устойчивы к магии, чтобы разорвать одно или даже два, я немедленно восстанавливал утраченное. Да, это отнимало у меня силы, но какое-то время я мог сдерживать так даже взбесившегося минотавра, как минимум позволяя товарищам его добить, а то и придушивая самостоятельно. Больше того, я опробовал вторую способность, предоставляемую этой Маской - не считая недополёта, неспособного поднять меня выше десятка сантиметров - и она оказалась не менее полезна. Сфера тьмы поглощала силы цели, восполняя мои; кажется, это даже исцеляло раны, но точно могу сказать, что восстанавливало «духовные силы», запас магии, и выносливость. У этой способности были свои недостатки, вроде того, что противостоять ей было проще, чем «щупальцам», но она всё равно оставалась весьма полезной.
        Плюс я добавил Фею новую магию от «фрагмента силы», и это оказался «дебаф», ослабление противника. Этакое проклятье, делающее его более хрупким и уязвимым.
        К сожалению, была и проблемка, пока что маленькая, но создавшая задачу на ближайшее будущее.
        - Я туда больше не полезу! - капризно заявила фея. - Там темно, холодно и сыро! И вязко!
        Одиннадцатый этаж нашей наёмной крохе категорически не понравился, и она не преминула это высказать. В принципе, ей не нравились и мои преображения при смене Маски, но с этим она смирилась после доплаты, и вроде бы даже заинтересовалась. А вот снова спускаться в пещеры она отказалась наотрез, и это создавало проблему.
        Её помощь была действительно полезна, так что даже если наплевать на выстраданную кровью Гильдийскую инструкцию, целительница была нам нужна, тем более в условиях только усложняющейся обстановки нижних этажей. Однако, учитывая наши обстоятельства, а точнее секреты, пригласить кого-то в команду проблематично. Задачка.
        Нет, можно пригласить кого-то исключительно с рабочими отношениями, а уж потом, если сложится, рассказать больше. Но это как-то нехорошо… Хотя, вероятно, так и придётся поступить.
        Ладно. У нас ещё есть какое-то время, чтобы решить эту задачу.
        Аккуратными совместными усилиями, используя в качестве основы тот факт, что мы успели посотрудничать с членом Ордена, удалось довольно быстро запустить нужный слух - что Орден делает шаг вперёд в предоставляемых услугах. Дополнительное усиление, дополнительные товары, может, и ещё что-то… К сожалению, и дополнительные цены. Слухи всё же следуют принципу «во что люди верят», а от продвинутых товаров ожидают и более высоких цен. Экономика даже в Городе остаётся экономикой, хоть и со своими вывертами.
        И тем не менее, это было существенным подспорьем. А вот с дополнительным усилением было сложнее.
        Лимит поднялся с четверти до половины от базового значения, при этом цена процедуры, и в ЕЗ и в камнях, увеличилась вдвое. Проблемой, однако, было не это, а отсутствие гарантий надёжности и безопасности. Вмешательство Алис обеспечило доступность процедуры, но дальше в дело снова вступили человеческие сомнения и подозрительность, сделавшие процедуру «экспериментальной» и «с возможными сложностями». Впрочем, репутация Ордена, выпускающего на свет только вещи достаточно отлаженные, сыграла в нашу пользу, так что вероятность негативных эффектов была низкой.
        А ещё добавилось кое-что новое. Те два маленьких внешних круга, что привлекли моё внимание при первой процедуре, стали функциональными. «Духовная и телесная выносливость», как их обозначили Орденцы. Второе, однако, означало не столько выносливость как таковую, сколько способность Маски принимать на себя урон. Хитпоинты, так сказать.
        Не знаю, было это одним из побочных эффектов, или нормой, но если после первого усиления все мы быстро освоились с увеличенными возможностями, то после второго с этим было гораздо сложнее. На удивление, как раз с усилением чувств, которое в первый раз было самым проблемным, оказалось проще всего.
        Оружие, доспехи, спарринги с членами команды, к которым наконец присоединилась и Бестия, оказавшаяся, ожидаемо, крайне проблемной противницей, и зарабатывание средств на всё… Времени на какие-то личные дела или тем более развлечения почти не оставалось. Наша команда взяла разгон, и никто не хотел его останавливать. А ведь всё ещё оставался нерешённым, к примеру, вопрос целителя на замену.
        Самое странное, что несмотря на существенную нагрузку не только никто не жаловался, но и все мы выглядели… живее, что ли. Мы оторвались от быта и обыденности, и продвигались… К чему-то. Чему-то значимому. Приключение, открытие нового, и шаг за шагом к истине… возможно.
        Учитывая наличие двух Масок, мне требовалось вдвое больше и времени на практику, и финансов, так что обновление снаряжения Фея я отложил на потом. Однако «потом» всегда наступает, если это честное откладывание, а не просто бесконечное сдвигание, так что я снова вошёл в Орденскую лавку.
        - Второе поколение фокусов появилось в продаже - сообщил мне старик-продавец. - Ещё интересует?
        Я кивнул.
        - Давайте, попробую.
        На этот раз предлагаемое выглядело несколько иначе. Короткий жезл с молочно-мутноватым камнем в навершии, пара колец, которые шли именно парой, одиночная перчатка, и пара широких браслетов, которые почти дотягивали до очень маленьких наручей. Немедленно стало понятно, что жезл в первую очередь заточен на мощь и КПД, но в отличие от первого поколения давал и прибавку к остальным характеристикам; по моим ощущениям в сравнении с остальным, он тут вообще был суммарно самым «бонусодающим», но у этого была оборотная сторона: он не только занимал руку, но и работал на нейтральных магических камнях, и когда заряд камня в навершии иссякал, эффективность жезла резко падала. Безусловно, полезно, и заряда камня достаточно, чтобы не переживать об исчерпании во время боя - если заблаговременно менять - но всё же не то, что мне было нужно. Ладно ещё был бы фокус на преодолении устойчивости, а так…
        В итоге больше всего мне приглянулись браслеты. Они больше помогали с контролем, но и преодоление поднимали, плюс бонусом какая-никакая защита рук.
        Я уже собирался расплатиться, когда в помещение вошла знакомая личность в цилиндре и с тростью.
        - О - произнёс он. - Здравствуйте. Какая приятная встреча.
        Я снял Маску и повернулся к нему.
        - И вы здравствуйте. Довольно неожиданно видеть члена Ордена в публичном магазине.
        - Я занимаюсь публичными связями - Калиостро пожал плечами. - Так что проверяю, что и как. И, между прочим, хочу не только поздравить вас с последними успехами, но и поблагодарить от имени Ордена. Опорный пункт в Провале - большой шаг вперёд. Ваши достижения заслуживают не только благодарности, но и, как бы выразиться, поспособствования. Примите.
        Он достал портмоне и извлёк из него визитку… или нет.
        - «Рекомендательная карта» - прочитал я. - Что это?
        - Помимо публичных услуг и тех, что зарезервированы для членов Ордена, есть и третья категория - пояснил материализатор. - Я имею право выдавать такие рекомендации, и, намой взгляд, вы этого вполне заслуживаете. Вам пригодится качественное снаряжение, если вы намерены продолжать углубляться в Провал.
        Он взглянул на стол, где лежали опробываемые мной фокусы, и повернулся к продавцу.
        - Артём Григорьевич, а принесите-ка «Эос».
        Старик кивнул и направился на склад.
        - Вообще, нам стоит побеседовать, Принц - заметил Орденец. - И прежде всего, простите, но не могу не задать вопрос - что с вашей Маской?
        …О. Он же был с нами во время рейда на фею, и соответственно один из тех, который помнит меня как «Принца», а не как «Фея» независимо от активной Маски.
        В принципе, это не то, чтобы секрет. Разве что немного напрягает, что Орден может заинтересоваться таким феноменом, но и это не обязательно плохо.
        - Последствие взаимодействия с феей, полагаю - сообщил я. - Альтернативная Маска.
        - Вот как… - Он задумался на пару секунд. - Печально, что вы не член Ордена.
        - Мне не нравится идея становиться подопытным кроликом - заметил я, и Калиостро кивнул.
        - Мало кому может понравиться. Не буду убеждать, что всё не так страшно, но…
        Он погладил подбородок.
        - У меня есть предложение, которое прошу как следует обдумать. Я хотел бы снова присоединиться к вашей команде.
        Орденец поднял руку и начал загибать пальцы.
        - Во-первых, остаётся изначальная идея, сотрудничество наших организаций. Во-вторых, вы уже имели возможность убедиться, что моя помощь может быть небесполезна. В-третьих, Орден так или иначе будет уделять вам внимание, так что удобнее будет знакомый и очевидный наблюдатель. Ну и в-четвёртых, ваше состояние ненормально - ненормально даже для нашей жизни. Непредвиденные эффекты, осложнения… возможно что угодно. И хотя знания Ордена ограниченны, но мы всё же превосходим остальные организации в этом вопросе, так что если вам понадобится помощь, у нас наибольшие шансы её оказать.
        - Ваши аргументы резонны, - кивнул я - и у нас как раз образовалась вакансия, но во-первых она на целителя, а во-вторых такой вопрос не решается без остальных членов команды. И, возможно, руководство Гильдии.
        Мужчина кивнул.
        - Обдумайте как следует. Номер моего телефона у вас есть. И, насчёт целительства - это решаемо.
        Я поднял бровь, но решил пока не расспрашивать. Сперва обсужу саму возможность с членами команды.
        Со склада появился старик-продавец, и в его руках вместо обычной коробки была лакированная шкатулка.
        - Вот - произнёс он. Поставил шкатулку на стол и откинул крышку.
        Браслет. Но заметно отличающийся от предыдущих, даже игнорируя тот факт, что непарный, в отличие от тех.
        Это было не кольцо, а незамкнутая спираль в три витка, пружинящая, но не очень упругая. Алого цвета, без узоров, гладкая и приятная на ощупь, но материал я определить не мог. Похоже и на дерево, и на - кость, что ли. На концах браслета были инкрустированы по четыре маленьких камушка - не магкамни, а самоцветы, но, похоже, тоже соответствующие элементам. Интересно.
        Я аккуратно примерил этот аксесуар… ух-ты.
        Разница чувствовалась даже до того, как я воспользовался магией по подготовленной мишени. Как бы не вдвое эффективнее, чем предыдущие браслеты, по мощи и контролю… И, кажется, остальные характеристики тоже на высоте.
        Подозреваю, что стоить такое удовольствие будет на уровне мифрильного меча Принца, если не больше.
        Увы, я оказался прав. Однако покупка была уже определённым фактом: Фей не допускал мысли отказаться от того, что так заметно увеличит моё могущество, так что немедленно заплатил, как только оценил браслет. Собственно, цену я узнал уже после этого.
        Одна Маска стоит другой, блин.
        - Ну, что скажете? - осведомился я. Команду собрал в знакомом «типа суши-баре» сразу после того, как покинул лавку Ордена.
        - Мне это не очень - сообщила Бестия, кривясь. - Но не могу отрицать его полезность, тем более если действительно решит вопрос с целительством. Да и дополнительные связи с Орденом могут пригодиться. Мы вообще-то делаем их работу.
        - Вообще странно, что ты не в Ордене - заметил Кошак.
        - У них меньше свободы - ответила дама. - Я интересовалась, что и как, но мне удобнее работать с Гильдией. Короче, если бы не наши секретики, Орденец пришёлся бы ко двору, а так…
        - Без феи мы теряем не только второго целителя, но и второго разведчика, а в пещерах Калиостро может быть даже эффективнее Кошака - произнёс я. - Если рассматривать только способности, лучше него нам никого не найти, полагаю. Опять же уже есть опыт работы с ним… Но вот секретность действительно вызывает вопросы. С другой стороны, никто не заставляет рассказывать ему всё. Мы, в конце концов, работаем на разные организации, и естественно, что у нас есть свои секреты. Как и у него, собственно.
        Полосатый кивнул.
        - Согласен. Попробовать стоит.
        - Между прочим, я слышал, что у Ордена больше информации об этажах ниже десятого - заметил Кошак.
        Бестия согласно кивнула и уточнила:
        - Охотиться они там почти не охотились, но разведку ведут до сих пор. Урывками, осторожно, но информацию собирают, и разрабатывают меры противодействия.
        - В общем, давайте проверим, сможет ли он в исцеление, и если да, то попробуем сотрудничать - предложил Кошак. - Ключевое слово «сотрудничать».
        Наш тигр снова согласно кивнул, и на этот раз Бестия присоединилась к нему.
        - Значит, решили - подытожил я.
        - Как-то так - согласился Кошак. Свою порцию роллов (мы все заказали их) парень уже съел, покосился на хозяина, но, видимо, передумал заказывать ещё. - И, Принц, можно тебя попросить об одолжении? Если ты завтра свободен.
        - Ну, в принципе, каких-то дел нет. А что такое?
        - Нужен актёр на роль принца - сообщил он. Первой моей мыслью было «Я-то тут при чём?», но… в общем, понятно. Так что я задал другой вопрос.
        - А что за театр-то?
        - Городской любительский театр имени Бонифация - с готовностью ответил Игорь.
        - …Ладно, чего уж. Но если я умру от стыда, все будут знать кого винить.
        - Принято - кивнул он.
        О том, как обстоят дела в этом театре, исчерпывающе говорит один простой факт: я оказался лучшим актёром.
        Этот скорее театральный кружок, нежели сколько-то настоящий театр, субсидировался - частично - Гильдией, и был создан самим Кошаком. Кто бы мог подумать. Так вот и узнаёшь людей с новой стороны.
        - Как вообще это получилось? - осведомился я, когда представление оказалось окончено. - В смысле, что ты это организовал.
        - Да как-то почти что само - ответил парень. - Название говорящее, если что. Я после гильдийской работы мелким возле дома сценки в Маске изображал, потом вместе стали, ну и как-то всё срослось…
        - Не лев, но зато и не цирк - я улыбнулся. Игорь кивнул.
        - Ну да. Я на самом деле не то, чтобы этим увлекался, но… - он помедлил - не знаю, как сказать.
        - Скажи, как думаешь - заметил я. - По-моему, то, что ты сумел всё это организовать, и оно продолжает работать, заслуживает уважения.
        - Спасибо. Ну, просто… Если кому-то это доставляет радость, то оно стоит усилий. Как-то так, наверное. Блин, смущает…
        Я молча кивнул. Меня тоже смущало бы, но - это заслуживает уважения.
        В итоге я согласился помочь ему и в следующий раз.
        - Так каким образом вы намерены решить вопрос с целительством? - осведомился я. Калиостро кивнул и извлёк из принесённой с собой довольно объёмной сумки… Хм. Не уверен, что это. То ли старинная лампа, то ли клетка - «бутылка» из металлической решётки, внутри которой сиял зеленовато-белый свет.
        - Контрактный дух - сообщил Орденец. - Не так хорошо, как собственная магия, но в сочетании с остальным должно быть вполне достаточно. Возможно, даже более того.
        - В сочетании с остальным? - осведомился я. Мой собеседник снова кивнул.
        - При прошлом сотрудничестве я не упоминал этого ввиду неактуальности, но я алхимик. Не столько я, сколько моя Маска, очевидно, и мне далеко до мастеров, но моих способностей достаточно для полевого приготовления эликсиров, были бы материалы.
        - И лаборатория всегда с вами - заметил я.
        - Совершенно верно.
        - Ну что же, в таком случае добро пожаловать в команду. Пока что посмотрим, как всё это будет работать, впрочем.
        - Чудесно. И сразу хочу сделать небольшую просьбу, заранее. Это вас не затруднит, уверяю.
        - Я слушаю в любом случае.
        - Ну, в нашем сотрудничестве я очевидно преследую личные интересы и интересы Ордена, - без конфликтов, разумеется - поэтому, если попадутся исследовательские материалы, прошу постараться сохранить их нетронутыми. У шаманов и магов бывают любопытные записи, и я хотел бы хотя бы скопировать их.
        Он о «фрагментах силы», что ли?
        - В первую очередь это как раз рецепты эликсиров, которые можно расшифровать и использовать.
        А, нет.
        - Да, конечно - я кивнул. - В конце концов, нам будет полезно даже если просто расширится ассортимент продажи товаров Ордена. И тем более, если вы сможете готовить. Так что в этом я вас полностью поддерживаю. Кстати, вы умеете готовить мазь от окаменения?
        - Полагаю, в принципе, должен бы справиться - особой уверенности в его голосе слышно не было. - Но понадобится практика. И материалы, разумеется.
        - Составьте список. Это будет второй…
        Хотя в плане боевого исцеления Калиостро - вернее, его дух-светлячок - действительно был слабоват, ограничен и в дальности, и в скорости, но этот минус более чем компенсировался плюсами. Мы уже имели опыт совместных действий - правда, без участия Бестии - а сейчас Орденец явно тоже прошёл усиление. Да и «магический фокус» сменил.
        А ещё алхимия. По его словам, свою лицензию на практику он получил буквально считанные дни назад; его Маска обладал базовыми навыками, но для практического применения пришлось доучиваться. Уверенно и без шансов запороть он мог готовить всего два базовых эликсира, исцеляющий и антидот, и ещё два рецепта (взрывчатка и стимулятор силы и скорости) получались в четырёх случаях из пяти; качество было, пожалуй, пониже, чем у покупных, зато выходило существенно дешевле. Так что у каждого члена команды вместо одной фляги на крайний случай было по две, которые можно было использовать довольно свободно. Тоже неплохая замена запасному целителю.
        Эликсир духовных сил Калиостро готовить не то, чтобы не умел - просто с успехом в одном случае из трёх и стоимостью материалов выходило дешевле купить. Впрочем, он уверил, что это вопрос времени и практики, причём практики базовых техник алхимии, которые можно продолжать отрабатывать и на более простых и дешёвых эликсирах.
        Даже если это и не так - имеющиеся у него навыки уже были весьма ценны.
        Злоупотреблять употреблением эликсиров никто не стремился, но нужды в этом пока не возникало. С добавлением нового-старого члена мы вернулись на более высокие этажи, и постепенно вновь спускались ниже, отрабатывая изменившиеся тактики и слаживая командную работу; и взаимодействие работало без проблем. Общая сила и эффективность команды заметно возросла, так что и услуги целителя требовались меньше, чем прежде. Мы даже прикончили ещё одну виверну без героического орочьего превозмогания; как я и ожидал, магия Калиостро оказалась тут очень полезна, хотя добивала сбитую наземь ящерицу основная команда.
        В общем, временное сотрудничество быстро стало более-менее постоянным, и мы спускались ниже и ниже, пока не достигли, снова, одиннадцатого этажа. И здесь стала очевидна вся ценность нашего нового компаньона.
        Эти пещеры изобиловали засадами, и различная живность (или нежить), просто ожидающая за поворотом, ещё полбеды. Сложнее было с несколькими разновидностями «скрытных» тварей. Большинство из них Бестия обнаруживала по запаху, но проблема в том, что только сам факт их присутствия поблизости; где именно они прятались - оставалось загадкой, и это могло быть действительно где угодно. Гигантские хамелеоны, идеально мимикрирующие под поверхность, прячущиеся в щелях метровые многоножки и слаймы - намного более сильные, нежели их поверхностные собратья… Все они могли скрываться буквально в любом месте стен, пола или потолка, и зачастую норовили ударить в спину последнего члена отряда. Тщательно изучать каждый сантиметр окружения… ну, это было бы проблемно.
        К счастью, Калиостро решил эту проблему с помощью приманок. Впереди нашего отряда бежал создаваемый им белый кролик, провоцирующий засадников на атаку; клевали практически все. Простой метод, но доступный только с его магией. Всегда говорил, что материализация крайне полезна, тем более сложных объектов.
        - Наше сотрудничество оказалось чрезвычайно эффективным - заметил Калиостро. Мы устроили привал в небольшой пещерке, и сейчас попивали чаёк из термоса, пока кролики Орденца осматривали окрестности. - Такими темпами мы уже скоро окажемся на неизвестных этажах. Новый шаг, новые знания…
        - И новые опасности - заметил Кошак. Из скаутов он перешёл в «бойцы поддержки», но это Игоря ничуть не огорчало.
        - Безусловно - согласился Калиостро. - Но азарт первооткрывателя это компенсирует, в моём случае по крайней мере.
        - В душе любого мужчины есть место для приключения - Полосатый чуть улыбнулся, но его голос звучал серьёзно. - И для тяги к неизведанному.
        - У женщины тоже - заметила Бестия. - Хотя я, вероятно, всё же исключение.
        - Между прочим, Калиостро - заметил Кошак. - Мы работаем вместе, в боевых условиях практически, но о вас так ничего и не узнали. Вы кто по профессии?
        - В старом мире я был журналистом - сообщил Орденец. - Маленькая провинциальная газета, ничего особенного. Самое крупное достижение - пара статей для столичных журналов третьего пошиба, в Городе я устроился куда лучше, особенно с этой командой. Так что здесь я предпочёл бы жить и дальше, но… проверить положение в старом мире, если он вообще существует, хотелось бы.
        - Считаете, что его может и не существовать? - осведомилась Бестия. Калиостро пожал плечами.
        - Почему нет? Возможно что угодно. И трансформация всего мира, и то, что наши воспоминания о старом мире - иллюзия. Ничего нельзя утверждать наверняка, учитывая непредсказуемость реальности, в которой мы живём. Я даже не могу сказать, какой из вариантов был бы предпочтителен лично для меня, не то что какой из них истинный.
        - Действительно так - согласилась дама, на миг напомнив мне кого-то.
        Кролики Калиостро значительно упростили нам «освоение» этажа, однако наше продвижение оставалось осторожным - угроза была более чем реальной. Даже без преимущества атаки из засады здешние обитатели оставались опасны; быстрые, сильные, бронированные, и с различными неприятными способностями. Василиски, на деле оказавшиеся не такими уж редкими, были очевидной проблемой, но даже многоножки и слаймы были проблемными противниками. К примеру, некоторые их виды норовили взорваться, когда оказывались при смерти. Причём с ядовитым газом или брызгами кислоты. Крайне неприятно.
        Тем не менее мы продвигались, и продвигались быстро. Могли бы и ещё быстрее, но осторожность в первую очередь, тем более что этаж достаточно дальний, чтобы здесь могли попадаться и неизвестные монстры из глубин.
        Опасность, однако, несла в себе и положительную сторону. Трофеи, которые нам доставались, были весьма ценными. Даже магкамни, добываемые из обитателей пещер, не шли ни в какое сравнение с теми, которые можно выковырять из поверхностных слаймов или гоблинов, ни по размеру, ни по качеству; а помимо этого было и многое другое, начиная от шкур и заканчивая готовыми вещами в запрятанных там и тут сундучках. Гуманоидных монстров, у которых можно было бы забрать что-то из снаряжения, на одиннадцатом этаже нам не попадалось, но и без того добычи хватало.
        Хотя мы и добрались до лестницы на следующий этаж в тот же день, но исследовать двенадцатый не стали. Ограничились тем, что просто взглянули; тоже пещеры, но более просторные, холодные и тёмные.
        - Полагаю, на сегодня достаточно - сообщил я. Мы основательно прочесали одиннадцатый этаж, научились иметь дело с его обитателями, и сделали две ходки с трофеями в опорный пункт на десятом; в принципе, у всех оставалось достаточно сил, чтобы немного осмотреться на двенадцатом, но… - Новый этаж нужно начинать свежими. Самоуверенность убивает.
        Полосатый кивнул; Кошак и Калиостро, кажется, были не очень-то довольны таким решением, но возражать тоже не стали.
        - Как скажет великий лидер - с ноткой сарказма заметила Бестия. Я поднял бровь.
        - Я никогда не претендовал на роль лидера или тем более диктатора. Если у кого-то есть возражения - высказывайте. Если кто-то сможет управлять командой лучше - пожалуйста. Главное - эффективность и безопасность.
        Бестия поморщилась.
        - Извини. Моя Маска временами даёт о себе знать.
        Я кивнул.
        - Понимаю, у всех нас есть эта проблема. И, повторюсь - если есть что сказать - не молчите. Любые проблемы нужно решать, и любые идеи могут быть ценны.
        - Вот вроде банальщину говоришь, но чем-то цепляет - заметил Кошак. - Хорошо справляешься.
        Хм. Возможно, у моей Маски есть «пассивка на лидерство?..»
        И Гильдия, и Орден, и даже Братство время от времени устраивают в Городе мероприятия. Выставки, фестивали, карнавалы даже… Они приурочены к праздникам разных стран, но не обязательно как-то связаны с ними. Текущий, к примеру, назывался «Фестиваль магии», и был совместным мероприятием Гильдии и Ордена, а вот Братство вообще выступало против, как и против любой поддержки магии или Иных. В любом случае, эта своеобразная выставка магической самодеятельности была для двух организаций возможностью найти таланты, а для горожан - развлечением, возможностью по дешёвке прикупить эликсиров и амулетов, ну и показать себя. Последнее в основном для кастеров, им могли предложить работу; каждый раз кто-то привлекал внимание.
        …Я нахмурился. Странно. Я же не так давно в Городе, чтобы так уверенно рассуждать о прошлых разах?..
        Ну, это не самая большая из здешних странностей.
        В любом случае, с утра после возвращения с десятого этажа начался «Фестиваль магии» - и, если подумать, это неплохая возможность для выгуливания кошки…
        - Гррр! Грр!
        По комнате прокатилось низкое короткое рычание. Я вздрогнул и поднял смарт со столика.
        - Не разбудил? - осведомился Яшин.
        - Нет. Что-то случилось?
        - Не. Если не занят, можешь подойти на центральную площадь?
        - Насколько срочно?
        - Да в общем не обязательно, можно и по телефону. Просто на месте лучше. И быстрее - лучше, но не гоню.
        - Интригуешь - заметил я. - Ладно, постараюсь побыстрее.
        - Жду.
        - Алис, для тебя есть удобная возможность прогуляться по Городу, не привлекая особого внимания - сообщил я. - Интересует?
        Девушка-не-кошка кивнула.
        - Это свидание?
        - Нет, это учебное мероприятие - я хмыкнул. - Ты же упоминала что-то о том, что тебе нужно изучать людей? Ну вот, возможность для этого. Во время фестиваля странности будут привлекать меньше внимания, чем обычно.
        - Прозорливость, достойная наставника - умудрённо кивнула девушка. - Минуточку.
        Она исчезла за одной из дверей; послышался грохот. Я собирался отправиться на выручку, но тут дверь снова открылась, и появилась слегка запылённая Алис.
        - Вот! - довольно произнесла она и вручила мне некое устройство, похожее на портативную игровую консоль. С иероглифами «Сделано в Китае» на одной из сторон, и «кошачьими ушами». Ещё и «лапки» по бокам, в качестве ручек.
        - Это что? - осведомился я.
        - Устройство отслеживания - сообщила девушка. - Маячок у меня в одежде, чтобы когда меня похитят, сенсей знал, на какой склад доблестно врываться.
        Я потёр виски. Подумал. И сделал предложение.
        - Давай обойдёмся без похищений. Просто прогуляемся по городу, ты посмотришь на фестиваль, и поучишься обращаться с людьми. Без каких-либо происшествий, неспешно, спокойно, и комфортно. Идёт?
        - То есть это всё-таки свидание? - уточнила Алис.
        - Нет, это третий вариант - я вздохнул. Похоже, в этот раз она читала детективы, или боевики… - Но отслеживалку всё-таки прихватим. Как она работает?..
        Полосатого я нашёл не сразу - просто потому, что не подумал смотреть за прилавками расположившихся на площади временных торговых точек.
        Яшин продавал одежду. Простые футболки, рубашки и платья без какой-либо магии, но с символикой - Гильдии, в основном. Эмблема самой Гильдии, отдельных её членов…
        И не только это, как быстро выяснилось.
        - Это же то, что я думаю?.. - осведомился я, подняв одно из «изделий», которыми были заполнены пара ящиков в тенте за прилавком. Полосатый кивнул. - Н-да… Не знаю, что и думать.
        То, что наш тигр по профессии портной, само по себе было столь же неожиданно, как театр Кошака, но эта его затея, из-за которой и вызвал…
        В ящиках были мягкие тряпичные игрушки вполне узнаваемого вида.
        - Можно мне одного Принца? - осведомилась Алис. Изображающая очевидно меня игрушка перекочевала из моих рук в её.
        Полосатый кивнул.
        - Бесплатно.
        Нагнувшись, он достал остальных членов нашей команды, по экземпляру каждого, и тоже вручил их девушке.
        - Тебя и Калиостро нет - в его голосе звучало извинение.
        Алис скорчила довольную мордочку и схватила охапку кукол в обнимку.
        - Моя собственная команда героев! - похвасталась она. Я покачал головой и перевёл взгляд на улыбающегося Яшина.
        - Ну, если тебе нужно моё разрешение - я не против. Только, потом расскажи, кого больше покупают. Ну и с остальными сам… телефон Бестии же у тебя есть?
        Он кивнул.
        - Они уже одобрили. Калиостро тоже, на будущее. Жаль, Алис не могу сделать, вопросы будут. Если бы не она, я бы этим и не занялся.
        Я поднял бровь.
        - М?
        - Это не столько торговля, сколько задел - пояснил Полосатый. Его собственные куклы были наименее узнаваемыми из всех - просто белые тигры, вне остальной компании и не понять, кто это. - Пиар такой. Может, удастся раскрутить, что наша команда очень крута.
        Я кивнул.
        - Разумно. Может, тебе помочь с торговлей?
        - Девушку развлекай - отмахнулся Полосатый. - Справлюсь.
        Девушку пришлось не столько развлекать, сколько придерживать. Впрочем, к этому я был готов; а вот к тому, что она станет развлекать окружающих - нет. Впрочем, стоит отметить, что она вписалась в атмосферу как родная: посмотрев на уличных волшебников, - я бы сказал «фокусников», но это были именно волшебники - она тоже решила устроить импровизированное представление, и немедленно собрала вокруг себя зрителей.
        - Что это там? - осведомилась Алис, указывая на группу людей. Я глянул в указанном направлении.
        Хм, занятное представление. Пара марионеток вели поединок в стиле кунг-фу боевиков; манипулятором вроде бы был незнакомый мне средних лет полный мужчина.
        - Одно из самодеятельных шоу фестиваля - сообщил я. - Люди показывают, что могут, развлекают окружающих, и заодно что-то зарабатывают по мелочи.
        Я кивнул в сторону расстеленной на земле скатерти, на которую зрители клали «плату», а вернее пожертвования - мелкие магкамни и еда.
        - Интересно… А могу я тоже попробовать?
        Я пожал плечами.
        Мне пришлось взять на себя роль ассистента и сборщика «пожертвований»: Алис брала плату вкусняшками, и ей немедленно натаскали гору булочек, конфет и фруктов. Которые неуклонно исчезали в её неизменно плоском животе.
        Учитывая, что она продолжала демонстрировать магические трюки, серьёзно подозреваю, что еда в ней напрямую превращается в магию.
        То, что делала девушка, выглядело материализацией комплексных объектов, аналогично демонстрируемому Калиостро. Голуби, белки, кролики - все выглядели живыми, куда убедительнее временами несколько механических творений Орденца. И не только точность отображения и контроля; магия Калиостро отнимает у него довольно много сил, так что ему регулярно требуются передышки или приём эликсиров. Алис же просто поглощала лакомства, не прекращая выступления с десятками материализованных объектов… собственно, мне даже пришлось её сдерживать, чтобы она не привлекала слишком много внимания. И, кстати, я воспользовался маской (обычной, не Маской), чтобы в случае, если такой талант всё же вызовет интерес власть имущих, меня не стали расспрашивать.
        А ещё она явно использовала не только материализацию. Телекинез, или что-то подобное, манипуляция светом… огонь, возможно, тоже был «материализованным», но сомневаюсь.
        На какой-то момент я решил, что она уже слишком выделилась, и постарался свернуть представление; к счастью, девушка не стала возражать.
        - Это было фесьма любофытным офытом - немного неразборчиво из-за пирожка во рту сообщила Алис. Проглотила. - Думаю, я многое из него извлекла. Благодарю, наставник. Что дальше?
        - Если многое извлекла - это хорошо, но не забывай и о том, чтобы просто получать удовольствие - заметил я. - Хм. А тебя саму что-то интересует?
        - Будут ли фейерверки?
        Я приподнял бровь.
        - Ты же сама можешь их устроить. Но да, вечером должны быть, и подходящий холм найдётся. Но ещё раз повторю - это не свидание.
        Она кивнула.
        - Я заметила, что за нами не наблюдают.
        Опять какой-то штамп… Я с улыбкой покачал головой.
        - Ладно, будет тебе фейерверк, чудо непутёвое. А пока что продолжим гулять. Если будет что-то интересно, говори… но только мне, а не всем вокруг. Ты всё-таки привлекаешь почти слишком много внимания…
        Фейерверк был красивый, и шашлыки вкусные. Хороший был день.
        А на следующий день команда снова погрузилась в исполненный опасности потусторонний лабиринт.
        Двенадцатый этаж был всё ещё пещерным, но куда более просторным и высоким, чем предыдущий. И если обитатели одиннадцатого были опасны в основном внезапными ударами из засады, что прекрасно нивелировала магия Калиостро, то глубже стало сложнее.
        Здесь обитали виверны и линнормы.
        Линнорм, как и виверн, это один из видов низших драконов. В отличие от виверн, они не имеют полноценных крыльев и соответственно не могут летать, но обладают более прочной каменной шкурой и в целом куда менее уязвимы. К тому же, будучи тоже любителями засад, они куда умнее тварей с предыдущего этажа, и на кроликов так легко не покупались.
        К счастью, обнаружить их было проще, чем тварей с одиннадцатого. На первый взгляд их каменные шкуры сливаются со стенами пещер, но если присмотреться - можно различить, хотя требуется определённый навык. К счастью, «Восприятие» у всех было достаточно высоким, а само присутствие где-то поблизости Бестия исправно замечала заблаговременно.
        Однако заметить - полдела. В отличие от большинства тварей одиннадцатого этажа, линнормы крайне опасны и в прямом бою, а в условиях пещер обойти их, не вступая в контакт, зачастую было проблематично. Возможно, мы могли бы убивать их при помощи достаточного количества взрывчатки, но никто не хотел проверять, обвалится ли пещера. Скорее всего нет, но лучше оставить это на крайний случай.
        В итоге мы всё же нашли метод. Главным истребителем этих двулапых червяков стал Полосатый. Наш тигр достиг успехов в частичном воплощении - в чём ему помог Калиостро, поделился несекретными наработками Ордена - плюс заказал у дворфа специальный молот, с зачарованиями против рептилий и на дробление камня. Последнее при строительстве используют, ну а нам пригодилось на охоте. Если нам попадался линнорм, которого нельзя было обойти, то мы с Калиостро брали на себя роль дистанционной поддержки, Бестия прикрывала вблизи и отвлекала недодракона, а Полосатый проламывал его броню. Ну а если имели дело с виверной - Калиостро или ловко бегающая по стенам Бестия сбивали наземь, я в Маске Фея обездвиживал, а наши больнобойщики добивали. Бестия, к слову, всё-таки тоже обзавелась новым оружием, относительно коротким копьём с бронебойным мифрильным наконечником. Не сказать, чтобы всё было легко и гладко, но наши подходы работали, и мы постепенно осваивали этаж.
        В конце концов самой большой угрозой всё-таки оказались не низшие драконы, а василиски. То ли это первопроходцам везло, то ли нас преследовали неудачи, но эти шестиногие твари попадались то и дело. И несмотря на противогазы и защищающие от окаменения амулеты, они оставались крайне опасны - в основном потому, что амулеты не давали гарантии. Повышение устойчивости, не больше того, а устойчивость непостоянна. Риск того, что при особо неудачном раскладе вся команда окаменеет, был вполне реальным, хоть и минимальным. По крайней мере, эти магические шестиногие ящерицы были крайними индивидуалистами, и всегда попадались строго по одиночке; даже того, что какой-то другой монстр нападёт сзади, пока разбираешься с василиском, можно было не бояться. В общем, опасность присутствовала, но подготовка, осторожность, и запас мазей нивелировали её до допустимого уровня. Хотя без Орденских усилений и нового поколения амулетов было бы… да ничего не было бы, в общем-то. Не вытянули бы.
        Впрочем, «если бы» - это «если бы». А имеем то, что имеем.
        2/6. Глубины
        - Тринадцатый этаж прямо перед нами. Серьёзно.
        Кошак покачал головой, глядя на лестницу, ведущую вниз.
        - Народ, вот кто-нибудь из вас месяц назад такое мог себе представить?
        - Определённо не в такие сроки - ответил Калиостро. - Но я полагаю преждевременным считать, что мы достигли большого успеха, пока не окажемся по крайней мере на четырнадцатом.
        - Последний исследованный этаж… - произнёс Кошак, но Калиостро отрицательно помотал головой.
        - Последний достигнутый - поправил он. - Исследователи только спустились, но не стали отходить от лестницы, и немедленно отправились обратно. Сочли слишком опасным.
        - В итоге у нас нет о нём практически никакой информации - заметил я, и Орденец кивнул. - Учитывая существование тварей вроде василисков, это большая проблема. Обитатели Провала, как я понимаю, основаны на мифах, а в них бывала всякая пакость, в том числе и способная мгновенно убивать. И на различные проклятия. Превращения, в конце концов. Да даже просто сравнимые с той феей существа будут проблемой…
        - Кое-чем помочь возможно - сообщил Калиостро. - Если доставить тушу неизвестного существа в Город, мы в Ордене сможем изучить и оценить, чего можно ожидать и каковы слабости. Убивать в первый раз придётся без информации, но это лучше, чем ничего.
        Я кивнул.
        - Согласен, но с доставкой возможны сложности. На этих этажах даже склады проблематично ставить, доступные барьеры слишком слабы.
        - Над этим мы тоже работаем, и почти закончили. Первые образцы можно ожидать буквально в ближайшие пару дней.
        - Значит, пока что не будем спускаться ниже, если никто не возражает - подытожил я. Возражений не было, хотя Бестия выглядела традиционно для последних дней недовольно. - В таком случае, возвращаемся. Как обычно, на новый этаж - со свежими силами.
        Учитывая обещание Калиостро вскоре обеспечить команду продвинутой версией барьерных амулетов и контейнером для туш монстров, мы решили взять небольшой перерыв в исследованиях. Благо, последние освоенные этажи обеспечили нас финансово, а в отдыхе нуждались все - даже один день на этажах после десятого изрядно изматывал, и физически, и психологически. И «духовно», учитывая «духовную силу». Я бы сказал, что на один день исследований требуется два дня отдыха - хотя это всего лишь моя оценка дилетанта.
        «Отдых», однако, не означает «безделье». Так что от отработки в госпитале я отказываться не стал, хотя можно было быть уверенным, что руководство Гильдии пошло бы мне навстречу, если бы попросил. Всё же достижения нашей команды в Провале были весьма значимыми.
        Тем не менее, поручение я принял. Целителей всё время не хватает, так что это, можно сказать, мой гражданский долг.
        Было, впрочем, и другое соображение. В одном из защищаемых линнормом сундуков мы нашли очередной лист; разыграли в «Камень-ножницы-бумага», и он достался мне. Текст гласил «Младший, Морфей, владыка ярких снов», и он дал мне… пожалуй, даже не совсем «дал». Скорее, расширил мои возможности в исцелении. Я осознал, как… замедлять исцеление, что ли. Превращать его в долгоиграющий эффект регенерации.
        Это было несравнимо с пассивной регенерацией монстров - тем более с такими вещами, как «совершенная регенерация» - но всё же достаточно полезно. Однако наиболее полезно не для нас.
        Магическое исцеление - довольно странная штука. И прежде всего - полноценно оно действует только на пользователей Масок. На кастеров - более-менее, а вот на людей без проявленного дара - лишь в долю силы. На них оно действует не только ослабленно, но и, как бы сказать, не сразу. И в результате приходится вместо одного заклинания применять несколько, непрерывно, пока не начнёт проявляться эффект.
        Помимо этого, были и другие сложности вроде того, что обычные исцеляющие заклинания действовали на раны на теле. Магия, способная на глазах закрыть сквозную рану, ничего не может сделать с отсечённым кусочком кожи. Ну, не совсем ничего, но нарастить недостающее намного проще, чем приживить отделённое - хотя нарастить можно тоже только если кусок маленький. И так далее, и тому подобное; понимать возможности и ограничения исцеления необходимо.
        В общем, я планировал проверить возможности и ограничения своей новой магии. Очевидно, с разрешения главврача и пациентов. Каких-то значимых сложностей не ожидалось, а вот помогать пострадавшим моя «регенерация» должна лучше, чем обычное исцеление.
        - Привет, Принц.
        Я повернулся в сторону знакомого женского голоса. Несколько пациентов уже прошёл, и вышел передохнуть, восстановить силы. Обычное дело, при авралах ещё и эликсиры выдают.
        - Здорово, Цыганка. По поводу брата?
        Она кивнула и подошла ко мне.
        - Он сейчас на плановом осмотре. А у тебя отработка?
        - И практика - согласился я. - Ценные навыки лучше нарабатывать сперва в безопасных условиях. Как брат-то, в целом?
        Она поморщилась.
        - Живём с магией кругом, но и она без денег никак. И хорошо если с деньгами можно, а то некоторые вещи и с ними не достать…
        - Например? - поинтересовался я. - Мастера-целители заняты, что ли?
        - Как раз с ними деньги решают - женщина вздохнула. - Вот алхимия - проблема, эликсиры. У нас лечение комбинированное, частично напрямую магия, частично эликсиры, и немного хирургии.
        Я кивнул. Эликсиры на немагов вообще действуют как правило лучше, чем магия. И обычная медицина тоже никуда не делась.
        - Но стандартные лечилки тут бесполезны, сам знаешь, они работают только со свежими ранами. А специальные эликсиры… материалы для них - большая редкость. Их вообще в продаже практически нет, если появляются, они идут не в клинику, а на внутренние нужды Гильдии. Ну, или других организаций.
        - И какие именно материалы нужны? - осведомился я. Вопрос не праздный.
        - Длительный курс, которые худо-бедно доступны - троллятина, единорог - сообщила Цыганка. - Но эффективность постепенно падает. Здешние алхимики любят байки о перьях и слезе феникса, но это даже в Городе скорее всего просто байки. А что действительно существует - это эликсиры на основе драконьей крови. Виверн добывают время от времени, в госпитале даже есть в экстренном резерве пара доз, но они не на продажу.
        Она скривилась и достала сигарету.
        - Не возражаешь?
        - Я отойду на минутку - ответил я. - Не уходи пока, я сейчас вернусь.
        Не люблю сигаретный дым, это, в общем, главная причина. Но не только.
        - Кошак, здоров. Ты трофеи уже все сбыл? О, чудно. Можешь сцедить по бутыльку крови с виверна и линнорма и подвезти в городскую поликлинику? Полосатый начал нас пиарить, так почему бы не сделать ещё шаг?
        Пообщаться с главврачом оказалось проще и быстрее, чем я ожидал. Пожертвование от нашей команды он принял с энтузиазмом - правда, чуть подувявшим, когда я сообщил, что это для бесплатного лечения нуждающихся, и что я хотел бы получить право одобрения кандидатов.
        Сокомандникам, к слову, тоже сообщил, хотя мог бы просто вычесть из своей доли, и дело с концом. Однако лучше сообщить об идее - всё равно возражать никто, ожидаемо, не стал.
        Цыганка, вернее её брат, стала в очереди первой. Впрочем, «очередь» была просто до приготовления эликсира.
        Кажется, она расплакалась, но я старался не смотреть.
        - Я вот думаю: не специально ли она тебя отловила в больнице?.. - заметил Кошак. Я хмыкнул.
        - А какая разница?
        - …Действительно.
        Этот эпизод, однако, день не закончил. Покинув поликлинику и расставшись с Кошаком, я достал смарт и сделал ещё один вызов.
        Бестия ответила после небольшой паузы.
        - Что-то серьёзное?
        - Можно так сказать - ответил я. - Хотел бы поговорить о Калиостро, и о другом. Лучше лично.
        - Где ты сейчас?
        - Только что вышел из госпиталя.
        - Встретимся в твоей квартире.
        С этими словами она отбилась.
        - Даже не сказала, когда… - пробормотал я вслух.
        Как вскоре выяснилось, этот вопрос не стоял. Она забралась в окно, как только я закрыл входную дверь.
        - Не уверен, что нам стоит продолжать встречаться таким образом - я вздохнул. - Ладно. Пропустим пока. Чаю хочешь?
        - Только пила - сообщила Бестия. Я пожал плечами.
        - Ну, значит к делу. Первое, о чём я хотел поговорить, это Калиостро. Мы всё ещё не определились, открывать ли ему дополнительную информацию, и это становится неудобно.
        - Почему у меня спрашиваешь? - осведомилась Бестия. - Тут нужно всех собирать.
        - В том числе из-за этого, собственно. Если собрать всех, кроме него, то получится, что мы не единая команда, а команда и посторонний - сообщил я. - Символы, на первый взгляд мелочь, но мне это не нравится. К тому же в Городе символы имеют определённое значение.
        Бестия задумчиво кивнула.
        - К тому же - продолжил я - Полосатый и Кошак чёткой позиции не имеют. Естественно, с ними я тоже поговорю, но они согласятся с решением, которое примут более активные члены команды.
        - Понятно.
        Она почесала подбородок когтями. Повисла пауза.
        - Я не знаю, чего от него ожидать - наконец, произнесла Бестия. - Но, на мой взгляд, он умён, и его как и нас интересуют глубины Провала. Учитывая все обстоятельства, думаю, он согласится сохранить этот секрет, пока мы не прекращаем погружение в глубины. Но, я бы на его месте попросила предусмотреть какую-то подстраховку, чтобы эта информация не пропала, если с нами что-то случится.
        - По словам Алис, в её дом могу попасть только я - напомнил я. - Какова бы ни была причина этого.
        Дама кивнула.
        - Опять же, могу только предполагать, но на его месте я попыталась бы это проверить.
        - Всё логично - согласился я. - И не вижу проблем. Значит, можно будет попробовать. Его помощь может быть полезна для распространения слухов с другого направления. Благодарю за консультацию.
        - Мы - команда - несколько… неохотно, что ли, произнесла она. - Это было первое, что второе?
        Я вздохнул.
        - Могу я тебе чем-то помочь?
        - Э? - не поняла Бестия. - Ты о чём?
        - Как ты сама сказала, мы команда. И в последнее время я заметил у тебя… напряжение, что ли. Мы не так долго знакомы, но ты стала более дёрганой и раздражительной. Если есть какие-то проблемы, с которыми я могу помочь…
        Вновь повисла пауза. Несколько секунд Бестия хмуро смотрела на меня, и даже, кажется, хотела выбраться обратно в окно, но в итоге тяжело вздохнула.
        - Провал усиливает Маски - сообщила она. - Не в том плане, как Орденский ритуал. Усиливает их… Черты. Чем глубже мы спускаемся, тем это сильнее.
        Я нахмурился и принялся перебирать воспоминания. Моё внимание было привлечено в основном Бестией, но… В памяти всплыли детали поведения товарищей, на которые я не обращал внимания.
        - В твоём случае это по большей части позитивные черты, вроде лидерских качеств - продолжила Бестия. - Остальным, нам, повезло меньше. Насколько я могу судить, Калиостро стал более «загадочным», Кошак - капризным и себе на уме, Полосатый… сложно сказать. В основном он просто всё время настороже. У меня… Свои сложности.
        - Понятно… - пробормотал я. - Прости, что не заметил раньше.
        Она скривилась.
        - Вероятно, мне стоило сказать раньше. Я всё ещё не слишком привыкла к командной работе… к действительно командной работе.
        - Как минимум, об этом нужно сказать остальным - заметил я. - Со знанием проще противостоять.
        Бестия кивнула.
        - Положусь в этом на тебя.
        Она вылезла в окно, но в следующую секунду снова заглянула в комнату.
        - И спасибо.
        Тринадцатый этаж был просторным и жарким. Не настолько жарким, как можно было ожидать от текущих там и тут рек лавы, но всё же. И, соответственно «теме» этажа, наполнен огненными существами. Саламандры, ифриты, просто духи огня, молодые драконы - то, что мы уже успели увидеть.
        И всё же главной проблемой были не они.
        - Калиостро, Орден точно не может обеспечить что-нибудь от жары? - тяжело дыша, спросил Кошак.
        - Увы - ответил потеющий маг и с явной завистью посмотрел на меня. Моя Маска устойчива к огню, и на жару это тоже в какой-то степени распространялось, так что я страдал от неё не так сильно, как остальные.
        Что компенсировалось дополнительной нагрузкой. Логично же - кто в лучшей форме, тому и работы больше.
        На этом этаже мы предпочли максимально избегать сражений. Не столько даже потому, что что противники были сильны, и зачастую обладали неизвестными способностями, сколько из-за отнимающей силы жары. Вообще, предпочтительным образом действий стали короткие вылазки с предыдущего этажа с изучением окрестностей и составлением карты, после чего мы возвращались наверх, передохнуть и остыть. Калиостро принёс-таки целый набор амулетов, долженствующих не столько оградить, сколько скрыть участок, плюс палатки и маскировочная сетка, так что мы устроили какой-никакой временный лагерь.
        - Жаль, твою воду нельзя пить - заметил Кошак, с явным удовольствием прикладывая ко лбу созданный Калиостро кусочек льда. Вообще-то подобные простые объекты давались нашему волшебнику с трудом, но в достаточно спокойной обстановке лагеря он мог сосредоточиться на задаче достаточно. Вообще, конечно, странно, что живую - ну или «живую» - птицу ему создать гораздо проще, чем кусок льда, но такова уж наша магия. Её определяет не комплексность, а «категория». И чем дальше маг пытается отойти от своих границ, в любую сторону, тем это сложнее.
        Временами можно обходить, впрочем. Вместо льда Калиостро может создать ледяную скульптуру и отколоть кусок, к примеру; просто это непрактично, слишком много сил уходит впустую.
        - Всё-таки нам действительно очень пригодился бы какой-то метод защиты от жары… - задумчиво произнёс я. - Но ничего разумного в голову не приходит. Калиостро уже достиг предела дальности, на которую может высылать своих зверушек, нам придётся углубляться самим. Ещё и топография этажа не полностью совпадает с Гильдийской картой…
        - Этажи изменяются со временем - сообщил Калиостро. - Какие-то быстрее, какие-то медленнее, но изменения есть во всех.
        Я кивнул.
        - А ещё и монстры перемещаются. Проложить безопасный маршрут будет сложно, а сражения на тринадцатом очень утомляют. И хорошо если не соберёт дополнительных монстров…
        Полосатый скривился. Как раз недавно такое случилось здесь, на двенадцатом. Некоторые монстры - одиночки, но есть и стайные, или обладающие «миньонами», которых созывают при нужде; это ещё один важный фактор, который нужно учитывать. Как и место для схватки - в пещерах куда ни шло, но на тринадцатом в основном открытая территория, сложно спрятаться, и сражение с применением магии отлично заметно со всех сторон. В общем, сейчас приходилось учитывать множество факторов.
        Медленно и осторожно, но тем не менее мы продвигались. Составить карту окрестностей, изучить повадки и передвижения монстров, продвинуться, повторить. С отступлениями для передышек.
        К сожалению, по мере углубления в этаж последнее становилось всё сложнее, и жара становилась всё большей проблемой. Калиостро добыл-таки несколько стационарных кондиционирующих амулетов - но на тринадцатом этаже они продержались всего полчаса, прежде чем отказали.
        Решение, однако, нашлось.
        Прошлая практика в госпитале дала неплохой результат, так что я взял ещё одну отработку авансом. Полезно для отработки навыков, не нужно беспокоиться, что необходимость отработки вылезет в неудобный момент, и последнее по порядку, но не по значению - помогаю людям.
        И не только людям.
        - Но дооктор…
        - Нет, говорю же! Ничем не могу помочь!
        Я кивнул пациенту, с которым как раз закончил, и выглянул из палаты.
        - Это не ко мне, таким мы не занимаемся! - раздражённо сообщил дежурный хирург перекрывшему коридор минотавру. - Дайте уже пройти.
        Медик заметил меня и приободрился.
        - О, Принц. Может, вы сможете ему объяснить, что его вопрос не к нам?
        - А в чём дело? - осведомился я. Минотавр - на самом деле, довольно маленький для своего вида, подросток, вероятно - повернулся ко мне и продемонстрировал предмет, который сжимал в правой руке.
        …О.
        - Пойдём со мной - произнёс я. - Здесь ты занимаешь слишком много места.
        На улице ситуация прояснилась. Действительно, молодой минотавр, пришёл в Город заработать на оружие и посмотреть, как тут живут. Работал на стройке, упала балка, сломал рог. Будь дело в бою, он бы не заморачивался, но так… В общем, товарищи по работе послали его в больницу, но наши врачи ожидаемо браться за такое отказались.
        Попытка исцеления оказалась безуспешной. Вроде бы и результат какой-то был, трещина на приложенных частях рога визуально исчезла - но продержался он недолго, отломанная половина снова отвалилась.
        - Хмм… - пробормотал я. Вообще, его рог был не полым и слоистым, как нормальные коровьи рога, а сплошным и монолитным, словно литым. Так что…
        - Есть идея - сообщил я. - Не уверен, сработает ли, и деньги возьмут, но можно попробовать. Если не возражаешь против механического вмешательства.
        - Готово - сообщил мастер. - По идее, даже крепче будет. Стальной штифт - это вам не рог. Да и клей хороший.
        Я отвёл минотавра в мастерскую «На все руки» поблизости от поликлиники. Тамошние ребята ремонтируют всё подряд - мебель, механические конструкции, водопровод… С рогом тоже справились. Просверлили, завинтили штифт, добавили клея - и вуаля. Что называется, «с помощью ломика и какой-то матери»… И магия не понадобилась.
        Подобные истории - то, за что я люблю Город.
        Я покинул мастерскую, оставив минотавра проставляться мастерам за работу, и тут заиграла мелодия на смарте. Хнурин.
        - Здорово - сообщил он. - Заметил твоё объявление на доске, и есть один вариант.
        Объявление?.. А, точно. Вскоре после спуска на тринадцатый оставил, по защите от жары. Но никакой реакции не было, и за делами вылетело из головы.
        - Вариант - это уже хорошо - ответил я. - С этой проблемой нужно что-то делать.
        - Не уверен, сможешь ли ты это как-то использовать - предупредил Николай - но, в общем… Есть одна… жидкость, которая всегда остаётся прохладной.
        - Не томи уже - произнёс я после паузы.
        - Просто чувствую себя несколько глупо - признался коллега. - В общем, русалкины слёзы. Не знаю, что ты будешь делать с этой информацией, но может как-то и пригодится.
        - Спасибо. Это лучше, чем совсем ничего.
        Я отбился, и телефон немедленно зазвонил снова. На этот раз - Полосатый.
        - Есть кое-что по защите от жары - с ходу сообщил он. В своём духе, как всегда.
        - У меня тоже - ответил я. - Хнурин рассказал о слёзах русалки. У тебя что?
        - То же самое - после маленькой паузы ответил Яшин.
        - Жаль. Ну, займёмся этим, посмотрим, что и как.
        Русалок в Городе в последнее время обитает порядочно, и найти парочку труда не составило. Фактически, озеро Прозрачное - их большое общежитие, да и пройдясь вдоль любой из трёх рек обязательно найдёшь русалку. Почему-то наши, городские, не славянского образца, а европейского, с рыбьим хвостом; впрочем, оно вероятно и к лучшему. В конце концов, славянские русалки - это нежить.
        Плакать на заказ русалки отказались. Не то, чтобы это было против каких-то принципов, просто плакать по желанию они могли не больше, чем люди.
        - Ну, можно сыграть для них какую-нибудь грустную историю - предложил Кошак. Я собрал всю команду для обсуждения, и сейчас мы устроили мозговой штурм.
        - Без обид, но твой театр не того уровня, чтобы вызвать такой эмоциональный отклик - заметил я. - Но направление мысли интересное. Может, устроить им групповой кинопоказ?.. Поставить генератор, проектор…
        - Можно попробовать - согласился Калиостро. - Подобрать несколько мелодрам и трагедий. Русалки довольно эмоциональны, может сработать. Только как собирать?
        - Ватки им выдать?.. - неуверенно предложил Кошак.
        - Пропитаются озёрной водой - вздохнула Бестия. - Они мокрые, да и не будут следить.
        Мы все умолкли.
        - А у вас в Ордене нет гидрокинетиков?.. - осведомился я, и Калиостро щёлкнул пальцами.
        - Точно! Это может сработать.
        Это было очень странное мероприятие и странноватое зрелище. Русалки устроились в озере, как на рядах кинотеатра, и смотрели устроенный для них бесплатный киносеанс; для них с их невозможностью выйти на сушу это уникальная возможность, полагаю.
        Хм, если им зайдёт, нужно будет устроить для них кинотеатр на берегу. Может быть прибыльно.
        В любом случае, эта затея сработала. Рыбохвостые дамочки оказались весьма слезливыми, и искомой жидкости набралось аж пара литров.
        Несколько быстрых экспериментов продемонстрировали, что она действительно не нагревается, сохраняя температуру в двадцать градусов Цельсия, но вполне себе испаряется, и при нагреве - быстрее. Всё в пределах ожидаемого, и план использования был готов заранее.
        В мастерской Гильдии нам изготовили своеобразные накидки. Тонкие куски ткани, пропитанной слезой, упакованные в полимерные ячейки для защиты от высыхания. Надевается под доспех, для предотвращения повреждений в бою. Душновато, не особо удобно, но в условиях тринадцатого этажа очень ценно, как мы немедленно и испытали на практике.
        В принципе, эти накидки должны бы защищать и от огненных атак, возможно даже от драконьего дыхания - по крайней мере, частично - но очень ненадолго - пока ткань не высохнет под напором огня. Впрочем, испытывать это мы не собирались - достаточно было защиты от жары.
        И с этим накидки справлялись. Скорость исследования тринадцатого этажа немедленно увеличилась в разы.
        - Маленький шажок для кота, огромный шаг для Гильдии… - задумчиво произнёс Кошак. - Наконец-то мы прошли этот несчастливый этаж. Ну, согласно традиции, кошачьи вперёд…
        Он шагнул на лестницу. Я хотел сказать, что вперёд лучше пустить Полосатого или Бестию, но мысленно махнул рукой. Чего уж там, если ему так хочется. Все зоны непосредственно возле лестниц пока что были безопасны, а учитывая приверженность Провала неким правилам, вряд ли этот принцип будет нарушен.
        - Н-да - озадаченно произнёс Полосатый.
        - Да уж - согласился я.
        В записях предыдущих исследователей, добравшихся до четырнадцатого, было сказано, что там они снова оказались в лесу. Однако они только отметили этот факт и немедленно поднялись обратно.
        Как оказалось, это был тот случай, когда за деревьями не заметили даже не лес, а кое-что более крупное.
        Лестница выходила на маленький густо поросший деревьями островок в безбрежном синем море.
        - Готов поспорить, там водятся кракены и левиафаны - заметил Кошак. Посмотрел на водную гладь, на подобранный камушек в своей руке, и аккуратно положил его на песок.
        - Это слишком очевидно, чтобы принимать ставку - ответила Бестия, и я кивнул. - Но, похоже, придётся иметь с ними дело. Калиостро, что у тебя?
        - Несколько островов с разных сторон - ответил он. - Больше пока сказать нечего.
        - Будем надеяться, что лестница вниз по крайней мере не под водой - произнёс я. - Это было бы неприятно.
        Полосатый хмыкнул.
        - Мьягко говорья - Кошак передёрнулся. Бестия определённо была права - черты характера Масок проявляются всё сильнее. И, кажется, эффект сохраняется какое-то время даже когда Маски сняты. Возможно, нам следует делать перерывы между экспедициями.
        - Ну и как быть с этим? - задал напрашивающийся вопрос Калиостро. - Вероятно, я мог бы создать некое плавсредство, но столь крупный объект заставит меня концентрировать всё внимание на нём, и в возможном бою я участвовать не смогу. Плюс, на воде будет наиболее эффективна магия Полосатого, а она ударит и по моей материализации, дестабилизируя её.
        Я кивнул.
        - Тебе стоит попрактиковаться, но использовать твою материализацию следует как резервный вариант. Нам нужно будет построить плот.
        Я похлопал рукой по стволу дерева.
        Плот - это, конечно, не лодка, конструкция более простая, но «более» не значит «простая». В конце концов, нам нужно было не сплавиться по реке, а плыть по морю, практически гарантированно наполненному враждебными монстрами. Собственно, у нас даже не было с собой нужных инструментов; и если для рубки деревьев ещё можно было обойтись оружейными навыками Бестии и кое-как материализованными Калиостро топором и пилой, то для скрепления полученных брёвен вместе понадобятся реальные верёвки и гвозди. И хорошо бы сперва получить инструкции от тех, кто может разбираться в создании плотов.
        А ещё - парус и вёсла… В общем, изучив островок, мы были вынуждены вернуться в Город.
        - Нет - категорически отказал я. Алис жалобно уставилась на меня.
        - Ты Шрека смотрела, что ли? - осведомился я. - Хорошая попытка, но нет. До торта тебе ещё… ну, возможно, дальше, чем мне до дна Провала. Максимум пирожки. И пока что только открытые, потому что я хочу видеть, что в них.
        Девушка надулась, вместо кошки став похожей на хомячка, но это быстро прошло.
        - Как скажешь, сенсей - вздохнула она. - Путь к кулинарным вершинам долог и полон трудностей…
        - И опасностей - кивнул я. - В твоём случае, по крайней мере.
        Это даже не было иронией. Когда я сегодня навестил её, пришлось пару часов ловить по всему дому макаронного монстра. Без шуток, не знаю, что и как она пыталась приготовить самостоятельно, но этот… клубок макаронотентаклей был способен самостоятельно передвигаться и прятаться в укромных местах. Хорошо хоть не летал, если не считать перемещения аля Тарзан, используя люстры и канделябры. Попытался даже напасть на меня из засады у потолка и придушить, но, к счастью, макароны оказались разваренными.
        - С этой охотой времени сегодня уже не осталось, так что продолжим завтра. Но сперва вопрос - что с моим… кусочком?
        Алис хлопнула себя по лбу.
        - О! Азарт охоты так увлёк меня, что я едва не забыла. Прошу немного подождать.
        Она исчезла за дверью гостиной, но вернулась почти сразу.
        - Вот, прошу. - В моей руке оказался стеклянный шарик в пару сантиметров диаметром. - Вы подошли очень близко к цели, этот талисман укажет более точно.
        - Как именно? - осведомился я. Алис довольно и загадочно улыбнулась.
        - Увидите.
        Курсы молодого плотостроителя мы проходили всем отрядом, и одним уроком дело не ограничилось - как уже упоминалось, нам требовалось достаточно надёжное плавательное средство, которое можно будет использовать в море и на котором возможно придётся сражаться. Конечно, лучше бы доверить строительство профессионалам, но увы - добираться до четырнадцатого этажа слишком опасно. Так что - сами, всё сами.
        Однако учитывая… сложности с Масками, эта пауза в экспедициях была к лучшему. Я старался наблюдать за товарищами, помогая им в различных делах, и замечал, как их поведение понемногу изменяется, возвращаясь в норму. Кошак перестал «подмяукивать» уже через два дня, но его симптомы были самыми яркими и заметными. Бестия в принципе не очень шла на контакт и старалась держаться наособицу, так что по ней было сложно определить, насколько сильно влияние её Маски; по крайней мере, она старалась, и это - было заметно.
        Вообще, если задуматься, Бестия насколько важный член нашей команды, настолько же и необычный. Взять хотя бы её магию, которую она на первый взгляд не использует. На самом деле, она активна практически постоянно; символом являются клыки Бестии, а базовый эффект - общее усиление. Плюс возможность продолжить сражаться даже с фатальным ранением, и пережить его с оказанной вовремя помощью и достаточным запасом «духовных сил». Что-то вроде элемента совершенной регенерации, сохраняющего жизнь.
        Ещё она может контролировать и интуитивно понимать зверей слабее её, и вызывать страх. Весь этот комплекс называет «дух зверя».
        Бестия - очень важный во многом член группы, из-за которой по большому счёту наша команда и сложилась, но она меня беспокоила больше всех. В конце концов, она сама заметила влияние Масок на поведение, но всё равно не снимает свою Маску. Калиостро тоже, но его Маска по крайней мере человеческая.
        Однако всё, что я мог - присматривать за ней и стараться неназойливо втягивать в общение. И нельзя сказать, что она не замечала моих усилий.
        После очередного урока плотостроительства, когда команда разошлась, Бестия задержалась.
        - Можешь помочь с маленьким экспериментом? - обратилась она ко мне. Я пожал плечами.
        - Что от меня нужно?
        - Присмотреть, вести запись, возможно - вызвать помощь, или ещё что-то такое. Какие-то вещи не понадобятся.
        Я чуть нахмурился.
        - Думаю, ты знаешь, что делаешь… Хорошо, куда идём?
        Она подняла правую верхнюю руку, указывая когтистым пальцем в сторону Грани.
        Бестия ловко нацепила на вбитый в землю крюк петлю на конце тонкой верёвки, или скорее шнура. Второй конец крепился на её поясе.
        - Просто наблюдай и записывай - сообщила она. - Если шнур отцепится, или ещё что-то произойдёт - потяни. Если, скажем, полезут монстры… ну, по обстоятельствам.
        Мне это не нравилось, но я достаточно хорошо её знаю, чтобы понимать - спорить тут нет смысла. Так что просто кивнул.
        - Шнур… Необычный - заметил я. - Считаешь, выдержит Грань?
        - Надеюсь - ответила она. - Моя шерсть.
        Я снова кивнул. Логично, если Маски выдерживают, то и их отдельные части, вероятно, тоже должны.
        - Удачи - произнёс я. Бестия дёрнула ушами и шагнула за серую пелену Грани.
        Шнур постепенно натягивался, но не было ни рывков, ни обрыва, та что можно было предположить, что всё идёт нормально; впрочем, я всё равно нервничал. Блин, возможно, всё же стоило попытаться её отговорить?.. Да нет, это не настолько опасно, всё же подобные эксперименты уже проводили, а ей бы это точно не понравилось. Что важнее - отношения или риск? Определить невозможно.
        Экскурс Бестии продлился какие-то пару минут; вскоре она вернулась.
        - Было любопытно - сообщила она. - Ну, проверим…
        С этими словами она поставила на землю потерявший форму металлический контейнер, в котором находилась маленькая видеокамера, и попыталась его открыть. Контейнер, однако, заклинило напрочь, так что она воспользовалась когтями: магия, усилия, и немного времени, и её когтям поддаётся даже сталь.
        Вскоре камера была извлечена наружу, и флэшка из неё перекочевала в ноутбук.
        - Хм, невооружённым взглядом выглядело иначе - заметила дама, глядя на экран, где в сумраке клубился какой-то серый туман. - Видимость была лучше, и туман…
        Она помедлила.
        - Неважно, полагаю. Нужно будет продолжать изучать, прежде чем что-то решать.
        - Полагаю, стоит активнее использовать магию - заметил я. - Возможно, Калиостро сможет создать камеру? Или хотя бы линзу.
        - Стоит попробовать - согласилась Бестия.
        - И, если ты не возражаешь, в следующий раз я сам хотел бы взглянуть - произнёс я. Она кивнула.
        - Резонно.
        Хорошо. Не стану скрывать, что мне любопытно, однако главное - мужчина должен принимать опасность на себя и защищать женщин. Даже если женщины… нестандартные.
        Какие есть.
        - Думаю, можно попробовать вернуться на четырнадцатый - заметил я после очередного занятия. Мы уже сколотили плот, и сделали на нём пару пробных рейсов по реке; меня всё ещё беспокоило ведение боя в таких условиях, но тут было сложно что-то сделать. - Дальнейшие тренировки мало что дадут. Есть возражения?
        - Нет, я за - ответил Кошак. - Напрягает немного, но не хочу, чтобы нас опередили с пятнадцатым.
        Я взглянул на остальных. Яшин кивнул, Бестия, поймав мой взгляд, безразлично кивнула.
        - Не уверен насчёт спешки, но вы правы - из этой практики мы выжали, вероятно, всё возможное - Калиостро вздохнул. - Но не стану скрывать, что меня немного… сильно беспокоит надёжность подобного плавсредства. Всё же там другие условия. Не река, и обитатели тех вод тоже вызывают изрядное беспокойство.
        - Поэтому мы постараемся проводить на воде минимум времени - я кивнул и похлопал по лодочному мотору, закреплённому на плоту. - И рассчитываем на твою подстраховку.
        Путь до четырнадцатого этажа был таким же дискомфортным и утомительным, как обычно. На фоне предыдущих этажей четырнадцатый выглядел курортом, и не будь мы все уверены в наличии здесь монстров, вполне себе устроились бы на пляже.
        Однако есть то, что есть, так что полюбовавшись зеленью и синевой - под поверхностью которой, кажется, проплывали огромные тени - мы взялись за лесоповал.
        Одно бревно, другое бревно… Скрепить досками и гвоздями, добавить верёвки… Поручни, за которые можно держаться, мотор…
        - Можно плыть - сообщил я.
        Мы столкнули плот в тёплую воду, забрались на плот, и завели мотор.
        Соседний остров быстро показался на вид, и наш плот под тарахтенье мотора стремительно сокращал дистанцию до него. Осталось примерно полпути, когда Полосатый хлопнул меня по плечу и, нахмурившись, указал за корму. Я обернулся и взглянул на воду.
        …Это нехорошо.
        Сквозь прозрачную воду на глубине была видна, и на этот раз определённо, некая огромная тень. И она явно приближалась.
        Я бросил взгляд на мотор. Скорость уже максимальная, но кое-что предпринять ещё можно.
        - Калиостро, твой выход - произнёс я. Орденец кивнул и снял свой цилиндр.
        Подобную ситуацию мы оговорили заранее, и в общем-то Полосатый мог бы сразу указать Калиостро, а не через меня. Однако время у нас ещё было, и он определённо решил сохранить субординацию. Хотя у нас и не военизированная группа, так что можно было и пренебречь…
        Маг опрокинул свою шляпу над водой, и из цилиндра выпало длинное змеиное… нет, рыбье тело. Угорь, или мурена, толстая, с руку, если не с ногу, длинная рыбина. Калиостро может, в принципе, материализовывать объекты в любой точке на расстоянии примерно вытянутой руки, но ему намного проще и удобнее доставать объекты из цилиндра.
        Рыбина всё падала и падала из шляпы, но наконец закончилась. Длиннющая колбаса, метра три в длину; однако учитывая размеры тени, этого может оказаться и маловато. Атаковать цели не было, только отвлечь, но здоровенного морского монстра мелкая рыба просто не заинтересует, вероятно.
        Клюнул. Увы, но несмотря на усилия Калиостро, морского монстра - кракена, судя по увиденному Орденцем удалось отвлечь и задержать совсем ненадолго. Гигантский осьминог вновь принялся стремительно нагонять нас, а до острова оставалось ещё порядочно.
        Я сменил Маску. Не будет какой-то там морепродукт мешать моему пути…
        Над водой показалось чёрное щупальце. Не знаю, как плывёт эта тварь, но ухитряется и нагонять нас, и одновременно тянуть вперёд щупальца.
        Первое из которых немедленно окутала сфера тьмы. Я ощутил прилив сил, но щупальце опустилось с воду, и - море просто смыло мою магию.
        Щупальце вновь появилось на поверхности, и на этот раз я атаковал превращённой в клинок тенью. Увы, было слишком светло, и расстояние тоже играло не в мою пользу; мне удалось нанести лишь поверхностную рану.
        В которую ударила молния, рассеивая мою тень, но произведя куда более заметный эффект: щупальце вновь отдёрнулось.
        - Попробуй лучше огнём - посоветовал Кошак.
        Не удостоив его ответом, я взлетел. Будь плот побольше, это не оказало бы заметного эффекта, однако мы изначально строили его в расчёте на скорость, а не грузоподъёмность, так что разницы в моём весе было достаточно, чтобы сказаться на осадке и скорости.
        Проверка показала, что сама по себе вода тени не смывает; это было сделано самим кракеном. А значит - опробую новую атаку.
        Новые способности можно получать не только через страницы. Практика и креативный подход тоже работают. Сперва я обнаружил, что с помощью «Эос» могу делать тени достаточно твёрдыми и острыми, чтобы они работали как клинки; не так круто, как хотелось бы, но полезно. А если собрать их вместе и сжать… Да ещё суметь поддерживать вращение…
        Под водой много теней, которые и упрощают, и усложняют мою магию. Но во всяком случае я смог сформировать копьё - или, скорее, бур.
        И вонзить его в упругую, но мягкую плоть кракена.
        Это он ощутил. Сразу несколько щупалец вырвалось на поверхность, ударив по мне.
        - Принц!..
        В отличие от Кошака, Полосатый не стал кричать - просто выдал новую молнию. А затем последовал и залп дробовика.
        Я же вильнул в сторону, и снова в сторону, танцуя между быстрых, но недостаточно, щупалец. Тень под водой развеялась, но я создал новую на поверхности, и снова полоснул шкуру осьминога-переростка созданным из неё лезвием. Я не могу полноценно летать, но погода была безветренной, и море - достаточно ровным, если не считать поднимаемые кракеном волны. Они мешали мне, но не настолько, чтобы я не мог уклоняться. И контратаковать.
        …Всё же стоит признать, что этот противник слишком крупный. Вряд ли я справлюсь с ним в одиночку.
        Но это и не является моей целью - достаточно задержать. Не обязательно даже остановить, главное отвлечь и замедлить, давая плоту возможность добраться до берега. Так что я маневрировал, отступая; по возможности - нанося лёгкие раны щупальцам, но это вторично.
        И мой план работал. Не знаю, насколько безмозглая эта морская тварь, но она не стремилась преследовать плот, сосредоточившись на мне.
        К сожаление, это сделало ситуацию опасной для меня, когда к первым трём щупальцам присоединились остальные.
        Вдобавок, полёт отнимал изрядно сил; куда больше, чем движение на ногах. Не столько даже физических сил, сколько духовных - это тоже форма магии. Сперва я полностью сосредоточился на защите, а затем и вовсе предпринял отступление, продолжая уклоняться от щупалец преследующего меня кракена. Ещё пару раз с плота вели поддерживающий огонь огнестрелом и несущими взрывчатку птицами, и это тоже помогало. Была и подстреленная видимо Кошаком акула, выпрыгнувшая из воды.
        Когда я оказался рядом с островом, сил оставалось совсем мало, а кракен и не думал отставать. Однако тут уже команда могла поддерживать меня в полную силу.
        Магия, пули, и взрывчатка для поражения подводных целей. Эффект был меньше, чем хотелось бы, но - был.
        А затем щупальца ударили по берегу, разбив вытащенный на сушу плот и заставив команду отскочить в стороны.
        Плотом достижения моллюска и ограничились. На суше преимущество было у нас.
        Бестия отчекрыжила первое щупальце за считанные секунды, и пока Полосатый курочил второе, позаботилась ещё об одном. Тут уже и до осьминога дошло, что что дело пошло как-то не так, и надо бы отступать, но он опоздал. Калиостро материализовал громадное копьё, и Бестия до половины вогнала его в очередное щупальце, пришпилив кракена к берегу; а затем - ещё одно.
        Кошак вогнал пулю в глаз моллюска; его оружие и магия были слишком неудобны против такого противника, да и лезть в воду он не хотел, но он сделал, что мог. В основном, использовал гранаты.
        Я? Я упал на землю и пытался восстановить силы. Этот залёт утомил меня даже сильнее, чем мне казалось.
        Грозный на воде, на суше кракен был куда менее опасен. Команде потребовалось совсем немного времени, чтобы прикончить его.
        Эта тварь, к слову, оказалась не совсем осьминогом, а чем-то средним между осьминогом и кальмаром. И щупалец десять вместо восьми.
        - Это было опасно - заметил Кошак. - И храбро с твоей стороны.
        Я поморщился. Маску сменил на Принца, и успел немного поучаствовать в разделке кракена, но…
        - Это была не храбрость, а чрезмерная самоуверенность Маски - сообщил я. - Впрочем, сработало, так что на этом и остановимся.
        - Ну… Как скажешь. Но, чёрт, реально было опасно… Нам нужен более мощный движок.
        - Согласен - кивнул Полосатый. - И не только он, возможно.
        - Можно будет что-нибудь придумать - произнёс Калиостро, тыкая дохлого не-осьминога палкой. Орденец облизнулся. - Как думаете, он съедобен?..
        Бестия рискнула попробовать, но по её словам вкус был так себе. Хотя тонкие кончики щупалец - более-менее.
        И на острове с лестницей, и на втором острове мы оставляли радиомаяки с долговременными батареями. Существенно упрощает ориентирование и картографирование, учитывая, что у каждого маяка - собственный сигнал.
        Изучить остров - гигантские крабы, несколько пиратских скелетов и призраков, сундук в пещере - изучить птицами Калиостро окрестности. Поблизости обнаружилось ещё два острова.
        - Думаю, прежде чем продвигаться, стоит приобрести мотор помощнее - заметил я, и команда согласно закивала.
        Обратный путь прошёл почти без приключений. Так, пара акул да хищная птица, метающая металлические перья, о которых позаботился Кошак.
        С мотором оказалось сложнее, чем хотелось бы: более мощный найти не удавалось. Однако Калиостро обещал «что-нибудь придумать», и выполнил обещание: «оттюнингованный» движок стал вдвое больше размером и оказался покрыт рунами и странными узорами, но скорость плота при тестовом прогоне на речке как бы не тоже удвоилась. А ещё он притащил сумку электрических и замораживающих гранат, плюс флягу яда, который должен бы быть эффективен против кракенов.
        Определённо, сотрудничество с ним и с Орденом полезно.
        Исследование четырнадцатого этажа шло медленно. Проблема была, в основном, в море и его обитателях; монстры, обитающие на островах, были относительно слабыми, - ключевое слово «относительно» - однако морская живность была крайне опасна. В первую очередь возможностью перевернуть плот; это не обязательно стало бы фатально, тем более учитывая Калиостро, но было крайне не в нашу пользу. Так что - сперва провести морскую разведку, убедиться, что опасности рядом нет, а затем - быстрый заплыв к ближайшему острову. И так от островка к островку, составляя карту.
        Этот этаж был определённо самым большим из всех четырнадцати, и без каких-либо указаний на то, где искать лестницу, исследования могли бы затянуться весьма надолго - особенно если топология и здесь изменяется со временем. Собственно, именно из-за такой возможности мы оставляли радиомаяки на каждом острове, но и это не было панацеей: местные монстры вполне могут выводить их из строя. Что и произошло уже один раз. Тоже проблема, с которой нужно что-то делать.
        Однако у нас нашёлся метод сократить поиски: шарик Алис.
        Он слабо, едва заметно светился с одной стороны. Это заметил Кошак; для моего глаза свечение было практически невидимым.
        Поперемещавшись с острова на остров, мы выяснили, что свечение всегда направлено в одну сторону, и учитывая предполагаемую функцию шарика, оно указывало или непосредственно на фрагмент души, что бы там с ним не было, или на лестницу к следующему этажу… последнее всего лишь гипотеза, но вполне вероятная. Да и если не так - всё равно нужно проверить.
        Так что в исследованиях этажа мы старались следовать указываемому шариком направлению.
        Не все островные монстры были слабыми. Пару раз нам приходилось спешно драпать, так что маяки ставили прежде, чем начать исследование очередного острова, и плот тоже приходилось устраивать так, чтобы его можно было относительно легко и вытащить на берег, и столкнуть в воду.
        У этого этажа - свои тонкости… И всё же, несмотря на сложности и опасности, я однозначно предпочитал его предыдущему.
        - Что это за тварь такая?.. - опасливо поглядывая на неподвижное тело, осведомился Кошак. Противник действительно был не только сильный и неприятный, но и весьма необычно выглядящий. Впрочем, эта внешность позволяла легко определить, с кем мы имели дело.
        Бестия опередила меня, впрочем.
        - Великан, множество рук, множество голов? Гекатонхейр, очевидно - она пожала плечами. - Почему Принц и предложил сосредоточиться на атаке Полосатому. Согласно мифам, греческие монстры слабы против молний, раз благодаря им Зевс сумел захватить верховную власть.
        Я кивнул.
        - Наши монстры более-менее придерживаются мифов. Хотя василиски были явно из «Подземелий и драконов», а не из классики.
        - Ну, Дэ и Дэ - тоже классика - заметил Кошак. - Игровая.
        - Пожалуй - согласился я. - Хотя я бы предпочёл, чтобы всё было основано на одном источнике. Было бы проще.
        Действительно, монстры Провала словно надёрганы из разных источников… Или не «словно». Сдаётся мне, что этот мирок создан кем-то… И «фрагменты силы» указывают на возможного виновника.
        - Поможешь с ещё одним экспериментом? - осведомилась Бестия.
        - Опять Грань? - спросил я. Мы уже пару раз экспериментировали с заходами за Грань, и это было… тревожаще, пожалуй. Как и говорила дама, в заполняющем пространство по ту сторону тумане - потустороннем тумане, воистину - проглядывались некие смутные образы, словно напоминающие о чём-то. Иногда удавалось разглядеть картинку, но в основном образы были смутными и размытыми, заставляющими вглядываться и оставляя в напряжении и недоумении.
        - Нет, на этот раз с твоей знакомой.
        Я кивнул.
        - Мне тоже любопытно.
        Я привёл Бестию ко входу в «Салон „Бархат“» и как обычно вошёл внутрь. Подождал немного и вышел обратно.
        - Дверь закрыта - сообщила она.
        С её точки зрения, я никуда не входил; просто… даже не исчез, а в какой-то момент она вдруг заметила, что меня нет рядом. А попытавшись разобраться, она поняла, что на какое-то время вообще забывает обо мне, когда я вхожу в «Салон».
        Я попытался провести её за руку; безрезультатно. Миг, когда выпускаю её руку, выпадает из памяти. Попытка привязать верёвкой оказалась так же безрезультатна; петля непонятным образом спадала. Угу, по принципу «сползла на одну ногу».
        Очевидно было только одно: «Салон» неким образом влияет на восприятие реальности.
        Запись на камере превращалась в помехи в те моменты, когда я входил и выходил.
        - Досадно, но ожидаемо - подытожила Бестия. - И интересно. Очевидно, что эта Алис и этот «Салон» связаны с восприятием, но камера?..
        - Мы живём в странном мире - заметил я.
        - Не поспоришь - согласилась дама.
        Всё-таки магия Калиостро читерная. Хотя в прямом бою он слабейший в нашей команде, но обладает потенциалом убиения монстров, с которыми мы не можем справиться даже все вместе. Авиадоставка гранат с безопасного расстояния рулит…
        Не всех монстров можно так прикончить - некоторых вообще не пробить одной гранатой или магической взрывчаткой, некоторые будут быстрее успевать регенерировать, есть и те, которые просто полетят к отправителю сами - но тем не менее это чит. Ну, артиллерия - вообще бог войны, а он у нас как раз и играет роль артиллерии. Или ракетных войск, тоже уместное сравнение.
        С другой стороны, самым ценным членом команды его тоже назвать сложно. Как и кого-либо другого. У каждого из нас есть важная роль, выполняемая на отлично. Очень сбалансированная и эффективная команда собралась. Какое-то время Кошак переживал, что слишком малополезен, но его магия ветра оказалась очень полезна против атак перьями и ядовитыми газами или пыльцой; к тому же он сам начал использовать оружейные яды, и это резко повысило его эффективность. Если нам попадался живой монстр, не нежить, Кошак обычно начинал бой, нанося лёгкое ранение и отступая. Если удавалось застать совсем врасплох, спящим к примеру, то использовал и взрывчатку, но даже просто укол с использованием яда резко упрощал дальнейший бой; Калиостро провернуть такое было намного сложнее, если вообще возможно. Материализовывать яд он не мог, а попытки нанести его на материализованных зверушек приводили к их исчезновению. Сложно сказать, почему.
        В любом случае, Кошак травил врага, я сковывал, Бестия и Полосатый добивали. Работало даже с нежитью, хотя с призраками и было сложнее. Но их относительно легко было упокаивать магией и мифрилом - плюс, очевидно, «святая вода». Жаль, создавать последнюю никто из нас не умел, так что приходилось таскать с собой порядочный запас.
        Один раз мы заметили на горизонте корабль под пиратским флагом; авиаразведка показала, что экипаж состоит из нежити. И хотя птица Калиостро заметила на палубе так же несколько сундуков, мы решили не связываться. Сокровища - это хорошо, но наша цель другое.
        Да и на островках они тоже попадаются.
        - Определённо этот остров - сообщил я, вглядевшись в шарик между ладоней. - Даже если там нет лестницы, мы исследовали уже добрую половину этажа.
        Ну, да. Маяки очень помогают с картографированием в искривлённом, замкнутом на себя пространстве. А то, что оно таковое, стало понятно с первым же включенным - сигнал шёл сразу с двух сторон.
        Без современных технологий на этом этаже с его ветрами и течениями можно блуждать бесконечно.
        В любом случае, остров перед нами сходу отличался от предыдущих наличием на берегу нескольких тростниковых хижин. До того нам почти не встречалось построек, а встречавшиеся были просто старыми развалинами; эти же выглядели достаточно новыми.
        И обитаемыми.
        Рядом с хижинами можно было заметить с десяток… тритонов? Во всяком случае, так этих странных чешуйчатых прямоходящих существ назвала Бестия.
        Заметив их, мы направили плот в сторону. Проблема в том, что они нас тоже заметили.
        И обвинить Калиостро в плохой разведке не выходило. Ему изначально не ставилось задачи изучить остров; только найти его. А эти хижины обладали странным эффектом: они стали заметны только вблизи. Какими-то метрами ранее пляж выглядел пустым.
        Опять какая-то магия, или просто эффект восприятия.
        По крайней мере, тритоны, хоть и были по большей части вооружены, - трезубцами с изогнутыми боковыми зубьями - но признаков агрессии не демонстрировали. Будь на их месте гоблины, или минотавры-изгои, и они бросились бы к нам, пусть даже вплавь. Эти же спокойно смотрели на нас, а затем один из них нацепил на трезубец белую тряпку и принялся размахивать этим импровизированным флагом.
        Товарищи посмотрели на меня.
        - Попробуем вступить в переговоры - решил я. - Но сохраняем готовность к бою.
        - Приветствую странников, ищущих путь к корням мира - произнёс тритон с белым флагом. - Мы привратники, стражи порога.
        Вблизи этот… гуманоид выглядел не менее странно, чем на расстоянии. Зелёная чешуйчатая кожа, перепончатые относительно человеческие руки и больше похожие на лягушачьи ноги, похожий на рыбий хвост и нечто вроде плавников на месте ушей. И лицо… Соответствующее.
        Речь этого… тритона, стоит признать, была довольно поэтичной, несмотря на хриплый голос. Сводилась она, однако, к неприятному для нас факту: чтобы добраться до лестницы, нам придётся или пройти «испытание», или сразиться со всем племенем.
        Испытание - дуэль один на один.
        Пусть даже «тритоны» внешне особо не впечатляли, но тот факт, что они обитают на четырнадцатом этаже Провала, говорит за себя. С королём минотавров нам пришлось непросто даже вместе…
        Вероятно, будь я в Маске Фея, согласился бы сразу. Принц, однако, задумался. Вопрос непростой, слишком много неизвестно…
        - Каждый из вас может испробовать свои силы - добавил тритон. - Единого триумфа будет достаточно.
        Я кивнул.
        - Хорошо. Бестия, попробуешь?
        Дуэль до первой крови, на берегу. Разрешены любое оружие и магия. Бестия надела свои любимые когтистые перчатки, тритон держал трезубец.
        Немедленно выяснилось, что это не единственное его оружие. «Водяная пуля» едва не закончила только начавшуюся схватку.
        Впрочем, именно что «едва». Повадка Бестии начинать бой рывком на всех конечностях у самой земли помогла и в этот раз; магический залп прошёл поверху.
        Тритон мгновенно сориентировался, однако, и хлестнул по земле водяным кнутом. Магия не то, чтобы незнакомая, но куда более мощная, чем то, что мне доводилось видеть: рытвина в земле осталась глубокая.
        Бестия снова уклонилась, перекатившись в сторону, и рывком сблизилась с противником. Вблизи у неё должно быть преимущество, ввиду количества рук и длины оружия, однако… Верхнюю пару рук, вернее металлические когти-клинки на них, тритон заблокировал копьём. Нижние в бока… И новый водяной залп отбросил Бестию.
        Её устойчивость к магии дала о себе знать; дама немедленно снова оказалась на ногах, но прозвучал громкий, низкий протяжный звук: арбитр подул в ракушку, останавливая бой.
        На плече Бестии была видна капля крови. Чешуя тритона осталась цела.
        - От его чешуи аж искры летели - с досадой произнесла Бестия. - Этот тип чертовски твёрдый.
        - Я попробую - произнёс Полосатый. Я кивнул.
        Наш тигр начал схватку традиционно в состоянии частичного воплощения. Противник у него был другой, но с тем же вооружением, и начал так же: выстрел крупной каплей воды. Которую Полосатый, в отличие от товарки, блокировал щитом. Второй ход тритона тоже повторял действия его предшественника - водяной кнут. Эту магию, однако, щитом полностью заблокировать было невозможно, поэтому Полосатый соединил уклонение с контратакой: навстречу кнуту ударила молния.
        Соединённая с рукой тритона вода, какой бы магической она ни была, оставалась проводником - и хорошим, если она морская. Сопротивляемости тритона было явно недостаточно, чтобы проигнорировать такое воздействие; его встряхнуло, и Полосатый ринулся к шокированному противнику, замахиваясь штырём на обухе топора.
        Не успел.
        Тритон внезапно провалился в лужу, на которой стоял. А в следующую секунду водяная пуля ударила в спину Полосатому, прилетев от кромки моря, где из волны снова появился его противник.
        Телепорт через воду, блин.
        Ранение Полосатого оказалось столь же лёгким, как и у Бестии, но бой оказался остановлен.
        - Сильный - коротко произнёс Яшин. Я кивнул.
        - Думаю, теперь моя очередь.
        Я успел наложить на себя усиление - или, вернее, ускорение - ещё пока Полосатый сражался. И это немедленно пригодилось: несмотря на то, что я этого ожидал, от «открывающего» залпа «водяной пулей» уклониться было куда сложнее, чем казалось со стороны.
        Одновременно с ним - и с моим маневром уклонения - я выдал «огнемёт». Целью, однако, был не тритон, а лужи вокруг.
        В отличие от предыдущих бойцов с нашей стороны, я не спешил сближаться. Сперва обработать поле боя и прощупать противника… и ещё кое-что.
        Как я и ожидал, тритон действовал по прежней программе, и за водяной пулей последовал водяной кнут. В этот раз, правда, горизонтально, а не вертикально.
        Обычно это заклинание обладает ограниченной управляемостью, но я предпочёл подстраховаться, и вместо того, чтобы просто перепрыгнуть его, встретил собственной магией. Половина кнута испарилась, добавив ещё тумана в окрестности.
        А затем я использовал «Мираж».
        Главный трюк в управлении этими «клонами» - не задумываться, и тогда они действуют именно так, как нужно. Звучит просто, но на практике, как и с уклонением, гораздо сложнее.
        Впрочем, у меня были время и возможности попрактиковаться.
        Три одинаковых фигуры окружили тритона со всех сторон. От ещё одного кнута все трое уклонились, пригнувшись; трезубец безвредно пронзил один из миражей.
        А затем два окутанных огнём клинка вонзились в чешуйчатый бок.
        Я не так силён, как Бестия, но мой меч - из чистого мифрила, и зачарован вдобавок. Да и магия усиливала удар.
        Вновь загудел горн-ракушка.
        - Три - волшебное число - произнёс я. - С первого раза победить было проблематично.
        Откровенно говоря, непросто было даже с третьего раза.
        - Снова чувствую себя бесполезным - заметил Кошак.
        Недовольным он не выглядел.
        После нашей совместной, на чём я настаиваю, победы и подлечивания раненого тритона нас провели к лестнице на следующий этаж, и вся команда замерла, глядя на неё. Шарик Алис, к слову, действительно указывал на неё.
        - Маленький шажок человека, огромный шаг человечества, бла-бла - наконец, оправилась Бестия. - Идём, что ли.
        Кошак снова прошмыгнул первым.
        2/7. Множество истин
        - Это… Очень похоже на первый этаж - сообщил очевидное Калиостро, оглядывая окружающий лесок. - Надеюсь, Провал не зациклен.
        - Сомневаюсь - ответил я. - Тритон говорил про «Корни мира». Провал должен быть конечен, полагаю.
        Я проверил смарт.
        - Ну, и это всё же не первый этаж. Сигнала маяков нет.
        - Прислушайтесь - произнесла Бестия.
        Я последовал указанию, но первым, ожидаемо, услышал Кошак. Впрочем, уже в следующую секунду и мои уши распознали звук - благо, музыка становилась громче. И если мой усиленный Маской и Орденом слух мне не изменяет, тут играет целый оркестр из разных инструментов.
        - Калиостро?.. - обратился я. Орденец кивнул, снял цилиндр, и извлёк из него голубя.
        - Эм… Вам стоит увидеть это самим - со странным видом сообщил он спустя уже несколько секунд.
        Чтобы понять, о чём он, оказалось достаточно срубить ближайшие кусты.
        На земле лежала красная ковровая дорожка, по которой навстречу нам шёл эльф во фраке. Неопределяемого возраста, темноволосый, высокий, неожиданно смуглый. Без оружия.
        Эльфы - самые малочисленные из Иных; в Городе их почти нет. Они изредка встречаются на верхних этажах, но обычно не идут на контакт. Хм.
        Эльф подошёл к нам. Остановился и поклонился, дав возможность рассмотреть заострённые, чуть длиннее человеческих, уши, кончики которых были направлены вверх и немного назад.
        - Прошу, следуйте за мной - произнёс он. - Владыка ожидает вас.
        Мы переглянулись.
        - Это выглядит довольно подозрительно - заметила Бестия.
        - С другой стороны, пока что те Иные, кто не проявляли агрессии сразу, и дальше действовали честно - заметил я. Посмотрел на эльфа. Вы можете объяснить, кто ваш «владыка», и почему он нас ждёт?
        - Будет лучше, если владыка Морфей сам объяснит свои мотивы - своим мелодичным голосом ответил эльф. - Что же до возможности ловушки… В этом просто нет нужды, как вы можете убедиться.
        С этими словами он щёлкнул пальцами. Воздух по сторонам от тропы, покрытой ковром, заколыхался, и чары невидимости (или иллюзии, возможно) рассеялись, открывая…
        Пара драконов. Пара гигантов. Ещё пара драконов.
        …
        - …Вероятно, нам следует принять приглашение - наконец, смог произнести я.
        Эльф кивнул.
        - Добро пожаловать, герои! - звучно провозгласила гуманоидная фигура, встав с золотого трона. - Всегда хотел это сказать.
        Ковровая дорожка привела нас к просторной - очень просторной - поляне, превращённой в этакий полевой лагерь в стиле восточных сказок. Роскошные ковры, уставленные золотой и серебряной посудой, заполненной разнообразными яствами (в основном, фруктами). Статуи, изображающие, в основном, красавиц различных видов. Сами эти красавицы - эльфийки, зверолюдки, нимфы и вообще непонятно кто - возлежащие на подушках, играющие на музыкальных инструментах, или занимающиеся какими-то своими делами.
        Мужчины тоже присутствовали.
        И в центре всего этого - беседка, где на небольшой возвышенности стоял золотой трон, на котором сидел… Я бы сказал, «сидело», однако -
        - Я - Морфей, творец этого мира.
        Единственное, что можно было наверняка сказать - фигура на троне изображала человека. Прямостоящая, две руки, две ноги, тело, голова. Белая тога и венец из какой-то лозы с цветами.
        Больше ничего разобрать не удавалось. Любые отдельные черты плыли, изменялись, и мгновенно выпадали из памяти.
        - Добро пожаловать - повторил самопровозглашённый бог сна. - Вы прибыли куда раньше, чем я ожидал, но тем интереснее. Вам пришлось многое пройти и преодолеть, чтобы оказаться здесь, но сейчас вы можете отдохнуть и воспользоваться мои гостеприимством - он обвёл рукой находящееся вокруг.
        Мы переглянулись, и команда молчаливо предоставила мне право говорить.
        - У нас есть вопросы - произнёс я. «Морфей» кивнул.
        - Очевидно. Но пока что некуда спешить. Отдохните и расслабьтесь. Сейчас вам ничего не угрожает, даю своё слово.
        Я вновь покосился на продолжающую стоять вдоль дороги вереницу монстров ранга сложности «невозможно», и кивнул.
        - Такое впечатление, что нам собираются предложить печенЬки и полмира - заметил Кошак. Подушки были чрезвычайно удобными, а угощения - вкусными.
        И девушки - услужливыми.
        Я кивнул.
        - Согласен, похоже на то. Проблема в том, что я не вижу надёжного способа сбежать. Даже с ненадёжным проблемно… Сколько там одних драконов, десять?
        - Мне было страшно считать - признался Кошак. - Честно говоря, Принц, я думаю, что ты - единственная наша надежда, если нам действительно сделают такое предложение. Попробуй как-то договориться.
        - Как вы думаете, это действительно бог?.. - задумчиво произнёс Калиостро. Я пожал плечами.
        - Что есть бог? Но судя по драконам, могущества ему не занимать. Другой вопрос, является ли он действительно создателем этого мира. Это… Возможно.
        Я помедлил.
        - Возможно, раз уж ситуация такая сложная, стоит действительно воспользоваться предложением отдохнуть и расслабиться.
        Кошак - сейчас снявший Маску - покосился на эльфийку поблизости. Та улыбнулась ему.
        - Лично мне эта идея нравится - заметил парень.
        Бестия неодобрительно посмотрела на нас.
        Сауна, массаж, и даже видеоигры - несмотря на полевой вид лагеря, здесь было всё. Однако даже после того, как придорожные монстры снова исчезли из вида, расслабиться я не мог. Это, кажется, вообще удалось только Кошаку.
        Завидую немного.
        Эта зависть усугубилась в разы, когда мы все снова собрались, и я увидел, каким довольным явился Кошак. Да, завидовать плохо, и вообще сам мог бы оттянуться, но… попробуйте кто-нибудь сделать это под наблюдением Бестии. Выглядящей очень недовольной Бестии, добавлю.
        - Как я вижу, не все воспользовались моим гостеприимством - произнесла неопределяемая фигура на троне. - Печально, но это ваш выбор. Ну что же… Сперва я поведаю вам то, что ответит на часть ваших вопросов. Прежде всего… Этот мир - часть домена богов сна. Он соткан из сна, но столь же реален, как и мир на лоне Геи. Обычно наши владения эфемерны и мимолётны, но временами хочется чего-то иного, более ощутимого. А потому я и брат мой объединили силы, соткали сей мир, и населили его душами, что горят ярко.
        - Мы можем вернуться? Обратно, в реальный мир?
        - Сей мир так же реален - повторил Морфей. - Но да, это возможно. Для того вам следует получить разрешение хозяев сего мира, либо разрушить его полностью. Но к чему вам это? Мир Геи сер, а этот мир ярок и полон чудес. Даже доля Гипноса куда ярче, чем ваше прежнее бытие; мои же владения - это яркие, фантасмагоричные сны, в которых ты можешь быть кем-то другим, где-то ещё; где приключение в шаге от тебя.
        - Город - владения Гипноса? - переспросил я. Морфей кивнул.
        - Брат мой - владыка пустых снов, но весь этот мир разделяет и смешивает наши силы. Потому в его владениях живёт волшебство, а мои - придерживаются правил.
        Морфей прав, эта речь ответила на множество вопросов… если является правдой. Однако я решил, что верю.
        - Всё это следует переварить… - произнёс я. - Но один вопрос я хочу задать сразу. Почему бы вам не отпустить тех, кто хочет вернуться, оставив тех, кого устраивает этот мир?
        На миг мне показалось, что я уловил выражение лица Морфея, но оно тут же вновь покинуло мою память.
        - Потому что вы все уже сделали выбор - произнёс он. - На грани смерти вы просили о помощи, и получили её. Не следует просить у богов слишком многого.
        Я нахмурился; Морфей продолжил.
        - Однако вам, героям, достигшим этого места, тем, кто первыми встретились со мной, я хочу предложить ещё один выбор. Вы можете выбрать новую жизнь в моём королевстве, оставив Город Гипноса и его формальности. Вы можете выбрать новую форму, и изучать новые грани этого волшебного мира.
        - Не могу назвать это предложение особо соблазнительным - заметил я. Глянул на эльфиек. - Хотя, полагаю, есть те, кто хотели бы быть эльфами…
        Я нахмурился; Морфей кивнул.
        - Да, таковые есть и были. Что скажут твои товарищи, однако?
        Полосатый молча отрицательно помотал головой; Кошак вздохнул, тоже покосился на девушек, и повторил жест старшего кошачьего.
        - Нет - коротко произнесла Бестия.
        - У этого предложения есть интересная составляющая, но… Нет, откажусь - присоединился и Калиостро. - Со всем уважением.
        - Это ваш выбор - произнёс Морфей. - Но моё предложение ещё остаётся. Может статься, у вас будет и возможность его оценить… Но я приму ваше окончательное решение при нашей новой встрече.
        Он встал.
        - И вот кое-что в знак признания вашего достижения. Это должно было стать неожиданностью, но раз вы прибыли сюда раньше ожидаемого, знайте. Я и брат мой Гипнос начинаем игру за власть надо всей Грёзой. Мой первый ход будет через семь дней; мои подданные попробуют владения Гипноса на прочность. До встречи, герои. Я жду вас у корней мира… О, и ещё.
        Он поднял руку, и над ладонью сверкнула золотая искра - вызывающая странное ощущение знакомости.
        Я достал из кармана шарик Алис… Да.
        - Это я возьму с собой - закончил Морфей.
        И с этими словами он исчез - вместе со всем окружающим.
        Ну, почти. Лес и пара чаш с фруктами остались.
        Мы возвращались в Город в глубокой задумчивости. Пищи для ума у всех было более чем достаточно… хотя Кошак, судя по довольной морде, думал совсем не о том.
        Скорее всего, будь я в Маске Фея - отвесил бы ему затрещину, чтобы не лыбился так.
        Возвращение прошло настолько спокойно и быстро, что я заподозрил ещё один «прощальный подарок» от этого самозваного бога - который, скорее всего, не просто самозваный.
        Всё, происходившее на пятнадцатом этаже - ну, почти всё - мы с Бестией записывали на смарты, и эти записи вместе с устными (а потом придётся и письменные делать) докладами выдали Здравину. Копии остались и для руководства Ордена. Глава департамента просмотрел запись и взялся за виски.
        - Нужно будет отдать спецам на анализ, понятно, но уже… много информации - сообщил он через несколько секунд. - Особенно предупреждение в конце. Думаю, его стоит воспринимать всерьёз.
        - Учитывая то, что мы видели - более чем - я скривился. - Город нужно готовить к обороне. По максимуму и ещё сверх того. И надеяться, что обойдётся без драконов.
        Здравин тоже скривился.
        - Убедить выделить на это силы и ресурсы… Плюс, не зная, к чему именно готовиться, можно облажаться…
        Он посмотрел на нашу команду, собравшуюся в его кабинете - минус Калиостро, который докладывался своему начальству.
        - Ребята, вы реально сделали очень многое, но вам нужно продолжать. Нужна информация. Какие именно силы нужно ожидать, если будут неизвестные монстры - их способности и слабости. Если это вторжение действительно будет - возможно, удастся встретить его на десятом этаже? В этой ситуации информация - это жизни.
        Я кивнул.
        - Понимаем.
        - Всё становится сложнее и сложнее… - задумчиво произнёс Полосатый. В реальном мире нас, вероятно, попросили бы не покидать город, сейчас же просто порекомендовали постоянно держать телефон при себе; впрочем, это и так было очевидно. Конкретно сейчас мы даже не стали удаляться от Гильдии, устроились в отдельном помещении ресторана поблизости. Сперва вообще хотели прямо в баре Гильдии, но там слишком много любопытствующих, когда мы ещё не уверены, что стоит, и что не стоит рассказывать.
        - Но если бы мы не знали, было бы куда хуже - заметил я. - Мы получили ценное предупреждение. И много ответов.
        Наш тигр кивнул.
        - Боги… - пробормотал Кошак. - Как думаешь, эта твоя Алис тоже того?..
        Я подумал.
        - Не удивлюсь. Но всё же сомневаюсь. Её способности похожи, но она утверждает, что работает на кого-то. С другой стороны, можно вспомнить Нику и Гермеса… Хм, спрошу её прямо, пожалуй.
        - Мы забыли задать главный вопрос - вздохнула Бестия. - Ход времени. Как соотносится время в Городе… или, вернее, в «Грёзе», и в реальном мире. Если этот мир основан на сне, то можно предположить, что здесь время идёт намного быстрее, но это лишь предположение. Опять же, он говорил про души - но что с телами? Чем больше мы узнаём, тем больше возникает вопросов. Вечная проблема познания.
        - Нам стоило составить список вопросов к нему, пока было время - я тоже вздохнул. - Даже с учётом ситуации, об этом следовало подумать. А теперь… «У корней мира»? Не знаю, насколько глубоко это, но даже пару этажей преодолеть будет сложно, судя по тому, как оно идёт. Наша задача становится всё более опасной.
        - Зато в этом появляется некий смысл - задумчиво заметил Кошак. - Раньше мы действовали практически наугад. А сейчас точно знаем, что в глубине есть ответы. Что это приключение имеет смысл. Да и Гильдия нас поддерживает.
        - Второго бога не забывайте - заметил Яшин. - Мы не знаем, ни где он, ни чего от него ожидать, но он вероятно наблюдает за происходящим. И имеет собственные цели с планами.
        - Не лучшее дело, строить гипотезы без достаточного обоснования, но я бы предположила, что если таковое божество действительно существует, - задумчиво произнесла Бестия - и это не Алис, то оно устроилось в руководстве Братства. Мера контроля, мера влияния, и практически никакой информации наружу.
        - Есть смысл - согласился Кошак.
        Мы умолкли, задумавшись.
        - Рыбу никто не будет, что ли? - осведомился Игорь. - Ну, как хотите.
        Хотя спецы продолжали разбирать полученную информацию, задание от Гильдии мы получили меньше чем через час. И не только от Гильдии: на этот раз его официально выдало объединение обеих организаций, Гильдии и Ордена.
        Орден обещал всяческую поддержку, но пока что она выразилась в доступе к дополнительным товарам и услугам, и скидке на них.
        Жлобы, могли бы и бесплатно снарядить.
        - А где Гворин? - осведомился я. - Что-то не видно его.
        Даже мифрильное снаряжение нуждается в профессиональном уходе и обслуживании, а моё снаряжение отнюдь не целиком было изготовлено из него.
        - Хандрит - сообщил орк и ткнул толстым зелёным пальцем в окно напротив, на котором висела вывеска «Услуги заклинателя, зачарование снаряжения». И под ней - «Скоро открываемся!»
        Как раз когда я посмотрел туда, стройная остроухая фигура сняла нижнюю табличку. Эльф, надо же.
        На месте таблички, сообщающей о скором открытии, появилась другая. «Лучшие чары от Ордена. Эльфийские оружейные яды, алхимия на заказ». Интересно…
        - Босс не любит эльфов - сообщил Гнур. - Оно и понятно, засранцы они. С ними даже драку не устроить, выстрелил и смылся. Да и яды их…
        Насколько мне известно, начало алхимии Города положили эльфы. Но их методы ведения боя мне были неизвестны в виду того, что эльфы не являются монстрами и не были враждебны.
        Однако они были среди «подданных» Морфея, и это означало возможность столкнуться с ними в будущем. А значит - стоит заранее узнать, с чем, возможно, придётся иметь дело, и подготовиться к этому. Тактика, стратегия и вообще планирование в нашей команде - моя работа.
        Так что, вероятно, стоит побеседовать с новым соседом нашего мастера. Об этом, я имею в виду - так-то очевидно нужно выяснить, что он может предложить. Оружейные яды, хм?.. С ростом сложности этажей нам понадобятся все возможные преимущества. Хотя мне и не нравится использовать такие методы, но, полагаю, даже Принц не будет против.
        Так что, сдав снаряжение на ремонт - весьма недешёвый, но сейчас я мог себе это позволить даже если бы затраты не брала на себя Гильдия, да и материал есть собственный - я направился в лавку эльфа.
        - Здравствуйте. Хотел бы поинтересоваться у вас товарами и ещё кое-чем.
        - Принц? Руководство Ордена дало указание оказывать вам всяческое содействие, так что задавайте вопросы.
        Получить длительную лекцию я не ожидал, но в итоге стал записывать её на смарт. Весьма информативно… «Применение ядов - это сложная наука, особенно в случае неизвестного противника, зависящая от множества факторов, включающих погоду, форму оружия, и цель охоты». Причём он обещал дать и практические уроки, как по применению ядов, - начиная с их правильного нанесения - так и по эльфийской тактике.
        Очень полезный визит.
        Вероятно, стоит отметить, что следствием нашей встречи с самопровозглашённым богом стали не только сложные новости и расширение активности Ордена. Город снова немного подрос и выросло число Иных. Скорее всего, это тоже что-то означает; один из тех вопросов, что мы не задали при встрече с Морфеем. Собственно, даже того здания, где расположилась лавка эльфа, прежде не было. Новые автобусные маршруты, новые магазины… Новые возможности, но ориентацию в новом-старом Городе это несколько усложняло. Перед теми, кто находился в Городе на момент его трансформации, такой проблемы не стояло, а вот мне приходилось разбираться. Впрочем, это было даже интересно; дух исследования живёт. И без опасности, в отличие от Провала.
        Я был совсем не удивлён увидеть в одном из новых магазинов под вывеской «Универмаг мультимедиа» знакомое лицо. Анастасия, чьи фамилию-отчество я всё никак не спрошу, прохаживалась у полок с дисками и книгами, изучая товар. Кое-что уже собрала в стопку в руках.
        - Здравствуйте - произнёс я, подходя. - Тоже изучаете новые магазины?
        Я немедленно понял свою ошибку - для неё-то они не должны быть новыми. Однако…
        - И вы здравствуйте. Ну да - ответила дама и осеклась.
        Она была в Провале одновременно с нами?.. Женщина, точная личность неизвестна… Я с трудом сдержал улыбку. И не до конца.
        - Нужна дополнительная пара рук? - осведомился я, наблюдая за её реакцией.
        - Обычно справляюсь и без них - ответила дама. - Но да, было бы полезно.
        Набранные ей книги, стопка которых оказалась довольно увесистой, были публицистикой, посвященной двум темам: психология и физиология сна, и древнегреческие мифы. Определённо, моё предположение - точно в цель.
        Наконец, мы обошли весь магазин, выбрали всё, что интересовало даму, и она оплатила покупки, после чего уложила их в большую сумку.
        - Вы остаётесь джентльменом даже без Маски - вздохнула Анастасия. - Тут рядом есть ещё и новая кондитерская, не возражаете?..
        Я кивнул, поднимая тяжёленькую сумку.
        - Ведите.
        - Вы определённо сделали предположение по поводу моей Маски, хоть и не стали его высказывать - заметила дама. Я кивнул. - Полагаю, нет смысла скрывать.
        Она помедлила и призналась:
        - Чувствую себя довольно глупо, словно в какой-то мелодраме.
        - Интриги и разоблачения? - я улыбнулся, пытаясь разрядить атмосферу. Вроде бы помогло.
        - Пожалуй - согласилась Анастасия. - Сперва разоблачили мир, затем меня. Ну, будем знакомы снова…
        Она протянула руку.
        - Анастасия «Бестия» Яснева. С одним «е».
        - Принц. В настоящий момент без имени из-за проклятья злой феи - ответил я. - Хм. У нас с вами наблюдается несовпадение жанров - у меня явно сказка.
        - Было бы смешно, если бы не было так грустно - заметила дама, и я кивнул. - Так и не будете ничего спрашивать?
        Я пожал плечами.
        - Не то, чтобы мне не было любопытно, но у всех есть свои истории, свои мотивы и свои причины. Захотите - расскажете, нет - это ваши секреты. Вам виднее, стоит ли их кому-то доверять… Хотя, мне кажется, наша команда достаточно надёжная, но решать в любом случае вам.
        Я перевёл взгляд на меню. На фото всё выглядит довольно заманчиво, но что из этого выбрать?..
        - Моя Маска… Специфична - медленно произнесла женщина. - Ну, полагаю, все они специфичны в чём-то, но моя всё же выделяется. Например, она не восходит к какому-то конкретному персонифицированному образу, как большинство. В моём случае это нечто… более фундаментальное. Полагаю, моя Маска символизирует страсти и мотивации, лежащие под социальным поведением. «Сколупни корку из цивилизованной морали, и обнаружишь под ней зверя», нечто подобное.
        Я чуть нахмурился.
        - Это довольно-таки личное. Удивлён, что вы решили всё же заговорить о таких подробностях, но признателен за доверие.
        Она поморщилась.
        - На самом деле, по хорошему мне стоило сделать это уже давно. Но, как понимаете, тема не самая приятная. Из тех, которые стараешься если не игнорировать, то по крайней мере откладывать до последнего.
        Я кивнул. Тут действительно всё было понятно без слов.
        Но ещё я подозревал, что за словами есть что-то ещё. Как она заметила, её Маска весьма специфична, а каждая из них имеет свои эффекты и влияние. Не хочу и представлять, как может влиять подобная Маска.
        Вероятно, всем нам, пользователям Масок, пригодился бы хороший психолог-специалист, но чего нет, того нет. И, пожалуй, единственное, что тут можно сделать…
        - Полагаю, все мы, пользователи Масок, можем в какой-то степени понимать связанные с ними сложности - произнёс я. - Мои - мелкие, но по крайней мере принцип мне понятен. И, как товарищ по подобным проблемам и просто товарищ… если смогу чем-то помочь - обращайтесь. Временами может быть полезно даже просто поговорить.
        - Как бы банально это ни было, - она хмыкнула - но да. Кажется, эта беседа мне уже немного помогла. Странно, на самом деле… Но на сегодня, пожалуй, хватит разговоров по душам. Полакомимся…
        В итоге я оплатил счёт, но не переживал по этому поводу.
        - Алис, есть важный вопрос - сообщил я, перемешивая тесто. Девушка ожидающе посмотрела на меня. - Ты случайно не богиня?
        - Случайно нет - ответила она. Я чуть подумал и уточнил:
        - А неслучайно?
        - Скорее всего, тоже нет. Но это вопрос, на который я не могу дать ответа с полной определённостью.
        Я хмыкнул. Очевидно, что-то в этом есть, раз так.
        Большего, однако, добиться не удалось.
        Остаток дня я посвятил смеси тренировок и отдыха, а на следующий день с эльфом мы общались всей командой. Познакомились, выслушали лекцию, а затем он предложил провести «практические занятия», назначив встречу в парке после окончания его рабочего дня.
        По канонам различных историй «сенсей» преподаёт наглядный урок, вынося всю команду во время практических занятий. Реальность, однако, - пусть даже это сомнительная реальность Города - имела своё мнение. Мы справились с эльфом достаточно легко; главной проблемой было его отыскать. Хотя стоит отметить, что эльф не использовал яды, способные изменить ситуацию.
        Собственно, суть урока была именно в практике, освоении с тем, как сражаются эльфы, и как этому противодействовать, в чём наш «учитель» был не столько «учителем», сколько «учебным пособием».
        С одной стороны, мы уже имели дело с противниками, использующими скрытность и засады, да и яды тоже. Однако в данном случае имелись существенные отличия: во-первых, эльф был куда умнее монстров, а во-вторых, не только оставлял ловушки, но и в реальном бою, по его словам, использовал бы набор нестандартных ядов, от которых универсальный антидот слабоэффективен, если эффективен вообще. Так что реальным уроком была лекция по определению ядов и подбору конкретных антидотов. Сложно, но нужно, и стоит изучить всем.
        Ещё один курс - обнаружение ловушек. Тоже немаловажно, и самыми опасными были даже не «атакующие» ловушки, а «сигнальные». Их можно не заметить даже после срабатывания - и в то же время их хозяева уже будут знать о вашем присутствии, что может быть чревато внезапным дождём из отравленных стрел.
        В общем, я понял, что поступил крайне правильно, обратившись к эльфу, хотя перспективы глубоких этажей выглядели всё более мрачно.
        Калиостро, к слову, был с этим эльфом, Канариэлем, немного знаком. Оба Орденцы, в конце концов.
        - Такое чувство, что я снова в универе - проворчала Бестия, когда занятия были окончены. - Получаю ещё одну вышку по специальности «Эльфийский авантюрист».
        Я усмехнулся. Действительно, есть такое.
        - Дело нужное - Полосатый пожал плечами. Покосился на Кошака. - Образование, никогда не знаешь, когда его будет не хватать.
        - А в нашем случае и подавно - согласился я. - Хотя наука сложная, не поспоришь. Но кто сказал, что наша профессия не требует высшего образования? Мы с вами, леди и джентльмены, элитные специалисты высшего уровня. Кто лучше нас в деле исследования Провала? Никто, мы лучшие. А это сложная, комплексная задача, требующая множества талантов и специализированных знаний.
        - Эк как сказал - хмыкнул Полосатый. - А ведь таки правда.
        Я кивнул.
        - Но сессию мы сейчас, можно считать, сдали, а завтра отправляемся на практику в Провал, так что предлагаю немного отметить, а потом хорошо выспаться и отдохнуть перед выходом. Кто за?
        Как и ожидалось, руки поднялись дружно.
        От мысли пригласить и Алис я в итоге отказался. Вместо этого купил ей пару книг - «Кулинария для чайников» и «Кулинария Города». Гномий гуляш, эльфийская выпечка… Даже мне самому было интересно полистать, в связи с чем в этот день так ей и не занёс.
        Этажи до десятого изучали другие команды, так что наша сразу отправилась в глубины. И на этот раз наша задача была сложнее, чем просто найти путь к следующему этажу; следовало незаметно и быстро изучить местность, высматривая признаки присутствия угрожающей Городу армии. Составленные ранее карты помогали, но задача была бы непосильной, если бы не Калиостро.
        Наш Орденский товарищ мог отправлять сразу несколько автономных зверушек в места, которые мы определяли по карте как возможные точки дислокации армии, или просто обзора местности, после чего он переключался на прямое управление и осматривался. Не идеально, но очень упрощало нашу задачу, превращая её из «невозможной» просто в «сложную». Если бы ещё этажи по тринадцатый не были пещерными, что не позволяло осматривать их с высоты…
        Мы не только осматривали местность, но и оставляли там и тут специальные миникамеры, совместная разработка Гильдии и Ордена. Организации надеялись в дальнейшем наладить прямую связь с этажами, используя ретрансляторы и кабели на лестницах, соединяющие этажи, и это было первым шагом - плюс сбор информации. Кто потом будет просматривать все эти записи, вопрос… К счастью, не нам его решать.
        С совершенствованием снаряжения, навыков, и приобретением опыта путешествовать по глубоким этажам стало заметно проще, но они оставались очень опасными, о чём я не уставал напоминать - в основном Бестии. Кошаку тоже приходилось, но в основном меня беспокоила наша дама. Памятуя её слова о усилении влияния Масок в глубинах, я предпочёл бы отдохнуть в Городе подольше, и лучше подготовиться, но время поджимает, и с этим ничего не поделать.
        - Не поймьите неправильно, но есть ли вообще смысл этим заниматься? - с лёгким «подмяукиванием» осведомился Кошак на привале. - В смысле, если мы имеем дело с, эм, богом… н-ды, то разве он не сможет просто создать нужных монстров там, где ему нужно?
        - Возможно, я ошибаюсь, но у меня сложилось впечатление, что он старается играть по неким правилам - ответил я. - Правда, мы их не знаем, так что действительно может выйти и по твоим словам. Но в любом случае лучших идей для того, чтобы подготовиться, нет. Да и, собственно, даже в худшем случае мы по крайней мере собираем ценные материалы и для бойцов, и для целителей.
        Я похлопал по ящику рядом. Руды, материалы для алхимиков, готовые предметы снаряжения из сундуков - всё это действительно может оказаться куда ценнее, чем можно подумать, учитывая небольшую численность «армий» организаций Города. Сколько бойцов у Гильдии, около сотни? Вероятно, меньше. У Ордена, полагаю, ещё меньше. Так что да, десяток мощных стимуляторов или исцеляющих зелий, несколько мифрильных клинков или кольчуг - всё это существенный фактор само по себе. Плюс наши спецы не теряют времени и разрабатывают новые виды вооружения и всякое такое.
        Хм. Полагаю, можно и нужно будет воспользоваться сервисом Алис в связи с этим. Нам потребуются все возможные усиления, и на этот раз не только нашей команде, но и всему Городу. Но это обсудим по возвращении в Город.
        Этажи с одиннадцатого по тринадцатый были хотя и сложными, но с их тонкостями мы уже освоились и нашли решения. Водные просторы четырнадцатого, однако, были куда более проблемны. В прошлый раз мы едва вытянули, ситуация была опасная. Да и разведку, несмотря на открытость просторов, было вести сложно просто в силу того, что этот этаж - самый большой из всех исследованных.
        По крайней мере, нас снабдили новым двигателем, по заверению техника куда более мощным, и набором улучшенных глубинных бомб - вернее, гранат. Тут снова нужно будет положиться на Калиостро: он освоил воплощение рыб-прилипал и каких-то скоростных, для доставки взрывчатки. Точнее, воплощать он мог и так, но успел освоить эффективное управление ими. Всё-таки движение в воде требует отдельного навыка.
        - Отплываем, господа - вздохнул я.
        Рыбы Калиостро ещё и вели подводную разведку, что позволило вовремя изменить курс, чтобы избежать встречи с ещё одним морским монстром. Вообще-то кракен - тоже источник ценных материалов, но слишком уж неудобный и опасный противник, чтобы связываться с ним. Вероятно, в дальнейшем появятся специализированные охотничьи - рыбацкие? - команды, но пока что лучше просто избегать встреч.
        Что в этот раз, в целом, удалось. Движок действительно был помощнее предыдущего, так что удавалось уходить от вовремя обнаруженных угроз, а одну относительно мелкую тварь получилось отпугнуть подводными взрывами. В сравнении с этим стычка с нежитью на суше была практически не в счёт. С одного из пиратских скелетов даже удалось добыть заинтересовавший меня огнестрел, но он оказался повреждён в бою, так что требовал ремонта.
        - Если эта гипотетическая армия действительно будет двигаться по этажам, как они планируют преодолеть этот?.. - задумчиво произнесла Бестия. Я вздохнул.
        - Учитывая, кто их глава, они могут переплыть на самих водных монстрах. И хорошо, если не перелетят на драконах.
        Дама чуть поморщилась.
        - Вероятно, ты прав. Но хотела бы я знать больше…
        Я кивнул.
        - Для этого мы и работаем.
        Наконец мы добрались до лестницы. А затем…
        - Этаж… Изменился? - неуверенно предположил Калиостро. Подбросил птицу, и та взлетела ввысь. - Нет… Не совсем. Местность та же, но…
        - Карта та же, но объекты на ней другие - закончил за него Кошак.
        - Подозреваю, что в прошлый раз мы были на версии этого этажа, подготовленной специально для нас - медленно произнёс я. - А сейчас это «реальная» версия. Которая останется в дальнейшем.
        Я покосился на виднеющийся поодаль за деревьями городок.
        Этот населённый пункт был больше и обстоятельнее, чем деревня, но до полноценного города всё же не дотягивал. Несколько десятков домов самого разного типа, от кирпичных трёхэтажек до круглых деревянных хижин с крышами из соломы и больших листьев; вместо стены поселение было окружено цепочкой сияющих символов на земле. Вернее, как выяснилось при рассмотрении, тремя цепочками, и создаваемый ими невидимый барьер препятствовал даже пролёту птиц.
        Внутри барьера за одним из домов эльф в зелёной куртке и орк в мешковатом коричневом облачении разделывали здоровенного кабана возле ямы. Неподалёку дворф готовил барбекю из кусков вырезки.
        - Я попробую с ними поговорить - сообщил я. - Местные жители явно не агрессивные твари вроде гоблинов.
        Тритоны, минотавры - в Провале вполне себе обитают дружественные существа, соответственно хотя риск присутствовал, но вполне умеренный. Так что, оставив товарищей прикрывать потенциальное бегство с расстояния, я направился к посёлку. Неспешно и бдительно, готовясь отступать в любой момент (и с активными бафами).
        Реакции на моё приближение, впрочем, заметно не было. Занимающаяся барбекю троица даже не смотрела в мою сторону.
        - Здравствуйте - громко произнёс я. Это наконец заставило орка, на полголовы ниже моего знакомца Гнура, но пошире в плечах, повернуться в мою сторону.
        - О! - произнёс он. - Слышь, му…
        В этот момент эльф, тоже глянувший на меня, ткнул товарища кулаком в бок.
        - Му…ж, доблестный - явно поправился орк. Видимо, хотел сказать «мужик». Надеюсь, по крайней мере.
        И да, Принцу такое обращение было весьма неприятно.
        В любом случае…
        - В общем, странник… Перец есть? - закончил орк, заставив меня растеряться.
        - Эм… Перец? - переспросил я.
        - Угу, красный - кивнул зелёный здоровяк.
        - И соль - вставил эльф.
        Я машинально поднял руку прикрыть лицо, но затем вспомнил, что всё ещё нахожусь на потенциально враждебной территории, и просто поднял её вертикально.
        - Как ни странно, есть - вздохнул я. Пакетик перца остался случайно, после занятий с Алис, ну а соль - с походными рационами.
        - Я же говорил - приключенцы всё могут достать, если попросить - заметил орк, обращаясь к эльфу. - Жрать бу… дете? С нас мясо, с вас приправы.
        …Это обернулось совсем не так, как я ожидал.
        - Похоже на игру - сообщил Кошак. - Джирэпэгэшку какую-то.
        Я кивнул.
        В посёлке приняли наше появление как нечто совершенно естественное. Большинство местного населения отсутствовало - «работают, охотятся в основном» - но несколько местных жителей были доступны. Помимо троицы с барбекю присутствовали - дворф, держащий таверну, она же постоялый двор, алхимик-эльф, кузнец неожиданно человек, ещё один человек целитель при часовне (посвящённой Морфею), и ведьма неопределённой видовой принадлежности - разобрать её внешность под капюшоном в сумраке избушки было совершенно невозможно.
        И всем им нужно было с чем-то помочь. Ну очень похоже на сервисы и квесты в какой-нибудь игре.
        А ещё… Я упоминал, что иногда у монстров Провала бывают монеты. Так вот, в посёлке принимали плату ими. Похоже, всё это - части задумки Морфея при создании этого мира.
        - Возможно, я ошибаюсь, но структура Провала… нет, всего этого мира, укладывается в общую идею - заметил я. - Фантазия. Сложно сформулировать конкретно, но это моё представление. Многообразное фантастическое приключение.
        - Думаешь, этот Морфей - как Каяба из сворд арт онлайн? - предположил Кошак. Заметил наши непонимающие взгляды. - Вы что, никто не смотрел? Ну, там похоже.
        - Я посмотрю в Городе - сообщила Бестия. - Согласна с Принцем, впечатление действительно такое. Но не думаю, что это что-то меняет.
        Я кивнул.
        - Важнее другое. У кого-нибудь в Городе есть монеты Провала?
        - Несколько штук - сообщил Кошак. Полосатый кивнул.
        - У меня есть некоторое количество - сообщил Калиостро. - Они используются в алхимии.
        - У меня тоже, но проще купить у Гильдии - сообщила Бестия. - Они накопили существенное количество на тот случай, если понадобятся, и пока не знают применения, продадут по дешёвке. В принципе, с нашей миссией можно вытребовать и бесплатно.
        - Хорошо, поскольку здесь есть что купить. А пока что…
        Я помедлил. Здесь действительно было что купить, но нас поджимает время.
        - …Думаю, мы можем выполнить пару поручений и немного заработать, чтобы усилиться. Это будет эффективнее, чем продолжать углубляться в Провал сразу.
        Ведьма Посёлка - угу, похоже, Морфей не отличается изобретательностью в придумывании названий - продавала зачарованные предметы, чары на незачарованные, и - «фрагменты силы». Кажется, я случайно «сжульничал» и открыл возможность их использования намного раньше, чем было задумано.
        У кузнеца имелся широкий выбор снаряжения из мифрила и отдельные орихалковые предметы; также он упоминал адамант и возможность изготовления на заказ, и покупал металлы.
        Алхимик тоже предлагал изготовление нужных зелий на заказ, из материалов заказчика, и скупал эти материалы, но помимо этого и продажи готовых зелий он продавал рецепты. Калиостро был намерен скупить их все при нашем следующем визите сюда.
        Целитель, помимо своей основной функции, предлагал благословения - к которым вся наша команда отнеслась с определённой подозрительностью - и, внезапно, яйца. Маленькие, по размеру как перепелиные, но самых разных, зачастую кричащих, цветов.
        По утверждению продавца, в них была магия. В смысле, вместо желтка и белка. Раздавил скорлупу - и она активируется. Вместо «магических свитков», в общем.
        Помимо этого, «товарищи по барбекю» тоже оказались полезны - ценный источник информации. Не о Посёлке, но о вероятно более важном: об обитающих на этом и следующем этажах монстрах. Повадки, способности, слабости - знания, которые могут спасти жизни. Учитывая многообразие монстров Провала и их способностей, столкновения с неизвестными видами бывают крайне опасны, однако эта опасность резко уменьшается, когда знаешь, с чем имеешь дело и как этому противостоять. Взять тех же василисков.
        На самом деле остальные местные, помимо троицы с барбекю и ещё хозяина постоялого двора, были весьма неразговорчивы - говорили только по делу. Что опять же очень напоминало какую-то игру. И вызывало… не то, чтобы подозрительность, просто я не был уверен, как ко всему этому относиться. Являются ли они вообще живыми, или просто своеобразные декорации?..
        Впрочем, опять же, это в настоящий момент не имело реального значения. Оставалась вероятность некоей ловушки, но я считал её пренебрежимо низкой, хотя очевидно сохранял осторожность. И оставаться здесь на ночлег не планировал в любом случае.
        К счастью, резких скачков опасности после одиннадцатого этажа не было. Да, монстры по мере углубления продолжали становиться сильнее, и условия этажей в общем-то добавляли своих сложностей, как на четырнадцатом, но нарастание сложности было достаточно плавным и оставалось нам по силам. Пятнадцатый и вовсе оказался существенно безопаснее предыдущего даже без наличия Посёлка.
        Мы всё же потратили какое-то время на выполнение нескольких заданий. Ликвидация цербера - сильный, но не особенно сложный для нашей группы противник - поиск потерянного топора (застрял в шкуре линнорма, которого пришлось тоже ликвидировать), сбор цветов (для разнообразия, сражаться не пришлось: Бестия выиграла у нимфы в загадки, сжульничав при помощи смартфона). Всё это принесло нам бесплатный рецепт зелья регенерации, одиночный мифрильный наруч с чарами бодрости, и самое ценное: магическую карту. Местности, я имею в виду, хотя игральные карты у хозяина постоялого двора тоже были.
        В идеале было бы хорошо всё же заночевать в Посёлке, а затем продолжить исследования, но мы уже собрали достаточно ценной информации, включая не только существование Посёлка, но и карту пятнадцатого этажа. Передавать Гильдии артефакт, самосоставляющуюся карту, мы не собирались, но отсканировать её очевидно нужно.
        - За считанные дни вы добились большего прогресса, чем все мы - за… годы?.. - сообщил Здравин. - Карты, информация о монстрах, даже о природе мира… Не перестаёте впечатлять. Однако о потенциальной армии вторжения информации всё ещё нет?
        - Прошу простить - ответил я. - Я посчитал, что имеющаяся информация уже достаточно ценна, чтобы вернуться. Плюс можно попытаться сделать Посёлок новой опорной точкой. Учитывая налаживаемую связь между этажами, это поможет как минимум предупредить, если что. И нам пригодятся их рецепты и чары. Да и информация о монстрах сама по себе ценна для возможной обороны.
        Чиновник кивнул.
        - Всё так, вы правы. Вы могли бы хорошо поработать в администрации Гильдии, полагаю… Но это стоит обсудить после завершения текущего потенциального кризиса. Сейчас ваши таланты более ценны в поле.
        Теперь кивнул я.
        - Понимаю. Всех членов нашей команды сложно кем-то заменить. Да и я не уверен, что хотел бы заниматься административной работой… хотя, как вы и сказали, это можно будет обсудить в более подходящее время. Сейчас у всех нас есть работа, которую необходимо выполнить.
        По части монет Провала мы сошлись на компромиссе. Некоторое количество Гильдия выделила нам бесплатно, как один из методов обеспечения миссии, сколько-то продают по обычной цене, а остальное резервируют для обеспечения других команд. Собственно, всё равно выдадут нам, но с указанием, что именно на них купить и доставить в Город. Полагаю, Калиостро со своим начальством договорится на похожих условиях.
        К сожалению, отдыхать нам было некогда - поспать, и с утра снова в Провал - но я всё же улучил минутку, чтобы заглянуть к Алис и отнести наконец ей книгу.
        2/8. Глубже и глубже (Вниз по кроличьей норе)
        Всё-таки опыт делает преодоление уровней намного проще. Безусловно, хорошее снаряжение тоже очень помогает, но когда просто пытаешься добраться из точки А в точку Б без ненужных сражений, важны знание местности и повадок монстров, а это мы успели изучить достаточно хорошо. Хотя без Калиостро всё равно было бы намного сложнее.
        В общем, несмотря на то, что в этот раз пришлось тащить более тяжёлый груз, - монеты Провала весили порядочно, учитывая их общее количество - мы справились достаточно легко. Благо, Полосатый и Бестия не забывали о моей рекомендации и обзавелись небольшим набором оружия, эффективного против разных видов монстров. Клевец, булава, копьё… А эльф-алхимик снабдил действенными ядами. Он, кстати говоря, дал и поручение на сбор материалов для изготовления ядов.
        Водный этаж оставался самым опасным, но с этим помогло открытие, сделанное почти в шутку: моя ускоряющая магия действовала на плот. Под этим бафом наше транспортное средство было достаточно быстрым, чтобы иметь возможность уйти от практически любого тамошнего монстра.
        В Посёлке тяжёлые монеты обменяли на куда менее тяжёлые рецепты и зелья. Ну, не только; Кошак, к примеру, приобрёл орихалковый кинжал, не только весьма эффективный как оружие, но и усиливающий его магию. Для остальных членов команды тоже кое-что нашлось, но ничего особенного. «Фрагменты», продаваемые ведьмой, были интересным вариантом… но увы, заранее узнать, что в них содержится, было невозможно, и покупать кота в мешке не хотелось, тем более когда есть другие хорошие варианты.
        Примерив обновки, мы оставили часть вещей на хранение в Посёлке и направились к спуску на шестнадцатый этаж.
        Мы находились на горе - или, скорее, высоком холме. Внизу, вокруг нас, во все стороны простиралась степь; травы колыхались на ветру.
        И с грохотом и криками, доносящимися до нас, в степи шло сражение.
        Две… Армии? В этой свалке в первый момент было сложно разобрать, но среди монстров разных видов находились и гуманоиды - люди, эльфы, орки, и прочие - в более-менее однообразном снаряжении двух видов. А ещё подзорная труба помогла рассмотреть знамёна: синее полотнище с изображением волны, и красное с пламенем. Фигурально и буквально: первое красное знамя горело, когда я его заметил.
        Как бы там ни было…
        - Кто с кем тут сражается?.. - озвучил Кошак общий вопрос.
        - Калиостро, не были бы вы так любезны провести разведку?.. - произнёс я.
        - Уже работаю - ответил Орденец, доставая из своего цилиндра очередного голубя. И ещё одного, и ещё… Птицы направились в разные стороны.
        Можно было предположить, что одна из этих армий - та, что мы ищем; но вторая?..
        Ну что же, пока что придётся положиться на Калиостро.
        Очевидно, позиция на вершине холма слишком заметна, но нам повезло, и когда мы только появились, на нас не обратили внимания (хотя и логично было бы наблюдать за этой точкой). А затем холм и маскировочные амулеты скрыли от посторонних глаз, так что мы устроили небольшой лагерь и стали ждать результатов разведки Калиостро.
        Несколько раз его разведчиков сбивали; мы оставались настороже, будучи готовы в любой момент бежать на верхние этажи, но наша группа так и не привлекла к себе внимания. Так что Орденец просто запускал новых птиц, продолжая собирать информацию, и постепенно картина прояснялась.
        Мы действительно нашли то, что искали. Но ситуация оказалась более сложной, чем ожидалось.
        Войну вели Синее и Красное Королевства с семнадцатого этажа, и предметом войны был спор о том, кто из них будет вести вторжение в Город. Птицы Калиостро даже сумели подслушать фрагменты разговоров, из которых получалось, что война продолжится или до победы одной из сторон, или неделю, после чего победителя определит некий оракул.
        Всё это могло бы быть прекрасной возможностью ударить по обеим сторонам - если бы Город мог доставить на шестнадцатый этаж собственную армию. Или хотя бы достаточно тяжёлого вооружения. Увы, оба варианта были даже не нереалистичны, а полностью невозможны.
        И, несмотря на то, что потенциальные враги ослабляли друг друга, ситуация выглядела откровенно скверной. Пожалуй, относительно позитивным моментом можно было посчитать то, что среди сражающихся армий не было ни драконов, ни гигантов. С другой стороны, виверны и тролли вполне себе имелись, как и множество других высокоуровневых монстров.
        Ну, как множество… Ещё одним позитивным моментом было то, что армии были относительно невелики численностью. Не сотни, и даже не десятки тысяч; что-то около полутора тысяч с каждой стороны.
        Более чем достаточно для Города.
        Впрочем, всё было не совсем безнадёжно. Во-первых, несмотря на то, что воевали Синие и Красные не так уж яростно, обе стороны всё же несли потери. Во-вторых, обитателям нижних этажей наверху будет гораздо сложнее, да и оборону держать проще, чем штурмовать. И, наконец, если - если - они будут использовать для перемещения между этажами Провала лестницы, то их численное преимущество в значительной степени нивелируется. Установить перед выходами в Город пулемёты, и пройти им будет проблематично.
        Не невозможно, к сожалению. Те же тролли вполне могут и прорваться за счёт живучести и регенерации, кто-то более хлипкий сможет прикрыться големами и защитной магией. Магов с обеих сторон было не то что много - кажется, все гуманоидные солдаты владели ей в той или иной степени.
        Нам нужен способ как-то ослабить «Королевства».
        Наш собственный маг-специалист занимался не только подслушиванием да подглядыванием, но и своим обычным занятием - обзором местности. И очень быстро нашёл лестницы вниз.
        Две штуки. У одной стоял лагерь синих, у других - красных.
        На этом месте унас разгорелся… спор, пожалуй. Довольно бурная, хоть и тихая, дискуссия. Кошак говорил, что учитывая, как сложно добираться сюда, нам нужно добыть побольше информации, возможно даже проникнуть на следующий этаж и разузнать про эти королевства. В его словах был смысл - есть шанс, что удастся решить всё дипломатическим путём - но слишком много риска.
        Калиостро, со своей стороны, настаивал на том, что мы уже узнали достаточно, и эту информацию, вкупе с покупками из Посёлка, необходимо срочно доставить в Город.
        Бестия и Полосатый выступали за захват языка. В неразберихе сражения провернуть это было возможно, полагаю, но было не менее рискованно, нежели попытка прошмыгнуть мимо лагерей у лестниц.
        Если точно, Полосатый считал, что можно ограничиться простым солдатом-гуманоидом, которого особо не станут искать, а Бестия хотела захватить офицера. Если удастся при этом ещё и ликвидировать парочку - тем лучше.
        И спор сторон постепенно накалялся. Я предпочёл бы обдумать тщательнее, но огонь было необходимо гасить, и гасить немедленно.
        - Леди и джентльмены, я всё ещё лидер группы? - осведомился я. Кошак и Калиостро кивнули вместе, за ними - Полосатый, Бестия - с небольшой паузой. - В таком случае, прошу выслушать моё решение, и оно станет определяющим. Калиостро прав, нам нужно возвращаться. Предложенные вами - я окинул товарищей взглядом - варианты имеют свой смысл, но все они несут ненужный риск. Мы можем внести свой вклад и без него, тем более, что у нас есть собственное тяжёлое оружие, которое снова пора применить. А для этого необходимо распространить в Городе нужную информацию.
        - Кошкодевушка против двух армий? - усмехнулся Кошак. - Мне это нравится.
        - Я за - коротко сказал Полосатый.
        - …Ррезонно - как-то неохотно, и с рычанием в голосе кивнула Бестия, заставив меня нахмуриться. Как только окажемся в Городе, с ней нужно будет что-то делать. Непохоже, чтобы передышка в пару дней ей заметно помогла… С альтернативными вариантами было негусто, но кое-какие идеи у меня имелись.
        Мы приближались к лестнице на двенадцатый этаж, когда оказалось, что местность несколько изменилась: путь оказался перекрыт изменившей направление лавовой рекой. Пришлось прокладывать новый путь; по крайней мере, карта этажа была достаточно подробной, так что это было не так сложно. Проблема, однако, в том, что наш изначальный маршрут был пусть не самым коротким, но самым удобным и безопасным, а любой альтернативный будет ему уступать.
        Разведка помогла определиться с вариантом: узкий, чуть изогнутый проход вдоль одной из лавовых рек. Жарко, но пусто, а там уже и до лестницы рукой подать.
        На тринадцатом этаже, учитывая его огненную природу, Маску Принца я использовал только тогда, когда становилось слишком жарко или требовалось исцеление: тени Фея здесь были куда полезнее. Принцем, учитывая его устойтивость к огню и жару, комфортней, но его огненная магия была здесь слишком малоэффективна, а переключать Маски мгновенно я не мог, так что приходилось жариться вместе с остальными, что не улучшало и без того негативное настроение Фея. Ещё и крылья в этом пекле дымиться начинают… В итоге я разрывался между желанием кого-нибудь убить и нежеланием ввязываться в слишком опасную даже меня… для нашей команды битву.
        Негатив грозил перевесить осторожность, так что я старался побыстрее покинуть этаж и сменить Маску, когда…
        При всей нашей осторожности, всего предусмотреть невозможно, и наши разведчики не идеальны; есть то, чего они сделать не могут.
        Так что когда лавовая река забурлила и из неё поднялся монстр, мы были к этому не готовы.
        Как уже отмечено, проход, вдоль которого текла лава, был довольно узким, так что части команды отскочили в разные стороны - мы с Бестией в направлении, с которого шли, остальные - в сторону выхода. Плевок лавового червя разделил команду - а затем изрыгнутый им раскалённый камень принялся застывать, блокируя проход.
        Меня заполнила сложная смесь чувств - напряжённость, опаска, злость, и толика удовлетворения: наконец, кто-то, на ком можно выместить раздражение. Теневое копьё ударило в червя, но его покрытая лавовыми потёками и сияющими трещинами шкура оказалась крайне прочной, и устойчивой к магии.
        Из-за успевшего затвердеть барьера полетели пули и заклинания, но червь снова плюнул здоровенным комом лавы, а затем нырнул в реку и снова появился чуть в стороне; по такой его позиции мог бить только Калиостро с его управляемыми «снарядами».
        Бестия определённо разделяла мой настрой на выход ярости: она зарычала и с копьём в верхних руках бросилась на червя.
        Слишком прямолинейно. Монстр плюхнулся о поверхность реки, поднимая волну и выплескивая её на берег. Она сумела отскочить, но брызги попали на шкуру; наша четырёхрукая дама достаточно крепкая, чтобы это не стало серьёзной проблемой, но определённо было болезненно.
        Ситуация становилась неприятной. Если так будет продолжаться, червь просто заполнит лавой всё свободное место… Нужно действовать быстро.
        Я ударил сразу несколькими копьями, пытаясь нащупать уязвимые места… проклятье.
        Полученное Бестией лёгкое ранение вместо того, чтобы остудить - фигурально выражаясь - и заставить действовать взвешенно, достойным образом управляя своей яростью, привело её в бешенство и заставило потерять голову. Ярость и ненависть, направляемые разумом - опасная сила. Но ярость, затмевающая разум - ложный помощник, ведущий к гибели.
        Ярость позволила ей продемонстрировать впечатляющую способность пробежать по поверхности лавы, не проваливаясь в неё и не обжигаясь, и вонзить копьё в шкуру червя. Но она же сузила взгляд, не дав заметить всплеск в стороне и удар «хвоста» червя.
        Сам по себе удар - полбеды, но взмах «хвоста» выплеснул новую волну лавы, в которую Бестия и упала бы, если бы я не выдернул её тенью.
        В червя ударили пара крылатых фигурок, и с негромкими хлопками меня обдало волной холода. Калиостро воспользовался яйцами из Посёлка… Сияние на шкуре огненного монстра потускнело, а окружающая его лава застыла.
        Долго так не продержится, но это возможность.
        Я добавил пару пощёчин всё той же тенью.
        - Приди в себя!
        Уронив Бестию на свободный от лавы пол, я снова ударил по червю всеми силами, сосредоточившись на оставленной физическим копьём ране. Копья тени, ещё копья тени, проклятье, и поглощающая сфера…
        Вероятно, удар по Бестии был сильнее, чем мне показалось; она добрые пару секунд пролежала на полу, так что мне даже пришлось отбивать в сторону ещё один лавовый плевок. Но в конце концов она всё же пришла в себя.
        И в этот раз действовала разумнее. Булава, техника усиленного удара, отскок; копьё, какая-то техника по ослабленному участку брони червя - и мои атаки тоже наконец оказались действенными.
        Беззубая круглая пасть червя раскрылась, но в этот раз я был наготове. Копья тени, поглощающая сфера, и магическое яйцо ударили твари прямо в рот.
        Ожидаемо, изнутри этот монстр был существенно мягче и уязвимей.
        - Не смей разевать пасть на мою команду - произнёс я. Червь принялся дёргаться, расплёскивая лаву, и попытался нырнуть, но застывший камнем кусок, промороженный Калиостро, держал на месте. Даже когда он с хрустом и скрежетом отломался, это не помогло: Бестия швырнула ещё одно яйцо с ледяной магией. Закупались как раз для тринадцатого этажа, но в своей ярости она, вероятно, забыла.
        Новый «якорь» добавившийся к прежнему, и новые удары. Трата ценного яйца, когда монстр пытается сбежать, могла бы быть глупостью, но дело не только в желании поквитаться. Хотя мы столкнулись с лавовым червем впервые, но в Посёлке кое-что узнали, и из-за этого отпускать его было бы глупо.
        Мы и не стали.
        Благодаря быстро соображающему Калиостро дополнительные монстры на месте сражения не появились, - Орденский шумоподавляющий амулет - так что когда мы с двух сторон раздолбали оставленные червем лавовые баррикады, смогли без помех заняться «демонтажем» и самого червя.
        Его шкура, к сожалению, обработке не поддавалась, - по крайней мере, у нас не было нужной технологии, а без неё тащить тяжеленную неудобную хрень не было смысла - однако и без того мы приобрели нечто весьма ценное помимо опыта.
        - Оно - удовлетворённо заметила Бестия, очищая трофей. Предмет в её руках походил на большой, с пару кулаков размером, кусок слегка светящегося янтаря. На деле, однако, это было нечто куда более ценное, чем самоцвет. - Орихалк.
        Именно так. Один из магических металлов, более редкий и эффективный, чем мифрил. Круче только адамант, который я даже не видел никогда.
        Лавовые черви не только очень опасны, но и очень редки, так что можно считать, что нам даже повезло.
        Больше подобных инцидентов не было вплоть до выхода. Мелкие стычки были, но ничего столь экстремального - или вознаграждающего.
        - …Спасибо - тихо произнесла Бестия, когда мы с ней потащили материалы в мастерские кузнеца и алхимика. - Ты прикрыл меня дважды, по крайней мере. Возможно даже спас.
        - Обычная командная работа - отмахнулся я. - Однако у нас есть проблема.
        Она кивнула.
        - Моя Маска. Я… Попробую пообщаться со своими контактами в Ордене.
        - А я попробую поговорить с Алис - сообщил я. - Учитывая мои обстоятельства, что-то делать с Масками она точно может. Вопрос в том, каковы пределы её возможностей… но если что, можно будет попытаться воспользоваться слухами.
        На самом деле, сложных вопросов было много. От того, что делать с армиями - как именно использовать сервис Алис, опять же - до использования добытого орихалка. С последним тоже было много вариантов: не только кому и что из него изготавливать, но и у какого мастера. Гворин умел работать с этим металлом, но сам признавал, что это не его специализация, слишком редко имел с ним дело. А вот кузнец Посёлка вполне себе изготавливал орихалковые вещи, но при этом ему нужно было платить монетами Провала, которые становились дефицитным товаром. Было о чём подумать.
        Впрочем, кое-какие идеи уже были.
        Сдав награбленное и доклады (и попросив членов команды тоже подумать над имеющимися вопросами), я направился в Салон. Вообще, мне и самому интересно с ней общаться. Навыки готовки подтягиваю, опять же. Ну и просто… Она забавная и загадочная. Квинтессенция идеи «в женщине должна быть какая-то загадка», пожалуй.
        Нужно прикупить чего-нибудь ей на взятку.
        - Должен признаться - сообщил я, задумчиво глядя на тарелку. - Когда мы с тобой начинали, я не верил, что ты сможешь чего-то реально добиться, настолько всё было плохо. Но ты продолжаешь меня удивлять не только в абсурдном смысле. Путь кулинарии бесконечен, полагаю, но… Вкусно. Серьёзно. Похоже, вся проблема была в отсутствии знаний, а способности есть, как и интерес к этому делу. В общем, ты молодец.
        Э?.. К моему удивлению, девушка улыбнулась - не своей обычной улыбкой, а более мягкой… тёплой.
        - Благодарю.
        Она даже не добавила «сенсей».
        Несмотря на этот небольшой… момент, бросать совместные занятия что готовкой, что магическими упражнениями, мы не собирались. Но сейчас меня интересовало другое.
        - Алис, у меня есть важный вопрос. У моей… подруги, члена команды, проблемы с её Маской. Бестия, помнишь её? Ты можешь как-то помочь?
        Девушка задумчиво взглянула на тыблоко в своей руке.
        - Люди создают будущее совместными усилиями - произнесла она. - Человек способен разделять с другими многое, и узы социума способны превращать раздельное в целое.
        Я ощутил желание встряхнуть головой. Сейчас она звучала очень… не то, чтобы непохоже на себя, но нехарактерно. При этом содержание слов вроде бы было совсем не о том, о чём я спрашивал, но в то же время просматривалась определённая связь.
        - Салон «Бархат» существует для вас, уважаемый гость. Но ваше - не обязательно только ваше. Судьбы и души переплетаются…
        Она положила тыблоко на стол и подняла взгляд на меня.
        - Пойдём. Я взгляну, что можно сделать.
        У выхода она всё-таки вернулась и забрала фрукт.
        Как только мы покинули «Салон», мой смарт сообщил о получении сообщения. «У меня проблема». И адрес.
        Надеюсь, Алис сможет что-то сделать.
        По указанному адресу находился неплохой такой частный домик. Ну, я знал, что Бестия до присоединения к нашей команде неплохо зарабатывала, но большинство горожан в Городе жили в тех же домах, что и в старом мире.
        В любом случае, не моё дело.
        Я нажал кнопку звонка. Не успел убрать палец, как замок щёлкнул, и дверь открылась; почти сразу из двери уже дома появилась Бестия и принялась нарочито неспешно спускаться по лестнице.
        - Что именно случилось? - прежде всего спросил я. Бестия помедлила, глянула на Алис.
        - Я не могу снять Маску - наконец, произнесла она.
        …
        Мне потребовалось время, чтобы переварить это заявление. Алис же оказалась рядом с Анастасией и принялась щупать её уши; затем взялась за хвост, руки… Бестия чуть дёрнулась, но сдержалась, предоставив фальшивой кошке делать своё дело.
        Сказать по правде, я даже не знал, что ещё можно спросить. «Когда и при каких обстоятельствах это обнаружила»? И что этот вопрос даст? Могу только надеяться, что Алис перестанет… вести себя как обычно, и сможет чем-то помочь.
        Упомянутая тем временем закончила сравнивать собственный накладной хвост с хвостом «пациентки», и села на стоящую во дворе скамейку. Похлопала рядом; мы с Бестией переглянулись и сели с двух сторон от неё.
        - Ну, и?.. - нетерпеливо осведомилась хозяйка. Вместо ответа Алис принялась гладить её по голове, и к моему удивлению фигура Бестии стала видимо расслабляться, а затем и вовсе обмякла и оказалась лежащей, головой на коленях девушки.
        Я поднял бровь и вопросительно взглянул на Алис.
        - Интересный случай - сообщила она. - И его разрешение зависит от вас, дорогой гость… - она задумчиво наклонила голову - хотя сейчас гость я, хмм?.. Какой интересный парадокс.
        - Так что с Бестией… Анастасией? - спросил я. - Ты можешь что-то сделать?
        - Как я уже сказала, разрешение этой ситуации зависит от вас - вас обоих, я имею в виду. Доверьтесь своему сердцу.
        Она щёлкнула пальцами - и я обнаружил, что мы находимся в «тренажёрной» комнате Салона. Знакомые спортивные снаряды и магические круги…
        - Мы в Салоне?.. - осведомился я.
        - Нет, Салон вокруг нас - ответила Алис. Протянула мне руку. - Готов, уважаемый гость?..
        Я взял её за руку…
        …окружение снова изменилось.
        Тьма со звёздами. На первый взгляд то же место, что было после первой стычки с феей, однако оно ощущалось как-то иначе.
        А ещё я, как и при второй встрече с феей, был здесь не один. И самым странным было то, кто находились рядом.
        Слева от меня звёздная пустота превращалась в лес… джунгли. И среди растительности стояла Бестия, скрестив верхнюю пару рук на груди и глядя на -
        Справа пустота и лес превращались в библиотеку. Книжные шкафы, кое-где книги просто сложены грудами, и среди них - Анастасия.
        Хух. Маска и её носитель отдельно.
        И что с этим делать?..
        Эти двое меня пока что, кажется, не замечали, так что я воспользовался возможностью осмотреться получше. Первое, самое очевидное - джунгли выглядели больше, чем библиотека. Второе… - я вгляделся внимательнее - да, они её окружают, обходя вокруг где-то впереди.
        Хм. Первые выводы вполне очевидны, хотя и не факт, что правильны. Вопрос «что делать», однако, остаётся. По идее, мне нужно как-то сместить баланс территорий в пользу хозяйки Маски, но вот как?..
        Полагаю, стоит начать с того, чтобы попытаться поговорить, но сперва стоит бафнуться. На всякий случай.
        Проделав это, я в Маске Принца направился вперёд. На пробу сделал осторожный шаг за границу джунглей… интересный эффект. На маленьком расстоянии вокруг меня звёздная ночь и джунгли «накладывались» друг на дружку… не думаю, что это можно адекватно объяснить, но и так достаточно понятно, полагаю.
        Не думаю, что с момента пересечения границы прошла и секунда, но Бестия, до того не обращавшая на меня внимания, вдруг оказалась рядом… я даже не понял, как. Было больше похоже на телепортацию, чем на движение.
        Сейчас на ней не было обычной сбруи, или оружия в руках, зато когти, кажется, даже больше обычного…
        Она негромко зарычала.
        - Спокойно, спокойно - произнёс я, поднимая руки. С такой скоростью, если что, меч вряд ли поможет - нужно будет полыхнуть огнём во все стороны и отскочить назад. - Это я, Принц. Свои, помнишь? Ты можешь говорить?
        Она снова зарычала, и…
        Я смог разобрать её движение только потому, что был полностью сосредоточен на малеших движениях, и заблаговременно наложил магическое ускорение, вполне себе действующее в этом странном месте. Рывок в сторону; коготь лязгнул по мифрилу. Больно!
        Вспышка огня сорвалась с факела, превратившись в облако пламени, заставившее зверя отдёрнуться. Мгновенная заминка позволила мне отпрыгнуть и выпасть из территории джунглей.
        Бестия осмотрелась, но явно не видела меня. Она принюхалась и вроде как чуть расслабилась; сделала шаг назад.
        Затем исчезла, и вновь оказалась на прежнем месте, глядя на свою вторую половину.
        Я отступил ещё, а затем осмотрелся. Кольчуга пробита, на боку рана, но это легко исцелить, что и проделал.
        Ну, это было опасно. Буду надеяться, что с другой стороны будет эффективнее - и безопаснее.
        Я направился в сторону библиотеки.
        Эффект «наложения» присутствовал и тут, как я и ожидал. Ради интереса попробовал ткнуть рукой в один из книжных шкафов; удалось провести сквозь, но сопротивление чувствовалось. А вот книги ощущались вполне материальными. Ещё один фактик, который пока просто отложим. Может, и пригодится.
        Эм…
        - Леди?.. - неуверенно обратился я к сидящей, сгорбившись, женщине, читающей какую-то книгу; обложка была пустой.
        Она на секунду повернула голову в мою сторону, а затем снова вернулась к книге.
        - У тебя была проблема с Маской, ты позвонила мне, помнишь?.. - снова попробовал я, усилием воли придавливая цветастые формы речи Принца. Не уверен, что здесь и сейчас потакать Маске - хорошая идея. Как и снимать её, впрочем.
        - У меня никаких проблем. Всё нормально - ответила она, не отрываясь от книги.
        - Территория Маски захватывает твою, взгляни - произнёс я, указывая.
        - Вопрос в том, кто тут Маска… - тихо ответила она. Хм. Кажется, я подобрался к корню проблемы.
        - В другой ситуации это могло бы быть темой для спора, но конкретно сейчас всё просто - сообщил я.
        Это заставило её снова оторваться от книги.
        - …Как ты здесь оказался? И зачем?
        Я пожал плечами.
        - Как оказался - Алис помогла, не знаю, что и как она сделала. А зачем… Я уже сказал - ты просила о помощи.
        У меня были сомнения насчёт того, насколько женщина передо мной соответствует Анастасии Ясневой, но какой-то её частью она определённо является. Так что - она определённо ключ к разрешению ситуации, разговариваем и импровизируем…
        - Просила о помощи… - пробормотала она. - У меня всё нормально?..
        На этот раз она звучала вопросительно, так что…
        - Не нормально - твёрдо и уверенно произнёс я. - Кто вообще устраивает джунгли в доме? Да и за питомцем своим нужно ухаживать. Это твоя Маска. Ты должна её контролировать… но я не вижу желания этого делать. Почему?
        - Я не хочу носить маску - ответила она, заставив меня нахмуриться. Каким образом это желание - нежелание - привело к невозможности Маску снять, а не надеть? - Что есть истинное я? Я или она? Я не хочу лгать.
        Однако. Ну и в ситуёвину я вляпался… Даже без образования психолога.
        - Давай попробуем разобраться - предложил я. - С моей позиции ты определённо ближе к истинному «я». К примеру, я пытался поговорить с Бестией - она, похоже, неразумна. А Анастасия Яснева точно разумна. Так почему ты сомневаешься?
        - Ты знаешь, как я оказалась в Городе? - спросила она. Я отрицательно помотал головой; её историю и историю Калиостро я не знал. - Огненные духи проникли в дом. Дом горел, крики… моя семья была в доме, мать, отец, сестра. Я увидела огонь и побежала спасать…
        Она усмехнулась и похлопала по полке рядом.
        - …книги. Инстинктивно, не задумываясь. Разве это не та ситуация, когда человек показывает своё истинное лицо?
        Я вздохнул.
        - Человек - зверушка сложная, а психология - вообще дикие дебри… эм, неплохо описывает текущую ситуацию, кажется. У всех бывают поступки, заставляющие задуматься или сожалеть, но вот так вот отказываться от всего из-за одного поступка - это как минимум поспешно. Проклятье, это откровенно неразумно!
        Женщина отрицательно мотнула головой.
        - Я не задумывалась о «лишнем», только о своих интересах. Чистый, животный, инстинкт без эмпатии. Это - истинная я.
        Она кивнула в сторону Бестии.
        Да вот же блин…
        - Зачем отказываться от многообразия личности из-за одной черты, даже если в какой-то ситуации она доминировала?.. - попытался я, но Анастасия меня, похоже, больше не слушала.
        Чёрт. Кажется, остаётся только одно, и мне очень не хочется этого делать.
        Здесь, в этом «внутреннем мире», Бестия была, похоже, даже сильнее и быстрее, чем в реальности… ну, в реальности Города. Однако были у неё и пара слабостей - даже три. Отсутствие оружия и защиты кроме шкуры (которая, подозреваю, тоже крепче, чем в реале), отсутствие разума, и она… не то, чтобы испугалась, но огонь заставил её замешкаться.
        Однако даже если мне удастся с ней справиться - как это отразится на хозяйке?
        В идеале это просто ослабит её, решив текущую проблему… но нет даже в этом случае уверенности, что со временем всё не вернётся в прежнее состояние. А другие варианты ещё хуже - Анастасия может полностью потерять свою Маску, например. Или ещё хуже - безумие, например.
        Я сжал руку на рукояти меча. Но какие у меня варианты?.. Просто ничего не делать, бросить девушку и товарища наедине с её проблемой?..
        - Алис?
        Ответа не последовало. «Доверьтесь своему сердцу», да?.. Я вздохнул и отсалютовал мечом.
        - Прекрасный принц спасает даму в беде. От неё самой.
        Этот план был обречён с самого начала. В этот раз Бестия атаковала сразу, и несмотря на расстояние, я оказался даже менее готов. Огонь… Лишь задержал её на полсекунды. Меч вылетел из моей руки, выбитый мощным ударом, сопровождаемым острой болью - перелом… - а затем и сам я отлетел с треском рёбер и веток. Клыки к горлу…
        …И зубастая пасть отдёрнулась, схлопотав удар.
        Не моя заслуга.
        Это выглядело комично. Могучую зверюгу, только что справившуюся со мной за считанные секунды, била по морде толстой книгой невысокая женщина, и Бестия только пыталась закрываться руками и скулила.
        - Спасибо - произнёс я. Анастасия врезала Бестии книгой ещё раз, а затем присела рядом со мной.
        - Кажется, я всё-таки не совсем безнадёжна… - сообщила она.
        Я поднялся, факел загорелся зелёным, исцеляя полученные ранения… хм. Полагаю, этого следовало ожидать.
        Лес вокруг изменялся. Становился - светлее?
        И окружение вообще таяло, хотя это уже другое.
        Я обнаружил себя лежащим на скамейке, головой на коленях Алис. Рядом с облегчением вздохнула Анастасия.
        - Получилось - пробормотал я.
        - Я не сомневалась в вас, дорогой гость - сообщила Алис.
        То, что Анастасия смогла снять свою Маску, уже было хорошо, но нужно было ещё проверить последствия - как минимум, возможность использовать её дальше.
        И тут меня, да и её тоже, ожидал сюрприз.
        Её Маска изменилась.
        Общие черты Бестии сохранялись - форма тела, четыре руки - но… Морда выглядела более человеческой, однако это, пожалуй, было наименее заметным изменением. Цвет шерсти изменился с серого на белый; лёгкая сгорбленность и сутулость исчезли.
        А за спиной появились крылья, заставив меня мимолётно подумать «куда ей столько конечностей?..»
        Изменилось и общее впечатление, создаваемое Маской. Если прежде Бестия всегда создавала некое ощущение угрозы, то сейчас скорее… безопасности, пожалуй.
        - Звероангел какой-то… - пробормотал я.
        - Зверь-хранитель - сообщила Алис. - Поздравляю.
        Однако…
        Летать новая Маска Анастасии теперь уже не Бестии действительно могла, но как тот крокодил из анекдота - низенько и недалеко. Возможно, с практикой что-то и изменится, но пока что это было малополезно - даже мой Фей летает намного лучше.
        И, кстати, об этом. В отличие от меня, у Анастасии всё так же оставалась только одна Маска. Этакая своеобразная эволюция.
        - И что теперь с ником? - задумчиво осведомился я. - У меня вон автоматически менялся со сменой Маски…
        - Посмотрим - отозвалась Яснева. - Собственно, почему бы не проверить прямо сейчас?
        Смена Маски явно повлияла и на неё - хотя сложно сказать, влияние это самой обновлённой Маски, или просто облегчение от удачного разрешения ситуации. Но она очевидно стала - расслабленней, пожалуй.
        Я посмотрел на неё, на с неким намёком поглядывающую на нас Алис.
        - Идея неплохая, но всё же сперва стоит поблагодарить Алис - упомянутая… ну на её лице возникло удовлетворение, но всё ещё… а. - И желательно не просто словами.
        Пирог и пирожные, плюс три книги рецептов, полностью удовлетворили нашу фальшивую кошку. Интересно, почему вообще вокруг меня так много «кошачьих»? Ещё одна загадка этого мира.
        Ну да ладно.
        2/9. Цветные сны
        Как мы с Анастасией и подозревали, смена Маски автоматически привела и к изменению её прозвища. Полагаю, это тот случай, когда лучше вообще не задумываться, как это работает, но всё равно остаётся странно.
        В общем, сейчас в Гильдии она числилась как Хранительница, в боевых условиях - короткое Хран.
        …Вообще-то если всё-таки задуматься, то появляется предположение, что Маски вплетены в структуру самого этого мира, так что изменяя одно - изменяем и другое. «Каково внизу, таково и вверху», древний герметический принцип, хм. И симпатическая магия на том же основана… Хотя в Городе магия своя собственная, и ни первое, ни второе не работает. Вроде бы.
        На сделанный ранее доклад Здравин отреагировал примерно так же, как и я - заметил, что хорошо бы как-нибудь помочь этим двум армиям как можно сильнее потрепать друг друга. И сообщил, что привлечёт экспертов… но я на две девятки уверен, что в итоге всё равно всё сведётся к использованию нами «сервиса» Алис.
        Вопрос, однако, в том, как именно его использовать.
        Сделать «армии противника самоуничтожились» выглядело… не то, чтобы совсем невозможным, но крайне маловероятным. В настолько удачный для нас расклад народ просто не поверит. Однако что может быть правдоподобным и достаточно эффективным?..
        В принципе, если привлечь возможности Гильдии и Ордена, полагаю, можно будет организовать достаточно эффективную информационную кампанию для формирования нужных слухов. Организации вполне себе способны придать им достаточно убедительности. Но… Не представляю, что устроят наши власти, узнав о такой возможности, и как-то не хочется узнавать на практике. Так что это следует оставить на самый-самый крайний случай. Но вот что делать пока что - хороший вопрос…
        Пожалуй, сперва стоит выяснить у Алис границы того, что она может сделать.
        - Нет, сделать так, чтобы армии уничтожили друг дружку, я не смогу - сообщила девушка. - Чем глубже в Провал, тем слабее влияние жителей Города, и тем сильнее влияние Морфея. Не то, чтобы я не могла сделать ничего, особенно в чём-то, что не привлекает его внимания, но в том, что напрямую затрагивает его планы? Прошу простить, дорогой гость, но это не в моих силах.
        - Печально… - произнёс я. Хм. Возможно, стоит подойти с другой стороны.
        - Думаю, это возможно провернуть - задумчиво произнёс Калиостро, что-то прикидывая. - Проблема во времени. Хорошо, что наше начальство взяло паузу на обдумывание планов, но времени очень мало. Будет сложно убедить народ… Скорее всего, придётся пойти на жертвы.
        - Можно использовать наш трофей - вздохнув, произнёс я.
        Моим текущим планом, лучше которого никто, к сожалению, придумать ничего не смог, было «если нельзя ослабить врагов, нужно усилить друзей». С Орденскими сервисами получилось очень неплохо, так что с точки зрения горожан будет вполне логично, если Гильдия тоже что-то предложит, догоняя партнёров-конкурентов. «С открытием пути на более глубокие этажи в широком доступе появились новые материалы и новые технологии». Несколько RPGшно, но для Города это, в общем-то, нормально.
        Проблема в том, как и сказал Калиостро, что за короткий срок убедить в этом горожан сложно; понадобится нечто наглядное и однозначное.
        И для этого неплохо подойдёт орихалк.
        К примеру, попросить Гворина изготовить из него пули и выставить на продажу, под объяснением для горожан «получили настолько богатый источник орихалка, что из него делают даже расходный боеприпас», в этом духе. Даже если результатом станет только доступный огнестрел с орихалковыми пулями, это уже увеличит обороноспособность Города как бы не в разы. И нашей команде тоже пригодится.
        А лучше подобное проделать со всеми лавками, которые можно для такого использовать. Очевидно, в этой затее много тонких моментов, но работать с ней можно, с этим была согласна вся команда. Собственно, идеи, как именно можно сделать, немедленно принялись выдвигать все мои товарищи.
        Время для проработки плана.
        Ух-ты. Сложно представить, насколько быстро могут распространяться слухи, когда к их распространению прилагают усилия - в сочетании с тем, что люди ждут и надеются на хорошие новости. Какие-то сутки и весь самородок орихалка, и Алис признала слух готовым к употреблению.
        И, ожидаемо, в процессе он несколько трансформировался. В итоге, люди всегда верят в собственную версию, а не в то, что слышат.
        В итоге…
        - Круто, блин… - в голосе Хнурина звучала неприкрытая зависть. - Не, я всё понимаю, но хотелось бы, чтобы и до рядовых членов Гильдии очередь дошла.
        Я пожал плечами.
        - Всё может быть. Конкретно тебе, скорее всего, жезл выдадут, просто это через Орден нужно делать, вот и задержка.
        - Пожалуй… - задумчиво согласился Николай и проводил взглядом незнакомого мне парня с автоматом на боку и копьём за спиной. Наконечник последнего, как и пули в магазине автомата, отдавали знакомым янтарным отблеском орихалка.
        «Спецотряд обороны» с орихалковым снаряжением был довольно странным явлением. Некоторые его члены были мне знакомы, но по крайней мере половину я впервые видел, и оставался вопрос, не создала ли их Алис из ниоткуда.
        К слову, там было довольно много Иных. Орки, огры, минотавры - крепкие рукопашники, которые должны защищать стрелков и магов. И это добавляло очков в пользу гипотезы об их возникновении ниоткуда, поскольку откуда вообще берутся Иные остаётся вопросом без ответа.
        Лучшим оперативникам Гильдии и Ордена тоже достались орихалковые обновки, так что самородок всё же не оказался потрачен только на общее благо. Да и Городским лавкам кое-что досталось; пусть и по остаточному принципу, но это уже было значительно лучше, чем раньше.
        Добытые нами рецепты, к слову, тоже пошли в дело, и вот эта продукция была вполне доступна рядовым жителям Города, зачастую даже по цене. Хотя материалы с нижних этажей всё ещё были дороговаты, но с распространением нового поколения снаряжения добывать их очевидно станут больше, так что и цены упадут. Одно тянет за собой другое…
        Но пока что нужно позаботиться о текущей угрозе.
        Указание начальства было, в итоге, простым. Наблюдать за ситуацией на шестнадцатом этаже, в случае изменения - немедленно доложить. Если по ситуации сможем как-то ослабить противника - попытаться сделать это. Ну там, стравливание друг с другом, уничтожение маленьких групп, атаки под видом другой стороны, в том духе. Опять же, сбор информации об этих «королевствах» и составление карты этажа, по возможности.
        Сделаем, что сможем.
        Несмотря на то, что василиски оставались очень серьёзной угрозой, на одиннадцатом этаже появлялось всё больше охотников. Благо, алхимия Города развивалась, и производство мази от окаменения существенно выросло. Собственно, мы принесли из Посёлка рецепт и ещё одного ценного средства - мази, предотвращающей окаменение. С этим угроза одиннадцатого резко уменьшалась, так что и охотников столь же резко прибавилось, благо ценных трофеев здесь было изрядно. Тот же мифрил, остающийся вполне завидной добычей даже несмотря на появление в продаже орихалка. А ещё сундучки с готовыми снаряжением и зельями, материалы и камни со здешних обитателей… В общем, было чем поживиться.
        Полагаю, продвижение Города в Провал - это хорошо. А мы продолжим прокладывать путь в глубины.
        Всё-таки орихалк отлично пробивает крепкие шкуры и чешую, да и против призраков эффект есть - хотя магией их бить всё равно эффективней. Я всё ещё пользовался мифрильным мечом Гворина, но всю нашу группу снабдили орихалковыми кинжалами. Впрочем, Полосатый и Бестия, вернее теперь уже Хранительница, предпочли копья, а кинжал Калиостро был скорее ритуальным инструментом и усилителем магии, нежели оружием. Впрочем, против тех же призраков он оказался даже более эффективным, чем наше оружие, да и скелетов Орденец им смог добивать. Некое зачарование, имитирующее эффект святой воды, помимо прочего. Если бы не обстоятельства, имело бы смысл пошарить по островам четырнадцатого, однако мы спешили.
        Впрочем, даже так кое-что нашли. Рейды в Провал никогда не остаются без добычи.
        - Скуучно - заметил Кошак. Я был с ним согласен, но пожал плечами.
        - Ничего не поделать. Или у тебя есть предложение?
        Он кивнул.
        Мы снова устроили наблюдательный лагерь на холме. Хороший обзор, легко сбежать, и нас не замечают - чего ещё желать для наблюдения? Первое время даже скучно не было, но затем настороженность утихла, а батарейки в смартах сели. Нужно было брать несколько запасных…
        - Я могу сбегать нья рразведку - предложил он. Я нахмурился. Не столько очевидному предложению, хотя у него есть риск, сколько его манере речи. После истории с Бестией это порядком напрягало.
        Впрочем, пока что по обоим направлениям серьёзных проблем заметно не было.
        - Ты и сам понимаешь, но всё же сочту уместным напомнить - будь осторожен.
        - Буду осторожен и ньязаметен, как чёрный кот в чёрной комньяте - заверил меня Кошак. - А бъянту!
        - Французский - сообщила Бестия в ответ на мой вопросительный взгляд. - «Пока», или «до встречи».
        - Странно - произнёс Калиостро и продемонстрировал мне наброски карты этажа. - Смотри, лестницы на всех этажах находятся симметрично, квадратом, на равном расстоянии от «границ» этажа. А здесь я нашёл две посередине. Или правило симметрии нарушено, или правило четырёх лестниц.
        - Учитывая два королевства, скорее всего тут и лестниц только две - заметил я. - Хотя есть вероятность, что расклад изменится после завершения их войны. Как тебе известно, Провал имеет свойство изменяться, особенно в таких… ключевых случаях.
        Орденец кивнул.
        - Резонное замечание. Рад слышать, что мы мыслим одинаково. Госпожа Хранительница, господин Полосатый, что вы скажете?
        - Согласен - произнёс наш тигр. Бестия… всё никак не привыкну к новому нику, кивнула.
        - Аналогично. Не стоит считать, что все шаблоны будут соблюдаться. Это опасный образ мысли.
        - Ваш одинокий герой вернулся! - послышалось рядом, и Кошак возник из невидимости. Впрочем, о его приближении мы знали заранее - инфракрасные сенсоры вполне эффективны против невидимости. Во всяком случае той, что использует он. - И не с пустыми руками!
        Игорь принялся снимать с себя форму Синего королевства под его размер, и рюкзак, в котором обнаружился набор формы - как синей, так и красной.
        - Эта компания не имеет представления о внутренней безопасности и диверсиях, обвести их вокруг пальца было проще, чем очистить луковицу.
        - Рассказывай - это не я, и даже не Бе… Хранительница. Голос, неожиданно, подал Полосатый. И он выглядел недовольным.
        - Пурква па? Моя история проста, но небезынтересна. Изучая границы поля боя, я наткнулся на одиночного гоблина в мундире Синих - он похлопал по наряду на траве. - И тут меня озарило - это же возможность!
        Я хмурился всё больше. Похоже, хотя влияние Маски Кошака не столь явно и опасно, как в случае Бестии, но оно остаётся очень сильным. Мне это не нравится… Впрочем, пока что я просто слушал.
        - Обе армии, как мы все знаем, весьма многообразны в плане состава, и форма даже подошла мне по размеру, после небольшой подгонки. И осторожный контакт показал, что в этой форме я не вызываю у Синих опасений. К слову, с дисциплиной ситуация у них тоже отвратительная - сложно назвать этот сброд настоящей армией… Однако, к нашим баранам. Я смог без каких-либо проблем выдать себя за солдата Синих, и даже поучаствовать в их операциях. После чего даже - он засмеялся - имел встречу с одним из офицеров, и получил это.
        Он продемонстрировал повязку и железную бляху со звездой и волной на ней.
        - Можете поздравить меня с получением звания десятника. Карьера в армии - не моё, но приятно, когда твои заслуги признают…
        Он с намёком покосился на меня.
        - Безрассудно - произнёс Полосатый.
        - Победителей не судят, мон ами - возразил Кошак.
        - Мы ещё не победили - заметил я. - Но ты действительно выполнял работу разведчика, и если противник тебя не раскусил - значит, сделал её хорошо.
        - Ваше высочество знает своё дело - усмехнулся Кошак. - Однако это ещё не всё.
        Он жестом фокусника извлёк откуда-то и продемонстрировал - ещё одну повязку и бляху. Медную, с изображением такой же звезды и языка огня.
        Мы все скрестили взгляды на предъявленном.
        - Вижу понимание в ваших глазах - снова усмехнулся Кошак. - Вы совершенно правы.
        Полосатый устало вздохнул, а затем пару раз похлопал в ладоши.
        Как бы ни была безрассудна авантюра Кошака, её результаты говорили за себя. Однако я не мог не заметить, что он не был настолько безрассудным. Возможно, частично это из-за того, что его роль разведчика почти полностью забрал себе Калиостро, так что он чувствует необходимость продемонстрировать свою полезность, но всё же очевидно влияние Маски.
        Авантюрист и трикстер, как есть.
        Он не только стал сержантом обеих сторон, но и побывал на семнадцатом этаже… вероятно, желание быть первопроходцем тоже присутствует.
        Как бы там ни было, наш разведчик принёс интересную информацию. Интересную и ценную.
        Семнадцатых этажей было два.
        Лестницы вниз вели каждая на свою версию семнадцатого этажа, на которых и размещались два королевства. Очевидный вывод: в достижении восемнадцатого встала новая проблема. Одно дело - пробираться через дикую территорию, заполненную монстрами, которые даже разумные всё равно одиночки, максимум на шум сражения подтянутся другие, и совсем другое - через территорию враждебного государства. Проблема, и ещё какая.
        …Однако авантюра Кошака, неожиданно, могла помочь. С его воинским званием, полагаю, можно что-то сделать. К примеру, мы можем выдать себя за его отряд… Хм. В этом есть здравое зерно.
        Я озвучил свои мысли.
        - Если там так плохо с учётом личного состава, это имеет смысл - заметил Калиостро. - Однако много неизвестных факторов. Неизвестно, как повернётся дальше. Например, будут ли эти жетоны вообще действенны после завершения текущей войны Королевств. Но задел хороший, не могу не согласиться.
        - И попытаться легализовать наш отряд стоит, полагаю - задумчиво произнесла Анастасия. - Однако, вероятно, придётся выбрать для этого одну из сторон. Если наша пёстрая компания будет мелькать на обеих, нас могут раскусить.
        Мы все взглянули на Кошака.
        - В плане такого выбора я мало что могу сказать - сообщил он. - Хотя… Синие больше играют от обороны, а красные - от атаки. Соответственно, у красных будет проще действовать автономной группой и зачищать свидетелей, заодно и с трофеями проще.
        - Хмм - протянул я. - Калиостро, полагаю, ты не сможешь обеспечить изменение внешности?
        - Слишком сложно - признался он. - Полагаю, я смог бы поддерживать лицо и мимику для кого-то одного, но троим… невозможно. А Хранительнице вовсе нужно маскировать всю фигуру. Ты слишком уникальна.
        - Жаль, но я и не рассчитывал. Будем работать с тем, что есть. Как обычно.
        Несмотря на слова Кошака, я не ожидал, что получится настолько просто. Единственным замечанием офицера, которому Кошак предъявил «свою команду», было «Почему не полный десяток?». На что наш разведчик ответил «берём качеством вместо количества, маленькой элитной группой действовать будет эффективнее», и эльф-офицер согласно кивнул, принимая аргументацию. После чего поручил нанести удар по мобильному отряду гоблинов-бомбардиров - редкая разновидность элитных гоблинов, использующая алхимические гранаты. На верхних этажах они одиночки, и потому просто лёгкая неприятность - а то и вовсе удачный набор трофеев, если удаётся прикончить такого внезапным нападением, не дав подорвать свой боезапас - но здесь и сейчас, когда речь шла о целом отряде, это могло быть весьма неприятно.
        Ничего нерешаемого, впрочем. Особенно для Кошака с его невидимостью.
        Птицы Калиостро нашли гоблинов, затем все мы наложили на Кошака усиливающие чары, и перехватили гоблинов, собирающихся забросать бомбами группу огров; здоровяки сильны и живучи, но не особо быстры, и гоблины имели все шансы не убить так серьёзно покалечить великанов с дубинками. Однако наше вмешательство им всё испортило: Кошак прикончил нескольких задних, прежде чем его смогли заметить, а затем отступил, и мы открыли обстрел со своей позиции, в основном магией.
        Увы, идеально провернуть не удалось - один из гоблинов всё же взорвался, и это вызвало цепную реакцию. Всё же, пару зелий Кошак успел спереть, и задачу, поставленную офицером, мы выполнили. Тонкость была в том, чтобы перехватить бомбардиров и не дать им ни бросить гранаты, ни подорваться в строю «наших» красных, и с этим мы справились.
        Конечно, хорошо бы нанести урон обеим сторонам, но сейчас мы зарабатывали себе «легитимность» на будущее. Возможно, её удастся использовать и для внутренней диверсии - если предоставится такая возможность.
        Следующее задание было как раз против огров противника.
        - Армия какая-то… Сказочная - негромко произнёс Полосатый. - И я не про личный состав.
        Я кивнул.
        - Не могу не согласиться.
        Если снаружи каких-то замечаний, как у неспециалиста, у меня не было, то вот изнутри… Эта «армия» походила скорее на детское представление об оной. Вот солдаты, вот офицеры, офицеры отдают приказы, солдаты сражаются. И всё, в общем-то. Разумеется, в любой реальной армии всё намного, намного сложнее - однако мы имели дело с чем-то крайне упрощённым.
        В голову почему-то пришло английское слово warband. «Военизированная банда»? Что-то в этом роде. Собрание худо-бедно управляемых, но без чёткой структуры, наёмников.
        Какими бы ни были причины такой организации, или скорее её отсутствия, но нам это было на руку.
        Огры, тем более группой, остаются опасными противниками - но с должным подходом эта опасность минимальна. В нашем случае ситуация осложнялась тем, что их могли поддержать союзники, ломая тактику, но с другой стороны задача перед нами стояла не уничтожить отряд, а задержать и по возможности снизить боеспособность. В принципе, уничтожать могло быть и вредно - слишком выделимся. Наша задача, в конце концов, не сделать карьеру в этой армии, а «легализоваться» и собрать информацию. С последним, конечно, доверие старших офицеров может помочь, но я сомневался, что оно того стоит. Нужную нам информацию можно получить и без этого риска.
        Собственно, мы и собирали - в основном, Кошак. При всей эффективности птиц и других зверушек Калиостро для разведки, разводить кого-то на разговор они не могут. А вот Кошак с «социальной разведкой», как оказалось, справлялся прекрасно. Раньше в этом его навыке просто почти не было нужды, а тут вот неожиданно заблистал.
        По большей части полученная информация была бесполезна для обороны Города, но могла пригодиться для прохода через семнадцатый этаж. И в целом впечатление было такое, что тамошнее королевство тоже «сказочное».
        В принципе, это вполне укладывается в логику всего этого мира, по крайней мере после общения с Морфеем. Если я его правильно понимаю, он и пытался создать «сказку», в общем-то. Местами страшную и опасную, но яркую и волшебную. И, похоже, чем глубже, тем меньше реализма и больше сказочности. Как говорила Алис - немного перефразирую - в глубине влияние Морфея преобладает над влиянием жителей Города.
        Не знаю, станет ли Морфей как-то реагировать на такое, но было бы вполне возможно устроить массовые диверсии в обеих армиях с их безалаберностью - если бы удалось протащить на шестнадцатый этаж достаточно персонала, или хотя бы взрывчатки.
        Ну а пока что просто доставим новую информацию. Возможно, что-то и удастся придумать.
        Пожалуй, самым важным, что удалось узнать в процессе этой военной службы (к слову, после третьего задания нам даже выдали награду в виде набора эликсиров, плюс снабдили набором зачарованных стрел), стал метод, которым Синие планировали воспользоваться для продвижения наверх. Они собирались каким-то образом открыть короткий проход на пятый этаж с пятнадцатого. Собственно, за контроль над территорией для его открытия и шла война.
        Эту информацию уже было необходимо доставить срочно, даже если придётся прервать «операцию легализации».
        Впрочем, с последним оказалось не так плохо. Достаточно было не обращаться к эльфу за следующим заданием, и о нас словно забыли.
        - Чёрт. - Новость Здравину очевидно не понравилась, несмотря на подсластитель в виде информации об устройстве вражеской армии. - То есть использовать форт минотавров не получится, придётся или ставить полевое укрепление на пятом, или встречать в городе… В каком именно месте на пятом они выйдут, выяснить удалось?
        Я отрицательно помотал головой. Хотя разузнал об этом Кошак, докладывать он, как обычно, предоставил мне.
        - Судя по всему, они и сами не знают. Знают только этаж, в остальном - как получится.
        Гильдбосс задумался о чём-то, шевеля губами.
        - Ладно - наконец, кивнул он. - С этим можно работать. Мины тоже никто не отменял… жаль, сапёров у нас почти нет. Благодарю за работу, информация действительно важная и ценная. Очередную премию ваша команда заслужила, но… работа ещё не выполнена. Нам всё ещё нужна информация о том, когда именно они выступят. Да и что-то ещё можете узнать, как сейчас… Прошу простить, но отдыхать вам некогда. Кроме вашей команды работать на таких глубоких этажах всё ещё некому.
        Я кивнул в ответ.
        - Понимаю.
        Награду выдали, стоит признать, хорошую… хотя блеск изрядно тускнел, учитывая, что за ней стоит. Персонально подогнанные элементы орихалковых доспехов и бесплатные зачарования к ним. Особенно полезно это оказалось, пожалуй, для Полосатого: его наручи и поножи, плюс особой конструкции перчатки, можно было использовать как в полностью надетой Маске, так и в частичном воплощении. Ему достались ещё и щит со шлемом, но эти уже мифрильные - орихалка всё-таки было недостаточно на все нужды. Впрочем, это в любом случае были очень хорошие вещи, о которых ещё недавно можно было только мечтать.
        Собственно, Полосатый был даже… слишком рад, пожалуй. Нехарактерно для него.
        - Поздравить с обновкой, Александр Григорьевич? - осведомился я. Тот улыбнулся, довольно стукнув кулаком об кулак.
        - То что надо. Маска у меня неплохая, но вот с обмундированием сложности… В полную силу сложно задействовать.
        Я кивнул.
        - Особенно с оружием.
        - Хране проще, а мне только частичное воплощение - продолжил наш тигр. - А с этим повеселей будет. Может, и ещё что-то придумают наши спецы.
        - Наспинную пушку? - пошутил я.
        - Да хоть бы и даже - неожиданно серьёзно ответил Яшин. - Неприятно, когда вроде и можешь что-то сделать, и не можешь. А тигром против тех же драконов… Или вон лавовых червей…
        Он скривился.
        Я снова кивнул.
        - Понимаю. В этом плане даже Кошаку повезло больше.
        Хм. Если подумать… Маска Бестии претерпела довольно существенную трансформацию. Возможно, что-то можно сделать и Полосатому?.. Теоретическая возможность очевидно присутствует, а на практике?.. Интересный вопрос, хотя обстоятельств Бестии лучше просто избегать… не то, что бы их вообще было возможно просто так взять и скопировать. Но гипотеза о связи Маски с психологическим состоянием, похоже, подтверждена.
        Вообще, стоило бы рассказать команде об этом, однако учитывая, что это весьма личное, нужно сперва получить разрешения самой Ясневой. Как-то за делами не озаботился, но нужно будет.
        - Может быть, что-то и удастся сделать… - задумчиво произнёс я. Полосатый согласно кивнул, хотя подумал наверняка не о том.
        В этот раз по дороге на шестнадцатый мы старались по возможности искать сундучки и монстров, у которых бывают монеты, так что в Посёлке пополнили припасы. Те же яйца оказались весьма полезны, плюс местный кузнец немного доработал обновки - всё же в Городе пока что с орихалком работают хуже.
        А ещё я, поколебавшись с выбором, приобрёл-таки ещё один «фрагмент силы».
        «Лишь мимолётные гости проходят через них». Символично для Посёлка, полагаю.
        Покупка оказалась удачной. В принципе, «фрагменты», учитывая их возможность «перезарядки» Алис, вообще хорошее вложение в усиление команды - хотя бы кому-то, но определённо пригодится - однако сейчас удачно получилось с первой попытки, мне лично.
        Управляемый огнешар. Дальность, точнее длительность, небольшая, я быстро утрачивал контроль, но в отличие от большинства моей магии это заклинание не нуждалось ни в прямом поле видимости, ни в соединённости с моим факелом. Этакая… не ракета, дальность маловата, но управляемая граната, возможно? Полезная штука, в общем, тем более что этот огненный снаряд ещё и взрывается.
        А ещё - интересно, какие фразы будут в других «фрагментах», и во что они сложатся.
        Эльф-офицер принял нас как ни в чём ни бывало, словно наша команда никуда и не пропадала. Не устаю поражаться такому отношениию - оно, возможно, даже более странно, нежели реалии Города.
        …С другой стороны, добраться сюда смогла только наша команда, и то только благодаря возможностям Алис и тому, что я смог использовать «фрагменты» куда раньше задуманного Морфеем - и вполне вероятно, что он всё ещё не знает об этом. Так что если он не стал сообщать королевствам о нашей команде, их безалаберность выглядит… чуть менее глупой.
        Задание, ещё задание… Совместным решением мы решили продолжить работать на Синих, поскольку это позволяло продолжать собирать информацию и даже получать награды, но не перебарщивать в выполнении заданий. Нам нужно, чтобы две стороны как можно больше истощили друг друга, в конце концов, так что при возможности гарантированно остаться нераскрытыми стоило даже устраивать маленькие диверсии.
        Нас даже поставили на довольствие. Какая-то форма снабжения у армий королевств всё-таки была.
        И, как выяснилось, крайне актуальная. Сундуки, которые внутри были больше, чем снаружи. Не будь они столь большими и громоздкими, стоило бы попытаться реквизировать один такой, но увы - судьба нам не благоволила. Даже просто унести столь громоздкую конструкцию было проблематично - в армии Синего королевства для этого использовались огры-носильщики - а уж сделать это незаметно и вовсе было бы чем-то невообразимым.
        Не невозможным, впрочем. И Кошак даже предложил многообещающую идею.
        К её исполнению, в итоге, мы начали готовиться заранее, причём в основном этим занимался всё тот же Кошак, используя свои положение в армии и умение втираться в доверие - судя по всему, талант в основном Маски, а не самого Игоря, хотя его работа в театре, вероятно, тоже помогла. В принципе, учитывая полученные им со званием «десятника» полномочия вербовать любых незанятых чем-то рядовых бойцов (не больше того самого десятка), в основном работа сводилась к поиску подходящей кандидатуры и обеспечению прикрытия операции «Славянский шкаф», как назвал это наш десятник.
        Четыре дня. Мы могли бы и ночевать на шестнадцатом, благо диких монстров по соседству с армиями не было (да и в расположении войск место нашлось бы), но помимо влияния Провала на Маски, которого и так слишком много, была вероятность оказаться вовлечённым в какую-то крупную войсковую операцию, что нам было ни к чему. Приходим, общаемся, получаем задание, и исчезаем - это всех устраивало, и не было смысла что-то менять. Благо, на ночь обе армии брали перерыв; вообще, несмотря на использование хитростей, уловок, и нашей группы, в целом над армией висел определённый «дух рыцарства». Сказка…
        О том, что решающее сражение назначено на следующий день, мы узнали на третий, и соответственно предупредили Город. Сейчас мы наблюдали за сражением, которое определит итог, с холма лестницы, вооружившись биноклями и камерой, и началось оно весьма впечатляюще.
        Я уже отмечал, что в армиях не было действительно грозных монстров вроде настоящих драконов. Ну, их не было до этого дня.
        Две армии встали друг напротив друга, на противоположных краях просторного ровного поля, каждое утро оказывающегося таким же чистым и ровным. И с каждой стороны навстречу друг другу выступили две огромные фигуры.
        Со стороны Красных вышел, сложив крылья на спине, дракон с поблёскивающей чёрной чешуёй. Изогнутая пара рогов, направленная вперёд параллельно вытянутой морде, хвост, длина которого примерно равнялась длине тела. Крупнее тех, что нам встречались, и выглядит старше - и ухоженней.
        Со стороны Синих вышел закованный в латы рыцарь с молотом и щитом почти в его рост. Только вот ростом он был метров десять, не меньше; больше чем вдвое выше дракона, хотя и менее массивный. Титан. Крайне редкое существо, и замеченные ранее не были столь плотно упакованы в доспехи.
        Эта пара гигантов сделали ещё по паре шагов навстречу друг другу, а затем титан сорвался на бег. Дракон выдохнул поток пламени, но титан в последний момент закрылся щитом. Это закрыло ему обзор, к тому же щит прикрывал только спереди, и дракон попытался взлететь - но то ли титан этого и ожидал, то ли всё-таки мог каким-то образом видеть… или просто среагировал на поднятый крыльями порыв ветра, однако немедленно среагировал. Вполне себе обычный воинский рывок вперёд с ударом щитом, которым владеют многие Маски, в его исполнении выглядел воистину впечатляюще.
        И результат тоже был впечатляющим. Дракон только успел оторваться от земли, и потерял опору, но не успел набрать достаточную высоту, так что щит врезался в него, как… я даже не могу найти подходящих аналогий.
        Ящер отлетел, словно отброшенная игрушка, и, кажется, повредил крыло. Он врезался в ряды собственных войск, поспешно расступающихся в стороны, и придавил как минимум пару десятков.
        Секунда, и прежде чем дракон смог оправиться, над ним уже стоял титан с занесённым молотом.
        Однако даже в крайне неудобном для него положении на спине могучий ящер смог оказать сопротивление. Удар хвостом по ногам, и титан упал - прямо на своего противника.
        А затем величественный бой гигантов превратился в очень странную драку в партере.
        Щит, которым титан придавил дракона, мешал последнему использовать лапы, так что ему оставалось пытаться укусить или выдохнуть пламенем в лицо титану. Тот, в свою очередь, уворачивался, и бил дракона кулаком в латной перчатке по морде - молот в столь близком бою только мешал.
        Драконы - твари очень крепкие, но и титан очевидно не был слабаком. Да и его перчатки поблескивали подозрительно похоже на мифрил. Было очевидно, что дракон получает травмы, но скрежет и искры, высекаемые когтями из щита, постепенно превращались в дыры в этой стальной стене, и было очевидно, что если дракон сумеет докурочить щит, ситуация резко изменится.
        Успел. Ящер потерял немало зубов, один из рогов, и его морда была окровавлена, но части щита по сторонам отлетели на землю, и когти полоснули по более тонкому доспеху.
        Ещё сноп искр, ещё, а затем потекла кровь. Разгорячённый боем титан в первый момент, кажется, даже не заметил рану, но дракон просто вцепился в него когтями и рванул - не столько раня сильнее, сколько подставляя под огненный выдох.
        Огонь и красный пар ударили в голову титана… но сейчас пламя было куда слабее, чем в начале боя, а доспех его врага включал в себя и закрытый шлем. Тем не менее яростное, болезненное рычание титана показало, что ему всё-таки пришлось несладко - тем более, было заметно, что часть шлема попросту расплавилась.
        В следующую секунду титан ударил остатком щита по лапе, дракона, вырывая когти из раны, а затем по нижней челюсти, заставив его захлопнуть пасть; подхватил лежащий рядом молот и встал для замаха. Дракон содрогнулся, уцелевший рог осыпался пылью, и из его пасти вырвался не огонь, но спица белого пламени - пробившая титана насквозь и ушедшая в небо.
        В тот же момент, как боевой молот с хрустом врезался в грудь ящера.
        Огненный луч угас; из пасти дракона хлынула кровь. Молот выпал из руки титана, и его огромная фигура тоже обрушилась на землю.
        Дракон пару раз дёрнулся, с новыми порциями крови изо рта, и замер.
        - Ничья?.. - озадаченно произнёс Калиостро. - Не хватало, чтобы они атаковали Город вдвоём…
        Этого, впрочем, не произошло. Предводители армий посовещались, и устроили ещё одну схватку представителей. В этот раз не такую… гигантскую, но тоже достаточно зрелищную. Групповое сражение, по четыре бойца с каждой стороны.
        Вернее в каждой группе было по два мага-воина и по два воина-мага. Весьма существенная разница - Бестия, то есть Храна, и Полосатый относятся ко вторым, в то время как мы с Кошаком - скорее к первым.
        Калиостро - чистый маг, полагаю.
        В отличие от предыдущего боя, в этом был чёткий победитель, но не было погибших. Красные были бесспорными победителями, хотя их противники показали себя вполне достойно.
        После этого Синие принялись собираться и отступать в сторону своей лестницы, а Красные - занимать оставленные ими позиции и что-то строить. Воспользоваться их коротким путём не выйдет, но у нас было достаточно времени, чтобы вернуться своими ногами.
        Успеем.
        Выбранный Кошаком огр был глупым и довольно мелким, но всё же достаточно сильным и послушным - хотя Полосатому пришлось выписать ему порцию целительных люлей. В Городе огров очень мало, и они в основном тупые - не оскорбление, констатация факта - чернорабочие; в Синей армии они играли подобную же роль. У Красных имелись и ударные отряды огров, а у Синих их приспособили в поддержку: например, на роль самоходного укрытия, для этого им выдавали здоровенные щиты. Поменьше, впрочем, чем был у титана.
        В общем, «реквизировать» носильщика оказалось в целом просто. С сундуком было сложнее, но неоднократно упомянутая армейская безалаберность помогла и с этим.
        Тащить большого и тяжёлого огра с собой в Город через все этажи мы всё же не собирались - по крайней мере, пока что. Слишком проблемно, да и скорость передвижения уменьшает. Вместо этого его вместе с грузом оставили на постой в Посёлке, оплатив проживание и кормёжку. У меня была надежда, что в будущем удастся воспользоваться новым коротким путём с пятого этажа, но сначала нужно защитить Город.
        В Город мы вернулись за несколько часов до того, как первые разведчики заметили на пятом этаже вспышку света и появление первых частей авангарда Красных.
        А затем события приняли новый поворот.
        Перед вероятным участием в масштабной битве я постарался отдохнуть и выспаться, для чего даже пришлось принять снотворное. Фармацевтика в Городе только из наших подозрительных магазинов, но алхимики делают зелья с аналогичными эффектами, даже лучше; только что дороговаты, но наш отряд Калиостро снабжал результатами своей алхимической практики бесплатно. Хорошо иметь друга-алхимика, полагаю.
        В общем, я принял снотворное, с лёгким эффектом, чтобы можно было легко проснуться - и словно уже через несколько секунд проснулся от мелодии на смарте. Звонил Калиостро.
        - Принц, прошу прощения, что отрываю ото сна, но у нас проблема. Тебе стоит отправляться в Гильдию - думаю, тебе сейчас позвонят оттуда.
        Как он и говорил, смарт немедленно сообщил об ещё одном звонке, из приёмной Здравина, так что я принялся собираться.
        - Но какие ещё есть варианты?
        - Вот чтобы их искать мы все тут и собрались.
        Разговор в кабинете шёл на повышенных тонах, так что я услышал его ещё на подходе. Секретарши у Здравина не было (хотя в последнее время появился помощник-заместитель), так что я просто постучался в дверь.
        - Заходите - голос хозяина кабинета звучал устало.
        Помимо Здравина в кабинете присутствовали глава департамента поддержки и обеспечения, глава департамента безопасности, и какой-то незнакомый мне мужчина… о, он обернулся в мою сторону, и стал заметен знак Ордена на груди.
        - Что произошло? - осведомился я. Начальство дружно скривилось, Здравин вздохнул.
        - Феи. Разведчики армии королевства столкнулись с феями, и те просят о помощи.
        …О. В моём разуме немедленно возник набор вытекающих из этого сложностей. Защищать их, встретив противника на неподготовленной позиции? Не вариант, очевидно, однако не делать ничего - тоже не вариант: как я уже отмечал, Город получает от фей существенную часть продовольствия, и если они откажутся - или не смогут - продолжать поставки, то в лучшем случае усилится влияние Братства. А учитывая их позицию, это уже не просто политика, это откровенно опасно.
        Однако вопрос всё равно остаётся. Почему я? Да, моя Маска - одна из тех, что помогает в общении с феями. Но есть и другие, и их можно было вызвать быстрее. И опыта общения с феями у меня меньше, чем у тех, кто занимается этим регулярно.
        Это я и озвучил.
        - Если коротко - вы, и ваша команда, в настоящий момент сильнейшие - сообщил Здравин. - Мы решили…
        - Ещё не решили - проворчал безопасник.
        - Уже решили, раз вариантов лучше у тебя нет - возразил начальник обеспечения. - Ничего не поделать, придётся терпеть. Живём же как-то с имеющимися.
        - Сравнил!
        Здравин закатил глаза.
        - Вы ещё подеритесь - неодобрительно заметил он. - Ситуация, конечно, сложная, но соблюдайте приличия.
        Он перевёл взгляд на меня.
        - Возвращаясь к вашему вопросу, мы уже выслали несколько групп, но для вашей отдельное задание, особое. Вам поручается охрана королевского двора фей.
        - У них есть? - удивился я. Здравин кивнул.
        - Маленький, и в обычных условиях они не идут на контакт. Но сейчас особые условия. Остановить врага до того, как они окажутся на втором, мы не можем, но спасать дивный народ нужно, иначе и у нас в дальнейшем будут проблемы. Так что - он скривился, словно съел лимон - мы, совместно с Орденом - кивок в сторону представителя - приняли решение временно разместить фей в Городе.
        - …О.
        Он снова кивнул.
        - Да уж, в комментариях не нуждается. А что поделать? Придётся терпеть, и будем надеяться, что это ненадолго. Ну и ваша задача - провести переговоры и охранять королевский двор…
        Я поднял руку.
        - Погодите. «Провести переговоры»? Хотите сказать, что мне ещё и нужно уговорить их, сперва.
        Здравин отвёл взгляд.
        Я прикрыл лицо рукой, и принялся массировать виски.
        - Всё произошло очень быстро - наконец, заговорил Орденец. - Но мы считаем, что у вас не должно быть сложностей.
        - «Мы» - это Орден? - устало осведомился я.
        - «Мы» - это все мы - ответил за него Здравин.
        В общем зале Гильдии меня встретил Калиостро.
        - Насколько плохо? - осведомился он.
        - А ты не в курсе?
        Он отрицательно помотал головой.
        - Ладно. Я сейчас включу голосовую конференцию для нашей команды, и всё расскажу сразу всем.
        - Можно, я не буду участвовать? - жалобным тоном попросил Кошак.
        - Можно - согласился я.
        - Ну позязя!.. Э, что, серьёзно?
        - Разумеется. Я подозреваю, что могут быть сложности, но без одного тебя можем и обойтись… эм. Приношу свои глубочайшие извинения, я сказал это не в том смысле, что может показаться оскорбительным.
        Принц прорывается, похоже. Но по сути верно.
        - Эм, ты тоже не пойми неправильно, я могу поддерживать… С расстояния. Искать разведчиков Королевства там, что-то такое.
        - Это было бы полезно - согласился я. - Но, полагаю, все мы понимаем, насколько твоей Маске некомфортно такое задание. Так что не думаю, что кто-то поставит тебе в вину отсутствие.
        Кошак вздохнул.
        - Товарищей на войне не бросают. Я просто с этими бабочками-вредительницами связываться не хочу, а так уже в пути.
        Разведчики Ордена и Гильдии следили за продвижением вражеских сил. Перемещались они небыстро, но всё равно время тикало, и было его не так много, как хотелось бы. Самое неприятное, что эльфийские егеря, рейнджеры, или кто они там, входящие в состав армии королевства, умели не только устанавливать, но и обезвреживать ловушки - включая мины. С какой некстати эльфы умеют обезвреживать мины?! Так ещё орки с автоматами появятся…
        Кошак, впрочем, занимался немного другим. Он не наблюдал за основной армией, а с поддержкой Калиостро искал, как и сказал, их разведчиков. Контрразведка, причём боем.
        Что же до меня… Всё оказалось одновременно проще и сложнее.
        Напряжённая ситуация сделала фей почти серьёзными. Почти, потому что быть полностью серьёзными они, вероятно, просто неспособны, без шуток. Тем не менее, наша старая знакомая наёмная фея без каких-то реальных инцидентов отвела… вот куда - не могу сказать. На хорошо известных и изученных картах первого этажа этого места не было… впрочем, чему удивляться.
        Оставив в стороне загадки топологии, король и королева фей были… больше, чем я ожидал. И ростом, размером с ребёнка года-двух, и разумностью, точнее рациональностью. И магией.
        - Это предложение нравится нам не больше, чем вашим лидерам, но мы примем его - сообщил Оберон. Да, их звали Оберон и Титания, классика. - Однако вопрос нашей охраны - отдельная история. Мы не доверимся в этом тому, в чьей силе не уверены.
        Я чувствую запах классического квеста…
        Увы, это действительно был он. По крайней мере, в упрощённой версии.
        - Надеюсь, вы не хотите в такое время отправить меня на поиски могучего монстра, коего мне долженствует сразить? - осведомился я.
        - Искать не понадобится - ответила королева, и они с супругом взялись за руки.
        Перед владыками фей на земле загорелся бледно-голубым светом большой, метра четыре диаметром, магический круг.
        - Впечатляет… - тихо произнёс Калиостро, и я вспомнил, что он обладает толикой способностей сенсора.
        Над кругом возник некий призрачный образ, который быстро становился всё более чётким и реальным. Виверна. Точнее, элитный виверн. Тварюшка, способная потягаться с драконами. Из самых мелких и хилых, но тем не менее.
        Ну, это ещё ладно.
        Призванный - или сотворённый? - виверн оказался менее опасным противником, нежели «настоящий». Сохраняя силу, прочность шкуры, и проворность оригинала, эта копия была более… глупой, что ли. Более прямолинейной и предсказуемой. Итог тоже оказался предсказуем: мы с Калиостро приземлили рептилию, повредив крылья, Полосатый привлёк к себе внимание, всадив в пасть зверю молнию, что заставило того поперхнуться огненным выдохом, а Бестия отсекла шип на хвосте, после чего добить израненного виверна уже не составляло особого труда. Опыт и два Орденских усиления…
        Феи переглянулись.
        - Неплохо - признала королева. - Возможно, стоит попробовать что-то более сильное?..
        - Думаю, нет нужды - возразил король. - Они показали себя вполне достойно. Нет нужды и дальше тратить силы.
        - Как скажешь, любовь моя - кивнула королева. Она посмотрела на нашу группу. - Мы принимаем вашу защиту.
        Я кивнул.
        - Надеюсь, мы сможем провести это… сотрудничество быстро, и если не комфортно, то хотя бы безболезненно для обеих сторон. И очень надеюсь, что вы сможете если не предотвратить, то хотя бы сократить… активность ваших подданных вне выделенной вам территории.
        В качестве места временного проживания феям выделили городской парк, окружив его предупреждениями и ограждением, как обычным переносным, так и магическими барьерами. Не так много места, как на первом этаже Провала, но должно быть вполне достаточно - во всяком случае, монаршия пара не возражала. Однако вероятность того, что крылатая мелюзга будет оставаться в пределах выделенной им территории была близка к нулю даже с учётом барьеров; собственно, основная надежда была как раз на монархов. Возможно, смогут придумать что-то, чотбы удержать свой народ в рамках, хотя бы территориальных.
        Если захотят.
        - Зрелищно - заметил Калиостро. Все светлые феи Провала собрались в одну стаю - или правильнее «рой»? - то и дело выстраивающийся в различные фигуры, а то и вовсе целые картины. Этот процесс занял энергию «бабочек» достаточно, чтобы они не отвлекались на другое, что вызывало и облегчение, и напряжённое ожидание того, что им в любой момент может надоесть.
        По крайней мере, дорога была не то, чтобы длинная.
        - Сердце моё, я задержусь немного - произнёс Оберон, когда мы оказались перед парком. Титания кивнула, и повела своих подданных устраиваться, а король переключился на меня. - Возможно, о принц, тебе ведомо, что я наделён даром пророчества.
        Я кивнул. Изначально Оберон - фигура даже не мифов, а конкретного литературного произведения, но потом всё это разрослось… в любом случае, этот элемент его лора я знал. Но не имел понятия, каковы способности того Оберона, что находится передо мной.
        - Твоё будущее изломано выборами - задумчиво произнёс он. - Судьба твоя самая сложная, что ведома мне. Не самая тяжёлая, нет, но твои решения и их последствия очень значимы для этого мира и тех, кто окружает тебя и живёт в нём. А ещё рядом с тобой идёт нечто, чего я не вижу, и итог мне неведом совсем. Будущее бывает укрыто пеленой, сие не ново было бы, но твоего словно вовсе нет. Но хочу сказать тебе: никогда не поддавайся отчаянью. Нет ничего, что не могла бы превозмочь воля и мечта, пусть пути к свершению и бывают кривыми и исполненными жертв. То, что должно закончиться, закончится; но конец - это не всегда конец.
        Я нахмурился. Всё это звучало довольно зловеще.
        - И ещё одно. Юноша, явись из своего укрытия. Не стоит беспокоиться, я не столь несдержан, как мои подданные.
        Кошак со вздохом появился из-за ограждения.
        - Фрагмент, что ты несёшь - продолжил король. - Моя супруга может прочесть его.
        Я вопросительно глянул на Кошака.
        - У одного из разведчиков был фрагмент силы - сообщил он и достал упомянутый лист.
        - То есть Титания может использовать эти фрагменты для других? - осведомился я. Король кивнул.
        - Это поможет вам защитить нас, так что мы поможем вам.
        Это определённо нужно сообщить в Гильдию.
        «Фрагментов» в заначках частников и организаций, скорее всего, не так много, да и спорное это решение - изучать новые способности, к которым ещё не привыкли, в канун практически войны, но кому-то может помочь, и помочь существенно. Особенно целителям и магам поддержки, полагаю. Бафы не требуют особых навыков, главное оценить время действия и учитывать его; необязательно до секунды, тем более что есть разброс. И помочь в бою такие усиления могут очень значительно. Плюс - альтернативой было обращаться к ведьме Посёлка, что проблемно… или ко мне, но последнего я хотел избежать, так что текущей возможностью следовало воспользоваться на будущее.
        Если оно будет, конечно. Но пока что ситуация казалась лишь неприятной и проблемной, не больше того. Само устройство этого мира играло на оборону Города.
        Хотя слова Оберона и беспокоили.
        К сожалению, «охрана королевского двора» означала именно то, что мы были вынуждены их охранять, находясь рядом. К счастью, обычные феи на «территорию двора» без зова своих монархов не совались.
        В общем, команде пришлось устроить лагерь в парке.
        Очевидно, наше присутствие было скорее символическим, демонстрацией защиты Гильдией. Однако символические жесты тоже имеют смысл.
        Ну а если мы понадобимся на обороне - можно вызвать.
        Правда, последнее немного усложнялось тем, что с появлением в парке фей он практически на глазах стал превращаться в настоящий лес. Быстро пробраться по нему становилось сложновато, даже если крылатая мелочь не будет мешаться… а они наверняка будут.
        После переданного сообщения о фрагментах в расположении монархов фей быстро появилась группа гильдийцев - и орденцев. Я уточнил из интереса, и оказалось, что действительно - группой собрались, чтобы было проще отбиваться от фей.
        К слову, как парк в целом изменялся, так и временный «двор» превратился в некое подобие тронного зала. Ветви деревьев сверху сомкнулись, превратившись в купол, появились разнообразные цветы и не менее ярких расцветок грибы. Зеленоватое освещение создавали светлячки и флюоресцентные мхи и грибы.
        Вообще последние меня несколько беспокоили, но приходилось положиться на заверение Оберона в их безвредности для людей. Без приказа.
        Желающих получить новые способности было, пожалуй, несколько больше, чем я ожидал. Причём не только Маски, но и кастеры. С последними тоже работало, и это поднимало вопрос - могут ли таким образом осваивать магию те, у кого её не было? Это тоже стоит выяснить, и вряд ли наши руководители упустят этот момент.
        Я наблюдал за процессом, и получившие новые способности их немедленно испытывали, так что было заметно, что большинство из них получали простые бафы и дебафы, аналогичные полученным нами. Но не только; были пара оружейных навыков, пара базовых стихийных, и Орденцу досталось исцеление. Я так и не понял, был он этим доволен, или нет.
        Вслед за первой группой подошла вторая, а затем монаршия пара объявила, что на сегодня приём окончен и скрылись за деревьями.
        Ночь пришла и ушла, а на утро враг оказался у ворот.
        Все четыре лестницы к этому моменту были окружены огневыми точками и укреплениями, а со стороны Провала ещё и минами. Не имею понятия, откуда в Гильдии пулемёты, но они нашлись, и сейчас вселяли уверенность в то, что сможем держать оборону без превращения этого события в трагедию. Вот если бы не знали заранее…
        Хотя относиться легкомысленно всё равно никто не собирался. И это было очень правильным решением.
        Первыми из Провала появились железные големы и элементали земли, и эти танки плохо пробивались даже гранатомётами. Они не только заставили потратить часть боезапаса - всё же гранаты у нас не бесконечные, и духовные силы восстанавливаются не мгновенно - но и смогли занять небольшой плацдарм, который элементали принялись защищать собственными укреплениями в виде толстых земляных стен. Даже «убитые» големы и элементали превращались в груды земли и обломков металла, используемые следующими за ними в качестве укрытий.
        А следующими шли тролли и огры-щитоносцы, поддерживаемые отдельными магами - немедленно попытавшимися атаковать, как только возникла такая возможность.
        Обломки големов превратились в шрапнель, ударившую по стрелкам. А ещё окрестности стал накрывать густой туман, мешающий видеть врага. На первый взгляд небольшая проблема, учитывая простреливаемость позиций - но среди противников были разные, обладающие различными способностями. Летающие, землеройные, и даже способные на короткую телепортацию.
        А ещё - призраки, практически невидимые в тумане.
        Не то, чтобы защитники Города этого не ожидали. Ветер и огонь вгрызлись в неохотно уступающий позиции туман; рукопашники находились наготове рядом со стрелками и кастерами, и встретили возникших перед ними врагов орихалковыми клинками.
        Бетонный пол тоже помог.
        Обе сражающихся стороны имели достаточно заготовок, но у Города было преимущество, и оно сказывалось. Нападающие сумели захватить плацдарм, укрепить его, и разрушить часть огневых точек, но серьёзно продвинуться не смогли; горожане несли потери, но только ранеными, убитых пока не было, в отличие от войск Королевства - хотя с их стороны тоже были не столько убитые, сколько «разрушенные». Големы, элементали, нежить; серьёзных потерь в живой силе они тоже не несли, раненые старались отступать, и обычно им это удавалось.
        Сражение продолжало, и продолжалось, и продолжалось. Первые сутки прошли в равновесии сил.
        А затем крест повернулся.
        Лестницы переместились, образуемый их расположением крест - или четырёхугольник - повернулся на сорок пять градусов. И, разумеется, в новых точках их расположения укреплений не было.
        В нашу пользу сыграла подготовка к возможному незаметному проникновению. Хотя в армиях королевств и не было диверсантов, начальство решило перестраховаться, и не прогадало.
        Мобильные резервы были немедленно переброшены в новые места. Штатные боевики и добровольное ополчение встретилось с врагом на улицах Города.
        Наши минотавры и огры столкнулись с вражескими. Враг определённо обладал большим опытом, но городские Иные компенсировали это качественным снаряжением. Действительно обстоятельно их подготовить не успели, но при всей разношерстности - изготавливали разные мастерские из доступных материалов - их доспехи и оружие были доспехами и оружием, а не конструкциями из досок, верёвок и камней.
        К сожалению, элита противника по снаряжению нашим бойцам не уступала, а то и превосходила их. По чарам - определённо.
        И всё же преимущество оставалось у нас. Даже первый внезапный удар оказался не настолько проблемным, как мог бы; я уже упоминал, что обстановка в Городе несёт в себе толику Дикого Запада, так что предупреждённые заранее горожане не паниковали, и завидев врага сообщали о нём по телефону в Гильдию, после чего отступали в опять же заранее подготовленные убежища. А то и вовсе начинали стрелять из окон.
        Нашу команду не вызывали, но как ни странно, оставались на месте мы не зря: ближе к вечеру отбившаяся от группы виверна едва не сожрала кучку фей, и их пришлось спасать. Что, к слову, заставляет задуматься о реальных причинах присутствия нашей команды и выбора испытания. Пророческий дар, значит?..
        Команды менялись, раненые и выдохшиеся бойцы отправлялись в тыл на восстановление, им на смену вставали новые, и сражение продолжалось. Врага удалось выдавить и оттеснить обратно к лестницам, но там они установили уже более серьёзные аванпосты с магическими барьерами и собственными огневыми точками. Пулемётов у них не было, но были стрелки, способные оружейными навыками стрелять из луков и арбалетов очередями, и маги, заменяющие гранатомёты и химическое оружие.
        Маленькая, но вполне настоящая война продолжалась.
        Огнестрельное оружие, как правило, более дальнобойно, чем магия, однако магия более разнообразна, и даёт больше возможностей в обороне. Однако именно оборона не была коньком Красного королевства, так что их форпосты оказались не настолько проблемны, как могли бы. Их магические барьеры не выдерживали пули снайперских винтовок; не разрушались, ослабляли, но пропускали, так что нескольких магов быстро ликвидировали. После этого они стали пользоваться физическими укрытиями, но это ограничивало их обзор, и за дело взялась наша артиллерия - как магическая, так и вполне реальная. Пару пушек и миномётов достали из городского музея и привели в рабочее состояние; снаряды как-то смогли изготовить кустарно.
        Что в итоге привело к взрыву одной из пушек, но два форпоста из четырёх удалось разрушить.
        На третий день лестницы остались на месте. Вместо этого они расширились втрое, пропуская увеличенный поток солдат врага и более крупных монстров. Элитные огры, великаны - не титаны, но тоже большие и опасные - те же виверны и минотавры… И, разумеется, маги. Зачастую они были опаснее монстров; не такие живучие, но более умные, и обладающие существенной огневой мощью - в том числе в прямом смысле.
        К счастью, наши бойцы были неплохо подготовлены и к этому. Амулеты, зелья, и собственная воля позволяли переносить впечатляюще выглядящую магию без фатальных, а временами и без тяжёлых ранений; бафферы укрепляли дополнительно, а полевые целители заботились о раненых.
        Нам тоже снова пришлось сразиться, на этот раз с грифоном. Быстрый и сильный зверь, на удивление ловко пользовавшийся ландшафтом, но в одиночку реальной проблемы не представил, хотя и оказался крепче ожидаемого.
        Остальному городу в третий день пришлось куда тяжелее. Большую роль сыграла магическая «артиллерия» Ордена, а ещё - подкрепление минотавров. Гильдия отправила Кошака через короткий путь в парке в их форт, и экс-король привёл отряд элитных минотавров, которые врезались в тыл крупной группы врага, выкосив их.
        В общем, было всё жарче, в то время как мы продолжали охранять фей. И, наконец, наступил четвёртый день.
        Оставшиеся в Городе силы врага отступили к форпостам у лестниц, а затем над ними поднялись белые флаги.
        Не капитуляция. Предложение переговоров.
        Очевидно, я на них не присутствовал. Собственно, я и о событиях предыдущих дней знаю из рассказов и видеозаписей, если не считать инциденты с летунами в парке. Однако результат переговоров был предсказуем, учитывая ход войны Синих с Красными.
        Не сумев одержать победу, но сохраняя достаточно сил, они предложили решить всё поединком чемпионов. И, учитывая сложности третьего дня, лидеры Города (Братство всё же участвовало) согласились.
        Королевство выставляло троих, по количеству удерживаемых ими аванпостов. И по количеству управляющих организаций Города, выставивших каждая по одному.
        От Гильдии - Муромец. От Ордена - Мерлин. От Братства - Азраил.
        Братство редко активно участвует в чём-то. Какую-то деятельность в Провале они ведут, добывая собственные камни - этот ресурс необходим всем - но в основном закрыты в своём районе Города, и об их способностях известно немного, особенно боевых. Я слышал мнение, что у них нет сильных боевиков.
        Оказалось - есть.
        Ангел смерти впечатлил.
        Его противником был некий драконид в доспех, материал которого был подозрительно похож на орихалк, с копьём и щитом; он был быстр, мог летать, владел магией и мог выдыхать огонь не хуже мелкого дракона.
        Ничего из этого ему не помогло - почти не помогло.
        Выглядящий на его фоне скромно серокрылый ангел в потёртом балахоне с закрывающим голову капюшоном с ходу без слов атаковал несколькими… ну, лазерами. Ударная магия света - это, по сути, именно они, только что магические.
        Доспех они пробить не смогли, но вот крылья дракониду подрезали, несмотря на попытки того защищаться щитом и магией. А от встречной атаки Азраил прикрылся стеной… Праха? Некая серая пыль.
        Как немедленно оказалось, иссушающая то, к чему прикасается. Огненное дыхание драконида оказалось достаточно эффективно против неё, но часть этой пыли всё же попало на него, и это было явно неприятно. Кажется, воин Королевства попытался нейтрализовать прах какой-то своей магией, а затем сблизился с противником для ближнего боя, но это оказалось ошибкой: несмотря на лазеры, сблизиться ему удалось, но миг спустя из рукавов и подола балахона Азраила ударил целый поток праха, за секунду-другую похоронивший обоих сражающих под целым холмом серого.
        Затем холм взорвался, разбросав бойцов в стороны. Азраил порядком обгорел, но смог встать.
        Его противник превратился в мумию.
        Два других поединка тоже были интересны, хотя и не так зрелищны.
        Мерлин использовал магический круг, похожий на тот, что был у монархов фей, и призвал - гоблина, к моему удивлению. Гоблина в доспехе и с приличным мечом, но тем не менее.
        Недоумение превратилось в ошарашенность, когда зелёная мелюзга за считанные секунды разобрала своего противника, высокого эльфа в кольчуге и с двумя слегка изогнутыми мечами.
        Калиостро немного прояснил ситуацию: Мерлин специализируется на бафах и дебафах, к тому же основательно вложился в усиление как своего призыва, так и его снаряжения.
        Бой Муромца выглядел зеркальным отражением боя Азраила. Его оппонент в красной мантии и золотой маске был очевидным магом и сходу ударил волной пламени, аж расплавляющего песок.
        Если не считать этого урона местности, толку было немного. Муромец, скажем так, персонаж, основанный на защите; и вообще, и ещё дополнительно укрепляется, когда кого-то защищает. И ещё сильнее - когда находится на территории Города.
        А для этого боя, вернее для этой войны, ему ещё и обеспечили новый доспех. Подозреваю, что даже тот титан не смог бы так просто ранить топа Гильдии в Городе, а чисто магические атаки против него практически бесполезны.
        Минусом - он довольно медлителен, и даже не владеет оружейными навыками, связанными с мобильностью. Что не помешало швырнуть в мага Королевства палицу, разбив выставленный тем щит, а затем добить его броском копья. Наш богатырь носит на себе небольшой арсенал.
        Вообще, эти схватки заставили меня задуматься о необходимости произвести переоценку сил трёх организаций. Сильнейшие впечатлили.
        Хорошо, что они на нашей стороне.
        2/10. Текучие сны
        Потери Город понёс небольшие, и повреждения зданий и улиц тоже можно было отремонтировать быстро, но во время сражений на улицах обойтись без потерь было практически невозможно. Даже наличие исцеляющей магии не гарантия того, что все выживут, да и не все раны легко исцелить, особенно когда используются яды и тёмная магия. И всё же потери были низкими… сказочно низкими, я бы сказал. Пара горожан попали под удар, несколько Иных слишком увлеклись боем, чтобы вовремя отступить… Эта маленькая война стала скорее своеобразным приключением на тему «вражеского вторжения», чем действительно войной.
        Всё это укладывалось в общую картину, гипотезу об устройстве этого мира.
        Всё же, несмотря на то, что обошлось очень легко, потери были и в горожанах, и в экономике. А ещё - в этот раз мы были предупреждены, но нет никаких гарантий, что вторжение не повторится. Собственно, наоборот; не считая мелких вторжений монстров верхних этажей, я был уверен, что и с Королевствами мы имеем дело не в последний раз. А могут быть и другие «ивенты»… Да и королевства в следующий раз могут явиться более подготовленными. В общем, почивать на лаврах было глупо.
        По крайней мере, руководство Гильдии это понимало. Нельзя сказать, что Город милитаризировался - скорее, я ожидал куда большего - но по крайней мере мастерские изготавливали новые боеприпасы для показавшего свою эффективность оружия, и пытались изготовить дополнительные пушки крупного калибра, миномёты, и прочее тяжёлое вооружение. И не только тяжёлое, но и мобильное - как показало перемещение лестниц (в итоге вернувшихся-таки на свои места) нужно быть готовыми затыкать оборону в любом месте. Это ещё телепортеры в этот раз были не особо проблемны…
        В общем, начальство ломало голову над стратегией укрепления обороны и экономики, а наша партия снова получила квест, вполне ожидаемый - изучить сами Королевства и продолжать двигаться глубже.
        Помимо толики трофеев и контрибуции, оставленных армией Красных, остался и их короткий путь с пятого этажа. Эта штука оказалась занятным вариантом лифта: на месте он выглядел как большой магический круг, метров двадцать диаметром, но если на него встать, через десять секунд оказывалось, что остался только этот самый круг, сияющий золотом под ногами и движущийся вниз (или вверх, если возвращаться с шестнадцатого этажа) в окружении тьмы. Тьмы, очень похожей на пространство за Гранью.
        А затем снова обнаруживаешь себя стоящим на земле в точке назначения.
        Это позволило относительно простой доступ к Посёлку, но… После ухода с шестнадцатого этажа армий Королевств на нём появились монстры. Химеры, гиганты, драконы, элитные тролли и огры… Избегать их было достаточно просто, но опасность сохранялась, так что путь к Посёлку для тех, кто не уверен в своих способностях всё ещё нёс в себе существенный риск.
        Ещё опаснее, пожалуй, были «изгои королевств». Разумные, но агрессивные Иные, разных рас, рыщущие по этажу в поисках добычи. Они нападали и на монстров, если те были им по силам, но предпочитали цели, которые считали более слабыми, то бишь рейдеров Провала. Опасные противники, к тому же способные на командную работу и своевременное отступление, плюс более агрессивные, чем большинство монстров этажа.
        Различные ловушки тоже использовали.
        На самом деле, что они такое - вопрос сложный. Кошак во время его агентурной работы в армиях Королевств слышал от обеих сторон, что «изгои» - выходцы из другого королевства, а у них таких нет. Так что у меня было подозрение, что они такие же монстры, как и остальные агрессивные обитатели этажа, просто в другом виде. Примерно как дикие и разумные минотавры - только что эти тоже разумны.
        Всего лишь проявление того, что Провал становится разнообразнее с глубиной.
        То, что заговорить с «изгоями» не удавалось, подтверждало мою гипотезу.
        Плюсом их наличия на этаже было то, что все они обладали пригодной к использованию экипировкой хорошего, а временами и отличного, качества. Правда, не дать сбежать было не так просто.
        В общем и целом после ухода армий этот этаж стал… неоднозначным? Я имею в виду, в плане соотношения сложности и ценности добычи. Присутствовало то и другое, но вот оценить было затруднительно.
        А ещё этот этаж был довольно-таки большим, и заполненным руинами. В остатках зданий зачастую были входы в подземные мини-локации, что-то вроде улучшенной версии пещер четырнадцатого этажа. Множество возможностей разжиться ценностями различных видов. И попрактиковаться в обнаружении ловушек и засад.
        Пожалуй, можно сказать, что этот этаж стал умнее и коварнее предыдущих, но риск окупается. Вероятно, через какое-то время здесь будет достаточно много охотничьих команд Города.
        Мы тоже на какое-то время задержались на этом этаже. Да, нам нужно двигаться глубже, и желательно не затягивать, но не то, чтобы это было действительно срочно. А вот спешка до добра не доводит; даже при том, что в этом мире присутствовала некая… смягчённость, опасность оставалась более чем реальной. Этот этаж позволял не только собирать ценные трофеи, которые можно как использовать, так и продать, чтобы затем приобрести что-то полезное, но и приобретать опыт сражений с новыми типами противников. Опыт, который понадобится в глубине.
        Наличие на этаже быстрого пути на пятый позволяло обходиться без ночёвок, но временные лагери для передышки и временами обработки добычи имели смысл.
        - Этот конфликт с Королевством заставляет задуматься о многом, но меня особенно тревожит Братство - задумчиво произнёс Калиостро. Наш Орденец наковырял что-то из химеры, с которой пришлось сразиться за доступ к одной из подземных руин, и сейчас готовил, кажется, мазь от окаменения. Разговаривать это ему не мешало. - Какие ещё силы они могут скрывать? И какие планы? Меня это беспокоит. Несмотря на всё, что происходит, их участие остаётся минимальным.
        - И всё это вызывает подозрение. Согласна - вставила Бес… Храна. После изменения Маски женщина стала заметно более доступной… для общения, разумеется. И менее обособленной. - И само наличие в их рядах Маски ангела смерти… Конечно, Маски - явление индивидуальное, и не соответствуют своим мифам напрямую, но доверия к Братству Азраил точно не добавляет.
        - В точку - Калиостро кивнул. - Гм. Хотя, вспоминая историю моей собственной Маски… Впрочем, Орден не скрывает, что у нас есть собственные интересы, и мы не пытаемся поддерживать имидж кристальной честности. Для нас важны свои выгода и финальные цели, но по крайней мере в общих чертах наши интересы совпадают с интересами остального Города. И враждебности мы не исповедуем…
        Он задумчиво помешал варево в котелке стеклянной палочкой.
        - Братство действительно очень подозрительная организация - теперь и Кошак присоединился. - Принц, а ты что думаешь?
        - Прежде всего - что их Азраил впечатляюще силён - сообщил я. - Но не неуязвим. Огонь был относительно эффективен, судя по тому, что видно на записи, но если бы дошло до конфликта… Думаю, у Муромца преимущество против него, но не уверен. Возможно, они думают примерно так же.
        - Паритет?.. - задумчиво предположила Храна. Я кивнул.
        - Мерлин… Не знаю всех его способностей, но впечатление такое, что над ним у Азраила преимущество.
        - А если бы нам пришлось с ним схватиться? - даже Полосатый.
        Хм.
        - Если взять Кошака - он мог бы попытаться сыграть роль ассасина, полагаю. Невидимость и удар в спину. Но сразить его одним ударом будет затруднительно, полагаю, а после этого он ответит прахом, и даже если Кошак сможет уйти от него и лазеров…
        Я покачал головой.
        - Не вижу шансов на победу.
        - Не могу возразить - согласился Кошак. - Я, скорее, просто сразу сбегу.
        - Нет стыда в том, чтобы убежать от смерти - согласился Полосатый. Скривился и добавил. - Ну, в норме.
        - Если брать тебя, расклад получается наиболее непредсказуемый - продолжил я. - В теории твоя способность обращения в молнию может помочь если не атаковать его напрямую, то ударить оружием и отступить, а твой удар может быть куда эффективнее, чем у Кошака. Но есть два фактора - элементная устойчивость Азраила неизвестна, и ты всё ещё быстро выдыхаешься. Если не удастся быстро победить, ситуация становится, вероятно, ещё более проблематичной, чем в случае Кошака. Зато против Мерлина твои шансы выглядят очень неплохими - его призыв был… весьма впечатляющим, но ты можешь проигнорировать его и ударить напрямую по призывателю. Скорее всего, у него есть какая-то личная защита, но тут опять же сыграет твоя сила. И лучше использовать полное воплощение Маски. В обоих случаях.
        Полосатый подумал, и молча кивнул.
        - Калиостро… - продолжил я. - Извини, но в обоих случаях у тебя нет никаких шансов. Проблема в том, что ты слишком уязвим.
        - Если бы у меня были шансы, я бы, вероятно, как раз и занимал роль Мерлина - заметил Орденец. - Я хорош в своей роли, но эта роль - поддержка.
        - Но в ней ты очень хорош - согласился я. - Большая часть успеха нашей команды держится на тебе, это объективный факт.
        Храна чуть поморщилась, но кивнула.
        - Наша Хранительница… - я поджал губы. - Оба они крайне неудобные для тебя противники. Возможно, когда освоишься с полётом лучше, что-то могла бы сделать с Мерлином, но я уверен, что у него есть меры против летающих врагов. Вероятно, если запастись какими-нибудь хорошими амулетами, рассеивающим и на защиту от проклятий, шансы против Мерлина выровняются в твою сторону. Или если сможешь взять с собой несколько своих питомцев. Хм… Твоя Маска всё так же не приемлет стрелковое оружие?
        - Увы - согласилась дама. - Но я неплохо могу метать.
        - Хммм… - протянул я, прикидывая. - В Посёлке упоминали существование безразмерных сумок. Если бы удалось найти хотя бы ограниченного размера, прошу прощения за невольный каламбур… С достаточным количеством хороших гранат… И щитом… Появляются шансы и против Азраила. В твоём случае, скорость огня благодаря количеству рук может и превозмочь его защиту. Не уверен.
        - Если перемежать гранаты рассеивающими амулетами, или яйцами из Посёлка, определённо сработает - заметил Калиостро.
        - Уместное замечание - я кивнул. - Благодарю.
        - А что насчёт тебя? - полюбопытствовал Кошак. Я пожал плечами.
        - Я бы сказал, что мои шансы ниже, чем у Калиостро. Но… Если взять Фея, то всё чуть менее безнадёжно. Мне нужно будет приобрести несколько Фрагментов, чтобы убедиться, но, кажется, эта моя Маска хороша в проклятьях. И устойчива к магии, а тени можно использовать как антипод сил Азраила. Но всё же ставить на себя я не стал бы. Полагаю, я не смог бы ни победить, ни отступить… Очень, очень проблематичный противник.
        Мы все умолкли, а затем Кошак ударил кулаком по ладони.
        - Понял! Нам нужно обшарить побольше руин, и поговорить с ведьмой Посёлка.
        - Зачем? - осведомился Полосатый.
        - Ну как же? Хране понадобится запас гранат - тоном «это же очевидно» - сообщил Кошак. - А для этого нужно добыть сумку.
        - Ты собираешься воевать с Братством? - осведомился Калиостро.
        - При чём тут Братство? - удивился Кошак. - Это оптимизация билда.
        - Бабуля, не капайте нам на мозги - произнёс Кошак, постукивая зажатой между пальцев монетой по столу. - Вы знаете что-то или нет? Если да, мы можем заплатить, если нет - не тратьте наше время.
        В настоящий момент мы пытались получить в Посёлке информацию о «безразмерной сумке». По здравому размышлению, идея Кошака была признана вполне имеющей смысл; более чем. Подобный предмет, если он существует, будет полезен не только в плане запаса гранат.
        К сожалению, вместо конкретики ведьма принялась рассказывать смесь сказок с рекламой. То ли набивала цену, то ли действительно не знает ничего конкретного.
        Высказывание Кошака, которому это видимо надоело больше всех, однако, заставило её остановиться. Она зыркнула из-под капюшона светящимися синим глазами, а затем протянула сухую, напоминающую птичью лапу, руку с жёлтыми ногтями-когтями.
        - Десять золотых. За подсказку, где искать.
        Кошак вопросительно глянул на меня; я кивнул, и он положил монеты на ожидающе протянутую руку.
        - Чудесная сумка - вещь редкая и ценная - своим скрипучим голосом сообщила старуха. Не в первый раз. - И владели ими не абы кто. Птицы высокого полёта, герои, генералы, богачи. И зачастую они забирали свои богатства с собой в могилу. Ищите богатые могилы, усыпальницы и склепы - она ткнула пальцем вниз. - Те, что хорошо охраняются.
        - Знаете конкретные места? - деловито осведомился Кошак, доставая карту шестнадцатого этажа. Старуха вновь выставила руку, и Кошак, закатив глаза, положил на неё ещё одну монету.
        Ноготь очертил на карте овал, не оставляя следов.
        Большего выжать не удалось, но учитывая, что мы планировали ещё некоторое время задержаться на шестнадцатом, прежде чем осторожно попытаться спуститься ниже, даже такое примерное указание помогало, ограничивая зону поисков. Благо руины достаточно заметны.
        …Самое интересное, что склепы и гробницы, о которых говорила ведьма, нам начали попадаться только после этого разговора. Очередная причина этого пластичного мира.
        И поднимает вопрос, смогут ли найти их те, кто о них не знают.
        Эти самые склепы оказались ещё более продвинутой версией «бонусных мини-локаций». Больше, опаснее, и более вознаграждающи.
        - Не стану утверждать с абсолютной уверенностью, но кажется это всё, по крайней мере в ближайших окрестностях - сообщил Калиостро. Разведка и поиск врагов в этих катакомбах действительно были проблемны; в основном, из-за особенностей местных обитателей, если их можно так назвать. Призраки нескольких разных видов до момента атаки - и для защиты от наших атак - скрывались в толще камня, к примеру. А ещё были скелеты, складывающиеся из кучек костей в маленьких нишах в стенах, и напоминающие о магии Азраила кучи праха из кувшинов, формирующие некие гуманоидные фигуры.
        Против последних оказалась эффективна магия Кошака: выбитые из общей массы частицы праха теряли связь с остальным «телом». Другие атаки были не особо эффективны, и как и прах Азраила, они иссушали касанием.
        Местные скелеты тоже были заметно опаснее тех, что водятся на островах. А личи и вовсе были бы крайне проблематичны, если бы не Калиостро и его сенсорные способности: при каждом применении личем магии его сосуд души «вспыхивал» магически, и это позволяло нашему Орденцу отыскивать уязвимость бессмертных магов.
        В любом случае, сражения были очень сложными. Зато…
        - Кого-нибудь интересует? - осведомился Кошак, доставая из горки костей тускло-серый, слегка зазубренный топор с гравировкой в виде грозовых облаков.
        - У меня получше - сообщил Полосатый, похлопав по топору на поясе, вокруг топорища которого клубился туман.
        - Тяжеловат для моей манеры - произнесла Храна. - Было бы копьё… Или сабля.
        - Значит, на продажу - подытожил Кошак, поскольку остальным членам нашей команды топор очевидно не подходил. Это оружие доставило мам несколько неприятных секунд; испускаемые им молнии не так опасны сами по себе, даже несмотря на металлические доспехи у меня и Полосатого (на последнего электроатаки вообще не действуют, в противовес моей уязвимости), как проблемой были яркие вспышки, ничуть не мешающие безглазой нежити. В итоге бой был… проблемный.
        - Нежити всё ещё не вижу, но кажется нашёл сокровищницу - сообщил Калиостро.
        Ещё одной, или скорее двумя, «милыми» особенностями этих склепов, была невозможность в них отдыхать. Давящая атмосфера в них, напротив, постепенно подтачивала силы; от этого эффекта защищал особый эликсир, услужливо выставленный на продажу ведьмой Посёлка, вместе с рецептом, однако он действовал не очень долго. А когда мы попытались выйти из недозачищенного склепа и передохнуть снаружи, вход в склеп исчез. Вместе с самим склепом. Случайные данжи, определённо… Эта же особенность заставляла бросать изрядную часть потенциальной добычи.
        - Сокровища! Р-романтика! - Кошак довольно потёр руки. - На верхних этажах чувства приключения практически нет, просто работа. А тут - настоящая жизнь!
        - И смерть - сухо напомнил я. - Не хочу убивать твой энтузиазм, но его стоит контролировать. Радоваться добыче мы сможем и снаружи.
        - Как скажет наш великий лидер - Кошак шутливо отсалютовал. Его довольства не уменьшала даже давящая атмосфера склепа, освещаемого световыми амулетами и моим факелом.
        - Эликсиры? - напомнил Калиостро. Я потряс флягу; целебный я почти не трачу, благодаря своей магии, но вот духовного осталось мало. Допил остаток и передал флягу Орденцу на заправку: у него в рюкзаке приличных размеров бидончик.
        Сокровищницы обычно охраняются, так что «с пустыми баками» туда лучше не соваться.
        Железный голем и сам по себе противник опасный (тот, кто будет ожидать от его движений медлительности и предсказуемости, будет удивлён, неприятно и возможно фатально), а в сокровищнице впридачу к нему имелись ещё глиняный, и голем плоти. Каждый из которых требовал собственного подхода.
        Справились, но не без травм. В основном - переломы и ушибы; всё вполне излечимо в короткие сроки, но моя магия недостаточно эффективна, чтобы обойтись полевым лечением.
        - Пока не вернёмся в Город, новых сражений лучше избегать - сообщил я, заматывая руку Полосатого бинтом. Ну да, магия магией, а повязки всё ещё актуальны. То исцеление, которым я владею, хорошо сращивает плоть, но для костей эффективнее мазь из Госпиталя, как ни странно.
        Яшин кивнул. Храна, которую приложили по рёбрам, закончила намазывать свой торс - с шерстью на теле это было сложнее - и принялась самостоятельно обматываться бинтом. Навыки времён активности соло, полагаю.
        - Хмм… - протянул Кошак. Он, нахмурившись, смотрел на большой, обильно покрытый декоративными элементами, сундук. Из-за всех этих дополнений он, пожалуй, был похож на морду какого-то монстра. - Не нравится мне этот сундук.
        - На монстра похож - согласился я и тоже нахмурился. - Хм. А знаешь, какого весьма известного монстра мы до сих пор так и не встречали?
        - …Мимика - пробормотал Кошак и осторожно сделал шаг назад. - Чёрт. Хотя этот как-то слишком очевиден для этого…
        - Калиостро, можешь создать бомбу с дистанционным взрывателем? - осведомился я. Маг задумался, а затем сунул руку в свой цилиндр по локоть и принялся рыться в нём.
        В конце концов он вытащил металлический цилиндр цвета хаки, из которого выходил обмотанный вокруг него длинный провод; на другом конце провода был маленький чёрный цилиндрик с кнопкой.
        - Только таким вот образом - извиняющимся тоном сообщил он.
        - Ну, попробуем.
        Экспериментальное касание к сундуку мечом - после стратегической передислокации команды - показало отсутствие реакции, так что я аккуратно прилепил цилиндр взрывчатки полосками скотча на заднюю часть сундука. В принципе, даже мимики обычно реагируют только на удар, или вообще только на попытку открыть. Может, всё это и глупая перестраховка, но в этом мире всё возможно.
        Я даже не исключаю версии, что моё высказанное вслух предположение могло подать миру идею. В конце концов, «сервис» Алис действует схожим образом.
        Убедившись, что держится, я занял позицию у входа в сокровищницу с «пультом» взрывателя в руке, и направил факел. Поток огня ударил в сундук…
        …Сундук прыгнул вперёд, раскрыв пасть.
        Он был так быстр, что я едва не лишился головы, тем более что длинный чёрный язык выстрелил вперёд ещё за добрых пару метров до меня. Если бы не Кошак и Калиостро… Однако они среагировали вовремя.
        Встречный удар ветра задержал монстросундук, хоть и не сумел отбросить. А вот крупный пёс, прыгнувший навстречу и врезавшийся всем телом, отбросить смог-таки, дав мне время и расстояние.
        Я с силой вжал очень тугую кнопку.
        Очевидно, в нормальном мире использовать взрывчатку в замкнутом помещении - очень плохая идея. Здесь, однако, был целый ряд «однако». К примеру, взрывчатка Калиостро как минимум частично следовала правилам «обычной» магии - то есть её эффекты можно было превозмочь силой воли и устойчивостью к магии. А ещё эффекты его взрывов были куда более локальными, чем у настоящей взрывчатки.
        Мимика даже не разорвало, только отбросило с брызгами какой-то чёрной жидкости. А затем остальные члены команды открыли огонь, оружием и магией.
        Монстр оказался даже крепче, чем голем - глиняный, по крайней мере. Однако взорванная прямо на тыльной части бомба ещё никому не прибавляла здоровья, и остальной обстрел тоже повлиял на него не лучшим образом. Разбитый и разломанный сундук замер на месте в луже густой чёрной жидкости - крови?
        - Предосторожность в первую очередь… - пробормотал я, ощущая, как дрожат руки. Когда тебя пытается сожрать зубастый сундук - это напрягает куда больше, чем можно подумать.
        - Там что-то есть - сообщил проскользнувший мимо меня Кошак, тыкая мечом в останки мимика. - Похоже, этот из тех, что не только монстр, но и сундук…
        Действительно, в быстро исчезающей луже черноты лежали кучка немного помятых монет и ещё какие-то предметы. Короткий меч, кажется, и какая-то ткань.
        - Уж не нашли ли мы то, что искали?.. - задумчиво вопросил Кошак, поддев костью скелета небольшую сумку. К сожалению, дырявую.
        Сумка определённо была магической, но даже если это и было то, она не работала: дыры явно не способствовали этому. Понадобится консультация специалистов.
        - Да, это оно - ведьма кивнула. - Но починить будет непросто. Понадобится много сил и редкие материалы…
        - Цепочка квестов - понимающе кивнул Кошак. Повернулся ко мне. - Берёмся?
        Я пожал плечами.
        - Раз уж начали… Да и вещь действительно полезная. Ещё научиться бы их делать с нуля…
        В общем, мы подрядились на очередное задание по сбору редких материалов. Несколько нудно, и опасно к тому же, но нужно и привычно.
        Главной проблемой стали, пожалуй, мимики. Примерно каждый четвёртый-пятый сундук стал оказываться мимиком, причём определить их по внешнему виду не удавалось: выглядели они по разному, и никак не выдавали себя, пока не стукнешь. Причём взрывать все сундуки подряд было непрактично: содержимое повреждалось, если не разрушалось полностью. Те же эликсиры подобного обращения не выдерживали, поскольку почти всегда в сундуках были в стеклянных или хрустальных сосудах.
        По крайней мере, силу гипотетического мимика всё же можно было определить по внешнему виду сундука: чем он вычурнее, тем сильнее. Но в любом случае эти твари доставляли уйму проблем - настолько, что я предложил вообще игнорировать сундуки и ограничиться трофеями непосредственно с монстров. Впрочем, поскольку в сундуках самая ценная добыча, в итоге решили всё же их открывать. Даже просто деньги лишними не будут.
        Однако мимики, хм…
        - Слушай, Алис. - Заметил я - А можешь ты сделать правдой мнение, что мимиков не существует?
        - Я полагаю, это даст обратный эффект, сенсей - сообщила девушка. - Не говоря о том, что эта концепция обитает слишком глубоко, такая попытка поднимет её на поверхность, хотя сейчас она малозначима и мало кто вообще задумывается о ней.
        - Думаю, понимаю - я вздохнул. - Жаль.
        Она кивнула и поставила на стол котелок. Хм. Неожиданный выбор посуды.
        Содержимое оказалось не менее неожиданным.
        «Фэнтезийное мясо». Бывает в играх и мультфильмах такая штука - кусок мяса на косточке, с двух сторон кость, посередине цилиндрик мяса. Вот именно такими штуками и был наполнен котелок; определить, чьё это мясо, или хотя бы какая часть тела, представлялось совершенно невозможным.
        На вкус - варёное мясо. Похоже на курятину. И свинину. И говядину. Гм.
        - Спрошу только одно - произнёс я. - Насколько ты уверена, что это безопасно есть?
        Алис задумалась.
        - Я полностью уверена, что это безопасно и даже полезно - сообщила она через несколько секунд. Взяла маленькую паузу и добавила:
        - Если не злоупотреблять.
        Важное уточнение, которое в её случае оставляет широчайший простор трактования…
        Впрочем, в итоге выяснилось, что она имела в виду банальное переедание.
        Сказать по правде, мне становится уже просто любопытно, какие ещё кулинарные невозможности она сумеет создать.
        Команде мясо понравилось.
        Сбор материалов прошёл без каких-либо особенных инцидентов. К слову, одним из компонентов оказалась «жижа мимика». Как и нужная нам сумка, эти хищные сундуки внутри больше, чем снаружи, и их «кровь» содержала в себе эту магию.
        Ненавижу мимиков, но очевидно, если удастся добыть рецепт изготовления сумок, придётся охотиться и на них. Хм. Стоит загрузить Орден методом идентификации этих тварей, под такую перспективу они определённо возьмутся.
        Итоговая сумка выглядела откровенно бедно - этакая залатанная котомка. Эффективность, однако, внешности не соответствовала: довольно небольшая сумка внутри была примерно в десять раз больше, при этом вес груза внутри тоже уменьшался в десять раз. Далеко не «бездонная», несмотря на название, но всё равно вполне стоит приложенных усилий.
        В принципе, на шестнадцатом этаже с его появляющимися и исчезающими руинами можно собирать ценности бесконечно. «Этаж расхитителей руин и охотников за сокровищами». Однако мы пришли сюда не для того, чтобы богатеть, и задержались просто чтобы быть более готовыми. Опыт, амулеты, оружие, эликсиры… И «фрагменты силы». Храна и Полосатый получили парочку оружейных навыков (хотя «Когти света», вероятно, можно считать и заклинанием), Кошак и Принц - пару бафов и улучшений имеющихся навыков. Самое интересное досталось Калиостро и Фею: орденец получил улучшенные иллюзии и автономные конструкты-камикадзе, а Фей, вдобавок к паре проклятий и «едкой тьме», приобрёл странноватый баф «доспеха тьмы», усиливающий и исцеляющий, когда тот, на кого он наложен, оказывается подвержен проклятьям или вообще каким-то негативным эффектам. Чем больше проклятий - тем сильнее. Куда ценнее была бы блокировка проклятий, но, возможно, и это удастся использовать.
        В любом случае, наша команда определённо стала сильнее. И мы наконец сочли себя готовыми к тому, чтобы спуститься глубже.
        Очевидно, мы выбрали лестницу, ведущую в Синее королевство, поскольку имели какую-никакую легализацию в этом государстве.
        Лестница, по которой мы спустились на семнадцатый этаж, была раза в четыре шире предыдущих и раза в два короче. Вероятно, для удобства прохода армии. И вела она к просёлочной дороге, вьющейся по бугристой местности; поодаль виднелись стоящие у реки пара бревенчатых избушек.
        Осеннее небо было куда больше похоже на небо старого мира, чем то, что можно было увидеть на предыдущих этажах, но на нём имелось два солнца, обычного размера, и маленький светляк.
        Пока мы осматривались, мимо неспешно проехала повозка, запряжённая парой огромных… Ящеров? В целом похожи, и ноги как у ящериц по бокам, но с шерстью.
        Возница-дворф не обратил на нас никакого внимания.
        Во время работы на армию Синих мы имели возможность изучить имеющуюся у командира карту королевства, так что составлять её с нуля необходимости не было. Проверить и уточнить всё равно нужно было, но ориентироваться мы могли уже, хотя кое-какие вопросы оставались: к примеру, Красного королевства на карте не было.
        Впрочем, размер этажа даже по этой карте уже был больше любого из предыдущих, так что возможно, что карта просто неполна. В любом случае, пока что мы собирались ориентироваться по её копии, а в процессе будем, как обычно, составлять собственную.
        - Шаблонный фэнтезийный сеттинг - заметила Храна, и я был с ней согласен. Это было, пожалуй, самым точным описанием этажа.
        «Столица людей», «Гномья гора», «Лес эльфов» и «Холмы гномов», вполне официальные названия населённых пунктов. Ещё тут имелись «Тёмный лес» и «Проклятая пустошь».
        А ещё - «уровень сложности» этажа был переменным. Рядом с населёнными пунктами водились только слабые монстры вроде гоблинов - да, здесь, на семнадцатом этаже, водилась эта мелюзга с самого верха. Что не мешало по мере удаления от обитаемых разумными Иными (и людьми) мест встречать всё более сильных монстров.
        К слову, на командирской карте этаж был изображён в стиле «классической» космогонии: мировой диск (диаметром около сотни километров), стоящий на спинах слонов, которые в свою очередь стояли на панцире гигантской черепахи. Не удивлюсь, если оно и впрямь окажется так, но не уверен, стоит ли отправляться к краю, чтобы это проверить. Человеческая Столица находилась точно в центре этого мини-мирка, и лестница, с которой мы спустились, размещалась неподалёку от неё, так что до гипотетического края добираться не так уж близко. Вполне возможно, и если мы намерены составлять полную карту, это понадобится, но… Далековато. Даже с учётом воздушной разведки Калиостро.
        С другой стороны, это же настоящее сказочное приключение в сказочном королевстве… И эта идея, несмотря на то, что не первый день живу в Городе и работаю в Провале, всё же цепляет какую-то струнку моей души. Всё же обычно моя работа более… обыденная, что ли. Обстоятельства фантастические, но суть обычная. И слишком серьёзная. А тут… Любопытно же.
        Впрочем, сперва стоило узнать об этаже побольше, и убедиться, что мы сможем по нему нормально путешествовать. А ещё - выяснить местоположение лестницы вниз, поскольку на известной нам карте она обозначена не была.
        Всю нужную информацию можно было, вероятно, получить в Столице. А учитывая, что первый встреченный местный житель не обратил на нас никакого внимания, это должно быть достаточно безопасно, так что - вперёд.
        Скорее всего, там можно будет и приобрести что-то полезное.
        Быстрая проверка в ближайшем хуторе подтвердила, что относятся к нам нормально, и монеты Провала в плату принимают. Так что да, можно двигаться.
        Столица казалась… менее реальной, чем Город. Словно… не декорация, но идеализированный образ города. Слишком чистый, слишком аккуратный, даже солнца освещают так, чтобы выглядело зрелищно. И это создавало странное впечатление, похожее то ли на эффект «зловещей долины», то ли… гм. Да, пожалуй, такое чувство, что это сон.
        Я даже машинально потряс головой, безуспешно пытаясь стряхнуть это ощущение. Технически, если верить Морфею, мы действительно находимся внутри сна… как бы это ни работало. Домен бога. Странное дело…
        - Гм… - произнёс Калиостро. - Занятно. По моим прикидкам получается, что Столица внутри больше, чем снаружи.
        - Не вижу ничего удивительного - негромко, чтобы не слышали посторонние, ответила Храна. - Весь этот мир - одна сплошная… или, возможно, один набор пространственных аномалий. Если к нему вообще применимо понятие пространства.
        Кстати, хороший теоретический вопрос. Но без ответа, так что нет и смысла задумываться.
        - «Салон Бархат» тоже внутри больше, чем снаружи - заметил я. - Вполне возможно, что подобного вообще много, просто мы не знаем. О, кажется, я вижу лавку алхимика.
        Не знаю, насколько это соответствует реальному средневековому городу - подозреваю, не очень - но здесь вывески над… бизнес-точками были весьма заметными и говорящими даже без надписей. К примеру, в данном случае на отполированной доске была изображена колба с пузырящимся зельем, причём изображение было цветным. Для лавки именно алхимика последнее ещё имело смысл, но здесь и остальные использовали цветные вывески, и не только вывески, что уже точно не соответствовало средневековому стилю: краски в те времена были дороги.
        Впрочем, соответствие изначально было весьма и весьма условным. Взять хотя бы население: Несмотря на название «Столица Людей», здесь можно было увидеть представителей различных видов, в том числе и тех, у которых не было собственного города. Те же зверолюды, благодаря наличию которых Кошак и Храна особо не выделялись.
        Сказать по правде, самым выделяющимся был Калиостро: его наряд не соответствовал эпохе, даже несмотря на то, что Орденец всё-таки стал носить какую-никакую броню. Вообще его Маска очень держалась за свой внешний вид, но кольчугу скрытного ношения Калиостро принять всё же смог. Ну, по крайней мере даже он выделялся не настолько, чтобы привлекать особое внимание; пожалуй, куда меньше, чем мужчина в смокинге привлекал бы в каком-то провинциальном городке старого мира. Примерно как всё тот же мужчина в смокинге, но уже в - ну, да, столице.
        В общем все мы выглядели здесь достаточно обыденно, чтобы, убедившись, что проблем не проглядывается, разделиться. Толика риска сохраняется, конечно, но так мы сможем собрать информацию - и закупиться - куда быстрее. Да и рации работают.
        Не смотря на сохраняющееся у меня беспокойство, эта вылазка прошла спокойно, без каких-либо проблем, если не считать попытку какого-то местного зверолюда клеиться к Хране, о которой она сама рассказала как о некоем незначимом курьёзе. Калиостро, к слову, при этом как-то подозрительно отвёл взгляд.
        Я сам… Ну, я осмотрел несколько магазинов, побеседовал с продавцами, а ещё глаз зацепился за пустующий дом с табличкой «продаётся». Это было бы изрядной наглостью, но… Мысли всё время возвращались к нему.
        - На самом деле, почему нет? - заметила Храна. - Прекрасный вариант промежуточной базы. По деньгам… Можем позволить себе, если это упростит исследование Провала. Опять же, часть затрат можно переложить и на Гильдию с Орденом.
        Калиостро согласно и с заметно большим энтузиазмом, чем я ожидал, кивнул. Неужели действительно ухитрился успеть подцепить здесь кого-то?.. Но зачем скрывать?
        - Технически, мы находимся на вражеской территории - напомнил я ему. - У всех есть личные интересы, но не должно забывать об осторожности. Не следует подвергать опасности ни себя, ни товарищей. И не стоит скрывать то, что может затронуть других.
        Я покосился на Храну; она смущённо опустила взгляд. Не то, чтобы я её в чём-то винил, её обстоятельства этого не подразумевают. Скорее просто проверял, как она воспримет мою фразу.
        Калиостро, к слову, тоже прореагировал: поморщился.
        - Надеялся этого избежать, но ты прав. Этот город, в отличие от Города - каким-то образом заглавная прозвучала явственно - очень явственно демонстрирует… Возможности. Множество тех, с кем можно… Работать.
        - Твоя Маска - понимающе произнёс я. Исторический Джозеппе Бальзамо, известный под псевдонимом «граф Калиостро», был аферистом. В том числе и брачным, возможно - я знаю о нём немного, на самом деле. Судя по всему, Маска нашего товарища сочетает в себе черты как его легенды, так и реальной личности.
        К слову, в Маске мне каждый раз приходится делать определённое усилие над собой, чтобы произнести «ты» вместо «вы». Но стараюсь не поддаваться влиянию Маски, даже если кажется, что оно идёт на пользу.
        Поморщившись, Орденец кивнул.
        - Ничего, что могло бы привлечь к нам нежелательное внимание - сообщил он. - По крайней мере, настолько я себя контролирую По сути, это можно даже использовать, если мы действительно создадим базу здесь. Не только информация, но и связи… не знаю, насколько это может быть полезно, впрочем.
        - Некий смысл в этом предложении определённо присутствует… - задумчиво произнёс я. - Насколько я успел понять, не только местные жители выглядят вполне живыми, но и здесь достаточно сервисов, которые могут быть интересны, но так просто недоступны для посторонних. Башня магов, к примеру…
        Я взглянул в сторону возвышающейся над городом даже выше королевского дворца башни - настолько тонкой, что она очевидно тоже больше внутри, чем снаружи. Сжатое пространство внутри сжатого пространства? Ну, я уже отметил спорность самого понятия «пространства» здесь.
        - Хм. Давайте воспользуемся тем, что работает только в маленькой группе - произнёс я. И пояснил в ответ на вопросительные взгляды. - Демократическим принятием решения. Кто за то, чтобы скинуться и приобрести здесь дом? Поднимите руки.
        - И пойти по цепочке квестов? - осведомился Кошак. - Я за.
        Рук поднялось… Многовато. Я глянул на Бестию, подняв бровь; она усмехнулась и опустила лишние.
        Решение было неоднозначным, но поскольку команда его поддержала, тянуть смысла не было. Сложностей с приобретением не было, но оно стало ощутимым ударом по нашему бюджету, тем более что дом продавался практически пустым, и соответственно пришлось дополнительно приобрести какую-никакую мебель.
        Стоит заметить, что в Столице Синих царила та же безалаберность по отношению к внутренней безопасности, что и в их армии. Нет, в Городе тоже совершенно спокойно принимают появляющихся неизвестно откуда Иных, но мы-то и войну ни с кем не устраивали.
        Хотя, объективно говоря, у нас тоже с этим до странности не очень. Хм. Похоже, этот мир вообще не любит подобные скучные детали, делающие историю менее… Сказкой.
        Руководство наше решение тоже одобрило. Какое-то время мы будем продолжать исследование Провала, основываясь на этой опорной точке.
        Работы, и связанных с ней приключений, в Столице было достаточно. В том числе подработки предлагала и местная гильдия магов, интересовавшая нас в первую очередь.
        В основном эти подработки были банальной добычей той или иной части того или иного монстра, или доставкой посылок в представительства Гильдии в других городах. Один раз пришлось вылавливать в канализации сбежавший эксперимент, потом охранять ещё один на случай ЧП, которое в итоге действительно произошло… По крайней мере, по итогам всего этого нашей команде дали медный уровень членства и доступа к ресурсам и сервисам Гильдии… да, теперь я состою в двух Гильдиях. Хотя эта была больше похожа на наш Орден.
        К счастью, медный уровень ни к чему, по сути, не обязывал, был скорее просто признанием заслуг в отношении Гильдии магов. На более высоких рангах сложнее, но сейчас такой вопрос даже не стоял.
        Тем не менее, даже «медь» открыла ряд полезных возможностей. Помимо относительно обычных, доступных и в Городе, вроде лавок алхимика и зачарователя, Гильдия предоставляла помощь наставников, а так же - заключение контрактов с магическими существами. Вроде того, что в лампе у Калиостро, и что в Ордене было изрядной редкостью. Впрочем, на меди доступные варианты были почти бесполезны: духа света, к примеру, прекрасно заменял обычный фонарик.
        А вот наставники, на удивление, оказались полезны. Теории они не давали, но вот советы по практическому применению магии были вполне полезны. Правда, оружейными навыками они не занимались: это было направление другой организации, «Королевской стражи». Название обманчивое - именно королевской стражей являются топы, а так это скорее просто «Гильдия бойцов».
        Кажется, на территории Столицы давление Масок было не таким сильным. С другой стороны, носить их приходилось почти постоянно, и это определённо было нездорово, так что несмотря на то, что наш дом становился всё более комфортным местом для жизни, я старался при каждой возможности возвращаться в Город - благо, с «лифтом» Красных это было не так уж далеко.
        К сожалению, эффект такой «гомеопатии» оставался сомнительным, но как быть ещё мы не знали. Разве что взять длительный отпуск, но необходимость не затягивать слишком сильно, да и азарт, стоит признать, не позволяли. Я даже подумывал о том, чтобы снова воспользоваться сервисом Алис, но неожиданные плоды дали добытые нами ранее данные, включая рецепты. Орден создал эликсир, которому ещё даже не дали названия; планируют назвать «эликсиром безмятежности» или «эликсиром стабильности», но пока что не определились. Некая вариация на тему успокоительного и эликсира духовных сил, он должен был защищать от ментальных воздействий, но оказалось, что помогает и с нашей проблемой. Этот эффект, к слову, обнаружил Калиостро лично, и по его оценке он «сбрасывал» накапливающееся давление Маски. Оставался вопрос возможных побочных эффектов, но Кошак и Полосатый рискнули принять. Им помогло.
        Хране с её текущей Маской это было не так необходимо, но она тоже предпочла не отделяться от коллектива, так что и я рискнул.
        Половинной дозой. Мы все сошлись, что лидерские качества моей Маски слишком ценны, чтобы скидывать их полностью. Благо негативные качества Принца не такая уж проблема; с Феем было сложнее, впрочем. Собственно, если бы не он, я вероятно и вовсе не стал бы прибегать к помощи эликсира.
        Проживание в Столице дало много всего, в том числе и пищи для ума. Все люди, проживающие в Городе, прежде жили в старом мире. Но что до жителей Столицы? И разумных Иных, если на то пошло? Те, с кем мы могли общаться, или избегали темы прошлого, или говорили что-то в духе того, что не помнят и это не важно.
        Всё это укладывалось в определённую общую картину, но в ней ощущались пробелы. Столица подобна Городу, но в чём и почему отличается?.. И означают ли что-то эти отличия? Местные жители не спускались в глубину; им хватало своего этажа. Лишь немногие, или в особых случаях, покидали его. К примеру, они время от времени воевали с Красными, но это было скорее большим ритуалом; кажется, вторгнуться на территорию оппонента королевства не могли. Попытка атаки на Город тоже была подобной ритуальной «Священной войной», провозглашаемой Храмом и Королём (да, всё - с больших букв).
        На этаж ниже вообще спускались только отдельные оригиналы, имеющие достаточно сил, но недостаточно других дел. И никакой информации о ком-то, кто бывал бы ниже восемнадцатого этажа, найти не удалось.
        По крайней мере, удалось узнать о том, кто побывал на восемнадцатом. Стоит попытаться побеседовать с ним. Если есть возможность узнать что-то о следующем этаже до того, как спустимся на него - ей следует воспользоваться.
        - Интересное место… - пробормотала Храна, глядя на дом по указанному адресу. Я согласно кивнул.
        Приличного размера двухэтажный дом, вернее даже усадьба со своим парком, выглядел несоответствующим эпохе примерно так же, как наряд Калиостро, и богатым… когда-то. Сейчас он был порядком запущенным и неухоженным, но всё же явно жилым, судя по доносящейся с его стороны негромкой музыке. Ну, как музыке - кто-то теребил струны. Не то, чтобы было совсем плохо, но музыкантом играющий определённо не был.
        Ворота на территорию усадьбы были широко открыты и приржавели в таком положении.
        - «Здесь живёт чёрный рыцарь. Гости приветствуются, но входите на свой страх и риск» - прочитала наша дама вслух с висящей у ворот таблички. - Это как «Добро пожаловать, но посторонним вход воспрещён»? Хотя нет, круче.
        - Нас чёрными рыцарями не испугать - заметил Кошак, но покосился на Калиостро.
        - Хозяин дома, мучает лютню - сообщил тот. И покосился уже на меня.
        Я вздохнул и сделал шаг вперёд.
        Полагаю, музыкальным навыкам сидящего за столом перед домом хозяина следует сделать скидку: он играл, не снимая латных перчаток. Собственно, он вообще был почти полностью облачён в латы ожидаемо чёрного цвета, только шлем отсутствовал. Несмотря на это громоздкое облачение, незаметно было, чтобы устроившийся на стуле с высокой спинкой рыцарь испытывал какие-либо неудобства.
        Он покосился на нас, но и только.
        - Здравствуйте, сэр Найт - произнёс я и поставил на стол кувшин вина. Очевидно, прежде чем нагрянуть в гости мы постарались узнать подход к своей цели - принцип тот же, что и при охоте на монстров, если подумать. И тоже обнаружились свои тонкости - «рыцарь Ночи», как выяснилось, ценил пару сортов вина из средней ценовой категории, ближе к дешёвым.
        - Занятная вы компания - хмыкнул рыцарь, откладывая наконец лютню в сторону и открывая кувшин. - Но подготовленная. С каким интересом пожаловали?
        - Информация - произнёс я и указал пальцем вниз.
        - Там холодно - лаконично произнёс рыцарь и сделал глоток из кувшина. Я подождал, но складывалось впечатление, что продолжать он не собирается.
        - Я полагаю, что вы можете сказать больше чем это - заметил я. Он кивнул, но говорить ничего не стал. Сделал ещё глоток, поставил кувшин на стол. Мазнул взглядом по мне; задержался на рукояти меча.
        - Хм. Позвольте-ка мне взглянуть на ваш клинок.
        Я приподнял бровь, но извлёк меч из ножен. Полностью орихалковым оружием я так и не обзавёлся, так что это был мифрил с орихалковым покрытием, но у такого клинка есть свои преимущества: он не только значительно дешевле, но и, например, остаётся эффективным оружием в зоне подавления магии. Орихалк сам по себе довольно мягок, и его эффективность как оружейного материала обеспечивается в первую очередь объёмом магии, которую он может в себя вместить; хватает и на то, чтобы придать ему высочайшую прочность при малом количестве материала и соответственно весе, и на различные вспомогательные чары по выбору. Однако если как-то заблокировать эту магию, меч из орихалка сломается, или как минимум погнётся, а вот мифрил остаётся таким же твёрдым и прочным, как сталь. Плюс он обладает тем же «очищающим» свойством, что и серебро; нежить им не убить, но вот к примеру оборотни нанесённые им раны не регенерируют. Во всяком случае, прямо на глазах.
        В общем, мой текущий меч меня вполне устраивал, и был опробован в бою. Да и орихалковый кинжал у меня имелся, и в ближайшее время рассчитывал забрать заказанные в гильдии магов орихалковые браслеты-усилители для Фея.
        На мои Маски нужно вдвое больше снаряжения.
        В любом случае, я обнажил клинок и продемонстрировал его рыцарю. Занятно, но при всей заботе о собственной внешности, в оружии Принца интересовала в первую очередь функциональность, во вторую - надёжность. Внешний вид оружия и даже доспеха его практически не трогал.
        - Оружие довольно новое, но уже прошло множество битв - произнёс вслух хозяин. - Что насчёт остальных?
        Я покосился на команду, вкладывая меч обратно в ножны, и они тоже продемонстрировали своё оружие - по крайней мере, его часть.
        - Действительно, интересная команда - кивнул Найт. - И это поднимает вопрос.
        Он снова отхлебнул из кувшина.
        - Откуда вы взялись? Талантливые одиночки случаются, но я вижу перед собой сработанную команду, с активной историей. Можно было бы предположить, что у его величества появился наследник, ищущий славы, но я бы об этом знал. Так что… - ещё глоток - у меня вопрос. Что вы помните о Том мире?
        Я постарался скрыть реакцию, но сложно сказать, насколько это удалось. И насколько это удалось остальным.
        Кажется, недостаточно хорошо.
        - Я так и знал - рыцарь удовлетворённо кивнул. Повернул голову в сторону дома. - Эльза, Барк! Накрывайте стол!
        Он снова повернулся к нам и похлопал по столу.
        - Присаживайтесь. Стулья там, под навесом.
        Стулья, как и было сказано, нашлись в указанном взмахом руки направлении, а затем из дома появился пожилой орк в отдалённо похожем на пиджак и брюки наряде, несущий в руках пару больших подносов, с которых принялся выставлять на стол еду. Ничего особенного - хлеб, колбаса, копчёное мясо, фрукты и овощи.
        - Вы из… того мира? - осторожно осведомился я.
        - Угу - коротко ответил рыцарь, нарезая колбасу здоровенным ножом. Кусочки принялся обмакивать в чашку с каким-то соусом. - Почти ничего не помню, правда. Да и хрен с ним, в общем-то. Просто мы, такие как я и вы, выделяемся.
        - Чем? - осведомился Кошак. Осмотрев стол, от потянулся было к копчёному мясу, затем взглянул на свой кинжал, неоднократно омытый кровью разнообразных монстров, вздохнул, и взял колбаску.
        Хозяин усмехнулся в густые рыжие усы.
        - Барк, ножей принеси! Многим, но в первую очередь тягой к приключениям, пожалуй. Те, кто что-то помнят, обычно сидеть ровно не хотят, всё нам чего-то надо… н-да. Пожалуй, как останавливаются, так и забывать начинают.
        Ещё один штрих в общую картину.
        - Приключение - это жизнь, быт - угасание?.. - задумчиво произнесла Храна. Она в дополнительном ноже не нуждалась: на указательном пальце её верхней правой руки появилось десятисантиметровое лезвие, созданное из белого света, которым она и нарезала мясо, и себе, и Кошаку.
        - Пожалуй, так - согласился рыцарь. - Я вот постепенно оседаю. Временами спускаюсь вниз, учу Стражу, и в Святом Походе участвовал бы, если бы наше королевство победило, но… Вы не тревожьтесь, мне до вашего Города дела нет, так даже интереснее, на самом-то деле. Что-то новое…
        Я напрягся. Нас раскрыли?!..
        - Тем более, мы даже не воевали, в этот раз - продолжил хозяин. - Да и если бы повоевали… Хорошая драка укрепляет мужскую дружбу, как говорил отец мой.
        На его лице появилось задумчивое выражение.
        - Или не говорил… А может, и не отец вовсе.
        Рыцарь пожал плечами.
        - Память, как вода. Утекает сквозь пальцы. Хм… А пожалуй что сделаем так, господа авантюристы. Взгляну, на что вы способны, а там решу. Но сперва всё-таки застолье, раз уж гости.
        - Почему постоянно всё сводится к сражению?.. - пробормотал я. - Это был риторический вопрос, но всё же.
        Ну да. Как и можно было предположить, сэр Найт настоял на поединке. На мой взгляд, если уж делать это, то лучше до обеда, а не после… с другой стороны - это же не планировался настоящий бой с выкладыванием на полную. Надеюсь.
        Вообще преизрядная часть связанных с Провалом проблем так или иначе разрешаются сражением. Другое случается - Калиостро, к примеру, было поручение от гильдии магов, где ему пришлось провести разведу и исследование, не вступая в бой - но редко. А так… Хотите куда-то пройти? Сразитесь. Хотите что-то получить? Сразитесь. Хотите что-то узнать? Сразитесь. Хотите просто с кем-то поговорить? Даже так - сразитесь.
        Хотя, возможно, это просто наша команда не может найти альтернативных путей, и идёт по накатанной?..
        Как бы там ни было, в данном случае всё снова свелось к сражению.
        - Бейтесь в полную силу - произнёс рыцарь. - Пытаясь убить.
        Полосатый нахмурился.
        - Я не знаю, насколько вы сильны, но это слишком рискованно.
        - На моей усадьбе то же благословение, что и на городах - сообщил Найт. Хмыкнул, заметив наше непонимание. - Вы даже не узнали этого? Смерти нет места на благословенной земле.
        Это… Кое-что объясняет. Если рыцарь говорит правду, конечно. Но смысла лгать об этом не вижу - если бы хотел убить под видом проверочной схватки, ему следовало бы действовать наоборот.
        - Приступим? - осведомился рыцарь, и Храна кивнула.
        Противники стояли друг напротив друга на просторной площадке с голой, вытоптанной землёй за домом Найта. Рыцарь надел шлем с линзами в глазницах (насколько я видел, при надевании этого последнего элемента, магически сращивающегося с остальным доспехом, Найт оказывался в герметичном скафандре. Это, к слову, заставило нас выбрать в качестве его оппонента вместо Полосатого, как планировалось сперва, Храну. Молнии нашего тигра определённо будут менее эффективны, чем её усиленное тело, даже если доспех металлический. Магическая молния работает не по тем же законам, что и электричество. Я и Кошак в поединке слабее «крупных кошачьих», а про Калиостро нет нужды и уточнять, так что Храна выглядела лучшим вариантом).
        Найт использовал длинный и широкий, на грани перехода в двуручную версию, прямой меч и такой же чёрный, без украшений, как его броня, треугольный щит с шипом в центре. Всё ещё не знаю, имя «Найт» или прозвище, но ему подходит. Храна держала шестопёр и пару метательных копий.
        Она начала первой. Бросилась вперёд, придав себе ускорения взмахом крыльев и в движении «размазываясь». Не «остаточные изображения», а размазанная полоса одного изображения. «Пелена света».
        Коварство которой в том, что она не остаётся за спиной.
        Горизонтальный взмах меча был быстр, весьма. И без усилий рассёк пелену, в которую превратилась фигура Храны, как только она оказалась в зоне досягаемости.
        Без усилий, поскольку плоти за этой пеленой не было. Всего лишь проекция света в обе стороны.
        Храна же прыгнула. Даже без помощи крыльев она способна на впечатляющие как высотой и скоростью, так и точностью, прыжки.
        Первое брошенное копьё Найт блокировал щитом. Второе отбил мечом, несмотря на то, что Храна подловила его на взмахе.
        Защититься от третьей атаки при всей его скорости рыцарь всё же не успевал.
        Вернее, не успевал блокировать. Несмотря на доспех, он ловко провернулся, пропуская возвращающий чёткость шестопёр мимо, поворачиваясь к оказавшейся за его спиной противнице, и нанося собственный удар.
        Меч свистнул над головой Храны, которая, в свою очередь, провела подсечку. Возможно, мне показалось, но впечатление было такое, что срабатывание этого приёма оказалось неожиданностью для них обоих.
        Тем не менее, даже если неожиданность была, продолжить атаку она не помешала. Храна нанесла удар по колену… попыталась нанести, но на замахе была вынуждена уходить от ударившего из щита потока пламени, очень похожего на драконье. Не будь она столь проворной и гибкой - определённо поджарилась бы. Сложно сказать, насколько смогла бы противостоять этому огню.
        Однако даже уклоняясь она атаковала. Возникшие на ноге «Когти света» врезались в бок рыцаря -
        - и нематериальные клинки со звоном разлетелись на осколки.
        Однако этот неожиданный эффект не был односторонним. Доспех промялся от удара; и даже оказался пробит, если я заметил верно.
        Слегка отброшенный ударом рыцарь направил продолжающий изрыгать обжигающе-горячее даже на расстоянии пламя щит в сторону Храны, заставляя её уклоняться и давая себе время на то, чтобы встать на ноги. Затем пламя угасло, но в направлении Храны от щита промелькнуло некое искажение воздуха; эффекта, впрочем, заметно не было. Попытка какого-то проклятья?..
        В другой ситуации, вероятно, стоило бы воспользоваться гранатами. Однако мы всё ещё не хотели использовать ничего, слишком выделяющегося в глазах обитателей этого этажа.
        Не то, чтобы не было альтернатив.
        Храна снова бросилась в атаку - а затем резко изменила направление, вновь разрывая дистанцию, и в Найта полетели снаряды. Флаконы, бутылочки, деревянные пластинки и маленькие яйца.
        Дорогой, но эффективный способ ведения боя. Храна очень не хочет проигрывать.
        Грохот взрывов и молний, вспышки света и огня, ледяной и кислотный туман… На маленьком участке творился настоящий хаос. Кое-что Найт сумел не только отразить, не дав активироваться, но и отбросил обратно в Храну, ещё часть приняли на себя доспехи и некий магический барьер, но защититься от всего он явно не смог. Такое впечатление, что с подобным подходом он просто не сталкивался… возможно, он сражался только с монстрами? Или по крайней мере, в основном с ними, а при всём разнообразии монстров и их способностей подобного подхода с их стороны нам пока не встречалось.
        Осознав ситуацию, рыцарь наконец перешёл от защиты к атаке. Короткий выброс огня заставил несколько флаконов преждевременно сдетонировать на лету, и Найт побежал навстречу Хране. Похоже, навыка рывка у него нет; билд от защиты. Блокирование и контратаки.
        Тем не менее, рыцарь был быстр. Просто - недостаточно быстр.
        Храна снова размылась, и столь же размытые ленты метаемых снарядов полетели в него со всех сторон. Большинство способностей Храны такие вот - не то чтобы атакующие, не то чтобы защитные, но всё равно весьма полезные, и сопротивляемость магии против них не очень эффективна.
        Скорость нашей дамы превосходила рыцаря достаточно, чтобы успевать маневрировать даже на этой площадке ограниченного размера, сохраняя дистанцию для почти безответного, если не считать редкие выбросы пламени, забрасывания его снарядами. Даже с учётом того, что часть из них были простым метательным оружием или зельями, созданными Калиостро, этот бой становится ну очень дорогостоящим.
        Щит и меч Найта засияли… А затем угасли, и он вложил меч в ножны.
        - Достаточно. Признаю, я слишком увлёкся, но этот поединок становится слишком уж накладным для обеих сторон…
        Храна прекратила обстрел и обрела чёткость, а хозяин с некоторым усилием снял повреждённый шлем и скептически осмотрелся.
        - На восстановление всего этого понадобится время… Эльза, займись, Барк, принеси чай и кофе.
        Невысокая стройная эльфийка поклонилась и исчезла в доме, слуга-орк последовал за ней. Хозяин проводил его взглядом.
        Его доспех оказался изрядно покорёжен в бою, так что я не удержался от вопроса.
        - Ваш доспех в таком состоянии… Возможно, его стоит сменить? Или просто снять.
        - Сменить? - хмыкнул мужчина. - Нет нужды.
        Орк снова появился из дома с подносом, который понёс к столу, а следом за ним, но уже не из главного здания, а из отдельного сооружения в стороне, появилась эльфийка - в сопровождении овцы.
        Невысказанный вопрос немедленно получил ответ. Взмах меча, падающая голова - без брызг крови - и доспех на глазах принялся возвращать себе изначальный вид.
        - Гораздо быстрее, чем ждать, пока восстановится естественным образом - заметил хозяин. Занятная форма «вампиризма»… Оставленное «обстрелом» Храны красное пятно ожога на его щеке не исчезло - восстановился только доспех. Хм.
        Оставив тушу - орк поднял её и понёс в дом - Найт направился обратно к столу.
        - Это было не то, чего я ожидал, но достаточно хорошо - сообщил он. - Выжить сможете, полагаю. Поговорим о снежном царстве, раз уж оно вас интересует.
        - Крайне опасное место… но это вы должны бы понимать и так - начал рыцарь, отпив из своей чашки кофе, смешанного с доброй порцией какой-то спиртовой настойки. Несмотря на спиртное, выпитое ранее, его голос и жесты оставались всё такими же ровными. - Пожалуй, главная проблема там - постоянные метели. Снег несёт не только холод, но и крайне плохую видимость. Заблудиться можно, сделав пару шагов. А ещё снег временами приносит проклятья и яд. Эльфы называют их «чёрными воспоминаниями», «скорбью мира»… по разному, но всё в этом стиле. Их можно предугадывать, впрочем, по направлению ветра. Если знаешь, где находишься - яд летит со стороны чёрных пятен, мест, где сконцентрировано проклятье. Первое и главное, что нужно знать - нельзя соваться в снежное царство без проводника-эльфа. Или контракта со снежным демоном, тоже вариант, но проще нанять эльфа. Что до местных обитателей…
        Он задумался. Отхлебнул ещё кофе.
        - Снег и ветер - их союзники - наконец, произнёс Найт. - Большинство из них видят тёплую кровь сквозь вьюгу, укрываются в ней, и бьют внезапно, но и в прямой схватке сильны. Самые частые - вендиго, они не любят огня, но огонь не живёт в снегу, так что лучше использовать молнию… Знаете что, пожалуй, я просто расскажу о своих походах, так будет проще.
        - …Так что в итоге всегда важно быстро соображать - закончил хозяин. - Думаю, на этом пока что можно закончить. Тонкости лучше будет не рассказать, а показать на месте.
        Я покосился на взошедшую луну и нахмурился.
        - Показать?
        Найт кивнул.
        - Я собираюсь сделать ходку с вами, а дальше как пойдёт. Возможно, это приключение сможет меня вновь пробудить. Есть возражения?
        Я вопросительно взглянул на своих товарищей, но на их лицах была та же растерянность, что и у меня.
        - Вы весьма непредсказуемы - сообщил я, обращаясь к хозяину.
        - Знаю - усмехнулся тот. - Это полезное качество. Если хотите, можете заночевать в моём доме, места здесь предостаточно.
        В итоге мы всё же приняли его предложение.
        Как и ожидалось, на восполнение израсходованного Храной арсенала потребовалось изрядно средств и усилий, не то, чтобы кто-то всерьёз жаловался. Куда больше команду беспокоило наше временное пополнение. Тот факт, что с утра в гости не пожаловал отряд королевской стражи, несколько успокаивал, но не полностью. История приняла неожиданный поворот, и никто из нас не знал, чего ожидать. Я имею в виду, да, наша работа - быть готовыми к неожиданному… но мы были готовы к неожиданностям иного плана.
        Остаётся надеяться, что всё пройдёт хорошо.
        Мы взяли сутки на подготовку. Очень небольшой срок, учитывая, что Калиостро пришлось готовить новую партию взрывных зелий, но уложились без проблем, как и рассчитывали. Помимо этого закупились ещё набором вещей, рекомендованных Найтом: тёплая одежда с дополнительными чарами, очки, эликсиры устойчивости к холоду, и прочее подобное. А затем снова отправились в усадьбу чёрного рыцаря за городом.
        - Это Кел - сообщил Найт, указывая на невысокого, похожего на подростка, светлокожего эльфа с длинными белыми волосами. - Будет нашим проводником, и рекомендую внизу неукоснительно выполнять, если он что-то скажет. В дальнейшем, возможно, научитесь принимать и собственные решения и даже выживать при этом, но пока что - не переоценивайте себя. И не недооценивайте снежное царство.
        Я молча кивнул. Это было вполне резонно. Восемнадцатый этаж для нас - одно большое неведомое, и василиски - прекрасный пример того, насколько это может быть опасно. Остальные члены команды повторили мой жест.
        Найт оценивающе осмотрел нас и удовлетворённо кивнул; эльф оставался бесстрастным.
        Странный момент: эльфы же должны обитать в лесу, разве нет?.. Почему сейчас они оказались связаны со снежным этажом?.. Предыдущие рассказы Найта намекали, что на восемнадцатом этаже обитает как минимум два племени эльфов, и с ними есть достаточно неплохая связь по фиксированным путям с проводниками. «Вылазками» и «экспедициями» называют исследование этажа вне этих фиксированных путей - или, скорее, попытки исследования, не особо результативные. Имеющиеся у чёрного рыцаря «карты» были всего лишь крайне примерными набросками отдельных районов вокруг неких заметных ориентиров: магическая аномалия, огромное дерево, гора… Ориентирование на этой местности, по его словам, было главной проблемой.
        Возможно, с ней смогут помочь радиомаяки.
        Местонахождение лестницы вниз Найт знал, очевидно. Собственно, к ней даже вела дорога - а ещё её охраняли. «От тварей - снизу и дураков - сверху», как с усмешкой сообщил рыцарь. Его присутствия оказалось достаточно, чтобы охрана нас пропустила без расспросов.
        Перед лестницей, однако, мы остановились. Переодеться и не только.
        Эльф, к примеру, достал плоскую круглую баночку и принялся намазывать уши зелёной мазью из неё.
        - Мёрзнут - пожав плечами, сообщил он, заметив наши взгляды.
        2/11. Зимняя сказка
        Восемнадцатый этаж встретил нас метелью. Как и говорил Найт, что-то разглядеть в ней было затруднительно; видимость распространялась буквально на несколько метров. Как, вообще, в такую погоду можно куда-то идти?.. И тем более исследовать местность. Тут друг друга бы не потерять.
        Для последнего, к слову, эльф предоставил средство: эластичный белый шнур, который все мы обмотали вокруг пояса. Способный растягиваться в несколько раз, но крайне прочный.
        Осмотревшись, и убедившись, что разобрать ничего за снежной пеленой не удаётся, я задал вопрос.
        - Такая погода здесь постоянно?
        - Не совсем - ответил Найт. - Временами валит куда сильнее, но бывает и бесснежно. Но примерно половину времени - как сейчас. Снежное царство.
        - Понятно - произнёс я и присел. Копнул снег рядом с лестницей - сама она оставалась чистой - и обнаружил, что несмотря на снегопад, толщина снежного покрова здесь небольшая, сантиметров пятнадцать. Очередная причуда Провала - не думаю, что кто-то здесь чистит снег.
        - Что это? - осведомился Найт, кивнув в сторону установленного мной радиомаяка.
        - Специальный маяк. Не знаю, будет ли работать, но точно не повредит. Попробовать стоит.
        - Эльфы используют нечто подобное - согласился рыцарь, с интересом рассматривая устройство.
        Маяки работали, и хотя это было не так удобно, как хотелось бы, сам факт возможности хоть как-то ориентироваться в условиях этого этажа дорогого стоил. Как и продемонстрированный нашим проводником, и рыцарем тоже, набор навыков, необходимых для здешних условий.
        К примеру, Найт использовал для движения по снегу, который в некоторых местах всё же был глубоким, некий гибрид лыж и снегоступов, которым пришлось воспользоваться и части нашей команды. Эльф и Храна, как оказалось, были способны бегать по поверхности снега, не проваливаясь; в Маске Фея я теоретически мог бы пролетать над ним, но меня сдувало ветром.
        Ведение боя на этих «лыжах» тоже было проблемой, очевидно.
        К счастью, огня и молнии здешние монстры действительно не любили. И если огонь, быстро угасающий в снегу, годился только для ближнего боя и вдобавок притягивал других монстров, обладающих тепловым зрением, то молнии Полосатого оказались весьма эффективны. Тени Фея на самом деле тоже, и к тому же эта Маска слабо чувствительна к холоду, но, как я уже сказал, сдувает. А поскольку при смене Маски лыжи исчезали, приходилось или проваливаться в снег, или взлетать. Очевидно, лучше было бы вообще не демонстрировать временным спутникам наличие альтернативной Маски, но это был вынужденный и орпавданный риск, особенно когда выяснилось, что в Маске Принца я недостаточно эффективен. На этом этаже Принц - для движения и исцеления, а для боя - Фей.
        Эльф-проводник всего лишь провёл нас по относительно часто используемому пути от лестницы наверх до одного из эльфийских поселений… неожиданно оказавшимся всё-таки в лесу. Причём это был маленький кусочек весны посреди просторов зимы. Не то, чтобы это всё ещё удивляло, но вызывало чувство… восторга?
        Сказочное приключение, как я уже отмечал.
        В любом случае, даже это относительно короткое путешествие многое дало, продемонстрировав особенности этажа в относительно безопасных условиях. Тем не менее, его исследование оставалось большой проблемой. Отработанный и привычный метод разведки с помощью птиц Калиостро здесь был бесполезен; собственно, здесь вообще было почти невозможно вести разведку местности, по крайней мере вне редких периодов бесснежной погоды. Фактически, у нас было два пути: двигаться на ориентиры и оставлять маяки, и положиться на местных эльфов. В первую очередь - попытаться выяснить у них, не знают ли они местонахождение лестницы вниз.
        - Так вы хотите спуститься ещё ниже? - осведомился Найт. - Безумцы. Но эта идея… Я бы сказал, что аж воспылал, но погода не способствует.
        Рыцарь усмехнулся.
        Вероятно, стоит отметить, что боевой стиль Найта был близок к идеалу для этого этажа. Заблаговременно заметить приближение монстров было почти невозможно, даже уши Храны и эльфа помогали слабо (к слову, именно для того он воспользовался мазью вместо мешающего слушать головного убора), так что мы могли только стараться вовремя реагировать на внезапные атаки и контратаковать в ближнем бою - именно то, с чем прекрасно справлялся рыцарь. Его огненные удары вблизи тоже были эффективны - эффективнее моих. Моя магия более дальнобойная, но здесь это было бесполезно, а вот удары почти в упор у Найта получались куда лучше. Он ещё и меч умел воспламенять.
        Объективно говоря, его помощь была на восемнадцатом этаже крайне ценна. Если бы мы действовали самостоятельно, было бы значительно сложнее и опаснее, да и времени ушло бы куда больше. Сперва покружить в ближайших окрестностях лестницы, изучить условия и монстров, найти собственные методы… С помощью рыцаря и нанятого им эльфа то, на что могла бы уйти неделя, мы освоили за день. И сейчас размещали маяки в окрестностях эльфийского поселения, пока сами эльфы связывались с родичами в других поселениях.
        Пришлось заплатить им, и взяться за работу по ликвидации монстров рядом с поселением.
        - Мы хотим добраться до самого нижнего этажа - сообщил я, решив, что в этом нет никакого секрета. - Там должен быть ответ на вопросы этого мира.
        - Великолепно! Истинные мечты должны быть безумными! - судя по тому, как Найт поднял тон, эта идея его действительно воодушевила. - Умереть в погоне за мечтой куда лучше, чем в страхе и унынии!
        Я поднял бровь. Куда-то он повернул…
        - Мы предпочтём достигнуть цели и не умереть, благодарю. И пока что всё идёт неплохо.
        Рыцарь гулко захохотал в шлеме.
        - Я определённо был прав, что решил отправиться с вами… Не стану отрицать, что мне тоже любопытно, что скрывается на дне мира. Хочется надеяться, что не некий космический ужас… И соглашусь, что шансы команды выше, чем у одиночки. Даже посмею заявить, что шансы вашей команды ненулевые… Позвольте, однако, вопрос. Полагаю, у вас уже достаточно оснований, чтобы ответить на него. Этот «этаж», на котором мы сейчас находимся. Какой он, с вашей точки зрения? Я имею в виду, сколько этажей вы уже преодолели?
        Я помедлил. Однако, Найт прав - он обладает достаточным кредитом доверия.
        - Восемнадцатый. И на пятнадцатом встретили подтверждение того, что ответы - в глубинах.
        - Даже так… - пробормотал рыцарь. Кажется, это заставило его задуматься, но с надетым глухим шлемом сложно сказать наверняка. - Это становится всё интереснее. Среди вас, случайно, нет какого-нибудь Избранного?
        - Насколько мне известно, нет - я чуть улыбнулся.
        А затем нахмурился. «Избранных» среди нас нет, но само наше путешествие… есть шанс, что этот мир был создан для него. Я имею в виду, не путешествие нашей команды, а сам путь от верхнего этажа до нижнего, неважно, кто именно его проделает. Это выглядит… Возможным.
        Однако какой финал запланирован у этой истории?..
        Хотя прежней эффективности разведки достичь и не удалось, Калиостро всё же снова смог работать по этому профилю, используя вместо птиц контрактных духов из гильдии магов. Свои сложности и ограничения, но ограниченная разведка - лучше, чем никакой. Маяки тоже работали, и техники нашей Гильдии уверяли, что играющих роль батареек камней молнии хватит надолго. Мы всё больше осваивались с этажом; очевидно, нельзя было сказать, что чувствуем себя на нём комфортно, но уже вполне способны были обходиться без проводника, и эффективно сражаться в тамошних условиях.
        И получили информацию о вероятном местонахождении лестницы. «Ледяной замок», «оставшийся от древней столицы до войны, что накрыла эту землю проклятием». К этой информации прилагался составной квест «собрать части ключа к замку». Семь фрагментов, находящихся каждый в своём «скрытом царстве», подлокациях, аналогичных подземным руинам двумя этажами выше.
        Собственно, само наличие таких сложностей было аргументом в пользу того, что лестница действительно находится в этом замке.
        - Мимики. Даже здесь эти чёртовы мимики - мрачно произнёс Кошак.
        - Увы - согласился я.
        - У меня начинает появляться сундукобоязнь - столь же мрачно продолжил Игорь. - Верните мне романтику открытия сундуков с сокровищами! Сейчас я вместо предвкушения начинаю нервничать, когда их вижу.
        Он, насупившись, пнул останки очередного фальшивого сундука.
        - Вынужден согласиться с нашим мохнатым товарищем - сообщил Найт. - Неприятные твари.
        Орден всё ещё работал над методами идентификации мимиков, у местных их тоже не было, так что приходилось выкручиваться.
        Что самое обидное, первый фрагмент ключа обнаружился именно внутри мимика.
        - Мимиконеприязнь объединяет - заметила Храна, и было непонятно, шутит она, или полностью серьёзна.
        В любом случае я был с ней согласен.
        Мимики мимиками, но мы продолжали продвигаться. В «Скрытых царствах» было тяжеловато, поскольку там присутствовали различные усложняющие жизнь условия вроде блокирования оружейных навыков, или исцеления; в одном воздух был «вязким», замедляющим движения, но на монстров это не действовало. Стражи сокровищниц, опять же… Но - подходы находились ко всему. Кошак вообще с энтузиазмом придумывал «эксплойты». Что называется, зачем сражаться в лоб, если можно сунуть гранату за шиворот? Я тоже старался искать альтернативные решения, как и все мы.
        Пока что получалось.
        Седьмой осколок прозрачного голубого кристалла слился с остальными, завершив формирование тёплого на ощупь и словно пульсирующего ключа.
        - Ну наконец-то - вздохнул Калиостро. - Всего неделя, но по ощущениям - словно пара месяцев.
        - Надеюсь, не будет «Ваша принцесса в другом замке» - заметил Кошак. И почему-то покосился на меня.
        - Я не водопроводчик - заметил я.
        - Хмм… - послышалось со стороны Найта.
        «Ледяной замок» разыскивать не пришлось. Добраться до него было не так-то просто, это да, но помимо того, что он был неплохо заметен даже сквозь метель, когда ключ в руках, каким-то образом ощущалось направление. Другое дело, что погода и монстры оставались проблемой, как к ним ни привыкай.
        Рядом с замком было ещё более холодно, но метель остановилась, и туч над головой не было. Лучи света падали на ледяные стены, и это было действительно красиво. Возносящиеся к небесам фигурные стены и шпили искрились на свету, и расщепляли свет в радуги, падающие на окрестные ели. Словно световое шоу на Новый Год.
        А за слоем льда, внутри большого, высокого ледяного замка, виднелся замок поменьше и поскромнее, сложенный из белого камня. Лёд нарастал на его стенах, превращая маленький и довольно скромный каменный замок в большой и сказочный ледяной.
        Ворота каменного замка были открыты, но ледяной окружала сплошная стена без просветов. И от неё веяло жгучим морозом.
        Кристаллический ключ по мере приближения к замку пульсировал и излучал тепло всё явственнее. Я направился к замку, ощущая, как его холод сталкивается с теплом ключа.
        И тепло побеждало. Больше того, рядом с замком холод вообще перестал ощущаться; жарко тоже не было, лишь комфортно тепло. Снял перчатку - нет, холод всё равно не чувствуется.
        Снег, однако, на руке таял совершенно обычно. Очередной странный эффект…
        Убедившись, что эффект ключа просто защищает от холода, я взглянул на ледяную стену и убедился, что никаких намёков на вход здесь нет. Ну, тогда попробую произвольное место…
        Прикасаюсь ключом ко льду. Звон, и ключ разлетелся на осколки, а те рассыпались в сверкающую пыль.
        Часть стены тоже осыпалась осколками, стремительно растаявшими и превратившимися в пар.
        - Вьюга утихла - произнёс Калиостро. Обернувшись, я убедился, что он прав: снегопад и ветер, окружающие замок, не исчезли совсем, но заметно ослабли.
        А ещё - тепло сохранялось, несмотря на разрушение ключа.
        - Что насчёт холода? - осведомился я. - Я его не чувствую.
        - Веять морозом от замка перестало, но и только - сообщил Орденец. Понятно, бонус от ключа достался только мне. Вероятно, стоило открывать всей командой, но что уж теперь. Да и всё равно он может оказаться временным, и действовать только на того, кто держал ключ. - Я проведу разведку.
        Поскольку снегопада здесь не было, Калиостро воспользовался птицей. Однако, как только она влетела в ворота замка, он поморщился.
        - Связь оборвалась. Очередное «скрытое царство», могу предположить.
        Этот эффект мы выяснили уже давно - граница между «локацией» и «подлокацией» обрывает его связь с материализованными существами. Собственно, если бы не это, мы могли бы и поддерживать связь с Городом, и намного проще зачищать все эти «подлокации», но - увы. Не уверен, намеренно ли такой эффект введён создателем этого мира, но он в любом случае является ограничивающим фактором, принуждающим к «честной игре».
        В некоторых случаях, хоть и редких, к счастью, за границу локации нельзя даже протянуть верёвку или провод. А ещё бывают те, которые нельзя покинуть, не победив «босса». Где-то этот мир сказка, где-то - игра.
        Наша жизнь.
        В общем, это поднимало вопрос.
        - Кто считает, что нужно лучше подготовиться, прежде чем входить? - спросил я. На мой взгляд, подготовиться лучше сложно, разве что воспользоваться сервисом Алис и выжать всё из гильдии магов, но я мог что-то и не учесть.
        - Я подозреваю битву с боссом, но не представляю, как к ней подготовиться без дополнительной информации - заметил Кошак. - Так-то вроде постарались всё предусмотреть. Надеюсь только, что это не Сулсы, а то никто из нас воскресать не умеет…
        - Согласна - кивнула Храна. - Запасы расходников есть, самочувствие у всех хорошее, даже бафы свежие. Более готовыми быть сложно.
        Калиостро и Полосатый просто кивнули.
        Найт поднял руку.
        - Я поддерживаю общее мнение о готовности, но вы кое-что забыли.
        Я поднял бровь.
        - Прошу, просветите нас.
        - Нам следует сделать групповое фото на фоне замка.
        Про наши смарты рыцарь уже знал, но в Столице были и свои аналоги фотоаппаратов, хотя в основном это были дорогие одноразовые амулеты. В любом случае.
        - Вы правы - согласился я.
        Толстые ворота с грохотом закрылись за нашими спинами, отсекая от внешнего мира. Ну разумеется.
        Големы нескольких разных видов, включая живые доспехи, несколько видов нежити, из которых особо раздражали мумифицированные тролли и хорошо сохранившиеся эльфы, снежные вёрмы… Внутри замок был значительно больше, чем снаружи и изрядно населён, если это можно так назвать.
        И полон сокровищ. Магические камни, ценные металлы - действительно ценные, а не только золото и серебро - драгоценности, амулеты… Не только на телах его обитателей: практически в каждом помещении было что-то ценное, и обычно не один предмет.
        - Незадолго до начала Вечной зимы Снежная королева приказала свезти во дворец все сокровища королевства… - задумчиво произнёс Найт. - Похоже, это было правдой.
        - Снежная королева? - нахмурился я. - Почему вы раньше этого не упоминали?
        - Разве не упоминал? - удивился рыцарь. - Странно. Похоже, с моей памятью дело хуже, чем я полагал. Хмм…
        Кухня, горящий очаг, котелок с кипящей похлёбкой. Были во дворце и такие места, более тёплые, с запасом дров и другими базовыми удобствами, которые можно было использовать для отдыха. Они даже не были ловушками.
        Я мог только быть благодарен, что эта сказка - не о героическом превозмогании на остатке сил.
        - Хм, твоё высочество, я вот думаю - разве тебе по чину готовить? - осведомился Кошак. Я пожал плечами.
        - С Алис постоянно практикуюсь. Раз уж наработал навык, не простаивать же ему без дела…
        - Гринд навыка, одобряю - кивнул парень. Посмотрел в сторону Найта, для разнообразия сидящего сейчас без шлема. - О чём задумались, сэр Найт?
        - Обо всём понемногу - задумчиво произнёс рыцарь. - О своих проблемах с памятью, в первую очередь. В этом приключении с вами я многое вспомнил, но оказалось, что забыл куда больше, чем полагал.
        - Чем больше я узнаю, тем больше понимаю, что ничего не знаю - заметила Храна. Рыцарь кивнул. - Ну, путешествие в поисках Святого Грааля тоже было поиском себя, на самом деле. Так что вы просто следуете классическому духу рыцарства… В каком-то смысле.
        - У каждого в этом мире есть своя роль - негромко произнёс я, скорее себе, чем окружающим. - Но вот стоит ли им следовать?.. Хотя вам, сэр Найт, нужно сперва понять, полагаю.
        Элитная версия снежных вёрмов обладала пренеприятнейшей способностью замораживать взглядом, наподобие василиска. К счастью, «благословение ключа», как я решил называть этот эффект, защищало, а тех, кого всё же зацепило этим эффектом, можно было привести в норму при помощи огня и толики исцеления. Мы исследовали большую часть замка и нашли его план; судя по нему, путь к искомой лестнице лежал через тронный зал, вернее помещения за ним, но замок разделяли на части зачарованные двери и магические барьеры.
        Попытка пробиться напрямую, через стену, оказалась безуспешной и только привлекла внимание нескольких монстров. Так что в итоге всё-таки пришлось играть по этим правилам.
        Я вздохнул, глядя на покрытую золотом двустворчатую дверь в тронный зал.
        - Есть кто-то, кто сомневается в наличии за этой дверью босса замка? - задал я риторический вопрос. - Снежная королева, полагаю.
        Вообще по всему замку тут и там попадались обрывки истории, напоминающие «фрагменты силы», но вместо новой магии или оружейных навыков дававшие ослабленную версию защиты от холода, которую я получил от ключа. Если вкратце, это была трагедия о войне между эльфами и людьми из-за того, что две королевы не поделили рыцаря. Спойлер: в итоге почти все умерли, а свихнувшаяся королева эльфов оказалась запечатана в своём замке. Очень маловероятно, что мы не найдём её в тронном зале… Нет, возможно, что она покинула замок, как только мы разрушили печать, но это произошло бы в более… реалистичном мире. В этой сказке нас определённо ждёт сражение с безумной королевой.
        Ну что же. Бафы наложены, эликсиры и гранаты под рукой.
        Вперёд.
        Первое моё ожидание оказалось сходу обмануто: вместо мороза и инея в тронной зале были тепло и огонь множества факелов. А ещё - несколько больших каминов и цветущие цветами разнообразного вида и цвета лианы на стенах.
        Ряды доспехов, наверняка готовых ожить в любой момент.
        Пара здоровенных псов у трона в дальнем конце.
        А на троне… Никого не было.
        Мы все переглянулись, нахмурившись. Неужели эта история про «нечаянно освобождённое зло»?..
        Я вновь перевёл взгляд на трон, и тут что-то шевельнулось. Трон не был накрыт тканью, как мне показалось сперва; на нём лежало платье.
        И оно поднималось.
        Багровое платье поднялось так, словно в нём кто-то находился. А затем эта «кто-то» начала проявляться в виде призрачной женской фигуры, голубой и прозрачной.
        - Любовь моя, ты пришёл ко мне… - прошелестел набирающий силу с каждым звуком голос. Мы все снова переглянулись.
        - Это точно не я - нервно открестился Кошак. Не уверен, это попытка пошутить, или он серьёзно.
        Найта затрясло.
        - Что за?!.. - произнёс рыцарь, а затем явно против воли сделал шаг вперёд. Так… Достаточно неожиданный сюжетный поворот. И, кажется, всё ещё не прояснилось до конца.
        Я достал из сумки книгу. Смена Маски… И тень охватила рыцаря, отдёргивая его обратно.
        Или, скорее, попыталась. Я смог сбить Найта с ног, но в следующий момент его доспех засиял таким же бледным призрачным свечением, как то, что излучала королева, и прикасающаяся к нему тень рассеялась.
        Найт поднялся… нет, поднялся доспех. Он распахнулся, соскользнул со своего носителя, и встал на ноги, окутанный голубым сиянием.
        Рыцарь был жив, и растерянно смотрел на происходящее; затем тоже попытался подняться. Под доспехом он носил поддоспешник из ткани, но оказался без защиты и оружия; я снова охватил его тенью и на этот раз без усилий выдернул к команде.
        Доспех же снял шлем, и, ожидаемо, под ним обнаружилась голова призрака. Одержимое платье и одержимый доспех - ну, или души, привязанные к этим предметам.
        - Я заставил вас ждать, королева - произнёс он.
        - Но ты пришёл, преодолев преграды.
        Призрак рыцаря кивнул. Сделал шаг вперёд и протянул руку.
        - Сколько бы времени ни прошло… Даже если всё прошло… Я пришёл выполнить обещание.
        Королева помотала головой.
        - Не всё прошло, любовь моя. Ненависть и ревность держат меня в этой тюрьме крепче, чем держал долг.
        Она подняла руки, и стали видны призрачные цепи, приковывающие её к трону. И на босых ногах тоже, кажется.
        - Страх закрывает путь.
        Она взмахнула рукой, и стало заметно, что в шлемах доспехов загорелось красное свечение.
        - Я выполню своё обещание - повторил рыцарь и сделал ещё один шаг. - Когда-то я отказался от любви, но никогда не отказывался от чести.
        Псы поднялись от подножия трона и низко зарычали. И определённо увеличились в размере.
        А затем прыгнули.
        Один из выросших до размеров телёнка чёрных псов врезался в щит рыцаря, но второй вцепился ему в ноги. Полетели искры.
        - Возможно, стоит кому-то из них помочь?.. - неуверенно произнёс Калиостро. Я покосился на него, на остальных; Найт выглядел так, словно мучительно пытается что-то вспомнить.
        - Ракшас?.. - пробормотал он. - Приди, Ракшас!
        Перед ним на полу вспыхнул магический круг - круг призыва. И прежде чем кто-то как-то среагировал, в круге возник полуобнажённый краснокожий здоровяк с четырьмя саблями, по одной в каждой руке.
        Найт поднял руку с направленным на псов указательным пальцем, и перемежая рык хохотом, ракшас бросился вперёд.
        - Я был призывателем… - пробормотал рыжий экс-рыцарь. - Не рыцарем.
        …Всё-таки у этой истории бывают неожиданные повороты.
        Ракшас отбросил одного из псов от призрака в доспехе; тот самостоятельно освободился от второго, отшвырнув ударом щита в сторону ракшаса. Краснокожий демон кажется даже с удовольствием атаковал и второго пса, привлекая их внимание к себе.
        Рыцарь подбежал к трону и рубанул идущую от правой руки королевы цепь.
        - Поддержим рыцаря - принял я решение. В конце концов, Найт уже втянул нас… и это слишком уж трагичная и романтичная история, чтобы королева действительно оказалась злодейкой.
        По крайней мере, я готов рискнуть довериться сердцу.
        При столкновении окутанного призрачным сиянием меча и призрачной цепи произошла вспышка. Разрубить цепь одним ударом рыцарю не удалось, однако эффект у его усилия был.
        Просто не тот, что нужен.
        Один из доспехов шагнул со своего пьедестала и направился к призрачному рыцарю, однако я перехватил его. Не лучший противник для меня, но я не один.
        Копьё тени… Звук удара. Вспышка. И ещё один доспех сходит с пьедестала.
        Доспехи оживали один за другим, и они были опаснее тех, что встречались нам раньше. Прочнее, быстрее, и даже владели магией.
        Я заметил, что Кошак прошмыгнул мимо доспехов и попытался помочь рыцарю разрубить цепи, однако его меч прошёл сквозь них, никак им не повредив; попытка использовать магию оказалась не более успешной. Похоже, это может сделать только призрак в доспехе.
        И и сделал. Первая цепь лопнула - целиком, как только одно звено оказалось перерублено. И я ощутил некое изменение в атмосфере.
        И не только «в атмосфере». Я метнулся в сторону трона, и из теней вверх высунулись чёрные пики, пронзая вылетевшие из картин на стенах прозрачные серые комки чего-то.
        А затем сквозь стены начали проходить призраки. В отличие от королевы и рыцаря эти были серыми, слегка размытыми, и не светились.
        И с ними можно было взаимодействовать, особенно при помощи магии.
        Эти призраки напоминали шаблонных зомби. Безжизненный вид, медлительность, количество, и манера поведения с попытками вцепиться зубами - только что призраки. Они довольно легко убивались магией, но при этом рассыпались висящей в воздухе серой пылью, резко ослабляющей магию при контакте.
        Калиостро отбивался от призраков клинком из трости, и ему помогало ангелоподобное существо, ещё один призыв Найта. Остальная команда разбиралась с доспехами и адскими псами, в то время как я старался прикрывать всех, и в первую очередь рыцаря.
        Вторая цепь лопнула, и оставшиеся в зале противники определённо стали сильнее. Очевидно, с каждой цепью будет нарастать сложность.
        Один из адских псов сумел повалить ракшаса на землю, и второй вцепился ему в горло; призыв рассыпался облаком искр. Кошак вонзил в пса клинок, и я немедленно хлестнул второго тенью, сбивая атаку на парня.
        Бестия и Полосатый держались, но у них было слишком много противников, и даже магией воспользоваться было проблематично из-за заполняющей пространство пыли, оставшейся от призраков. Моими тенями ещё можно было находить просветы, но…
        Я крутанул клинки из тени вокруг себя, на пару секунд расчищая пространство, и снова сменил Маску. В этих условиях оружейные навыки будут эффективнее.
        Нужно как можно быстрее сократить численность противников, пока рыцарь не разрубил следующую цепь, так что не следует беречь силы и эликсиры. Рывок, Полумесяц, и почти сразу - ещё один Полумесяц. Мой текущий меч выдерживает применение пары навыков подряд без проблем, но злоупотреблять всё же не стоит: может сломаться. Я мог бы ещё воспользоваться Звездопадом, но колющие атаки неэффективны против доспехов… зато эффективны против псов и призраков.
        Исцеление. Звездопад. Огненный удар.
        - Кошак, сдувай пыль! - выкрикнул я, отвлекая псов - одного пса - на себя. Сочетания ран, нанесённых ракшасом, Кошаком и мной хватило, чтобы прикончить второго.
        Оставшийся дохнул на меня пламенем, но Принц устойчив к огню, так что эффект был минимальным, зато я не преминул нанести удар.
        Ветер Кошака тоже оказался малоэффективен, но определённый эффект всё же был. Он переключился на призраков, в то время как я занялся псом.
        Луч концентрированного света уперся в чёрную шкуру, на миг словно заставив её вскипеть; пёс, взвизгнув, отдёрнулся, и я немедленно добавил мечом, нанося глубокую рану. Ещё немного, и можно будет добить…
        Звук лопающейся цепи. Пёс отскочил и ещё увеличился в размере; и - вторая голова?..
        Пасти раскрылись, и в меня ударили потоки огня и… Молнии.
        Ой.
        Я повалился на пол, но немедленно прозвучал ещё один раскат грома, и в пса врезался тигр, молниеносно переместившийся через расчищенное Кошаком пространство. Меня омыла волна неяркого сияния - то ли дух Калиостро, то ли «ангел» - и я смог встать. Ещё немного собственной магии, и я почти в форме - и немедленно атаковал один из окруживших Храну доспехов.
        Танец магии и стали с постоянной сменой партнёров продолжался. Храна несколько раз находила возможности использовать взрывчатку, Найт, хотя выглядел измотанным, сумел выжать третий призыв - некий маленький дракон. Призраки почти закончились, но вот уничтожать доспехи было сложно: с разрушением третьей цепи они стали крайне прочными. По крайней мере, мы смогли прикончить второго пса, а дракон Найта неплохо танковал доспехи, оказавшись не менее прочным. Храна и Полосатый корёжили их шестопёрами, я пытался подрубать оружейными навыками, Кошак разбирался с оставшимися призраками, а Калиостро обеспечивал поддержку.
        А ещё я старался быть наготове к потенциальному появлению босса после разрубания последней цепи.
        БОММ! Она лопнула особенно громко и протяжно.
        Доспехи осыпались на пол.
        Босса так и не появилось даже когда мы следом за подхватившим королеву на руки рыцарем покинули замок. Вместо этого замок стремительно принялся стареть и разрушаться.
        Хорошо, что успели заснять в прежнем состоянии.
        А ещё - вьюга снаружи окончательно утихла, и тучи рассеялись.
        Несколько секунд королева вглядывалась в небо, а затем повернулась к нам.
        - Благодарю за помощь, доблестные герои.
        - Без вас, боюсь, я не справился бы - согласился рыцарь.
        - У меня почти не осталось сил - снова заговорила королева - но что я могу сделать, это сохранить те сокровища, что вы добыли в замке, и благословить на будущие свершения. Удачи, герои. И прощайте.
        Она обняла рыцаря - и оба призрака растаяли. А затем платье и доспех тоже принялись истлевать и разрушаться.
        Всё-таки это точно не вариант с «освобождением зла».
        - Интересно всё обернулось… - пробормотал Калиостро, устало опускаясь на материализованный стул.
        - Согласен - произнёс я, встряхивая флягу с эликсиром. Вернее, из-под эликсира. - Снег тает, или мне кажется?..
        Снег действительно таял. Вероятно, через какое-то время весь этаж изменит облик, но для нас это было не так уж важно: в руинах замка действительно нашлась лестница вниз. Хотя, нам ещё не раз придётся путешествовать через этот этаж с его новыми условиями… Но - разберёмся. Главное, текущая цель достигнута.
        - Сейчас я не уверен, была это судьба, моя глупость, или наоборот, удачное совпадение обстоятельств… - задумчиво произнёс Найт. Без доспеха его манера речи заметно изменилась, и даже цвет волос стал другим - каштановые вместо рыжих. - Я, как вы не могли не заметить, призыватель. Отлавливаю монстров, заключаю контракты, и могу призывать. Но их можно использовать не только напрямую; можно, например, поместить ундину в водопровод, и она будет подавать воду. Сам я боец не ахти, мягко говоря, и это… неприятно. Так что попытался воспользоваться творческим подходом и найти себе живой доспех.
        - Дальше понятно, в общих чертах - заметила Храна. - Что теперь планируешь?
        Экс-рыцарь пожал плечами.
        - После разделения с сэром Дунканом моя память стала, кажется, ещё более дырявой, и взгляды на жизнь порядком… требуют пересмотра. Думаю, мне понадобится несколько дней, чтобы всё обдумать и уложить. А потом… Заходите в гости.
        Я кивнул.
        - Так и сделаем.
        2/12. Корни мира
        В общем и целом, после падения ледяного замка восемнадцатый этаж стал значительно проще, однако и проблем на нём тоже прибавилось - к примеру, появились окутанные чёрным дымом проклятые доспехи, которые мы не могли пробить, так что оставалось только убегать. Различные духи, дикие эльфы… Они заменили снежных и ледяных монстров, которых стало намного меньше.
        Очевидно, появление видимо неуязвимых монстров меня беспокоило - как и обладающих совершенной регенерацией - но всё оказалось не так плохо. «Когти света» Храны оказались относительно эффективны; они разрушали чёрную пелену, делая доспехи уязвимыми. Временно, к сожалению, да и в целом это было не так хорошо, как хотелось бы, но решение стало понятно: нужна магия света.
        Это же работало и против проклятых духов с совершенной регенерацией; магия света нейтрализовала обеспечиваемую чёрным дымом проклятья неуязвимость. И в гильдии магов мы смогли приобрести чары света на оружие.
        Однако оставались элитные големы плоти с совершенной регенерацией, методов борьбы с которыми у нас не было. Только воспользоваться обездвиживающим зельем или амулетом, и убегать. Рассеиванием магии никто из нас не владел, к сожалению, так что ничего поделать с такими противниками мы не могли. Сферы тьмы Фея ослабляли их, но не убивали.
        В Ордене обещали поработать над этим вопросом, но сколько ждать результатов, и какими они будут - неизвестно.
        Девятнадцатый этаж… Сильно отличался от предыдущего. Да и от всех остальных предыдущих тоже.
        - Мы что, в космосе? - произнёс Кошак. Я пожал плечами.
        - Впечатление такое.
        Тёмное небо, наполненное звёздами, было над нашими головами. И вокруг нас. И под нами.
        Этот этаж состоял из набора парящих в пространстве островов, соединённых мостиками разных видов - от дощатых подвесных до полос твёрдого света. И за пределами прозрачных и легко проницаемых куполов, накрывающих острова и мосты, был вакуум, как немедленно выяснилось, когда Калиостро отправил птицу в полёт.
        Здесь мы встретили ангелов, демонов, и шогготов.
        К сожалению, и первые, и вторые оказались столь же необщительны и агрессивны, как и третьи. Но по крайней мере куда более убиваемы.
        Шогготы все как один обладали совершенной регенерацией. И учитывая, что встречались здесь они довольно часто, и не всегда по одному, этот этаж мог бы стать почти непреодолимым, пока Орден не придумает что-то, если бы не устройство этажа. А так мы могли скидывать их в космическую бездну. Тоже не так просто, учитывая относительную слабость магии Кошака, самой подходящей для этого, и довольно большой размер островов, но всё же возможно.
        Ангелы и демоны представляли собой проблемы другого рода. Те и другие могли летать в вакууме, так что не были ограничены условиями этажа, и обладали серьёзной магией. Причём демоны, чёрно-багровые рогатые здоровяки, любили бить по площади огнём, лавой и ядом, а ангелы предпочитали точечные, но дальнобойные снайперские атаки светом, вблизи переходя на молнии и лёд.
        Если бы не то, что мы давно вкладываемся в устойчивость к магии и хорошую защиту, первый же заход на этаж мог бы стать фатальным. Снайперы - это боль, во всех смыслах.
        А ещё оружие и доспехи ангелов оказались неразрушимыми, а соответственно непробиваемыми.
        - Адамант - задумчиво произнёс Калиостро. - Металл, воплощающий в себе божественную волю. Орден пытался купить у Братства образец, но не смогли договориться.
        Непробиваемость доспеха не означает непробиваемости самих ангелов. Благо, они не носили полные латы; обычный набор - нагрудник, наручи, и поножи, причём нагрудник - это именно нагрудник, а не панцирь. Так что уязвимых мест оставалось достаточно, большей проблемой было найти и поймать снайперов.
        Вероятно, из-за специализации Братства и напряжённых отношений с ними, но кое-какой защитой от магии света Орден обладал, и они были готовы поделиться. К счастью, эти магические лазеры, как и вся другая магия, изрядно отличались по действию от лазеров настоящих; вместо паровых взрывов при попадании в плоть они просто прожигали дыры. Болезненно и опасно, но далеко не настолько, как мог бы сделать реальный лазер. И с предоставленными Орденом амулетами можно было по крайней мере не особо бояться хедшотов - ну, или вообще фатальных попаданий. Прикончить кого-то из нас одним выстрелом стало проблематично, особенно Храну, которая сама по себе обладала повышенной устойчивостью к свету.
        По крайней мере, составлять карту этажа было просто, несмотря на то, что использовать для этого птиц Калиостро оказалось невозможно.
        Укрывшись под странного вида деревом, чьи ветви походили на оперённые крылья, мы наблюдали странную картину.
        - Какой-то безумный кроссовер… - задумчиво произнёс Кошак. - Пришельцы похищают демона.
        Висящий в столбе жёлтого света демон лягался, царапал невидимую стену и выдавал потоки пламени, но его неуклонно тянуло вверх, в чрево висящей над ним летающей тарелки. В конце концов он исчез из вида; свет угас, дыра в «тарелке» закрылась, и она унеслась прочь.
        - Ну, лучше он, чем мы, полагаю - заметил Храна. Вздохнула. - Теперь нужно будет и эту угрозу учитывать.
        На некоторых островах гравитация была искажена - ослаблена, направлена не совсем вниз, или вовсе отсутствовала. В одном месте соединяющий острова мост был лишён воздушной защиты, в другом вообще оказался разрушен. Скучать не приходилось, но все проблемы были решаемы, и мы продвигались даже быстрее, чем ожидали.
        Найту понадобились сутки, чтобы определиться. И в итоге он решил, что хотел бы присоединиться к нам в исследовании Провала, однако сперва нужно восстановить навыки. Так что сейчас он приключался на своём этаже, планируя спуститься ниже, когда сочтёт возможным, а там уже и напроситься в команду.
        Учитывая полезность его способностей (наличие призыва с магией света, как минимум), я отнёсся к этой идее положительно. Остальные тоже не возражали. Какова бы ни была история Найта (и его настоящее имя), но он показал себя надёжным товарищем и ценным членом команды, в обоих своих ипостасях.
        Адамант представлял собой очевидную ценность, однако был очень тяжёл, и его доставка в Город была довольно проблемна. Что хуже, его неразрушимость делала задачу по изготовлению из него чего-либо весьма нетривиальной. Кое-какими навыками владел кузнец Посёлка, но его возможности были ограниченны (и брал он за работу уйму денег). В итоге мы собрали порядочно крайне ценного материала, который в настоящий момент был почти бесполезен. Парадокс, но факт.
        Впрочем, с этим могла помочь Алис, и оно того определённо стоило.
        Предметы из чистого адаманта были слишком тяжёлыми для практического использования людьми, даже в Масках. Однако напыление и фольга из этого металла были прорывом… На первый взгляд.
        Не уверен, было ли такое свойство у него изначально, или снова сработал фактор «недоверия халяве», но обнаружилось два фактора. Во-первых, адамантовое покрытие в любой форме плохо держалось на основе, слетая при ударах. А во-вторых, контакт с адамантом истощал «духовные силы», и препятствовал применению магии. Некоторые виды ослаблял, а магию тьмы, тени, и тому подобное, блокировал полностью. Магии света не препятствовал, однако она была редкостью.
        Всё же даже так польза от него была, и была несомненной. А Орден, как обычно, обещал продолжать исследования и разрабатывать новые технологии, нейтрализуя недостатки.
        В принципе, они не обманывают, вопрос только во времени.
        А мы пока что продолжаем свою работу.
        Как и на предыдущем этаже, здесь была только одна лестница вниз. Но в этот раз она никак не была защищена.
        Двадцатый этаж. Круглое число. И отсутствие каких-то усложнений у лестницы.
        Я поморщился. Определённо, чего-то следует ожидать. Но вот чего?
        - Я погляжу, не одного меня это напрягает - произнёс Кошак. Он помедлил. - Как-то в этот раз даже не хочется первым идти.
        - В любом случае кота вперёд - заметил Полосатый и вышел вперёд.
        В итоге мы всё же решили спуститься и осмотреться, все вместе.
        Широкая лестница из белого камня была длинной, и… Погодите. Мы не спускаемся, мы поднимаемся?..
        Ещё шаг, и я убедился, что так оно и есть. Мы поднимались по лестнице, ведущей на - гору? Вокруг простиралось море облаков, из которого где-то вдали поднималось солнце.
        А впереди, выше по лестнице, ведущей прямо к нему, стоял дворец.
        Он не сверкал так, как ледяной замок восемнадцатого этажа. Но при взгляде на него захватывало дух. Изящные шпили венчали двадцать башен, и над каждым развевалось знамя. Фея, дерево… Огонь, снежинка, волна…
        - Флаги и башни соответствуют этажам?.. - произнесла Храна. - Если так… Это последний?..
        - В таком случае, это замок Морфея - ответил я. - Это возможно. Погодите, это можно проверить.
        Я зарылся в свои вещи и достал шарик, который дала мне Алис.
        Он светился. Довольно ярко, но можно было разобрать, что слабее всего светится та часть, что находится на противоположной от дворца стороне. Я попытался покрутить его, и убедился, что свечение остаётся направленным туда же.
        - Похоже, мы действительно добрались… - пробормотал я.
        - И, похоже, кто-то действительно ориентировался на Каябу… - задумчиво произнёс Кошак. - Народ, знаете… Я не уверен, что хочу продолжать. Просто… Не знаю. Ни чего ожидать, ни даже чего хочу. Блин. Сам от себя не ожидал…
        Он уселся на ступеньку.
        - Сомнения, появляющиеся, когда цель перед глазами - заметила Храна. - Не то, чтобы я тебя не понимала, но я всё равно хочу всё это закончить. Хотя нет никаких гарантий, что это будет просто, но стоит попытаться. Почему мы оказались в этом мире? В чём его смысл? Что со старым миром и можно ли туда вернуться? У меня есть вопросы, на которые я хочу получить ответы. Да у всех нас есть.
        Я кивнул.
        - Полностью согласен. В этом мире мы не можем быть уверены ни в чём. А Морфей обещал по крайней мере ответить на вопросы. Согласен, что есть вопросы, ответы на которые лучше не знать, но… как минимум, наш путь сюда не должен быть бесполезным. Конкретно сейчас у меня есть один важный вопрос, со всего двумя вариантами ответа: наведаемся в гости к этому божеству прямо сейчас, или сперва доложимся в Гильдии?
        Кошак скривился и встал.
        - Если не пойду сейчас, не уверен, что решусь повторить - сообщил он. - Пойдём уж.
        Странно, но… Ах, да. Провал.
        Преодоление лестницы должно было быть утомительным, однако вместо этого с каждым шагом усталость отступала. Вверх вместо вниз, восстановление сил вместо усталости - это, случайно, не мир наоборот?
        Всё же нет. Каких-то ещё подобных эффектов заметно не было; высокие серебристо-белые ворота открылись, и -
        Замок был пуст. Просторный двор выглядел, в противоречие внешнему виду, давно заброшенным; в щели между устилающих пол каменных плит пробивались травы, дальше от нас полностью скрывающие камень. Стайка бабочек вспорхнула с цветов в углу.
        Я ощутил запах… Супа?
        - Чувствуете? - обратился я к своим более чувствительным товарищам. Храна кивнула.
        - Куриный суп. Оттуда.
        Когтистый палец указал на маленькое здание на дальнем конце двора, вернее, просто навес - три стены и крыша. Присмотревшись, я заметил и дымок, выходящий из-под его крыши.
        - Прошу прощения, но мы входим - громко произнёс я и шагнул за ворота замка.
        Морфей сидел перед очагом, над которым был подвешен котёл, и варил суп. Божество выглядело точно так же, как и в прошлый раз - гуманоидная фигура неопределяемых очертаний, постоянно текущая и изменяющаяся.
        - Добро пожаловать. Я надеялся, что вы справитесь - произнёс он, не оборачиваясь. - Хотите супа? Я почти уверен, что он получился неплох.
        - Благодарю, но нет - отказался я. - Мы уже поели.
        - Жаль - вздохнуло божество и накрыло котёл крышкой. - Мне было любопытно, как оно вышло. А в целом что скажете?
        На секунду я нахмурился.
        - О. Вы имеете в виду этот мир.
        Фигура кивнула.
        Я вздохнул и присел на грубый табурет у стены. Город, странное место, сочетающее привычную жизнь с волшебством, загадками и сказочными существами. Феи первого этажа. Обыденные приключения и заработок первых пяти. Маски. Опасности и чувства преодоления и открытия. Жуть и чудо. Приключения и взаимопомощь.
        То, чего в старом мире никогда не было бы.
        Я вздохнул снова.
        - Он… - помедлил, не уверенный, какое слово подойдёт лучше. - Чудесный. В чём-то более живой, чем жизнь. Но любой сон когда-то заканчивается, не так ли?
        - Благодарю - Морфей определённо улыбнулся. - Но это не совсем так. Я имею в виду последнее замечание, в своём творении я уверен. Этот мир не связан временем, и можно сказать, что в нашем распоряжении вся вечность.
        - Пока вам не надоест эта игра - заметила Храна, и бог кивнул.
        - Но возможности бесконечны. - Он поднял руку, и над ней возникла «голограмма», изображающая древнюю модель мира, наличие которой мы так и не проверили на семнадцатом этаже. Диск земли свернулся в бублик, затем в сферу; слоны и черепаха исчезли, а очертания континентов принялись изменяться. Сфера разделилась на отдельные фрагменты, затем они превратились в башню с набором этажей. - Даже облик мира может быть бесконечно многообразен, тем более его наполнение. Тысячелетнее царство может существовать десятки тысяч лет и не становиться застывшим и скучным. Полёт фантазии неограничен.
        - Бывают не только грёзы - произнёс Полосатый. - Ещё и кошмары.
        - Не стану отрицать - согласился Морфей. - Кошмары - тоже часть семьи снов.
        - Это проблема - Калиостро нахмурился. - Никто не хочет, чтобы мир превратился в кошмар. Никто из здравомыслящих, по крайней мере. Лучше проснуться до того. Я тоже, как и Принц, считаю что этот мир хорош таким, какой он есть, но именно как он есть сейчас.
        - Кошмары слишком серы - согласился Морфей. - Они больше в ведении моего брата, на самом деле.
        - «Фрагменты силы» намекали на то, что этот мир создан не вами одним - вспомнил я. - Что они такое, на самом деле?
        - Частицы мира - ответило божество. - Истины мира, если точно. Побочный эффект от его создания, в общем-то, но и его мы смогли использовать. Они должны были подталкивать вас к приключению в поисках истины, и заодно делать сильнее… но вы ухитрились сжульничать, сумев открыть их силу раньше, чем это задумывалось. Но мы не в обиде - герои и не должны следовать правилам. Тем более, что есть те, кто сделали это ещё до вас.
        - «Мы»?
        - Да, в одиночку я не сумел бы создать столь прочный и живой мир. Мои творения ярки, но мимолётны. Им недостаёт твёрдости и незыблемости. Я создал корни мира, - он похлопал по полу - но без Гипноса они не смогли бы прорасти.
        - Но разве Гипнос и Морфей - не одно божество? - нахмурилась Храна.
        - Кто знает? - фигура пожала плечами. - Возможно, мы просто разные стороны одного. А может, разные сущности. Но мы называем друг друга братьями. Я правлю яркими снами о том, чего не было, грёзами и фантазиями. Тем, к чему люди стремятся. А брат мой правит пустыми снами о прошлом и привычном, воспоминаниями и возможностями. Тем, что несёт покой и забытье.
        - Провал и Город?.. - пробормотала женщина.
        - Можно так сказать. Хотя наше общее влияние распространяется на весь этот мир, моё идёт «снизу», в то время как его - «сверху».
        - Но почему и зачем?..
        - Почему нет? Мы всегда правили снами. Почему не попробовать что-то более интересное? Собственное царство, вместо множества мимолётных снов. Нам нравится наша работа, но после тысяч лет хочется чего-то нового. Большего. А почему вы… Тому несколько причин. Но прежде всего - мы просто услышали ваши голоса. Голоса ваших душ, когда вы просили о помощи.
        Я нахмурился.
        - Что насчёт моей сестры?
        - Она всё ещё жива - ответил Морфей. Повернул голову в сторону Кошака, а затем к остальным. - Как и твой отец. Твои родственники, твои друзья, твоя жена. Со временем, все они присоединятся к этому миру… хотя каждый сохраняет свободу выбора, так что найти их может быть не так просто.
        - Что вы имеете в виду? - теперь нахмурились все.
        - Этот мир изменяется и растёт. К тому же всё живое продолжает спать, но наше внимание приковано к этому миру.
        - И остаётся втягивать их в него - произнесла Храна. - Пока этот мир не поглотит тот.
        Это звучало… проблематично.
        Бог кивнул.
        - Но каждый сам выбирает свою роль в этом мире.
        - Иные - на этот раз осознание принадлежало мне. - И, возможно, монстры. Хотя с ними я бы поставил на животных.
        - Верно - согласился Морфей.
        - То есть, вкратце, мир снов поглощает души обитателей реального мира, которые реинкарнируются в различных существ, и со временем всё это может превратиться в кошмар - подытожил я. - Мне не нравится, как это звучит. Очень не нравится.
        Я встал.
        - Я признаю, это было увлекательное, хоть и опасное, приключение. Но любое приключение, любой сон, должны закончиться. И лучше закончиться на светлой ноте. Этот сон тоже необходимо закончить… тем более, что в реальности близкие нам люди нуждаются в помощи.
        Полосатый кивнул, Кошак присоединился к нему; у Храны и Калиостро возникла заминка, но и они кивнули. Я помню обстоятельства Анастасии, возможно и у Калиостро есть свои сложности, но все мы попали в Город в обстоятельствах, связанных с угрозой жизням. И, вероятно, только мы были в состоянии оказать помощь.
        - Все вы обладаете свободой выбора - голос Морфея звучал печально. - Каждый из вас - герой своей истории. Я - владыка этого мира, но он создан из воль и грёз его обитателей, и каждый из вас так же обладает толикой власти. Если вы хотите вернуться в свой прежний мир и остановить рост этого, я приму ваш выбор - но это не значит, что просто позволю его разрушить. Я дам вам время, и надеюсь что вы сделаете верный выбор. Возможно… Нет. Так будет лучше.
        Он тоже встал, и между нами возникла прозрачная стена барьера. Подбросил на руке искру… мой фрагмент души.
        - Возвращайтесь, когда будете уверены, что приняли решение. Принесите свой ответ, заберите это, и закончите историю о поиске истины - так или иначе, мечом или миром. Мы будем ждать.
        Божество зашагало прочь.
        Полосатый постучал булавой по барьеру. Никакого эффекта.
        - Боюсь, с ним придётся сразиться - произнесла Храна. - Если не передумаем, конечно.
        Я скривился.
        - Я предпочёл бы решить миром, тем более если придётся сражаться с божеством. Но какая альтернатива? Допустить превращение мира в сон? Я верю в возможность этого.
        - Это может быть не так плохо - заметил Кошак. - Если бы не часть про кошмары, по крайней мере. А так… Не думаю, что у нас есть выбор.
        - Выбор есть - возразил Полосатый. - Альтернативы нет. Хорошей.
        Он глянул на меня.
        - Может, твоя Алис что-то сможет?..
        - Она не моя - возразил я. - И не думаю. Её возможности ограниченны. Проклятье, всё это слишком…
        - А ещё вопрос что рассказать начальству - задумчиво произнёс Калиостро. - И как прореагируют они.
        - Так пусть они и решают - предложил Полосатый.
        - Как-то они не очень решали раньше - скептически заметил Кошак. - Никакого прогресса.
        - Ну, всё не так плохо - вступился Калиостро. - Даже Морфей признал, что Принц сжульничал. Да и в целом - в Городе всё вполне неплохо.
        - Нам в любом случае понадобится вся возможная поддержка и ещё сверху, если действительно придётся сражаться - произнесла Храна. - Одной совершенной регенерации достаточно, чтобы он нас раскатал, если захочет. И что-то я сомневаюсь, что возможности создателя этого мира ограничиваются этим. Я бы вообще сказала, что победить его для нас невозможно в принципе, если бы не его почти прямые слова об обратном.
        - Воли и грёзы… - задумчиво произнёс я. - Основа мира. Кажется, я знаю, что может помочь… Но всё же хочу надеяться, что удастся обойтись без боя. А пока что нам всё же нужно возвращаться.
        - Похоже, наше путешествие заканчивается, так или иначе - сказал я. - А я так и не понял, что ты такое.
        - Путешествие заканчивается тогда, когда путник решает, что это конец - ответила Алис. - Я всё ещё не вижу в тебе желания остановиться, дорогой гость.
        - В этом есть смысл - согласился я. - А что ты сама скажешь? Как нам быть с этим неприятным положением? Может, подскажешь альтернативный вариант?
        - Увы, дорогой гость, у меня нет ответов - девушка покачала головой. - Я лишь могу сказать, что для того, чтобы дойти до конца, необходима сила. Сила, чтобы добраться до истины, и сила, чтобы её принять… И сила, чтобы совершить чудо.
        - Да уж, чудо бы нам не помешало - я вздохнул. - Я совсем не хочу сражаться с Морфеем. Он не только потенциально слишком силён, но и не кажется злодеем.
        - Боги и люди по разному смотрят на мир - сказала Алис. - Но выбор, в итоге, всегда делают люди. Стремиться к истине, отказаться от неё; сдаться, или сражаться до последнего, даже когда победа кажется невозможной…
        - У меня всё время такое чувство, что ты намекаешь на что-то большее, чем можно подумать на первый взгляд - заметил я.
        Алис промолчала.
        - Это…
        Здравин скривился, словно узнал, что у его тёщи сгорел дом и она переезжает жить к нему. Хочется как-то выкрутиться, но вариантов не видно.
        Прекрасно его понимаю, поскольку сам чувствовал подобное. Так что кивнул.
        - Именно.
        Какое-то время мы помолчали; чиновник массировал виски.
        - Это нужно будет хорошо обдумать - наконец, сообщил он. - Очень хорошо обдумать и обсудить.
        Нашей команде пришлось ещё несколько раз выступать перед представителями Гильдии и Ордена, однако в первую очередь и жарче всего обсуждали другой вопрос. Стоит ли сообщать о том, что мы узнали, Братству? Две организации склонялись к тому, чтобы сохранить всё в секрете и от них, и от горожан.
        Однако уже на следующий день выяснилось, что с сохранением секретности у них существенно хуже, чем они полагали.
        Братство включило рупор пропаганды. Буквально.
        - Исследователи Гильдии достигли дна Провала, но скрывают критически важную информацию! - вещал громкоговоритель на крыше микроавтобуса. - Мы хотим знать правду!
        Они выбрали умную позицию. Если знают о факте достижения «Корней мира», двадцатого этажа, то должны знать и остальное, однако не стали говорить прямо: репутация у Братства своеобразная, могут и не поверить, тем более что и информация своеобразная. А вот если Гильдия попытается подтасовывать, то Братство вполне может выбросить, например, запись обсуждений, и изрядно подпортить репутацию конкурента.
        Политика, мать её. Однако эта ситуация, возможно, и к лучшему.
        Тем более, что позволяет подать ситуацию с нужными акцентами.
        В итоге Гильдия и Орден решили провести совместную конференцию. Пресса тоже присутствовала, но в Городе всего пара газет, и с журналами и радио та же картина, так что собрался в основном просто народ, чтобы лично увидеть и услышать правду. Для чего использовали городской стадион.
        Иные тоже присутствовали. Если подумать, мы так и не выяснили подробностей о них… хотя и стало понятно увеличение их численности.
        Сперва - доклад, вернее рассказ, нашей команды об исследовании Провала - почти целиком, не только последний этаж. Затем свои соображения высказали представители Гильдии и Ордена, а затем журналисты и простые горожане стали задавать вопросы.
        - То есть мы что, в Матрице?..
        - Во многом похоже, хотя принцип другой - ответил Мерлин. Сильнейший пользователь Маски Ордена, и по совместительству их сильнейший призыватель представлял свою организацию, и отвечал на большинство вопросов. - Насколько мы понимаем, этот мир более реален… хотя для нас это просто технические тонкости, полагаю.
        - Так мы просто спим?..
        - Не «просто». Мы, согласно имеющейся информации, буквально находимся внутри сна. Разумеется, первым в голову приходит «да ну, чушь какая-то», но просто оглядитесь. Этот мир изначально навевал такую мысль, а открывшаяся информация всё объясняет, как бы странно это ни было. Проще всего, вероятно, объяснить так: мы были перемещены в созданный из общих снов реальный мир.
        И так далее в этом духе. Упрощённо, на самом деле, но достаточно доходчиво. И с упором на то, что этот мир следует считать реальным… могли найтись желающие попытаться покончить с собой, чтобы проснуться, полагаю.
        Сообщение о том, что этот мир продолжает меняться, и в перспективе может превратиться в кошмар, зацепило народ, кажется, сильнее, чем информация о его расширении на реальность. Очевидно, своя рубашка ближе к телу… Но не то, чтобы это восприняли спокойно. Хотя было достаточно и тех, кто восприняли это позитивно.
        Очевидно, много было и тупых вопросов, и вопросов конкретно к нашей команде, но в целом всё прошло неплохо.
        Сложности начались на следующий день, и снова из-за Братства.
        - Мы требуем свободы! Фальшивое божество должно быть уничтожено!
        Агитмобили, демонстрации… И резко увеличившаяся активность Братства в Провале. Они явно намеревались если не заставить остальных атаковать Морфея, то сделать это самостоятельно. Нельзя сказать, чтобы это было неожиданно, поскольку соответствует их доктрине, но всё же… ощущалось предвестником. Чего-то тяжёлого. Даже несмотря на то, что я склонялся к мысли, что мир нужно разбудить, в их методах было что-то неправильное.
        Хотя боевые отряды Братства оказались эффективнее ожидаемого, и даже не устроили шумихи на семнадцатом этаже, какое-то время у нас было; быстро добраться до двадцатого у них не получится. Как минимум, понадобится несколько дней, в лучшем случае.
        С Найтом мы пообщались. Сперва он искренне огорчился, что мы добрались до дна без него, а затем задумался.
        - Жить в сказке, которая может стать страшной, или сражаться за то, чтобы закончить её… Действительно сложный выбор. Но если не сделать его сейчас, то, вероятно, вы просто уже не сможете его сделать.
        - Память… - пробормотала Храна. - В городе эта проблема проявляется не так сильно, но тоже есть.
        - Верно - согласился призыватель. - Так что на самом деле у этого мира не две проблемы, а как минимум три. С ним жаль расставаться - он скривился - но, боюсь, это необходимо.
        - Вы правы - вздохнул я. - Как это ни печально.
        - Гильдия и Орден решили объединить усилия с Братством - сообщил Здравин.
        - Это было… Неожиданно - заметил я. - Относительно. Простите за прямоту, но я не ожидал, что вы решитесь на то, что лишит власти и удобных мест.
        Чиновник поморщился.
        - Не вижу смысла это отрицать. Но помимо того, что аргументы против продолжения жизни в этом мире достаточно весомы, Орден поддержал инициативу Братства. Мы не можем остаться в стороне.
        Я кивнул. В таком виде всё становилось куда более понятно.
        Это был даже не слух, скорее уверенность горожан. «Уж три-то организации вместе точно что-то придумают». И эффект был действительно впечатляющим.
        Хотя и не на первый взгляд.
        - Учитывая все ваши достижения, вы определённо лучшая кандидатура и для полевого тестирования, и для использования - сообщил Мерлин. Вроде бы второй человек в Ордене встретил меня лично возле одной из Орденских лабораторий, куда попросили прибыть (Гильдийское руководство попросило). - К тому же у вашей Маски хорошая совместимость.
        Он провёл меня в просторное помещение, напоминающее ангар или какой-то склад, заполненное странным оборудованием, судя по виду - чуть ли не склёпанным на коленке. Часть его, как и большая часть видимых стен, потолка и пола, было покрыто светящимися магическими кругами различных видов, рунами, и какими-то совсем непонятными узорами и символами.
        В центре всего этого, на изрядно похожей на алтарь мраморной тумбе, лежал меч предельно простого вида. Тускло-серый, прямой, с простой гардой в виде металлического прута и почти такой же рукоятью.
        Я глянул на своего сопровождающего.
        - Если бы он торчал из камня, я решил бы, что вы воссоздали Экскалибур.
        - Меча заветной победы в нашем случае было бы недостаточно - без иронии ответил Орденец. - Так что мы создали нечто совсем иное. Мои коллеги предлагали для него имена «Зеро», «Убийца магии», «Уравнитель», но я позволил себе долю романтики, так что его имя «Поцелуй». Тот, что должен разбудить мир.
        Я снова покосился на Мерлина.
        - Вы же понимаете, что Морфей - мужчина?
        - По вашему описанию, он скорее не обладает полом - заметил маг.
        И всё равно у меня ощущение, что надо мной издеваются.
        В теории этот меч ни много ни мало - нейтрализует магию при контакте. Любую магию. Разрубает защитные чары, обращает в ничто атакующие… Иссушает внутренние. Включая совершенную регенерацию и любые её аналоги. При этом не мешает пользователю, если не браться за клинок. Фактически, клинок и рукоять были двумя разными артефактами.
        А оборудование лаборатории и алтарь - третьим. Без них меч не работал.
        А с ними - работал. Адамантовый меч был непрактично тяжёлым, но усиливающий баф Храны позволял использовать его достаточно легко. И с ним непобедимые прежде монстры восемнадцатого и девятнадцатого этажей больше не были проблемой.
        Я имею в виду, они больше не были непобедимыми. Но всё равно оставались сильными, быстрыми, и в целом очень опасными.
        После того, как вечная зима восемнадцатого этажа закончилась, охрану с ведущей на него лестницы сняли, и отряды трёх организаций смогли спуститься ниже без проблем с Королевством. Совместными силами мы могли продвигаться куда быстрее привычного, хотя из-за того, что Поцелуй существовал в единственном экземпляре, мне - и нашей команде - оставалась роль острия копья.
        Демоны и узкие мостики девятнадцатого этажа представляли собой определённую проблему, но всё ещё ничего, чего нельзя было бы решить - тем более, что у Ордена и Братства было порядком магов, специализирующихся на защите, и хотя индивидуально они были не особенно сильны, сменяющие друг друга группы оказались достаточно эффективны. Как оказалось, добытые нами ресурсы позволили обеспечить их качественным снаряжением, а затем короткие пути увеличили поставки; плюс финт с орихалком сам по себе изрядно усилил магов.
        Пройти к «Корням мира» во второй раз оказалось куда проще, чем в первый. Однако открывшееся зрелище отличалось от увиденного в прошлый раз: ворота белоснежного замка-дворца охраняли пара гигантов.
        И в одного из них кто-то из шедших за нами сходу выстрелил из гранатомёта.
        - Де-билы - рыкнул Полосатый, но дело уже было сделано.
        Как я и подумал, только увидев гигантов, замок в этот раз не был пуст. Из ворот лился поток разнообразных существ - всех видов, со всех этажей. Разве что водо- и лаво-плавающих не было, ввиду отсутствия среды передвижения. Что, однако, не мешало наличию тех, кто способны передвигаться и по суше, вроде гигантских крабов.
        Будь лестница шире, или все монстры высокоуровневыми - хотя тут скорее низкоэтажными - и нас смели бы. Если бы они просто держали оборону в замке, это тоже стало бы проблемой. Однако было то, что было, и расклад оказался удобным для нас.
        Гранатомёты, пулемёты, и ручные гранаты били по наступающей толпе, убивая монстров и сбрасывая их с моста в облачную бездну. Летающие монстры были более проблемны, а когда появился дракон и вовсе был очень напряжённый момент, но Орденские призыватели выдвинули собственных летунов, поддержанных бафами; собственно, с поддержкой Мерлина чья-то виверна схватилась с драконом вполне себе на равных, даже более чем.
        К сожалению, дракон был не один. К счастью, здесь было всего по одному дракону каждого типа - включая тех, которых нашей команде по пути к дну Провала не встречалось, вроде змееподобного «китайского» или трёхголового Горыныча.
        Несмотря на все усилия, до ближнего боя дело всё же дошло, тем более что здесь присутствовали уже знакомые шогготы и элитные големы плоти. И если с последними неплохо справлялись члены Братства и отдельные Орденцы, владеющие магией света, с шогготами такой относительно простой подход не работал. Им требовался Поцелуй.
        …Всё-таки это название было определённо чтобы поддразнить.
        Даже без эффекта совершенной регенерации шогготы были очень опасны. Способность произвольно менять форму позволяла им не только атаковать с неожиданных сторон, обычно щупальцами с отравленными гарпунами на концах, но и уклоняться от атак, деформируя тело - к примеру, при уколе шоггот способен убрать плоть в месте, куда нацелен меч, создав в своём теле дыру. И, несмотря на гротескный вид, эти твари были отнюдь не безмозглыми - в плане ума, я имею в виду, анатомически у них скорее всего действительно нет мозга. Первый удар они обычно позволяли нанести, полагаясь на свою регенерацию и контратакуя, но как только замечали, что меч «иссушает» их, нейтрализуя поддерживающую их жизнь магию, отделяли повреждённый участок и в дальнейшем старались не попадать под удар. К сожалению, даже Поцелуем убить их одним ударом было хотя и возможно, но очень сложно - по крайней мере, так, чтобы не попасть под удар самому.
        К сожалению, сбросить всех в бездну не удалось, так что мне пришлось убивать их мечом.
        Уклониться, отрубить щупальце, обдать огнём соседнего монстра, уклоняясь, отсечь ещё щупальце, снова уклониться и отсекая щупальце уклониться ещё от двух; принять антидот и обдать себя исцелением; переключиться на следующую цель…
        …цели кончились.
        Я обнаружил это довольно внезапно. Вроде бы только что лестница была полна монстрами и их трупами, и вдруг их движение прекратилось, если не считать сползания по ступенькам под собственным весом.
        - Прям в духе крутых боевиков… - задумчиво произнёс Полосатый в частичном воплощении, и я осознал то, что как-то и не замечал прежде, будучи слишком занят своими противниками: наш тигр всё это время прикрывал меня. - Фэнтезийных.
        - Не могу не согласиться - я кивнул. - И благодарю за поддержку.
        Он пожал плечами.
        - Командная работа.
        Чтобы расчистить лестницу, понадобилось какое-то время, но немного. Кровь и прочие… субстанции не оставили на камне что ступеней, что стен замка никаких следов; я бы сказал «загадочным образом», но вероятно правильнее будет «божественной волей». А по освобождённому пути вперёд вышли Муромец и Азраил… чрезвычайно странное сочетание, да.
        Эти двое, на самом деле, как и я сражались на передовой, закрывая стрелков и магов. И делали это весьма эффективно; собственно, они и перемололи изрядную часть почти добравшихся до цели монстров, в то время как стрелки сосредоточились на летунах. Однако при всей их силе, с теми же шогготами они мало что могли сделать - хотя, полагаю, были бы в состоянии сбросить их с лестницы.
        В любом случае, сейчас они были авангардом.
        Внутренний двор замка был так же пуст и тих, как при прошлом визите, но супом в этот раз не пахло, и дыма видно не было. Вероятно, хозяин ждёт глубже. Согласно шаблонам, можно предположить, что в тронной зале… С другой стороны, при обилии шаблонных ходов, временами этот мир выдаёт и неожиданные повороты.
        Как сейчас.
        Когда наш прошедший ротацию полк - часть бойцов оказались ранены, часть истратили силы и/или боезапас, и так далее, но «в тылу» на девятнадцатом оставались свежие силы - вошёл во дворец… Я рассматривал вариант, что ворота захлопнутся, и появится новая орда монстров, но вышло иначе.
        Замок исчез. Мы находились на простирающейся во все стороны, сколько хватал глаз, белой плоскости; над головой стремительно, как в ускоренном воспроизведении видео, бежали белые облака, создавая странно жутковатое впечатление.
        - Стадия рейд-босса?.. - пробормотал Кошак.
        - Вполне уместное название - согласился Морфей. Он только что появился, или изначально стоял перед нами?.. И в какой момент исчезли все, кроме нашей команды?.. - Согласно традициям, пока товарищи героев сдерживают армию злодея, они прорываются к нему для финальной битвы, но поскольку я не злодей, то немного изменил сценарий. Сохраняя, впрочем, канву.
        - Если уж отходить от шаблонов, почему бы не продолжить делать это? - произнёс я. - Я тоже не считаю вас злодеем, и не хочу сражаться. Не может не быть возможности решить всё миром… без сражения. Мир должен проснуться. Как бы ни был он хорош, мы хотим жить, а не просто грезить, забывая обо всё.
        - Я не измеряю добро и зло, и мой домен - иллюзии и грёзы, ирреальность. - Ответил бог. - Я не люблю прямой и очевидной правды, но мне известно милосердие. Вы совершаете ошибку, но это ваш выбор. И это тоже может быть достойной историей, как и многие трагедии, однако я должен попытаться вас остановить.
        - О чём вы недоговариваете? - спросила Храна.
        - О сострадании - произнёс Морфей и поднял руку.
        Меч в моей руке резко потяжелел; я едва не выронил его. И, мои руки… Одежда… Моя Маска!
        Я был в своём нормальном облике, и Маска не отвечала.
        А ещё - не только в руках, но и в теле, и в голове была тяжесть. Словно не спал сутки.
        - Спите и забудьте о невзгодах - произнёс голос Морфея откуда-то сверху. Мне пришлось проделать усилие, чтобы поднять голову и удержать глаза открытыми.
        Негромкий звук падения. Повернувшись, я увидел, как мои товарищи один за другим оседают; Яшин попытался врезать себе пощёчину, но это не помогло. А это - Калиостро?..
        - Интересный меч… - задумчиво произнёс Морфей. - Не то, что вы должны были быть способны создать. Ещё одна неожиданность.
        Он задумчиво посмотрел куда-то в сторону.
        Меч определённо в какой-то мере защищал меня, однако даже так я с трудом оставался в сознании, и с трудом держал его в руках. Морфей парил всего в паре метров надо мной, но даже будь я способен поднять своё оружие, всё равно не достал бы.
        Похоже, как я и хотел, обойдётся без боя. Только совсем не так, как надеялся.
        Не сдаваться. Выбор. Герои не играют по правилам.
        Я прикоснулся к клинку, и это на секунду прогнало сонливость. Книга. Страница Принца потускнела и выцвела, но -
        Фей.
        Мгновенный прилив сил. Я ощущал, как они стремительно покидают меня вновь, но - немного, ещё чуть-чуть…
        Взмахнуть крыльями. Оттолкнуться тенью. Взмыть.
        Вонзить меч.
        В последний момент Морфей повернулся ко мне.
        - Жаль - произнёс он. - Возьми…
        На мою рук легла искра - искра души.
        А когда я поднял взгляд, перед ним истаяли последние остатки фигуры бога.
        Почему-то эта победа оставляет очень пустой и вкус и тяжёлое чувство…
        Вместе со?смертью? Морфея, странно простой и быстрой, растаяло и пустое пространство с облаками; мы снова оказались во дворе замка. Мои товарищи всё ещё спали, но разбудить их оказалось несложно; Маска Принца отзывалась слабо, но всё же отзывалась.
        Меч потемнел, и на нём можно было разобрать тонкие трещины, однако сохранял прочность и эффект.
        Остальные участники этого рейда тоже лежали спящими во дворе. Займёмся побудкой…
        Как оказалось, со всеми произошло одно и то же: они обнаружили себя небольшими группами в пространстве под бегущими облаками, и встретились с Морфеем. Однако разговаривать он ни с кем не стал, ограничившись фразой «Спите и забудьте о невзгодах». Большинство немедленно уснули, некоторые продержались дольше, но поскольку Маски у всех исчезли, а Поцелуй был только у меня, повержены оказались все.
        Чем больше узнаю, тем больше становится почти стыдно. Морфей определённо не был злодеем, и даже атака монстров из замка была скорее для зрелищности.
        Если, конечно, «был». Этот мир всё ещё существовал, в конце концов.
        После того, как участники рейда были разбужены и введены в курс дел, мы принялись обыскивать замок.
        Никаких сокровищ, артефактов, или тайных знаний. Но всё же нечто очень интересное.
        Каждая из двадцати башен замка вела на один из этажей Провала (две на семнадцатые). Мы могли вернуться в Город без путешествия через опасные нижние этажи.
        Так что, осмотрев замок, и убедившись, что он действительно пуст, мы направились туда. Время делать доклад.
        3(1). Дивный новый мир
        - Вам не кажется, что что всё какое-то… Бледное? - нахмурившись, спросила Храна. - Словно выцвело.
        Я отвлёкся от раздумий и огляделся. Нахмурился.
        - Ты права. Это связано с тем?..
        Последняя фраза была скорее мыслями вслух, но Храна ответила.
        - Возможно. Хотя рано судить о том, как именно. После феи тоже было изменение. Но что-то определённо произошло…
        - Одни вопросы и никакой определённости - заметил Здравин. - Но что поделать, будем разбираться. Благодарю за доклад и за работу, вы будете вознаграждены по достоинству.
        Выходя из кабинета, я хмурился.
        - Он слишком спокойно ко всему отнёсся - произнёс я вслух. Яшин кивнул.
        - Даже почти не расспрашивал - присоединилась Храна. - Это не нормально.
        - Возможно, он что-то знает?.. - неуверенно предположил Кошак. - И что с миром, в конце концов?..
        - Хотел бы я знать… - пробормотал я. - Покосился на Калиостро; он снова был в Маске, но меня укусило чувство вины. - Думаю, нам всем стоит отдохнуть. И я попробую поговорить с Алис.
        - Поздравляю, дорогой гость. Сразить бога, даже столь несклонного к сражениям, это подвиг. К добру ли, или к худу, но подвиг несомненно…
        Алис встретила меня у входа, словно ожидала моего появления. И выглядела непривычно серьёзной и задумчивой.
        - Но ты принёс с собой вопросы, не так ли? - продолжила она. - И хочешь их задать.
        - Не только вопросы - ответил я и продемонстрировал искру души. - Вот. Как быть с этим?
        - Как пожелаешь - ответила она. Зная её, можно было быть уверенным, что она не издевается, так что я уточнил.
        - Что мне нужно, чтобы вернуть её на место?
        - Время и воля - сообщила девушка. - Вы долго были разделены, так что потребуется время, чтобы вернуть связь. И воля, чтобы указать место и направить.
        Я кивнул. В целом, понятно. Но…
        - Вот как раз время меня беспокоит. Вернее, сколько его осталось? И что теперь? Если, как ты говоришь, Морфей сражён, то на этом же должно быть всё?..
        - Твоё путешествие ещё не окончено, дорогой гость - сообщила она. - Финальные истины этого мира ещё впереди. Ты просто слишком погрузился в туман, и не видишь тропы под ногами. Позволь немного направить тебя.
        Она посмотрела вопросительно, и я кивнул. При всей её странности, никакого вреда от неё не было. Даже если вспомнить макаронного монстра.
        Алис подошла ближе, и прикоснулась к моему лбу.
        По которому я в следующий момент хлопнул.
        - Как, вообще, я мог про это забыть?.. У этого мира два бога. Морфей же говорил это прямо! Морфей и Гипнос. Мы же давно знали это!
        - Ты слишком погрузился в туман - повторила Алис. - Истина этого мира скрывает себя за многими слоями тумана. Я могла бы пожелать тебе удачи, дорогой гость, но куда больше тебе понадобятся воля и храбрость.
        - Спасибо - кивнул я. - Или, скорее, благодарю.
        Она кивнула, но выглядела - печальной?
        Эта информация была слишком важной, чтобы откладывать её до утра. А ещё… Если влияние на память настолько сильнее ожидаемого, стоит записать всё. И надеюсь, записи не будут стираться - от этого мира можно ожидать и такого.
        Возможно, записи стоит оставить на хранение в «Салоне».
        - Кажется, нас поимели почти во всех смыслах - мрачно произнёс Игорь. - Хотя и насчёт «почти» не поручусь.
        - Есть такое чувство - проворчал Калиостро. - Если Город под контролем Гипноса, то складывается впечатление, что нас просто использовали в некоем конфликте между богами.
        Мне оказалось достаточно напомнить товарищам о Гипносе, чтобы они всё вспомнили - хотя невозможно было сказать, не забудут ли снова через пять-десять минут.
        - А ещё - я вздохнул - можно предположить, где его искать.
        - Братство - кивнула Храна.
        - Очень вероятно - согласился Калиостро. - В конце концов, даже оставляя в стороне прочие сомнительные моменты, это именно они стали причиной атаки на Морфея. Однако главный вопрос - что теперь? Я даже не столько о том, что делать нам - очевидно, нужно доложить об этих догадках в Орден и Гильдия. Важнее, что дальше планируют Братство и Гипнос. И чем это нам грозит.
        - Боюсь, это мы сможем узнать только когда оно произойдёт… Если вообще заметим - мрачно произнёс я. - Пока что я бы порекомендовал делать записи обо всём важном. Надеюсь, хотя бы в «салоне» они сохранятся. И да, доложить начальству тоже лучше побыстрее… Хотя тут тоже…
        Калиостро кивнул.
        - Мой доклад восприняли странно спокойно, почти безразлично.
        - У нас та же история - я снова тяжело вздохнул. - Но хотя бы попытаться нужно. Да, и ещё… Калиостро, две вещи. Во первых, хочу извиниться. Я, возможно, слишком давил на то, что этот мир нужно разбудить.
        В первую секунду в его взгляде было понимание, но оно быстро исчезло.
        - Не стоит. При всех плюсах текущего положения, в реальном мире у меня прекрасная жена. Поверьте, оно того стоит.
        Мне всё ещё было немного некомфортно, но я кивнул, принимая его слова.
        - И второе. Проследи, чтобы с «Поцелуем» ничего не случилось. Он по сути единственное, что дало возможность справиться.
        Теперь кивнул Орденец, понимающе.
        - Сделаю всё что смогу. У меня достаточный доступ, к счастью.
        Меч я, ожидаемо, по возвращении сдал Ордену. Не только это их собственность, но и нуждается в изучении, да и ремонте. Возможно, смогут и как-то улучшить. Однако это и удобная возможность для потенциальных злоумышленников избавиться от опасного оружия… Не знаю, как с охраной и безопасностью внутри Ордена, но дополнительная предосторожность не повредит, во всяком случае.
        Мы снова отправились на доклад к начальству. Кошак и Полосатый сопровождали меня, как дополнительные свидетели, а Храна вызвалась сопроводить Калиостро, благо у неё имелись знакомства в Ордене. Хотя информация затрагивала весь Город, но моим куратором оставался Здравин, так что докладывал я ему.
        - Это проблематично, если так - заметил чиновник. Однако несмотря на слова, он оставался спокоен. - Полагаю, нужно будет ра…
        За окном что-то вспыхнуло; послышался грохот, а затем зазвучала сирена.
        - Мы атакованы! Это не учебная тревога! Атакующие… Братство?
        …Вот чёрт.
        Засранцы выбрали для атаки момент, когда большинство бойцов Гильдии разошлись по домам, и в здании оставались в основном бюрократы. Нет, какая-то охрана, в основном на случай внезапного прорыва из-за Грани присутствовала всегда, плюс на тот же случай имелась система тревожного вызова через смарты, доработанная после короткой войнушки с Королевством, но сдержать первый мощный удар было особо и некому. Удивительно, что смогли так быстро подать тревогу.
        Эти мысли мелькнули в моей голове даже не на бегу - я попросту выпрыгнул в окно, воспользовавшись Маской Фея.
        Ангелы. Куча грёбаных ангелов.
        Кто-то из них заметил меня, и в моём направлении ударил луч света. Однако девятнадцатый этаж хорошо подготовил к таким противникам, и хотя те были монстрами, а не Масками, кое-что было общим - к примеру, амулеты защиты от света работали одинаково.
        Как и меры уклонения. Магия света, как и другие магические атаки, это не настоящий свет, и они обладают относительно низкой скоростью; собственно, атака члена Братства была и медленнее, и слабее аналога ангелов из глубин Провала. Встречный выпад теневым копьём… что-то заставило воздержаться от этого. Вместо того среди группы «ангелов» возникли три чёрные сферы поглощения.
        Одна из них лопнула, пробитая изнутри и снаружи копьями света; освободившийся из неё ангел с гранатомётом на плече пошатнулся, но всё же устоял на ногах. Часть боевиков атаковали меня, часть попытались освободить остальных товарищей; я успел приземлиться, и использовать вытянутую из жертв сфер энергию для подъёма стены теней, поглотившей сразу несколько атак. Разбить её всё же разбили, или скорее нейтрализовали, но я уже был не единственной их проблемой.
        Кошак воспользовался моим методом и выпрыгнул в окно следом за мной. Крыльев у него пусть и не было, но была кошачья Маска и магия ветра, способная послужить парашютом.
        И пока враги отвлеклись на меня, он исчез из вида, чтобы атаковать с тыла.
        Если уж даже Фей предпочёл избежать фатальных атак по людям, несмотря на то, что они сделали, то от Кошака и не следовало ожидать иного. Однако удары по конечностям, способные вывести из строя человека, против пользователей Масок малоэффективны - мы вполне способны продолжать бой в таком состоянии, тем более с доступом к целителю.
        Однако у ангелов Провала была определённая слабость, и обладающие долей доступа к архивам Ордена Калиостро и Храна подтвердили, что она распространяется и на Маски.
        Оружейный навык вспыхнул на секунду, и один из «ангелов», с громоздким автоматом в руках, потерял разом оба крыла. После чего молча повалился на землю, теряя Маску. На какое-то время окажется без сознания, и Маской не сможет воспользоваться в лучшем для него случае несколько дней. Может и вовсе потерять.
        К сожалению, эта атака «проявила» Кошака, и он был вынужден ретироваться. К счастью, у него была поддержка.
        Столб молнии ударил в центр группы «ангелов». К сожалению, у большинства из них имелась устойчивость к этому типу воздействия, однако мощь была вполне впечатляющей, и даже отдельные змейки ветвящихся по земле и воздуху молний комфорта им явно не доставляли.
        Равно как и здоровенный искрящийся тигр, вполне физически и очень быстро врезавшийся в толпу.
        Полосатый в первую очередь старался сбивать с ног, шокировать - в электрическом смысле - и создать неразбериху в рядах врага. Однако парочку он цапнул за всё то же уязвимое место, основания крыльев, перекусывая их с отчётливым хрустом.
        И, разумеется, я тоже не оставался в стороне. Сферы снабжали меня энергией, которую я немедленно расходовал на проклятья, ленты тени, и новые сферы. Из повреждённого первой атакой здания Гильдии нас поддержали пулями и магией; врагов всё ещё было больше, но ситуация всё больше склонялась в нашу пользу.
        Члены Братства, на самом деле, были неплохими бойцами. Однако они были заметно слабее нас, и в их снаряжение тоже было вложено пусть и прилично средств, но гораздо меньше, чем вложили мы. Если бы не совпадение, что мы прибыли с докладом именно в этот момент - всё могло бы сложиться совсем иначе, однако сейчас они явно проигрывали. Каков бы ни был их план, он провалился если только планом не был сам факт нападения.
        Внезапно все оставшиеся на ногах ангелы бросились прочь, оставив павших. Часть из них даже смогли взлететь, хотя получалось это не лучше, чем у Храны.
        Я не собирался их отпускать, но - откуда-то вдруг появился фургон с открытым задом, и «ангелы» попрыгали в него, после чего шофёр дал по газам. От отдельных магических и стрелковых атак вслед они закрылись стеной света, и быстро скрылись.
        А затем начали прибывать вызванные тревожным сообщением на смарт Гильдийцы.
        Увы, но это было далеко не всё даже на прямо сейчас. Хотя группа, атаковавшая Гильдию, сбежала, проблема оставалась - и я даже не о возможности повторения этого.
        Нам пришла срочная просьба о помощи от Ордена.
        Орден атаковали почти так же, ка и нас, но им досталось куда сильнее, несмотря на то, что у них куда больше народа работало допоздна. В общем-то из-за этого в том числе и досталось: во-первых, они куда менее боевая организация, нежели Гильдия, а во-вторых атаковавшая их группа была значительно сильнее. Знали, что персонала будет больше, и подготовились соответственно.
        И что хуже всего, среди атаковавших был Азраил.
        Фактически, изрядная часть разрушений была результатом его схватки с Мерлином, тоже задержавшимся на рабочем месте. Однако Орденец сумел только сковать своего противника боем; его набор способностей оказался слишком неподходящим для сражения с ангелом смерти. Слишком неудобный противник, так что даже то, что он сумел купить время - уже большой успех.
        И снова, существенным фактором оказалось наличие на месте членов нашей группы. Возможно, с помощью Храны удалось бы даже справиться с Азраилом, но она, к сожалению, оказалась связана боем с остальными членами Братства. В то время как Калиостро с честью выполнил моё поручение: как я и опасался, антимагический меч попытались выкрасть.
        Можно было бы сказать, что сложилось крайне удачно, если бы не сам факт сражений и потерь.
        Повреждённые и частично разрушенные здания. Полторы дюжины раненых и пятеро убитых. И всё то же странно спокойное отношение к происходящему. Не игнорирование, не безразличие - скорее, некая отстранённость. Погибли люди? Печально, безусловно примем ответные меры, но - что тут поделаешь, бывает.
        По крайней мере, действовать это всё-таки не мешало.
        - Похоже, гипотеза наших пионеров оказалась верной - произнёс Мерлин. Главбоевик Ордена был тяжело ранен, но целители его подлатали, и хотя передвигаться самостоятельно он не мог, потребовал участия в совещании, и сейчас сидел за столом на коляске. Возил её, к слову, один из оставшихся у мага призывов: большую часть он потерял в схватке с Азраилом, но кое-что ещё оставалось.
        И да, «пионеров» он имел в виду в смысле «первопроходцев».
        - Похоже, Братство - не совсем то, чем кажется. И от них необходимо избавиться.
        Остальные присутствующие за круглым столом начальники мрачно кивнули.
        - Это будет не так просто - заметил Муромец. Богатырь опоздал на бой, но было очевидно, что в сражении с Братством он будет главным козырем. - Они там у себя знатно окопались. Изначально готовились держать осаду.
        - Варианты есть - сообщил Мерлин, и наш безопасник тоже кивнул. - Кроме варианта ничего не делать. Его у нас, боюсь, нет. Мы должны действовать, и действовать быстро, прежде чем они оправятся. Кто знает, что они планируют? Только террористов в Городе нам и не хватало.
        - И это если не допускать идею о каком-то зловещем ритуале, или что-то подобное… - пробормотал я. Вроде бы совсем тихо, но Мерлин кивнул.
        - Фей прав. Мы не имеем понятия ни об их планах, ни о возможностях, но не можем забывать о факторе влияния божества. Орден уже отправил разведчиков на изучение состояния квартала Братства, и мы ускорили процесс восстановления «Поцелуя». Плюс мы предоставим наши последние экспериментальные разработки участникам операции. Я тоже участвую, мне не обязательно лезть под стволы, чтобы быть полезным.
        - Что там с пленными? Что они сказали?
        - Без сознания, в себя не приходят.
        - Значит, действуем - кивнул Муромец. - Террористов необходимо ликвидировать.
        У Гильдии имелись, как недавно выяснилось, пушки и миномёты, однако вести из них обстрел в городе - идея на крайний случай. Однако если речь идёт о конкретных, давно известных зданиях, в безветреных условиях Города… Ну, дело значительно упрощается.
        К сожалению, у Братства тоже имелись «артиллерийские» маги и тяжёлое вооружение, и территория тоже была пристреляная.
        К счастью, им приходилось вести обстрел по мобильным целям, в то время как нашей стороне - по неподвижным.
        К сожалению, защитить здание магическими щитами и барьерами куда проще, чем отряд бойцов.
        К счастью, у Ордена были свои мобильные точки поддержки… магические БМП, попросту говоря. Хотя более функциональные, особенно когда внутри сидят бафферы и малефики.
        К сожалению, таковых было всего две штуки, и то прототипы; и у второй почти сразу насмерть заглох двигатель.
        Я мог бы ещё долго перечислять, пожалуй. Но это всего лишь попытка отвлечься от мрачной мысли о том, что в Городе идёт гражданская война, и жертв уже больше, чем во время заварушки с Королевством.
        Большую часть «осадной» работы проделали Орденцы. Их прототипы сыграли большую роль, к тому же именно у них большинство «артиллерийских» магов и призывателей, чьи монстры, которых не так жалко, и стали авангардом.
        И не зря, поскольку на территории Братства обнаружилась куча мин. Они очевидно давно готовились к чему-то подобному…
        И всё же этого оказалось недостаточно.
        Ангелов-снайперов, засевших в ухоронках, помогало обнаруживать «магическое зрение» Мерлина, позволяющее видеть активную магию, включая Маски, сквозь не слишком толстые преграды. Парочку снайперов обычных, с винтовками, засекли змеи-разведчики одного из призывателей; тепловое зрение сработало. Мины обезвреживались материализациями, в чём основную роль сыграл Калиостро.
        Огневые точки непосредственно на и частично в соборе, служащем штабом Братства, подавила артиллерия.
        Всё шло не сказать, чтобы совсем уж легко, но слишком гладко. И это не могло не заставить беспокоиться. Пусть даже в Братстве в основном фанатики, но неужто у них не было какого-то плана на случай провала нападений… чего бы они ни пытались ими достичь?
        - Мои девочки почти никого не видят в здании - сообщил тот призыватель-змеевод. - Но под зданием пустоты.
        Наша команда находилась рядом с Мерлином, командующим операцией, и играли роль его телохранителей. Он нахмурился.
        - Сражение в тоннелях может быть большой проблемой для нас. Азраил сможет держать оборону практически от любых сил, лишь бы были эликсиры.
        Он глянул на меня.
        - Помнится, в Гильдии был кастер, способный на материализацию жидкостей. Что насчёт напалма?
        Я поморщился.
        - Да, Николай Хнурин. Он может его создавать, но ограничен по объёму. И, в принципе… Не лучше ли воспользоваться какой-нибудь алхимией? Чем-то усыпляющим, например. Газ может оказаться эффективнее, если они там не поставили воздушные фильтры.
        - Имеет смысл - согласился маг. - Они наверняка это предусмотрели, но в зависимости от состава это может быть эффективнее, чем небольшой объём напалма. Если бы его было много, тогда другое дело…
        В конце концов мы додавили последние очаги сопротивления, отчаянно тянущие время, и проникли в весьма неплохо перенёсшее обстрел здание. Защитной магии в него было вбухано немало, как и магкамней на её поддержку. Прежде чем входить в него, однако, туда для осмотра отправили несколько материализаций, опасаясь подвоха напоследок.
        И он не заставил себя ждать. Не знаю, что за механизм сработал - вроде бы при попытке открыть проход под здание - но сработала заложенная в здание взрывчатка.
        Обломками здания ранило ещё несколько человек. Если бы не Маски и осторожность, было бы куда серьёзнее.
        «У них явно есть другие выходы» - подумал я, и тут где-то на другом конце Города вспыхнуло сияние. Столб бьющего в небо сине-белого света, как… Как в аниме, блин. На фоне вечернего неба это было особенно заметно.
        Источник света находился в направлении штаба Гильдии, но прежде чем я смог прикинуть точнее, над Городом зазвучал голос.
        - Я Метатрон, пастырь Братства Чистоты, Голос Бога Истинного! Внемлите мне, ибо я - свет, что развеет туман обмана!
        - Сражение здесь было только для того, чтобы выиграть время - осознал я. - К Гильдии, быстрее!
        Полосатый покосился на меня - и полностью надел Маску.
        - Кошак, на спину - скомандовал он. Игорь поспешил выполнить указание, и эта парочка чуть ли не мгновенно исчезла из вида, хотя Полосатый и не обращался молнией.
        - Подбросить? - предложила Храна мне.
        - Если не напрягает - ответил я, и она опустилась на все шесть опорных конечностей. Я, впрочем, вместо того, чтобы следовать сомнительному примеру Кошака приподнялся в воздух и охватил её лентой тени.
        Я хотел что-то сказать Калиостро, но не успел: Храна сорвалась с места.
        Мчалась она всё-таки не так быстро, как Полосатый, но всё равно не уступала хорошему мотоциклу. И тем не менее, несмотря на скорость, мотание, и ветер в лицо, я отчётливо слышал звучащие над Городом слова.
        - Фальшивый бог пытался сделать из нас свои игрушки. Восстанем против него! Повергнем его! Единой силой сокрушим мрак!
        Я вдруг осознал, что… Вижу. Вижу здание Гильдии, и не обычным зрением; слова приносили с собой образы. Это… пожалуй, было похоже на чтение «фрагментов» - некая форма прямого получения информации.
        И сейчас я неким образом «видел» штаб Гильдии, верхний, третий этаж которого был окружён прозрачной фиолетовой сферой. И видел группу «ангелов» братства, возглавляемую двумя особо выделяюшимися фигурами. Первым был уже знакомый мне Азраил, ничуть не изменившийся с момента битвы против чемпиона Королевства. Второй… Высокий, почти на голову выше его, ангел, на первый взгляд созданный из металла. Впрочем, тут же стало ясно, что это доспех, покрывающий его с головы до пальцев ног, и даже крылья были покрыты металлом.
        И если я не ошибаюсь, это адамант.
        - Враг выдал себя за друга, обманув всех - прозвучал голос. - Узрите же его истинное лицо!
        Дверь кабинета. С табличкой «Смирнов Олег Николаевич, гильдмастер».
        О гильдмастере я, в общем, знал только то, что он существует, ну и ещё имя-фамилию… Погодите.
        Инициалы.
        Эта сволочь ещё и издевается!
        Нас не просто поимели - нас поимели с чувством и расстановкой, несколько раз.
        Поверил я Метатрону сразу, но если бы и нет - дальнейшие события немедленно продемонстрировали его правоту.
        Широкий, не меньше полуметра, поток сине-белого света ударил с поднятой длани бронированного ангела в дверь, испаряя её и затапливая всё внутри помещения. Впечатляющая атака; это вам не снайперка, скорее ионная пушка.
        Окна взорвались. А затем поток света истончился и угас. И, судя по тому, что на миг перед угасанием он усилился, это было не плановым прекращением атаки, а её пересиливанием со стороны противника.
        Я скривился, и несмотря на тряску достал смарт. Тени помогают…
        Вызов Калиостро.
        - Срочно нужно доставить Поцелуй к Гильдии.
        - Уже работаем. Все это видят.
        «Видеотрансляция», не мешающая обычному зрению, тем временем продолжалась.
        Из дверного проёма появился человек самого что ни на есть обычного вида, разве что пиджак выглядел дорогим. Среднего роста, серые волосы, встретишь - не обратишь внимания, а если и обратишь - не запомнишь.
        Метатрон, а в латах был определённо он, поднял вторую руку, и луч света ударил снова. Вдобавок к нему присоединились куда более тонкие и слабые лучи с рук других ангелов - плюс молнии, огонь, лёд и прах, скрыв «человека» из вида даже в этой странной «трансляции».
        На секунду.
        Затем все спецэффекты исчезли, и Гипнос снова появился на виду, почти такой же непострадавший.
        - Испортили костюм - вздохнул он, глядя на обгоревший рукав. - И игру.
        Он поднял руку, и транслируемый образ на миг исказился; по фиолетовой сфере вокруг Гильдии, которую я сейчас видел уже и нормальным взглядом, прошла волна.
        - Хм?.. - озадаченно произнёс бог, и его фигура поплыла. Секунда, и на месте человека стоял белый силуэт.
        - Мы тоже кое-чему научились - произнёс Азраил. - Твои силы здесь ограниченны.
        - Впечатляет, честно - силуэт кивнул и похлопал в ладони. - Пусть я и не любитель неожиданных поворотов, как мой брат, но вы заслуживаете похвалы. Люди обладают впечатляющим потенциалом.
        - Люди? Я есмь Голос Бога! - возразил Метатрон. Пространство между его рук искажалось и плыло, иногда на миг проявлялись фиолетовые молнии, но каких-то заметных попыток атаковать больше не было.
        - Вы пытаетесь обмануть меня? Того, кто привёл вас сюда? - Проявившаяся на белом силуэте бровь приподнялась. - Наивно. Впрочем, желание держать лицо мне понятно.
        Он прикоснулся к пространству, где должно было быть его лицо, и в его руке появилась маска. Здесь был было бы уместно, если бы на ней был тролльфэйс, однако же до такого грубого юмора бог опускаться не стал: маска изображала просто некое человеческое лицо.
        Затем он щёлкнул по маске пальцем, и та разлетелась на осколки.
        И одновременно часть группы Братства оказалась без Масок. Не все, однако; часть из них, включая лидеров, окружила маленькая копия фиолетовой сферы.
        Из которой выстрелила ещё одна сфера, размером с кулак, и врезалась в Гипноса.
        - Хм, действительно впечатляет - хотя бога отбросило, сбив с ног, его тон ничуть не изменился. Он просто… даже не «встал», просто снова оказался на ногах. - Люди постоянно придумывают что-то новое.
        Гипнос волнообразно провёл рукой, словно поглаживая что-то невидимое, и окружающая ангелов сфера побледнела, а затем исчезла… в этот момент пол под его ногами вспух горой праха, окутавшей бога. И немедленно в неё снова начали бить разнообразные магические атаки; и не только, пара ангелов выпустили очереди из автоматов.
        - Уверенность, решимость, воля, и хитрость. Всё это ценные и достойные качества - прозвучал голос бога, и частично обледеневший прах исчез. Однако не так быстро, как в прошлый раз, и белоснежная фигура была уже не такой белой, несколько потускнев… или мне кажется?
        Взмах рукой, и двое ангелов упали, лишённые Масок.
        - Мир будет стёрт и восстановлен - продолжил Гипнос. - Но эти ваши качества найдут своё место и в новом мире.
        Его тон… Не равнодушие, не уверенность, даже не спокойствие - в нём звучала обыденность. Словно всё происходящее просто не имеет большого значения. Обычная история.
        Вероятно, для него это действительно так и есть. «Бог пустых снов об обычной жизни, что не задерживаются в памяти». Обыденность, в противовес фантазии Морфея.
        Полосатый и Кошак находились внутри здания, на втором этаже, перед косой «стеной» фиолетового барьера, перекрывающей проход выше. Этот барьер не был твёрдым или упругим, он даже не останавливал, просто… Не позволял пройти. Даже толком объяснить не могу.
        Магия, ожидаемо, преодолеть его тоже не могла; Полосатый уже попытался проскочить в форме молнии. Только потратил силы.
        Вблизи от сферы трансляция происходящего внутри прекратилась; или, возможно, Метатрон просто решил больше не тратить на неё силы. В конце концов, главное эта трансляция уже сделала, а силы ему нужны.
        - Фей?.. - осведомился он, заметив меня.
        - Я связался с Калиостро, он должен доставить меч - сообщил я. - Вся надежда на него, и что Братство сможет задержать Гипноса до того. Учитывая его слова про стирание мира, не думаю, что у нас остался выбор кроме сражения.
        Снаружи затарахтел мотоцикл.
        - А вот и он - сообщил выглянувший в окно Кошак. - Я сбе… а, не.
        Причина обрыва фразы стала понятна через секунду: в окно влетел, разбив его и немедленно растаяв, немалого размера орёл со знакомым мечом в руках. Я всё ещё видел на нём тонкие трещинки, но у Ордена просто не было времени, так что ничего не поделать.
        Я сменил Маску и поморщился. Этот фиолетовый барьер явно сдерживает Гипноса. Рубить его может быть плохой идеей, но как ещё попасть внутрь?
        Словно отвечая моим мыслям - хотя вероятнее, просто реагируя на меч - в барьере появилась дыра. Первой мыслью была почти паническая о том, что битва наверху уже закончена, однако остальной пузырь барьера исчезать не спешил.
        А вот я - поспешил наверх.
        - А вот и герой с магическим мечом - всё тем же тоном произнёс Гипнос. От отряда Братства остались только двое лидеров, и Азраил поддерживал Метатрона, не давая упасть. - Понятно, это было вашим резервным планом - затянуть эту стычку, пока он не появится. Вполне разумно, после того, как не сумели захватить меч сами.
        Гипнос тоже выглядел… Потрёпаным? По нему сложно о чём-то судить, на самом деле, но сейчас он вместо белоснежного был светло-серым. Могу только надеяться, что это означает потрёпанность.
        Он поднял руку, и я, скорее подчиняясь инстинкту, чем заметив что-то, вертикально рубанул воздух перед собой. Некое почти неуловимое чувство сопротивления, и - ничего.
        - Мы можем что-то сделать? - Храна обращалась к Метатрону из-за моей спины, протягивая флягу духовного эликсира.
        Я… кажется, на этот раз заметил нечто, не столько даже заметил, сколько ощутил. Ещё один взмах меча, снова лёгкое сопротивление, и Гипнос наклонил голову набок.
        - Ты впечатляешь, безымянный герой. Тем больше причин тебя остановить и сразить.
        В руке Метатрона появилась тонкая книжка, и на секунду, я даже решил, что он обладает той же способностью, что я получил от Алис. Однако это было иное.
        - Братья, боги, правящие сном. Младший, Морфей, владыка ярких снов. Второй брат, Гипнос, владыка пустых снов. Домены братьев пусты. Лишь мимолётные гости проходят через них.* Возжелали братья истинно править. Братья расстелили плащ в пустоте. Гипнос создал крону. Морфей создал корни. И там, внизу, младший брат, Морфей, правит своим королевством. И там, наверху, второй из братьев, Гипнос, правит своим королевством.
        Фрагменты силы?.. В том числе те, которых у нас нет.
        Символы на страницах засияли, и вокруг моих товарищей возникло фиолетовое свечение. На миг оно возникло и вокруг меня, но тут же угасло.
        - Истина и отрицание - произнёс Гипнос. - Будь истина полной, это могло бы и разорвать сон, но даже так - эффективно. Жаль…
        С этими словами моя команда атаковала, а Морфей впервые использовал что-то с видимым «спецэффектом».
        Мир замер, выцвел и посерел. Этот эффект волной разошёлся вокруг бога; блистающий доспех Метатрона, роба Азраила, я и мои товарищи, сохранили цвета, но всё остальное стало бесцветным, почти чёрно-белым.
        А затем начали выцветать и люди. Фиолетовое свечение вокруг них чуть потускнело, но сохранилось, а вот сами люди начали сереть. Чувство было… Как во сне. В этаких полукошмарах, когда пытаешься сдвинуться, и не можешь. Пожалуй, единственным, что сохраняло толику движения - и цвет - были мои дрожащие от напряжения руки.
        Казалось, что мир остановился, но на самом деле просто замедлилось всё, попавшее в зону серости. В моём поле зрения было окно, из через него я видел всё ещё цветной мир снаружи - цветной и относительно меня очень быстрый. К зданию стягивался народ, как гильдийцы, - и Орденцы - так и простые горожане, и их передвижения выглядели словно на ускоренной перемотке.
        А ещё я заметил свою подстраховку.
        Морфей чуть ли не поддавался нам, играя максимально мягко, но даже так едва удалось победить, благодаря читам. И в конфликте с ещё одним богом, если он будет сколько-то серьёзным, наши шансы выглядят удручающими. Поэтому прежде чем отправляться на штурм Братства, пока велась разведка, я улучил время на то, чтобы сгонять за дополнительным снаряжением - и посетить Салон.
        - Алис, у меня есть довольно сложная просьба… или заказ. У нас тут потенциально очень проблематичная заварушка, так что - ты сможешь понаблюдать из Города и добавить своей «истины»? Не знаю, что-то вроде «хорошие парни побеждают»… что-то, во что верят в Городе, и что сможет нам помочь.
        - Это может быть сложно - задумчиво произнесла она. Я поставил на пол мешок магкамней.
        - Пожалуйста. Если я правильно оцениваю, от этого может зависеть очень многое. Ты - моя надежда.
        - Я - мечта - поправила она. - Но сделаю, что смогу.
        - Калиостро, сможешь попытаться поднять мораль и убедить народ, что мы справимся?
        - Постараюсь. Есть заготовки…
        Алис присутствовала среди собравшихся вокруг здания; её довольно сложно с кем-то спутать. И, кажется, она меня тоже заметила.
        И не только заметила. Серость, начавшая, кажется, проникать в мысли, остановилась, и даже стала не настолько серой; я ощутил, что могу немного шевелить руками.
        Меч вздрогнул, и в пространстве появились - трещины?
        А затем мир раскололся и осыпался осколками.
        На самом деле, только кусочек, даже не вся часть, поражённая серостью, и люди остались целы. Однако вместо помещения, стен и потолка, нас окружала чернота пустоты за Гранью.
        Не то, чтобы я это рассматривал. Как только я ощутил, что могу двигаться, немедленно бросился вперёд, не обращая внимания на вроде как отсутствие опоры под ногами.
        И влетел в появившуюся перед Гипносом серую дымку, пусть и не зафиксировавшую меня намертво, но вязкую, словно гудрон. Гипнос поднял руку…
        Освободившиеся Полосатый и Храна тоже увязли в облачках дымки.
        А затем в бога всем телом, всё ещё окутанным фиолетовым свечением, врезался Кошак.
        Всего лишь секундная заминка, но её мне хватило. Напрягаясь и помогая себе мечом, я смог освободиться, и - удар.
        Я до последнего ожидал, что что-то пойдёт не так; даже особо не стараясь, Гипнос справлялся со всеми нами, в конце концов. Однако меч пронзил его фигуру, и она растаяла, произнеся напоследок два слова.
        - Ваш выбор…
        Я не спешил расслабляться, ожидая… да чего угодно. Например, того, что пронзил иллюзию, а оригинал сейчас появится вновь. Оглядываясь, поспешил помочь освободиться товарищам; серость с них исчезала, но вот окружающая нас чернота оставалась такой же чёрной.
        - Кажется, это действительно конец - странно спокойно произнесла Храна, указывая на окно. Я повернулся, и обнаружил, что мир выцветает.
        Не так, как было с созданной Гипносом серостью. Скорее, всё становилось прозрачным и нереальным, вроде фантомов Калиостро.
        А затем начали исчезать люди. Один за другим, кто-то просто резко исчезал, кто-то таял, словно детали Города.
        Не все, однако. Даже когда Город полностью исчез, оставив после себя лишь пустоту и тьму, оставалось много народа. В основном люди, но и отдельные Иные… кажется, здесь стояло всё оставшееся население Города.
        А ещё окружающая тьма словно обретала некую форму. Она колыхалась и развевалась под ногами, словно ткань.
        - Что происходит?
        - Что за хрень?
        Реакция вполне понятная и ожидаемая, поэтому я особо не обращал на неё внимания. Вместо этого я вгляделся во тьму впереди, где проглядывалось что-то…
        По жаре подниматься на третий этаж - мало приятного, но по крайней мере не пятый. Очень хотелось бухнуться на диван с кружкой чего-нибудь холодного под рукой, но сперва нужно поставить продукты в холодильник, и налить себе этого самого холодного. Из зала доносились звуки включенного телевизора и какой-то громкий хруст; сухарики сеструха грызёт, что ли? Даже не поздоровалась. Хотя могла и просто не услышать.
        Подумав, я налил две кружки кваса вместо одной. Ногой открываю приоткрытую дверь в зал…
        …Движение, блеск металла. Боль…
        …Больно. Я схватился за раскалывающуюся голову.
        Приоткрыв сжатые глаза, заметил, что окружающие тоже хватаются за головы.
        И -
        - Бл*.
        Не уверен, кто именно это произнёс, но я был согласен.
        Правда бывает крайне неприятной. Финальные истины этого мира, чтоб их…
        Я шагнул вперёд, к виднеющейся впереди фигуре. Путешествие в поисках истины, да?.. По крайней мере, я пройду его до конца.
        Краем глаза я заметил, что мои товарищи - и, неожиданно, Метатрон - последовали за мной.
        По крайней мере, компания хорошая. Хотя именно поэтому я предпочёл бы, чтобы их здесь не было.
        - Полосатый, как у тебя было… на самом деле? - спросил я. Далеко не лучшая тема для беседы, но в наших условиях… А идти молча совсем уж мрачно.
        - Медведь - коротко ответил мужчина.
        - Ветер, поскользнулся, упал - присоединился Кошак. - С крыши.
        Парень был нехарактерно немногословен, но его можно было понять.
        - Пожар - сообщила Храна. - И собственная дурость.
        - У меня - грабитель-домушник - произнёс я. - Невовремя домой вернулся…
        - Грабители и пожар - сообщил Калиостро. - По крайней мере, жену смог отослать… Могло быть и хуже.
        Фигура впереди становилась видна всё чётче. Я сжал меч.
        Тьма, струящаяся и колышащаяся под нашими ногами, была плащом, спадающим с плеч стоящего впереди.
        Он повернулся к нам. Скелет с синими огоньками в глазницах. Без косы.
        - Бывает иногда, что кого-то встречаю я во второй раз. Но множество такое - впервые. Я - Танатос, крылья смерти, несущие души к последнему сну.
        - Я всё ещё не вернул себе своё имя, так что прошу извинить за невозможность нормально представиться - произнёс я. - Впрочем, вы это наверняка знаете. И ещё раз прошу извинить, но… - я поднял меч. - Как бы ни были ничтожны мои шансы, я не могу просто сдаться, так что по крайней мере попытаюсь победить. Геракл однажды сумел это провернуть, в конце концов.
        - Геракл? Он был жив. И он не был обычным человеком. Вы же мертвы, и уже под моей властью.
        - О, но тогда всё хорошо!
        Я повернул голову, и обнаружил, как и можно было понять по голосу, Алис.
        - Стоящие перед вами, технически, ещё не мертвы. И, технически, не совсем люди. И, наконец, они всё ещё не полностью находятся в вашем домене - пока ещё они остаются частично в царстве ваших братьев, сохраняя истину их мира.
        Я заметил, что хотя на первый взгляд Алис, как и мы, стоит на плаще Танатоса, на самом деле она зависла над ним.
        - Ещё не мертвы?.. - я уцепился за ниточку, в то же время ощущая груз отчаянья, который прежде делал вид перед самим собой, что не замечаю.
        - Время - ответила она. - Я объясню потом, надеюсь.
        - Люди пытаются бороться со смертью, это нормально - произнёс Танатос, и в его костяных руках блеснуло лезвие - нет, не косы. Большого двуручного меча. - Кто-то уступает бессилию, кто-то отчаянью, кто-то - боли. Были и те, кто заставили отступить меня до следующего раза. Я всегда принимаю вызов. Я всегда побеждаю в итоге. Боритесь, пока хватит сил и воли. Смерть не судит, смерть принимает всё.
        - Знаете, в чём главный прикол всей этой хрени? - произнёс вроде бы знакомый мужской голос, и повернувшись на него, я обнаружил Метатрона с огненным мечом в руках. - Я всё ещё атеист.
        И он атаковал Танатоса.
        Вопреки моим ожиданиям, бог смерти сражался очень… обычно. Я имею в виду, что он не использовал никаких сверхъестественных способностей, если не считать сверхъестественных силы и проворности.
        Хотя, ещё раны от его меча были гораздо болезненнее, чем должны бы. Но исцеление работало.
        Попытки блокировать его удары отбрасывали, заставляя трещать кости, и вероятно стоили бы нам оружия и щитов, если бы не адамантовое покрытие… но и оно получало повреждения. Даже божественная воля с трудом противостоит оружию Смерти. Попытки уклонения оказывались в лучшем случае частично успешными, и стоили болезненных ран. Командная работа и использование магии помогали нам, но силы продолжали уходить, а боль подтачивала волю.
        Калиостро пал первым - не от смертельной раны, а от усталости. Наш маг выкладывался на полную, непрерывно натравливая на Танатоса собак и птиц, не причинявших ему вреда, но заставлявших отвлекаться, что очень помогало. Сейчас Орденец вымотался настолько, что не смог поддерживать Маску, и я во второй раз увидел его в его нормальном виде.
        Пожилой, чуть седоватый мужчина. Без обоих ног - только культи выше колена. Неудивительно, что он всегда был в Маске.
        Вторым оказался повергнут Полосатый. Наш тигр принимал на себя больше всего ударов, и в конце концов этого стало слишком много. Он ещё дышал, но потерял сознание.
        Третьим - Метатрон. Он и до того был измотан, так что то, что всё ещё мог продолжать сражаться какое-то время, уже впечатляло. Но и его силы были небезграничны.
        Оставшимся втроём мне, Хране и Кошаку пришлось совсем тяжко. Каждый удар меча Смерти мог стать последним; мы ещё держались только за счёт непрерывного использования магии и оружейных навыков, но даже эликсиры во флягах подходили к концу.
        Как и последние искры надежды.
        Они на миг разгорелись снова, когда к бою присоединились другие горожане. Не знаю, что именно ими двигало - возможно, надежда, что это просто ещё один босс, победа над которым вернёт всё в норму - но оставшиеся пользователи Масок, среди которых были члены всех трёх организаций, атаковали Танатоса, давая нам передышку.
        Короткую.
        Бог смерти сносил чуть ли не по двое-трое одним ударом, уклоняясь или отбивая мечом отдельные пули и заклинания. Об усталости с его стороны не шло и речи; его движения оставались всё такими же быстрыми и могучими.
        И всё же усилия горожан, на удивление не отступающих, несмотря на потери, не были бесполезны. На секунду Танатос просто завяз в их массе, а передышка до того, какой бы краткой она ни была, позволила мне восстановить часть сил остатками эликсиров.
        И я воспользовался возможностью.
        Рывок. Выпад. Удар.
        Пустота между рёбер скелета встретила меч ощутимым сопротивлением, но поддалась. Кость, по которой тоже пришёлся удар, треснула.
        А затем трещины побежали по мечу. Прошедший две битвы с богами меч, сразивший двух богов, не выдержал третьей.
        Не знаю, психологическая иллюзия ли это, или какой-то магический эффект, но это мгновение действительно растянулось. Сеть трещин всё больше покрывала меч; их становилось всё больше, и они становились всё шире.
        Нет.
        Острие меча разлетелось осколками. Я продолжил давить, вжимая меч в тело Танатоса; хотя бы так, даже сломанный меч ещё может ранить…
        Пожалуйста.
        Ещё часть клинка рассыпалась на фрагменты, не причинив скелету заметного вреда.
        Острый скол всё же вонзился в невидимую… плоть? между костей. И рассыпался на совсем мелкие части, почти пыль, вместе с ещё частью клинка.
        Ещё немного. Почти же.
        Танатос начал поворачиваться в мою сторону, медленно, но даже в моём восприятии всего несколько секунд, и его ответный удар достигнет меня.
        Что-нибудь. Как-нибудь. Если не я, то хотя бы мои товарищи. Мы столь всего прошли - ради этого?! Это не может так закончиться!!
        Что-то засветилось в моём кармане. Из него вылетела искра, и вошла в меч. По остатку клинка прошло сияние…
        …и он полностью разлетелся осколками.
        Однако на месте адамантового клинка возник созданный из тумана и света.
        Пронзивший Танатоса.
        А затем меч взорвался со вспышкой ослепительного света.
        Я открыл слезящиеся глаза. Чувствовал себя… пожалуй, как человек, отчаянно сражавшийся до истощения всех сил, а потом перенесший взрыв. А потом немного передохнувший.
        Протерев глаза, я вгляделся в окружение, поднимаясь с диванчика. Салон «Бархат»?..
        - И это - истина - прозвучал голос Алис. - Истина этого мира. «Братья, боги, правящие сном. Младший, Морфей, владыка ярких снов. Средний, Гипнос, владыка пустых снов. Старший, Танатос, вестник финального сна. Домены братьев пусты. Лишь мимолётные гости проходят через них. Возжелали братья истинно править. Танатос несёт души на своём плаще к месту их упокоения. Младшие братья попросили старшего одолжить им его плащ. Время не значит для Смерти ничего. Танатос не видел причин отказывать, и исполнил просьбу. „Доверяю вам эту ношу, и заберу, когда закончите свои игры“ - сказал он. Братья расстелили плащ в пустоте. Гипнос создал крону. Морфей создал корни. И там, внизу, младший брат, Морфей, правит своим королевством. И там, наверху, второй из братьев, Гипнос, правит своим королевством. И старший из братьев ожидает конца игры, чтобы вернуть свой плащ. И отправятся на нём тени к их финальному сну».
        - Мы всё-таки… Проиграли? - произнёс я.
        - Если ты про Танатоса, то в этой схватке ты заставил его отступить, вложив в удар часть души, дорогой гость. Он оставил свой плащ и это - сообщила Алис, вышедшая из соседней комнаты с книгой в руках. Она похлопала по книге.
        - Что с моей командой?..
        - Все они уцелели - она улыбнулась. - Повержены, но не сломлены.
        - И что дальше?..
        - Все три бога этого мира отступили. Вы свободны вернуться в свой прежний мир. Однако…
        - В нём все мы мертвы? - я скривился. - Ну, или находимся на грани смерти, с которой нас забрали боги сна.
        Алис кивнула, но продолжила смотреть на меня… ожидающе?
        - То, что ты сейчас зачитала… - медленно произнёс я. - «Истина мира». Ты можешь повторить?..
        Она снова кивнула, и начала вновь читать «фрагменты силы» - или, вернее, «фрагменты истины». То, что мы знали уже давно. То, что открыл Метатрон. И последние фрагменты, оставшиеся после Танатоса.
        - «Время не значит для Смерти ничего» - произнёс я. - И плащ Танатоса. Мы… Можем выстроить новый мир? Восстановить Город?
        Алис кивнула, однако по её лицу можно было понять, что это не всё. Но что ещё? В этих обстоятельствах это лучшее, на что мы можем рассчитывать, разве нет?
        - «Время не значит для Смерти ничего» - повторил я снова, нахмурившись. - Вопрос. Как соотносится, связано, время на плаще и в реальности? И… Погоди. Ты говорила «вложив в удар часть души»?..
        Она кивнула и печально произнесла.
        - Сожалею, дорогой гость, но… Фрагмент твоей души утрачен. Мало что может нанести рану богу, а твой меч был разрушен.
        Девушка склонила голову.
        - А первое - очень хороший вопрос! - её тон вновь исполнился энтузиазма. - И ответ - слабо! Слабо и довольно произвольно. Есть ряд ограничений, но, скажем так, присутствует зона неопределённости во времени реального мира, в пределах которой возможно индивидуальное соотнесение для каждой души. Минут десять.
        - То есть - не смея надеяться, медленно произнёс я - возможно вернуть нас в реальность за несколько минут до того, как мы попали в Город?
        - Та-дам! - непонятно откуда взявшиеся в руках Алис хлопушки бумкнули, выбрасывая конфетти. - И у нас есть победитель! И-мен-ня!
        Я сглотнул. Руки дрожат…
        - И, полагаю, ты можешь это проделать?..
        На то, чтобы собрать всех «выживших» и убедить их выслушать - и на исцеление пострадавших - ушло какое-то время, и ещё какое-то на обсуждение. Очевидно, шок последних событий - не столько даже исчезновения мира и битвы со Смертью, сколько от понимания того, что они мертвы… пусть даже не до конца - был силён.
        Всё же я смог объяснить ситуацию и варианты. Воссоздать Город, воспользовавшись даром… или скорее безвременной арендой Танатоса? Некоторые попытались создать что-то из окружающей тьмы, и постепенно чернота под ногами превращалась в покрытую травой землю, что убедило в возможности сказанного.
        Или вернуться в обыденный мир, и снова попытаться победить смерть, оставив чудеса этого мира позади?
        - У меня жена - улыбнулся Калиостро.
        - Блин, тот ещё выбор… - пожаловался Кошак. - Если б способности сохранялись, ещё ладно, а так? Не, я бы лучше остался.
        - У меня выбора особо и нет - заметил я. - Если я не сделаю что-то, грабитель может напасть на сестру.
        - Примерно то же - скривился Полосатый. - Если будет немного времени, смогу увести народ, хотя бы.
        - В реале точно не фанфики - заметила Храна и покосилась на меня. Вздохнула. - Хотя пожар вряд ли успеем погасить.
        - Хорошо - я кивнул. - Значит, определились. Обменяемся адресами? Встретимся в реале.
        - Не только адресами - предложила Храна. Я снова кивнул.
        В итоге примерно две трети решили остаться. Удачи им, но наше решение другое… Кошак выглядел всё ещё сомневающимся, и вместе с нами подошёл к Алис.
        Один за другим люди исчезали. Я же задержался.
        - И всё-таки, Алис… Что ты есть? - осведомился я.
        - Но я уже говорила - удивилась она. - Я - мечта.
        - Такие вот у тебя мечты? - усмехнулся нервничающий, но юморящий Кошак.
        - Просто мечта - возразила девушка. - О победе над смертью, например.
        - С мечтой не хочется расставаться - я вздохнул. Кошак прав, очень тяжело решиться. - Приятно было познакомиться. Честно. Это был интересный опыт.
        - Аналогично - кивнула она и протянула мне руку. Я взял её, и -
        - мир поглотил свет. Исчезло всё, кроме Алис, даже мою руку скрывала белизна, не столько яркая, сколько плотная.
        Алис нахмурилась, затем её глаза расширились.
        - Что?.. Нет, нужно глубже! Нет, не так!.. - не услышал, но ощутил я. На её лице появилось выражение близкое к отчаянью. - Вес души?..
        Белизна затопила всё.
        Невысокий, смуглый парень передо мной сжимал окровавленный нож.
        Вонзённый мне в бок.
        Какая ирония. В итоге после всего умереть из-за сбоя с перемещением во времени…
        Темнота в глазах.
        Крики, хлопок двери.
        Тьма.
        3(Эпилог). Конец и начало
        Я открыл глаза.
        И вместо Танатоса, пеняющего за быстрое возвращение, обнаружил перед собой Кошака.
        В смысле, сидящего рядом с койкой Игоря Таркина, жующего мандариновую дольку.
        - Я вообще-то тебе притащил, но тебе вроде как ещё нельзя - сообщил он. - С желудком что-то там. В следующий раз принесём, когда сможешь. Я вообще ненадолго, врачи не разрешают, чисто объяснить… Полосатый тут рядом лежит, не поверишь - в этой же больнице. Видимо, не успел убедить своих уходить.
        - Вы все как? - выдавил я. Рана хоть и не на груди и не в горло, но говорить было довольно болезненно.
        - Только у тебя была проблема - сообщил парень. - Остальные все вернулись как планировано, за десять минут до.
        Он открыл рот, остановился. Поморщился.
        - Давай по порядку расскажу, тем более времени мало, врачи поджимают. В общем, когда твоя девушка мечты стала тебя отправлять, она вдруг запаниковала. Что-то о том, что из-за сложностей с душой не смогла вытянуть тебя на более раннее время. Что-то нужно было делать, так что я вызвался позвонить ментам и в скорую, так что вернулся к себе. И тут оказалось, что адрес твой забыл. Стал звонить Полосатому - не отвечает, Калиостро - в реале он всё равно русского не знает, но Храна ответила. И знаешь, что? У нас разница во времени оказалась несколько месяцев! Ну хоть она знала и адрес, и время.
        - Она спросила, в конце - согласился я. - Догадывалась про время.
        - Угу - согласился Игорь. - И сразу как вернулась, записала всё, чтобы не забыть, на всякий случай. Прямо угольком с пожара. У неё, кстати, семья крутая, отец - замгубернатора. Ну а дальше вопрос техники… Хотя близко было, и с тобой, и с Полосатым. Он сейчас и правда полосатый, шрамы остались…
        Парень поморщился.
        - Ну, зато с его друзьями и твоей сестрой всё в порядке, она как раз недавно ушла, работа. С Калиостро тоже смогли связаться по мылу, английский он знает, поговорили. У него вообще без проблем, успели вызвать полицию заранее.
        Его ухо шевельнулось.
        - О… Извини, на этом пока всё. Потом зайду, когда врачи будут пускать.
        Он поднял руку, и шмыгнул за дверь. Из-за которой послышалось:
        - Ты что тут делаешь? Сюда нельзя!
        Ясневу в палату всё-таки пустили. Как оказалось, собственно как раз она выбила мне отдельную палату в той же больнице, куда поместили Полосатого.
        С ней тоже поговорили, и тоже недолго - врач настоял на быстром окончании, и честно говоря, несмотря на то, что действительно был рад видеть друзей, но чувствовал себя всё ещё неважно. Впрочем, они обещали вернуться, и устроить видео конференцию с Калиостро.
        Так оно, собственно, и вышло.
        Выпустили меня только через месяц, и тогда же вернули одежду, в которой я был на момент нападения. Ну, вернее, пиджак остался в полиции, как улика, а вот брюки оставались в больнице. Они, в отличие от пиджака, не пострадали, если не считать капель крови, и даже вытащить содержимое карманов грабитель не успел. Так что мой кошелёк остался при себе.
        И не только кошелёк. Разбирая содержимое карманов, я обнаружил там неожиданный предмет.
        Карту Таро.
        Или, скорее, две слипшихся карты - Fool и World.
        КОНЕЦ

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к