Сохранить как или
 ШРИФТ 
Мир клинков Александр Сергеевич Виланов

        "Вы получили 8 ед. урона". Это сообщение Виталий ожидал увидеть где угодно, но никак не во время уличной драки в переулке. Виртуальный мир слился с реальным, и игроки один за другим стали превращаться в созданных ими персонажей. Теперь воины и маги, жрецы и друиды, ассасины и тамплиеры живут среди простых людей, скрывая своё существование. В их тайном обществе действует строгое правило: никому не позволено выставлять напоказ свои способности и использовать их в личных целях, а нарушителей ждёт суровое наказание. Но когда внутри общества назревает конфликт, а жизни отдельных "просочённых" оказываются под угрозой, становится уже не до соблюдения правил.

        ПРОЛОГ

        Наступала ночь, на улице уже пару часов как стемнело, и в парк почти полностью опустел. Одними из последних оставшихся посетителей была запоздалая парочка, что прогуливалась по плиточной дорожке вдоль берега пруда. В свете фонарей было видно, что они даже не держатся за руки - вероятно, это было одно из первых их свиданий. Далеко позади, держа дистанцию около сотни метров, вслед за ними двигалась длинноволосая женщина в коричневом кожаном плаще до колена. И последним, четвёртым посетителем парка была еле заметная тень, плывущая между деревьев по левую руку. Будучи уверенной, что её невозможно увидеть, тень держалась близко к парочке, всего в нескольких метрах от них, благодаря чему могла чётко видеть их действия и слышать каждое слово.

***

        - Слушай, уже почти ночь, - сказала девушка скучающим голосом, достав телефон и посмотрев на время. - Мне, пожалуй, пора домой.
        - Погуляем ещё завтра? - неуверенно спросил её спутник.
        - Не знаю, может быть. Позвони.
        Виктор не был дураком и понимал, что это означает "нет". Несмотря на долгую подготовку к этому дню, всё, что он смог сегодня предложить Лене - это скучные прогулки и не менее скучную болтовню на пустые темы. И если сейчас он позволит ей уйти, завтра она сочинит какую-нибудь отмазку, чтобы не пойти на второе свидание, и их отношения закончатся, не успев даже толком начаться. Спасти ситуацию можно было, лишь прибегнув к плану Б.
        - Стой, - окликнул он, когда Лена уже начала шагать к выходу. Девушка развернулась, и к выражению скуки в её глазах прибавилось раздражение.
        - Ну чего?
        - Хочу тебе кое-что показать.
        Она вздохнула, всем своим видом как бы говоря: "Ну давай, показывай побыстрее, ты мне уже надоел". Виктор подошёл на шаг ближе и выставил перед собой левую руку ладонью вверх.

        ПРИМЕНИТЬ: СКУЛЬПТУРА ИЗ ЛЬДА.

        Скука на лице Лены моментально сменилась на удивление, а затем ещё раз - на восторг, когда на её глазах из руки Виктора с лёгким звоном тысяч микроскопических осколков стала прорастать ослепительно голубая фигура из чистого льда. Сначала распустились лепестки, потом сантиметр за сантиметром вырос стебель, и в завершение на нём сформировался один листок, довершив картину ледяной розы. Когда первый цветок был закончен, следом за ним тем же способом сформировались ещё четыре, образовав потрясающей красоты прозрачный букет.

***

        ЛИЧНОЕ СООБЩЕНИЕ:
        КАБРИО: СДЕЛАЛ ЕЙ ЦВЕТОЧКИ.
        ЛОНДЕРА: ВИЖУ, НЕ СЛЕПАЯ. НЕ УДЕРЖАЛСЯ, КАК Я И ДУМАЛА... ЛАДНО, ПРИСТУПАЕМ.

***

        - Как ты... - она с трудом выговаривала слова, осторожно беря холодный букет в свои руки. - Это что, магия?
        - Можно и так сказать, - с лёгкой улыбкой ответил Виктор. Всё сработало лучше некуда, и нужный эффект был достигнут - теперь у его возлюбленной даже мысли не возникнет о том, чтобы прервать встречи и заняться поисками другого кавалера.
        - Вот только, - как бы оправдываясь, добавил он, - мои скульптуры сохраняют форму, лишь пока я рядом. Так что унести его домой ты не сможешь, к сожалению.
        Елена стала что-то прикидывать в голове, не отрывая восторженного взгляда от букета, на котором плясали блики от подёргиваемой ночным ветерком водной глади. Наконец она подняла взгляд и произнесла слова, о которых Виктор не смел даже мечтать:
        - Но я могу увести с собой тебя. Тогда с букетом всё будет в порядке, так?
        Не веря в своё счастье, Виктор долго стоял с открытым ртом, пока не заметил, что Лена заинтересованно поглядывает ему за спину. Обернувшись, он увидел, что отвлекло девушку, и тут же встал между ней и идущей к ним женщиной, а его пальцы угрожающе шевельнулись, с треском покрываясь тонкой коркой льда.
        - Что ты здесь делаешь?! - спросил он.
        - Ты знаешь правила, - будничным тоном ответила женщина, продолжая неспешно шагать вперёд. - И ты их нарушил.
        - Вить, кто это? - взволнованно спросила Елена. Восторг от подарка уже сменился осознанием, что силы, с которыми она невольно оказалась рядом, наверняка способны не только создавать цветочки.
        - Беги отсюда! - громко приказал ей молодой человек.
        - Никуда она не побежит, - всё так же спокойно ответила незнакомка. - Она видела то, чего не должна была видеть.
        - Не смей... Она ни в чём не виновата!
        - Само собой. Виноват здесь только ты.
        - Да что тут, чёрт возьми, происходит?! - уже с явным испугом крикнула Лена. Хоть она и не могла видеть ни красного индикатора здоровья над головой женщины, ни написанного чуть выше имени "Лондера", зато она прекрасно видела громоздкое копьё с расписным лазурным лезвием, переливающимся светло-зелёными бликами, непонятно откуда появившееся в её руке.
        Ничего ей не ответив, Виктор взмахнул руками, и возле них зависли в воздухе три острых ледяных стрелы, через мгновение метнувшись прямо в незнакомку. Женщина дёрнула головой в сторону, уклоняясь от одной стрелы, и одновременно ловко взмахнула копьём, отбивая вторую. Лишь одна стрела смогла поразить её, проткнув женщине бок чуть выше таза.

        ВЫ НАНЕСЛИ 86 ЕД. УРОНА.

        Лишь слегка поморщившись от боли, она вдруг подпрыгнула высоко в воздух и обрушилась на Виктора, выставив вперёд копьё и явно нарушив законы физики резкой сменой направления полёта почти на девяносто градусов. Пробитый бок её, похоже, не слишком беспокоил и даже не стеснял движений.

        ПРИМЕНИТЬ: ЛЕДЯНОЙ ЩИТ.

        Копью не удалось достигнуть цели - в последнее мгновение Виктор вскинул руку, и перед ним образовался округлый ледяной диск, принявший на себя атаку. Остриё копья проткнуло ледяную поверхность и на несколько сантиметров вышло с другой стороны, пустив по щиту паутину трещин.
        Он понимал, что вряд ли сумеет справиться с Лондерой, но собирался хотя бы выиграть время, чтобы Лена смогла сбежать. К сожалению, быстрых удаляющихся шагов за спиной он пока не услышал.
        - Да не стой ты, беги! - рявкнул он, оборачиваясь назад и продолжая удерживать рукой постепенно рассыпающийся щит, и так и застыл в этой позе.
        Лена застыла на месте, широко раскрыв глаза, а из левой части её груди торчало тёмное лезвие кинжала. За спиной у неё стояла фигура в чёрном капюшоне. Вздрогнув, кашлянув и пустив изо рта тонкую струйку крови, потёкшую вниз по подбородку, девушка стала оседать на землю.
        Виктор неподвижно стоял и смотрел, как она опускается на колени, а затем падает на серую плитку. Мысли с трудом проталкивались в голову, медленно давая понять, что только что произошло. В уме одна за другой сменялись идеи о том, как спасти девушку, но ни одна из них не имела смысла. Лена жила по другим правилам - её раны не исцелятся лечебным зельем, и она не появится через полминуты на точке респауна.
        Она просто умрёт. Умрёт из-за него. Поддавшись своим чувствам и нежеланию потерять возлюбленную, Виктор втянул её в смертельно опасную игру, и теперь её тело, уже переставшее вздрагивать, лежало на каменной плитке, а вокруг него разливалась лужица тёмно-красной жидкости.
        Сзади донёсся звук рассекаемого воздуха, и тело, повинуясь рефлексам, само отпрыгнуло в сторону, увернувшись от дуговой атаки гигантским копьём.

        ПРИМЕНИТЬ: ЛЕДЯНОЙ КЛИНОК.

        В руке тут же материализовался ледяной меч.
        - Ты... - прорычал он, глядя в глаза Лондере. - За что... Она была ни при чём! Она ничего вам не сделала!!! Ааааа!
        Виктор с рёвом и безумным блеском в глазах бросился вперёд, занося меч для удара. Крича от ярости, он обрушивал на противника неграмотные и предсказуемые атаки, каждая из которых без проблем отбивалась металлическим древком копья. Он уже не замечал колющей боли в спине от раз за разом втыкающегося в неё кинжала, которым ловко орудовал стоявший сзади человек в капюшоне.

        ВАША АТАКА БЫЛА ЗАБЛОКИРОВАНА.
        ВАША АТАКА БЫЛА ЗАБЛОКИРОВАНА.
        КРИТИЧЕСКОЕ ПОПАДАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 224 ЕД. УРОНА.
        ВАША АТАКА БЫЛА ЗАБЛОКИРОВАНА.
        КРИТИЧЕСКОЕ ПОПАДАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 219 ЕД. УРОНА.

        После очередной вспышки колющей боли тело вдруг перестало слушаться, а меч в руке начал таять, роняя капли воды на каменную плитку. Вместе с тем и ярость, вызванная смертью Лены, потихоньку затихала. Виктор какое-то время пытался сообразить, что это вдруг случилось с управлением, и почему начинает темнеть в глазах. Похоже, кинжал ассасина был смазан каким-то ядом. Вот только зачем - эти двое и так без труда могли прикончить его, не тратя расходуемые предметы.
        Прикончить?
        Когда до Виктора наконец дошло, что случилось, он перевёл взгляд в верхний левый угол своего поля зрения. Находящийся там индикатор здоровья показывал 0/490. В последнюю секунду своей жизни он успел ещё раз подумать о том, что в этом мире не бывает респаунов.

***

        Несколько минут спустя длинноволосая женщина в плаще прогулочным шагом вышла за ворота парка. Руки, в которых теперь не было никакого оружия, были засунуты в карманы. Следом за ней, огибая источники света, двигалась невидимая тень, в любой момент готовая прийти своему товарищу на выручку.

        ГЛАВА 1

        ДОБРО ПОЖАЛОВАТЬ И ИГРУ "МИР КЛИНКОВ"!
        СОЗДАТЬ НОВОГО ПЕРСОНАЖА.
        ИМЯ: ЭРНИС.
        ПРОИСХОЖДЕНИЕ: ПРОКЛЯТЫЕ ЗЕМЛИ БУРВАЛА.
        ВНЕШНОСТЬ:
        - СКОПИРОВАТЬ ДАННЫЕ ФИЗИЧЕСКОГО ТЕЛА;
        - МУСКУЛАТУРА +20%;
        - РАСТИТЕЛЬНОСТЬ НА ЛИЦЕ - УБРАТЬ;
        - ПРИЧЁСКА - СВОБОДНЫЕ НЕПОСЛУШНЫЕ ВОЛОСЫ;
        - ДЛИНА ВОЛОС - ДО ПЛЕЧ;
        - ЦВЕТ ВОЛОС - ПЕПЕЛЬНЫЙ.
        ЗАВЕРШИТЬ СОЗДАНИЕ ПЕРСОНАЖА.
        ВОЙТИ В ИГРУ.

        Экран загрузки скрашивал ожидание трёхмерными кадрами одной из игровых локаций: камера медленно плыла мимо заброшенных, полуразвалившихся домов, стоящих на серой безжизненной земле, демонстрируя удручающую картину, а заодно похвальные возможности графического движка - картинку с большим трудом удавалось отличить от реальности.
        Невидимый диктор тем временем неприятным, язвительным голосом, идеально подходящим к раскинувшемуся перед глазами пейзажу, рассказывал историю о проклятье, поразившем земли Бурвала и навлекшем безумие на его жителей. А также о редких счастливчиках, которым удаётся вырваться из власти проклятия, и главной целью которых становится желание как можно быстрее покинуть эти ставшие враждебными земли. И одним из этих счастливчиков оказался...
        Экран померк, погрузив сознание в сплошную темноту, но уже спустя секунду изображение снова появилось, а вместе с ним и ощущение собственного тела, лежащего на холодной земле. Опыт первых игр, использующих эту технологию, уже показал, что запускать игроков в виртуальную реальность в вертикальном положении - плохая идея, так как от резкого перехода в новое тело люди теряли равновесие и в конечном итоге всё равно оказывались на земле.
        С каждым движением постепенно привыкая к управлению виртуальным телом, Эрнис сначала сел, а затем неуверенно поднялся на ноги, осматривая место, в котором его высадила игра. Стало понятно, что загрузочный экран показывал ему не что иное, как стартовую локацию, в которой ему предстоит начинать игру. Ничего необычного.
        Теперь зрение Эрниса не было привязано к летающей камере, позволяя свободно осмотреть всю округу. На всю локацию, казалось, был наложен серый цветовой фильтр: серая земля, серые облака (хотя дождей эти места явно не видели уже очень давно), даже кожа самого игрока имела нездоровый сероватый оттенок, характерный для жителей проклятых земель.
        Сам Эрнис находился на невысоком холме, примерно в сотне шагов от которого виднелась заброшенная деревня. Хотя заброшенная - не совсем подходящее название: даже отсюда удавалось различить человеческие силуэты, бесцельно бродящие туда-сюда. Видимо, это были те самые одержимые жители, уже не способные к работе и ведению хозяйства, а лишь бесцельно шатающиеся по своей территории, готовые напасть на любого приблизившегося чужака.
        От созерцания пейзажа его отвлекло шуршание, донёсшееся слева. Повернув голову, Эрнис увидел заросшего мужика в крестьянской одежде с вилами в руках, который с недобрым взглядом плёлся к игроку, уставившись на него красными глазами.
        Приготовившись к первому бою, Эрнис посмотрел на свои руки и запоздало понял, что не имеет при себе никакого оружия. Или оно лежит где-нибудь в инвентаре, но разбираться с интерфейсом было уже некогда. Приняв неумелое подобие боевой стойки, игрок двинулся навстречу одержимому.
        Крестьянин начал бой с выпада вилами, от которого Эрнис смог в последний момент отпрыгнуть в сторону, неуклюже повалившись при этом на землю. Кувыркнувшись и вскочив на ноги, он бросился навстречу противнику и со всей силы ударил его кулаком в лицо.

        ВЫ НАНЕСЛИ 5 ЕД. УРОНА.

        Красная полоска над головой крестьянина чуть-чуть укоротилась, дав понять, что тот не потерял и десятой доли своего ХП[1 - [1] ХП (HP, Hit points) - показатель здоровья персонажа.]. В ответ одержимый резко махнул вилами, больно порезав Эрнису лицо. Хотя игрок не сомневался, что в реальности боль от такой раны была бы в разы сильнее.

        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 26 ЕД. УРОНА.

        Индикатор собственного здоровья, располагавшийся в верхнем левом углу поля зрения, сообщил о потере сразу четверти ХП.
        Бой выглядел, мягко говоря, нечестным. Но никто и не обещал лёгкой прокачки на мобах[2 - [2] Моб (Mob) - простейший враг в компьютерной игре, управляемый искусственным интеллектом.], падающих с пары тычков. Разработчики в интервью признавались, что делали "Мир клинков" под впечатлением от старых хардкорных игр, требующих от игрока грамотно рассчитывать каждое своё движение и сурово наказывающих за любую ошибку.
        Дальнейший размен ударами показал, что бешеный крестьянин почти не уступает по физическим данным только что созданному персонажу, и только за счёт разницы в интеллекте Эрнису с горем пополам удавалось избежать почти половины ударов. Но даже этого было недостаточно: удары кулаками убавляли ХП одержимого непозволительно медленно, а очередной пропущенный выпад вилами, проткнув живот, окончательно обнулил полосу здоровья. Эрнис беспомощно смотрел, как глаза заливает красная пелена, пока его тело падало на землю.

        ВЫ ПОГИБЛИ. ОЖИДАЙТЕ 30... 29... 28...

        Спустя полминуты созерцания чёрного экрана он появился на том же самом пригорке, в паре десятков метров от места своей смерти, где всё ещё стоял его убийца. Едва игрок поднялся на ноги, перед глазами у него выскочила плоская двухмерная панель с текстом:

        ПОЛУЧЕНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ: ПРОДОЛЖЕНИЕ РУКИ.
        ТИП ЗАДАНИЯ: ОСНОВНОЕ.
        ОПИСАНИЕ: КАК МЕЧ НЕ МОЖЕТ СРАЖАТЬСЯ БЕЗ ВОИНА, ТАК И ВОИН БЕСПОМОЩЕН БЕЗ СВОЕГО МЕЧА. ОБЗАВЕДИТЕСЬ ОРУЖИЕМ, ПРЕЖДЕ ЧЕМ ВСТУПАТЬ В БОЙ. В ОРТЕ - ВАШЕЙ РОДНОЙ ДЕРЕВНЕ, ЕСТЬ СКЛАД, НА КОТОРОМ КРЕСТЬЯНЕ ХРАНИЛИ ВЫКОВАННЫЕ МЕСТНЫМ КУЗНЕЦОМ МЕЧИ И ТОПОРЫ. ВПРОЧЕМ, МОЖЕТЕ ПОИСКАТЬ И В ЛЮБОМ ДРУГОМ МЕСТЕ.
        ЗАДАЧИ: НАЙТИ И ЭКИПИРОВАТЬ ЛЮБОЕ ОРУЖИЕ.

        Оглядевшись по сторонам, Эрнис убедился, что в этот раз стоит на безопасном расстоянии от немногочисленных врагов, отдалившихся от деревни, и пока что находится в безопасности. Самое время было разобраться с интерфейсом и управлением перед тем, как браться за выполнение задания.
        Первым делом игрок опустил взгляд и осмотрел себя с ног до головы: стройное жилистое тело с кожей сероватого оттенка было одето в рваную пожелтевшую рубаху без пуговиц, простецкие коричневые штаны и пыльные ботинки. Далее органы чувств: трёхмерное зрение, запах пыли, недовольное рычание блуждающих неподалёку крестьян. Потерев руки друг о друга, Эрнис убедился в наличии достоверных тактильных ощущений. Проверять болевые ощущения уже не было необходимости - крестьянские вилы дали понять, что уровень испытываемой в игре боли был существенно занижен по сравнению с реальным миром.
        Системное меню послушно вылезло по первой мысленной команде. В виде больших продолговатых кнопок с надписями были представлены следующие пункты: параметры и экипировка персонажа, инвентарь, карта, журнал, настройки, выход из игры и экстренное отключение шлема виртуальной реальности. Последняя функция вообще была обязательным пунктом в любых играх и приложениях, переводящих сознание человека в виртуальную реальность, и за сбои в её работе разработчикам мог грозить серьёзный штраф, а в некоторых случаях и уголовная ответственность.
        Раздел параметров персонажа выглядел следующим образом:

        ИМЯ: ЭРНИС.
        КЛАСС: БРОДЯГА.
        УРОВЕНЬ: 1/50.
        ОПЫТ: 0/400.

        СИЛА: 12.
        ЛОВКОСТЬ: 9.
        ДУХ: 9.
        СКОРОСТЬ: 10.
        СТОЙКОСТЬ: 12.

        СВОБОДНЫЕ ОЧКИ ХАРАКТЕРИСТИК: 0.

        Большинство этих значений пока что ни о чём Эрнису не говорили, за исключением показателя здоровья, который в данный момент показывал 130/130, а разбираться, что означает каждая циферка, было лень - всё равно сейчас игрок никак не мог повлиять на эти показатели. В этом окне его внимание главным образом привлекла экипировка:

        ПРОСТАЯ КРЕСТЬЯНСКАЯ РУБАХА.
        ТИП БРОНИ: ЛЁГКАЯ, ТОРС.
        ЗАЩИТА: 2.

        ПРОСТЫЕ КРЕСТЬЯНСКИЕ ШТАНЫ.
        ТИП БРОНИ: ЛЁГКАЯ, НОГИ.
        ЗАЩИТА: 2.

        ПРОСТЫЕ КРЕСТЬЯНСКИЕ БОТИНКИ.
        ТИП БРОНИ: ЛЁГКАЯ, СТУПНИ.
        ЗАЩИТА: 2.

        Как и ожидалось, стартовая одежда давала бонус к броне в пару единиц и ничего больше. В обоих слотах оружия были нарисованы сжатые кулаки.

        УРОН ПРАВОЙ РУКИ: 5-6.
        УРОН ЛЕВОЙ РУКИ: 4-5.

        Либо игра автоматически определяла ведущую руку игрока и давала ей дополнительный урон, либо разработчики устроили дискриминацию левшей.
        Инвентарь состоял из нескольких рядов пустых квадратиков - слотов под предметы, а в журнале присутствовало ровно две записи: речь диктора с экрана загрузки в разделе "информация о мире" и квест[3 - [3] Ник (Nick, Nickname) - псевдоним человека в интернете или онлайновой игре.] на поиск оружия в разделе "основные задания". На карте местности никаких указателей для выполнения задания не обнаружилось, и вообще в данный момент всё, кроме холма, на котором стоял Эрнис, было покрыто белой пеленой.
        Ситуация чуть прояснилась после переключения на глобальную карту. Действие игры происходило на окружённой непроходимыми скалами территории, носящей название Кирриден. Бурвал - регион, в котором начал игру Эрнис, располагался на северо-западном краю Кирридена.
        Рассудив, что раскинувшееся ниже по склону поселение - это, скорее всего, и есть Орта, игрок стал не спеша спускаться с пригорка, направляясь к деревне. Драться с тамошними обитателями сейчас было бы чистым самоубийством, и Эрнису оставалось надеяться, что при соблюдении должной осторожности он сможет проскользнуть мимо них, не привлекая внимания.
        В подтверждение своих слов он заметил человека, который осторожно подкрадывался к деревне и уже вплотную приблизился к ближайшей избе. Пригнувшись, он осторожно переставлял полусогнутые ноги, стараясь не производить шума. Руки незнакомца были пусты, а одежда точь-в-точь копировала экипировку Эрниса, отличаясь только расцветкой: его рубаха была тёмно-синей, а штаны - чёрными. Сомнений не оставалось - это был живой игрок.
        Также пригнувшись, Эрнис двинулся в его сторону, осторожно ступая по иссохшей, потрескавшейся земле. Незнакомец тем временем добрался до избы, прислонился к стене и, заметив приближающегося игрока, решил его дождаться. Подойдя ближе, Эрнис смог увидеть его ник[4 - [4] Пушка (пуха) - в играх так принято называть любое оружие, не только огнестрельное.] - Делиос.
        - Тоже ищешь оружие? - шёпотом спросил Эрнис.
        - Да, - тем же шёпотом ответил Делиос. - В этой деревне есть оружейный склад, там навалено стартовых пушек[5 - [5] Гайд (Guide) - руководство, инструкция.] на любой вкус. Надо как-то до туда добраться. Кулаками этих мобов не завалить.
        - Да я уже убедился... А откуда ты знаешь про склад?
        - В гайде[6 - [6] Квест (Quest) - задание.] прочитал.
        "Ох уж эти гайдеры", - подумал Эрнис, а вслух сказал:
        - Гайды... сам играть не пробовал?
        - А зачем изобретать велосипед? - непонимающе спросил Делиос. - Доберёмся до неосвоенного контента, тогда и будем "играть сами". А сейчас наша задача - как можно быстрее догнать остальной народ. Так что, поищем склад вместе?
        Одного столкновения с одержимым крестьянином было достаточно, чтобы отбить желание пробираться через населённую ими деревню в одиночку. А если новый спутник будет портить погружение в игру своим "гайдерством", ничто не помешает в любой момент с ним расстаться.
        - Ладно, пошли, - сказал Эрнис, начав перемещаться к краю избы.

        ПРИГЛАШЕНИЕ В ГРУППУ ОТ: ДЕЛИОС.
        ПРИНЯТЬ.

        - Двигайся осторожно, - шепнул Делиос ему вдогонку. - Но если всё-таки спалимся, то можно попробовать напролом рвануть к складу. Если успеем подобрать хоть какую-нибудь пушку, она останется при нас даже после смерти.
        Тяжело вздохнув, Эрнис выглянул из-за угла дома. Находящийся там одержимый с топором в руке как раз развернулся в другую сторону, разглядывая стоящий через дорогу дом. Дав знак своему спутнику, Эрнис осторожно засеменил вперёд, стараясь по-прежнему держаться возле стены.
        К счастью, разработчики решили сжалиться над игроками и не стали заставлять обшаривать всю деревню в поисках заветного склада. Уже отсюда был виден дощатый дом выше по улице, в центре деревни, над выломанными дверями которого красовалась табличка с небрежно вырезанным изображением щита и меча. Чтобы добраться до него, игрокам предстояло преодолеть путь примерно в сотню метров. К дому вела мощёная дорога, по всей длине которой бесцельно сновали туда-сюда около десятка одержимых.
        - По дороге нам не пройти, заметят, - констатировал Эрнис.
        - Обойдём за домами, - предложил Делиос. - Там мобов должно быть поменьше.
        Обогнув первую избу, игроки свернули направо и ушли с дороги. Здесь и правда было спокойнее: среди амбаров, огородов и дровяников бродила лишь пара крестьян, обойти которых не составило бы труда. Оба игрока двинулись вперёд, прячась за постройками и проскакивая мимо врагов, когда те отворачивались в нужную сторону. Спустя пару минут таких пряток они уже стояли возле заветного здания с табличкой.
        Перешагнув через обломок двери и войдя внутрь, Эрнис не стал расслабляться - разработчики вполне могли зло подшутить и поставить внутри ещё одного крестьянина, дабы сделать сюрприз неосторожным игрокам.
        Пройдя вдоль коридора и заглянув в единственную дверь, Эрнис осмотрел широкое помещение, заполненное стойками и полками для оружия. Некоторые из них стояли ровными рядами или висели на стенах, но большая часть была сорвана и опрокинута, и сейчас ассортимент оружия был щедро разбросан по всему полу среди деревянных обломков. Крестьян внутри не обнаружилось, и Эрнис, наконец позволив себе расслабиться, разогнулся в полный рост и вошёл внутрь. Делиос прошёл вслед за ним.
        - Итак, приступим, - сказал он, потирая руки и деловым взглядом осматривая содержимое комнаты.
        Несмотря на кажущееся поначалу изобилие, на самом деле выбор здесь был довольно скудным, просто каждая разновидность оружия насчитывала несколько экземпляров. Ножи, короткие мечи, вилы, топоры, деревянные посохи, дубины, деревянные щиты, пращи и несколько луков - вот всё, что местные крестьяне когда-то заготовили на случай войны. Они тогда ещё не знали, что всё это оружие окажется бесполезным.
        Эрнис, будучи поклонником колюще-режущих предметов, недолго думая подобрал с пола ближайший клинок и повертел его перед глазами. Простейшая деревянная рукоять, неровное, местами проржавевшее лезвие полуметровой длины - примерно то, чего и следовало ожидать от стартового оружия. Закончив с осмотром внешнего вида, игрок мысленной командой вызвал окно информации о предмете.

        РЖАВЫЙ ЖЕЛЕЗНЫЙ МЕЧ.
        ТИП ОРУЖИЯ: МЕЧ, ОДНОРУЧНОЕ.
        УРОН: 24-28.

        Перед глазами снова выскочила табличка:

        ЗАДАНИЕ ВЫПОЛНЕНО: ПРОДОЛЖЕНИЕ РУКИ.

        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 150 ЕД. ОПЫТА.

        ПОЛУЧЕНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ: ПОИСК ВЫЖИВШИХ.
        ОПИСАНИЕ: ТЕПЕРЬ, КОГДА ВЫ ОБЗАВЕЛИСЬ ОРУЖИЕМ, САМОЕ ВРЕМЯ ВЫЯСНИТЬ, ЕСТЬ ЛИ В ДЕРЕВНЕ ЕЩЁ КТО-НИБУДЬ, КОМУ УДАЛОСЬ ПРОТИВОСТОЯТЬ ПРОКЛЯТЬЮ.
        ЗАДАЧИ: ОСМОТРЕТЬ ДОМА И РАЗЫСКАТЬ ДРУГИХ ЛЮДЕЙ, СОХРАНИВШИХ РАССУДОК.

        Один из "сохранивших рассудок" стоял в другом конце комнаты и крутил в руках два ножа, которые куда лучше подошли бы для нарезки хлеба, нежели для боя. Квест на него, понятное дело, не распространялся, и искать предстояло НПС[7 - [7] НПС (NPC, Non-Player Character) - персонаж, управляемый искусственным интеллектом. В отличие от мобов, может быть не только врагом, но и выполнять другие функции: продавать предметы, выдавать задания и т.д.], которые выдадут следующее задание.
        - Так, - деловым тоном произнёс Делиос, убирая ножи за пояс. - Теперь поиск выживших. Они находятся в...
        - Убью, - прошипел Эрнис.
        - Ладно, ладно, ищи сам, - пролепетал Делиос, примирительно подняв руки.
        Эрнис собрался возвращаться наружу, но в последний момент развернулся и ещё раз осмотрел комнату. Поразмыслив, он убрал клинок в ножны, которые сами по себе появились на поясе при экипировке меча, подошёл к стойке у дальней стены и снял закреплённый на ней лук.

        ДЕРЕВЯННЫЙ ЛУК.
        ТИП ОРУЖИЯ: ЛУК, ДВУРУЧНОЕ.
        УРОН: 20-24.

        Хоть он и не планировал становиться лучником, но возможность издалека подстрелить какого-нибудь моба или выманить его на более выгодную позицию лишней не будет. К тому же, всё оружие здесь было бесплатным, и глупо было отказываться от халявы.
        Осмотрев статы, Эрнис попытался закинуть лук за спину, но вспомнил, что находится в игре, и здесь нельзя обвешать себя оружием с ног до головы, поэтому лук отправился в инвентарь, превратившись в квадратную пиктограмму в одном из свободных слотов.
        - А что, идея, - сказал Делиос и склонился над валяющейся на полу пращей, разглядывая её статы. - Не забудь про стрелы.
        "И точно", - подумал Эрнис, забывший о такой важной детали. Колчан со стрелами нашёлся быстро - он висел пониже на той же стойке, с которой только что был снят лук. Отправившись вслед за луком в инвентарь, он превратился в пиктограмму с соответствующим изображением и цифрой 100 в углу.
        Выйдя на улицу, Эрнис первым делом поискал глазами ближайшего одержимого. Пора было проверить, как изменится расклад сил при наличии острого предмета в руке. Один крестьянин, вооружённый ножом, как раз одиноко бродил по дороге в нескольких метрах от склада. Ещё раз осмотревшись вокруг и убедившись, что на помощь к одержимому не придут друзья, Эрнис вытащил меч из ножен и двинулся к мужчине. На ходу занеся оружие для удара, он рубанул крестьянина по ключице прежде, чем тот успел развернуться.

        КРИТИЧЕСКОЕ ПОПАДАНИЕ! ВЫ НАНЕСЛИ 38 ЕД. УРОНА.

        Одержимый вскрикнул от боли, а его полоса здоровья просела почти наполовину. Вот это был уже совсем другой разговор. Разворачиваясь, крестьянин одновременно сделал внезапный взмах ножом, полоснув Эрниса по груди.

        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 18 ЕД. УРОНА.

        Проигрыш сейчас явно не грозил, и ещё два рубящих удара полностью обнулили вражеское ХП, завершив бой. Издав протяжный хрип, крестьянин выронил нож и повалился на землю.

        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 50 ЕД. ОПЫТА.

        Едва моб перестал шевелиться, его тело покрылось лёгким белым мерцанием, намекая, что внутри что-то есть. Склонившись над трупом и открыв окно с его содержимым, Эрнис нашёл там крестьянскую рубаху, идентичную той, что была надета на нём самом. То есть, в "Мире клинков" применялась самая обычная и популярная в играх система лута[8 - [8] Лут (Loot) - добыча, содержимое сундуков и убитых врагов.]: каждый моб и босс в игре имел определённый список вещей, которые могли из него выпасть с той или иной вероятностью. Возможно, на продаже этого ширпотреба можно было обзавестись какими-никакими деньгами, но заниматься подобной мелочёвкой, забивая свой инвентарь мусором, Эрнису не хотелось. Наверняка в игре найдутся куда более достойные и эффективные методы заработка.
        Закрыв окно лута, игрок перешёл через дорогу и вошёл в дверной проём ближайшего дома. Ещё в прихожей его слух уловил доносящееся изнутри копошение, поэтому он не удивился, обнаружив внутри женщину с безумным взглядом и сковородкой в руке. Издав дикий рёв, крестьянка тут же кинулась на вторженца, огрев его сковородкой по голове.

        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 16 ЕД. УРОНА.

        Бой был недолгим, и вскоре женщина разлеглась на полу, а белое мерцание предлагало обзавестись ещё одной тряпкой или, если повезёт, той самой сковородкой, которую она держала в руках. Оставив подобные глупости любителям экзотики, Эрнис обвёл взглядом помещение, приметив стоящий в углу сундук, также охваченный мерцанием. Похоже, таким образом в игре отмечались все объекты, содержащие лут, избавляя игроков от необходимости ощупывать каждый подозрительный предмет, что в народе называлось пиксель-хантингом.
        - Ну как, нашёл выживших? - насмешливо спросил Делиос, облокотившись о косяк в дверном проёме.
        - Ты ещё здесь? - вопросом на вопрос ответил Эрнис. Он думал, что этот любитель гайдов уже давно убежал делать своё скоростное прохождение игры.
        - Одному скучно, - протянул парень, и его тон выдавал правдивость этих слов. - К тому же, в гайдах всё равно рекомендуется заглянуть в пару домов и набрать лута, хотя бы несколько аптечек.
        Делиос принялся обшаривать мёртвую крестьянку, а Эрнис, услышав про припарки, скосил взгляд на свою полосу здоровья. Хоть последние два боя и показались несложными, несколько пропущенных ударов уже опустили индикатор ХП ниже середины. Оно постепенно восстанавливалось само по себе, но очень уж медленно, по единичке в нескольких секунд, так что было самое время подумать о способах лечения. Открыв сундук, Эрнис нашёл в нём 16 монет и, как по заказу, аж три целебных припарки. Отправив две деревянные миски с неприглядным месивом в инвентарь, третью он стал вертеть в руке, прикидывая, как её использовать.

        ЦЕЛЕБНАЯ ПРИПАРКА.
        ВОССТАНАВЛИВАЕТ 30 ЕД. ЗДОРОВЬЯ ЗА 10 СЕКУНД.
        ДЛЯ ИСПОЛЬЗОВАНИЯ НАМАЖЬТЕ СМЕСЬ НА РАНУ.

        Осмотрев своё тело, Эрнис обнаружил несколько колотых ран и порезов, от которых на одежде расплывались бурые пятна. Макнув палец в миску, он стал втирать крем из растолчённых трав на один из раненых участков кожи.

        ПРИМЕНЕНО: ЦЕЛЕБНАЯ ПРИПАРКА.
        ЗДОРОВЬЕ: 42/130, 45/130, 48/130.

        Делиос тем временем обшарил крестьянку и удалился в соседнюю комнату, откуда вскоре донёсся скрип - там тоже что-то открывали. Когда он вернулся, оба игрока вышли на улицу.
        Деревня насчитывала несколько десятков домов, и при нынешнем темпе поиски грозили затянуться на целый час. Эрнис стал осматриваться вокруг, прикидывая, куда было бы логичнее всего отправиться на поиски цели. Взгляд остановился на возвышающемся над остальными домами здании церкви, расположенном в самом центре деревни.
        "Либо они в этой церкви, либо придётся обшаривать каждый дом", - с этими мыслями Эрнис, не убирая меча, направился по дороге к центру деревни.
        - Быстро ты догадался, - прокомментировал за спиной Делиос, подтвердив его догадки.
        - Как видишь, можно успешно играть и без гайдов.
        Впереди на дороге показались двое одержимых, стоящие в опасной близости друг к другу. Можно было подождать, когда они разойдутся, но стелса[9 - [9] Стелс (Stealth) - скрытность.] Эрнису на сегодня уже хватило. Не для того он обвешивался оружием, чтобы прятаться от каких-то крестьян.
        - Попробую вытянуть по одному, - сообщил он свой план, убирая меч в инвентарь и заменяя его на лук.
        Взять стрелу, натянуть тетиву, прицелиться...
        Тетива щёлкнула, и неумело пущенная стрела воткнулась правому крестьянину в бок.

        ВЫ НАНЕСЛИ 21 ЕД. УРОНА.

        Раненый крестьянин повернулся, зарычал и, выставив вперёд копьё, рванулся к своему обидчику. Второй, вооружённый мечом, побежал вместе с ним.
        - Упс, - произнёс Делиос. Было неясно, знал он об этом заранее, или взаимовыручка мобов и его застала врасплох. - Я возьму левого, - добавил он, выступая вперёд и вынимая из ножен два ножа.
        Быстро открыв окна экипировки и инвентаря, Эрнис перетащил пиктограмму меча на слот, занятый луком, про себя ругая игру за невозможность носить одновременно два набора оружия.

        ВЫ НЕ МОЖЕТЕ СМЕНИТЬ ЭКИПИРОВКУ ВО ВРЕМЯ БОЯ.

        Даже так?!
        Делать было нечего, и Эрнис вынул из тетивы вторую стрелу, пустив её в несущегося на него крестьянина.

        ВЫ НАНЕСЛИ 20 ЕД. УРОНА.

        Для победы требовалось произвести ещё как минимум два выстрела, а крестьянин тем временем уже достаточно приблизился к игроку и с разбега вогнал в него копьё.

        КРИТИЧЕСКОЕ ПОПАДАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 47 ЕД. УРОНА.

        Видимо, причиной крита разбег перед атакой копьём. Но хвалить разработчиков за подобный реализм не хотелось, так как полоса здоровья просела сразу на треть. Эрнис попытался натянуть лук в третий раз, но крестьянин вновь ткнул его копьём, прервав действие. Получается, взяв в руки лук, любой игрок обрекал себя на полную беспомощность в ближнем бою. Подобное решение разработчиков вызывало вопросы, хотя рано было делать какие-либо выводы в первые часы игры.
        Отпрыгнув в сторону от очередного вражеского выпада, Эрнис скосил взгляд на даггерщика[10 - [10] Даггерщик (от слова Dagger) - игрок, пользующийся кинжалами.], который, к счастью, уже заканчивал со своим мобом, энергично нарезая его своими двумя клинками. Когда исполосованное тело крестьянина упало на землю, Делиос, быстро оглядевшись по сторонам и увидев, в каком положении оказался его напарник, тут же бросился на выручку. Несколько стремительных взмахов ножами, и второй моб отправился на тот свет.
        - Ты чего меч не достал? - непонимающе спросил он.
        - Вы не можете сменить экипировку во время боя, - процитировал Эрнис системное сообщение, залечиваясь целебной припаркой. - Хочешь сказать, ты не знал?
        - Если бы знал, предупредил бы. Странно, я видел в роликах, как лучники при необходимости переключались с луков на ближний бой... А, точно! У нас ведь ещё нет арсенала. Значит, пока придётся обходиться одним оружием, - Делиос вытащил из своего крестьянина ржавый меч, - кстати, не хочешь попробовать дуалы[11 - [11] Дуалы (Dual weapon) - использование двух оружий, по одному в каждой руке.]?
        О каком арсенале идёт речь, Эрнис понятия не имел. А вот предложение о дуалах звучало интересно, и он решил, что не будет ничего страшного, если в этот раз он спросит совета у гайдера:
        - А ты что посоветуешь? Есть в этой игре смысл ходить с одним мечом, или вторую руку лучше чем-нибудь занять?
        - Да без разницы, - неопределённо ответил Делиос. - Можешь взять щит или вторую пуху, но некоторые ходят и так, с одним одноручником. А когда выберешь себе класс, то вообще не факт, что будешь драться в ближнем бою. Возьми вон меч, попробуй на паре мобов. Понравится - оставишь.
        С этими словами даггерщик аккуратно бросил меч Эрнису. Поймав оружие, тот открыл панель экипировки и поместил его в слот левой руки.
        Бой со следующим одержимым, на котором он попросил Делиоса постоять в сторонке, показал, что атаки сразу двумя мечами позволяют быстрее расправиться с врагом, но делают атакующего более открытым для ответных ударов. Решив всё же следовать первоначальному стилю, Эрнис убрал левый меч в инвентарь, после чего скосил взгляд на окно системных сообщений, в котором что-то громко пропиликало после смерти последнего крестьянина.

        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 50 ЕД. ОПЫТА.
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 2 УРОВЕНЬ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 2 ОЧКА ХАРАКТЕРИСТИК.

        - Тоже левел-ап[12 - [12] Левел-ап (Level-up) - повышение уровня.]? - спросил Делиос, уже открывая какие-то панели в своём интерфейсе.
        - Ага, - ответил Эрнис, вызывая панель персонажа. Возле значения уровня теперь и правда стояла двойка, а возле каждой из пяти характеристик появилась кнопка с плюсиком, предлагая эту самую характеристику повысить.
        Настало время всё-таки выяснить, что даёт тот или иной показатель, и решить, какие из них прокачивать. Мысленными командами вызывая окна с дополнительной информацией, Эрнис выяснил следующее.
        Сила определяла урон, наносимый оружием ближнего боя, а также допустимый вес экипировки, облегчая движения при ношении тяжёлых доспехов. Ловкость влияла на способность персонажа попадать по цели и уклоняться от вражеских атак. От духа зависела эффективность применяемой магии, а от скорости, как можно было догадаться, быстрота перемещения персонажа. Ну и, наконец, стойкость определяла запас здоровья.
        Силу, очевидно, стоило качать - чем больнее бьёшь, тем лучше. Ловкость тоже не заставляла сомневаться в своей эффективности. Дух пока что был нужен от слова "никак" - никакой магией Эрнис пока что не владел. Скорость вряд ли могла повлиять на эффективность персонажа в бою, поэтому тоже отходила на второй план.
        Запас здоровья так и манил вкинуть единичку, но игрок решил, что выгоднее будет поднять ловкость, руководствуясь простой логикой: чем больше у персонажа здоровья, тем больше ему требуется аптечек для излечения, да и хилерам[13 - [13] Хилер (Healer) - целитель.] придётся знатно попотеть, исцеляя "толстяка", а вот если полностью избежать атаки, то никакого лечения и не потребуется. В результате этих размышлений одно очко отправилось в силу, а другое - в ловкость.
        Спустя ещё пару боёв они добрались до церкви. Как и у всех остальных зданий в деревне, стены церкви были грязными и облупившимися, соответствуя царящей здесь мрачной атмосфере. Внутри, в зале с простейшей трибуной и несколькими рядами скамеек, часть которых по традиции была разломана и опрокинута, находилось около дюжины человек. Осмотрев их, Эрнис отметил священника, торговца и двух живых игроков. Остальные нпс с грустным видом сидели на скамейках или бродили по залу, играя декоративную роль тех самых выживших.
        Делиос, не теряя времени, сразу направился к священнику, Эрнис последовал за ним.
        - О! - воскликнул тот, едва игроки приблизились к нему. - Ещё выжившие? Я вижу, вы способны постоять за себя. Может, в таком случае поможете нам спасти остальных горожан? Отправляйтесь в деревню и найдите хотя бы троих. Скажите им, чтобы шли в церковь. Одержимые сюда не заходят, и это единственное безопасное место в деревне.

        ЗАДАНИЕ ВЫПОЛНЕНО: ПОИСК ВЫЖИВШИХ.

        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 300 ЕД. ОПЫТА.

        ПОЛУЧЕНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ: ПОМОЩЬ СВЯЩЕННИКУ.
        ОПИСАНИЕ: КАК ВЫЯСНИЛОСЬ, В ДЕРЕВНЕ ОСТАЛИСЬ И ДРУГИЕ ЛЮДИ, СОХРАНИВШИЕ РАССУДОК, И ОНИ ОТЧАЯННО НУЖДАЮТСЯ В ПОМОЩИ. СВЯЩЕННИК МЕСТНОЙ ЦЕРКВИ ПОПРОСИЛ ВАС ПОМОЧЬ ЕМУ С ПОИСКАМИ. НАЙДИТЕ ВЫЖИВШИХ И ОТПРАВЬТЕ ИХ В ЦЕРКОВЬ.
        ЗАДАЧИ: НАЙТИ ТРЁХ РАЗУМНЫХ ЖИТЕЛЕЙ ДЕРЕВНИ ОРТА.

        Взяв новый квест, Эрнис подошёл к торговцу и раскрыл список его товаров. По большей части здесь продавались вещи, которыми можно было без труда обзавестись в самой деревне: ржавое оружие, крестьянская одежда, целебные припарки. Интерес вызывал только комплект кожаной брони, дающий какую-никакую защиту, но тоскливо звенящих в кармане шестнадцати монет не хватало даже на перчатки. Вспомнив про второй меч, пылящийся в инвентаре, Эрнис выделил его и не глядя нажал кнопку "продать", надеясь хоть немного увеличить своё состояние.

        ПРЕДМЕТ "РЖАВЫЙ ЖЕЛЕЗНЫЙ МЕЧ ПРОДАН ЗА 1 МОНЕТУ".

        Да уж, логично - кто станет платить хорошие деньги за то, что можно бесплатно набрать на оружейном складе. Хотя с продажей этих вещей за полную цену у торговца проблем не было.
        - Готов? - спросил Делиос.
        - Да, пошли.
        - Теперь можешь меня не бояться. Нпс для этого квеста появляются в домах случайным образом, так что я не могу знать, где конкретно они находятся. Придётся искать, как ты это любишь.
        Покинув церковь, игроки приступили к обходу домов. Мирные жители в них обнаруживались с вероятностью примерно один к трём, в то время как остальные избушки были пустыми либо встречали гостей агрессивными крестьянами, с каждого из которых Делиос упрямо собирал копеечный лут. Зачистив восемь домов, оба игрока завершили квест, обзавелись приличным запасом припарок и примерно сотней монет каждый, а также подняли себе ещё по два уровня. Полученные очки Эрнис также поровну распределил между силой и ловкостью. Пришло время возвращаться к нпс-священнику, дожидавшемуся в церкви на положенном месте.
        - О, это вы! - обрадованно произнёс священник, продемонстрировав беззубую улыбку. - Несколько людей пришли сюда, целые и невредимые. Говорят, что это вы послали их сюда. От всей души благодарю вас!
        На самом деле, болванчиков в церкви осталось столько же, сколько и было, а трое спасённых наверняка просто исчезли, едва пропав из поля зрения игроков. Что поделать - игровые условности. Мужчина продолжал говорить, слегка помрачнев:
        - Я так понимаю, вы не захотите здесь надолго оставаться? Ну да, вы сильны и способны себя защитить. Хотите выбраться с проклятых земель, да? Тогда вам следует идти на восток. В паре километров пути отсюда стоит таверна Биллигара. Она стоит на перекрёстке нескольких дорог, и там сейчас наверняка собираются все путники, бежавшие из Орты и соседних деревень, охваченных проклятьем. Уверен, там вам подскажут, куда идти дальше. Идите, и да поможет вам создатель!

        ЗАДАНИЕ ВЫПОЛНЕНО: ПОМОЩЬ СВЯЩЕННИКУ.

        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 400 ЕД. ОПЫТА.

        ПОЛУЧЕНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ: НАВСТРЕЧУ СУДЬБЕ.
        ОПИСАНИЕ: ПРИШЛО ВРЕМЯ ОКОНЧАТЕЛЬНО РАСПРОЩАТЬСЯ С ОРТОЙ И ОТПРАВИТЬСЯ ДАЛЬШЕ. СВЯЩЕННИК ПОСОВЕТОВАЛ ВАМ ОБРАТИТЬСЯ В ТАВЕРНУ БИЛЛИГАРА, ЧТО НАХОДИТСЯ К ВОСТОКУ ОТ ОРТЫ. ВСЕ ИСКАТЕЛИ ПРИКЛЮЧЕНИЙ СОБИРАЮТСЯ ИМЕННО ТАМ.
        ЗАДАЧИ: ПРИБЫТЬ В ТАВЕРНУ БИЛЛИГАРА.

        - Готов? - спросил Делиос, дождавшись, пока его напарник дочитает описание квеста.
        - Ммм... Я, наверно, буду на сегодня заканчивать, - сказал Эрнис, скосив взгляд в ту часть интерфейса, где отображалось время. Стилизованный электронный циферблат показывал одиннадцать вечера. - Что-то мы засиделись.
        - Ладно. Тогда как насчёт того, чтобы добавиться в друзья? Может, завтра продолжим вместе.

        ПРЕДЛОЖЕНИЕ ДРУЖБЫ ОТ: ДЕЛИОС.
        ПРИНЯТЬ.

        - Вот ещё что, - обратился к нему Эрнис. - У меня набирается больше сотни монет. Как думаешь, стоит купить тот кожаный сет[14 - [14] Сет (Set) - комплект брони.] у торговца, или лучше пока отложить деньги?
        - Да. Говорят, лучше купить. Защита у него неплохая, а более крутая броня станет доступна ещё нескоро.
        Подойдя к торговцу, возле которого по традиции стояла в нерешительности пара игроков, видимо, тоже решаясь на покупку брони, Эрнис открыл список товаров и осмотрел характеристики кожаного сета.

        ПРОСТОЙ КОЖАНЫЙ НАГРУДНИК.
        ТИП БРОНИ: ЛЁГКАЯ, ТОРС.
        ЗАЩИТА: 4.

        ПРОСТЫЕ КОЖАНЫЕ ШТАНЫ.
        ТИП БРОНИ: ЛЁГКАЯ, НОГИ.
        ЗАЩИТА: 4.

        ПРОСТЫЕ КОЖАНЫЕ САПОГИ.
        ТИП БРОНИ: ЛЁГКАЯ, СТУПНИ.
        ЗАЩИТА: 4.

        ПРОСТЫЕ КОЖАНЫЕ ПЕРЧАТКИ.
        ТИП БРОНИ: ЛЁГКАЯ, РУКИ.
        ЗАЩИТА: 4.

        Суммарно кожаный сет давал 16 единиц брони, в то время как надетое в данный момент тряпьё - лишь 6. Прибавка была и правда ощутимой, и Эрнис, не раздумывая, выкупил и сразу экипировал весь сет. Доспехи не только прибавили солидности внешнему виду, но и дали приятное чувство защищённости - теперь не придётся расходовать припарки после каждой пары стычек.
        По впечатлениям от первого дня игра откровенно радовала: мощная графика, реалистичная боевая система и интересный сеттинг сулили десятки и сотни часов неповторимых приключений. Но на сегодня с похождениями Эрниса пора было заканчивать, и, вызвав главное меню, Виталий Созонов нажал кнопку выключения шлема, возвращаясь в скучный реальный мир.

***

        Сознание вернулось в реальное тело, лежавшее там, где его оставили - на мятой не заправленной кровати в небольшой комнатушке съёмной квартиры. Сняв шлем виртуальной реальности, Виталий отложил его в сторону и сел на кровати. Организму потребовалось несколько секунд, чтобы окончательно прийти в себя и прогнать головокружение - обычный побочный эффект дешёвых шлемов.
        Убедившись, что способен стоять на ногах, Виталий открыл дверь комнаты, но не стал выходить, услышав с кухни голос сестры, разговаривающей по телефону:
        - Слушай, сколько раз тебе повторять одно и то же?! - Лиза разговаривала на повышенных тонах, думая, что её брат всё ещё пропадает в виртуальной реальности. - Я же сказала - нет! Разговор окончен, и хватит мне звонить, или я поменяю номер! Как ты вообще его узна... пф, разговор окончен!
        Наступила тишина. Не желая попадаться на подслушивании, Виталий бесшумно прикрыл дверь и побродил по комнате ещё пару минут, а затем, делая вид, что только сейчас вышел в оффлайн, снова открыл дверь и прошагал на кухню. Лиза стояла у окна в домашнем халате, что-то щёлкая в своём смартфоне.
        - Наигрался? - спросила она, стараясь придать себе непринуждённый вид.
        - Да. "Мир клинков" - это что-то, - подыграл ей Виталий, делая вид, что ничего не слышал.
        - Ага, не сомневаюсь. Ужин разогревать?
        - Да, давай.
        Игрок уселся за стол, ожидая, когда его накормят. Если он каждый день будет вот так пропадать в новой игре по несколько часов, то готовка еды целиком и полностью ляжет на плечи Лизы, и для соблюдения вселенского баланса на него повесят что-то другое, например стирку или уборку.
        Виталию было двадцать - на год больше, чем его сестре. С Елизаветой они, вопреки стереотипам о братьях и сёстрах, всегда жили душа в душу, понимали и защищали друг друга, а вот с неадекватными родителями отношения с каждым годом лишь ухудшались. Поэтому, едва закончив учёбу и найдя себе какую-никакую работу, они ушли из дома стали вдвоём снимать двухкомнатную квартиру.
        Возможного появления у кого-нибудь из них пары можно было не опасаться: Виталию при его геймерских увлечениях никакие отношения не грозили, а Елизавета, хоть и была видной девушкой, за свои девятнадцать лет не завела себе ни одного достойного самца. В общем, уже почти год они жили вдвоём, никак не стесняя друг друга.
        Поставив перед братом тарелку с подогретой яичницей, Лиза поспешила удалиться в свою комнату, оставив Виталия наедине со своими мыслями. Он принялся уплетать ужин, обдумывая невольно подслушанный телефонный разговор. Точнее, стараясь убедить себя, что ничего серьёзного не происходит, и это просто какой-нибудь очередной кавалер настойчиво пытается с ней познакомиться.
        Доев яичницу и на скорую руку сполоснув посуду, он вернулся в свою комнату, ещё полчаса полистал новости и игровые форумы, а затем завалился спать, предвкушая следующий вечер в "Мире клинков".

        ______________________________

        ГЛАВА 2

        Увернувшись от одного летящего в него кинжала, Эрнис отбил второй ловким взмахом меча. Всё это было проделано прямо на бегу, и теперь игрок не сбавляя скорости нёсся к вражескому ассасину, чьё лицо выражало испуг и растерянность. В ближнем бою у него не было ни единого шанса против опытного мечника, и серия мастерских выпадов и рубящих атак быстро обнулила вражескую полосу ХП.
        С левой стороны раздался громкий звон, оповещая об успешном завершении осады. Повернув туда голову, Эрнис убедился, что его соклановцы и правда уже достигли главной башни замка и теперь, стоя на её вершине, махали оттуда руками. Он тоже поднял руку, чтобы помахать в ответ, но вдруг насторожился - в этом звоне было что-то неправильное.
        Да, это определённо был звон будильника. И он сообщал, что осада окончена, и настало время просыпаться и переходить к самой неприятной части дня - работе. Откинув одеяло и протерев глаза, Виталий с грустью взглянул на лежащий на столе шлем виртуальной реальности. Так и хотелось сказать: "Потерпи до вечера, друг, я тоже буду скучать".
        Далее: утренняя гигиена, завтрак, поездка на метро к месту ежедневной каторги. Виталий работал системным администратором в одной мелкой конторке, куда его согласились взять без опыта и в лучших традициях оформили "программистом", хотя к написанию программного кода его должность не имела никакого отношения. Рабочий день прошёл как обычно, разве что время, казалось, сегодня замедлило свой бег. Отработав положенные восемь часов, Виталий готов был поклясться, что просидел в своём заваленном техникой кабинете как минимум сутки.
        Снова поездка в гремящем вагоне, и вот она - финишная прямая от станции метро до дома, где ждёт не дождётся хозяина мечник Эрнис, жаждущий продолжить свои приключения. Но когда в переулке с вечно выбитыми фонарями ему преградила дорогу широкоплечая фигура, Виталий понял, что в "Мир клинков" он войдёт ещё нескоро.
        - Привет, Виталик, - бодро произнёс незнакомый голос.
        Виталий молчал, краем уха уловив тихие шаги за спиной - путь к отступлению был отрезан.
        - Как жизнь? - спросил незнакомец, не дождавшись ответного приветствия.
        - Ты чего-то хотел? - поторопил его Виталий, не желая подыгрывать и оттягивать неизбежный исход.
        - Да, я к тебе вот по какому вопросу...
        Резкий удар коленом в живот согнул игрока пополам. Виталий повалился на асфальт, хватая ртом воздух, а незнакомец присел возле него и произнёс:
        - Передавай привет Елизавете. И скажи, что следует повежливее общаться с теми, кто предлагает дружбу. Давай, Колян.
        Следующий удар прилетел сзади, от второго человека, вызвав сильную вспышку боли в спине. Первый встал и добавил от себя, пнув один раз по животу и ещё раз - прямо в лицо. Почти теряя сознание, Виталий почувствовал, как из носа по щеке потекла тёплая жидкость.
        - Ладно, Вась, с него пока хватит. Пошли, - донёсся плохо различимый голос одного из незнакомцев, после чего две пары ног прошагали в сторону улицы.
        Ещё пару минут Виталий продолжал лежать, корчась от боли, но затем наконец собрался с силами, поднялся на ноги и подкашивающейся походкой поплёлся к дому, на ходу вытерев кровь на лице рукавом куртки. К моменту, когда он добрался до подъезда, боль под рёбрами уже более-менее утихла, и он смог всего с одной передышкой подняться на третий этаж.
        За время пути до дома он уже обдумал произошедшее и решил, что пока лучше ничего не рассказывать Лизе, а по возможности и вовсе не попадаться ей на глаза, а быстро прошмыгнуть в ванную и умыться, избавившись от следов побоев. План провалился, как только он вошёл в квартиру.
        - Виталь, пока не разделся, сбегай до мага... - Лиза осеклась на полуслове, войдя в прихожую и уставившись на разукрашенное лицо брата. Её лицо быстро побледнело. - Что случилось?!
        - Да какие-то гопники по дороге пристали. Чудом отбился, - соврал Виталий.
        - И... чего хотели?
        - Деньги, телефон. Чего же ещё.
        Сестра смерила его подозрительным взглядом. Похоже, не поверила. Но допытываться не стала, а вместо этого сказала:
        - Проходи в ванную, у тебя всё лицо в крови.
        Скинув кроссовки и куртку, он вошёл в ванную, где Лиза уже копалась в аптечке, доставая пакет с ватой и какой-то пузырёк. Подойдя к зеркалу, Виталий увидел, что его рот и вся правая часть лица измазаны кровью. Открыв кран и умывшись, он снова посмотрел в зеркало. На чистом лице без труда удалось разглядеть рваную рану на носу от удара ботинком, из которой до сих пор продолжала слабо течь кровь.
        - Садись, - сказала сестра, закончив приготовления. Осмотрев рану, Лиза приложила к ней кусок ваты, заставив Виталия поморщиться от боли. - Ты какой-то бледный. Может, скорую вызвать? - обеспокоенно спросила она.
        - Да не надо, я в порядке. Дали в нос и пнули пару раз, ничего серьёзного.
        Больше они ни о чём не говорили. На лице сестры отчетливо читалось беспокойство и желание что-то сказать, но она промолчала, так и не решившись задать свой вопрос напрямую. Как прошлым вечером Виталий убеждал себя, что в том звонке нет ничего серьёзного, так и Лиза сейчас сама хотела поверить, что это и правда было нападение обычных гопников.
        Когда она закончила обрабатывать рану, Виталий ушёл в свою комнату и уселся за компьютер, бесцельно уставившись в монитор. Настроения играть и заниматься ещё чем-либо не было. У Лизы - а значит, у них обоих, - были какие-то неприятности. В  голове промелькнуло желание прямо сейчас пойти к ней, рассказать правду и выяснить, что это за люди её допекают. Но даже если она назовёт имена и фамилии, что он сможет сделать?
        В голове невольно всплыли эпизоды из детства, когда десятилетний мальчик бил себя кулаком в грудь и писклявым голоском заявлял, что будет защищать сестрёнку от любых опасностей, вызывая умилительные улыбки у взрослых. Но суровая реальность имела другое мнение на этот счёт: Виталий не обладал ни деньгами, ни связями, а уж похвастаться физической силой тем более не мог, поэтому не представлял, чем сейчас смог бы помочь сестре, влипни она в неприятности.
        Наконец обратив внимание на экран монитора, он увидел, что вкладка сайта "Мира клинков" в браузере мигает цифрой (1). Щёлкнув на неё, Виталий вывел на экран непрочитанное приватное сообщение:

        ДЕЛИОС: ПРИВЕТ. ВО СКОЛЬКО СЕГОДНЯ ЗАЙДЁШЬ? Я ПОКА МОБОВ В ОРТЕ ПОФАРМЛЮ[15].

        Честно говоря, играть сейчас совсем не хотелось, и Эрнис уже занёс пальцы над клавиатурой, чтобы написать Делиосу, что сегодня его можно не ждать, но в последний момент передумал. Может, наоборот, несколько схваток с одержимыми помогут развеяться и поднимут испорченное настроение?

        ЭРНИС: УЖЕ ЗАХОЖУ, ЖДИ.

***

        ДОБРО ПОЖАЛОВАТЬ В ИГРУ "МИР КЛИНКОВ"!
        ВЫБОР ПЕРСОНАЖА: ЭРНИС.
        ВОЙТИ В ИГРУ.

        Ноющая боль в отбитых точках сразу притупилась, но не исчезла полностью. Это было одним из обязательных правил безопасности - шлем виртуальной реальности не должен был разрывать связь мозга с телом на сто процентов, чтобы даже во время полного погружения игрок мог улавливать происходящее в реальном мире.
        Персонаж стоял в уже знакомой церкви на том самом месте, где его оставили, одетый в новый кожаный сет и экипированный одноручным мечом. Сразу же пришло сообщение от Делиоса:

        ДЕЛИОС: ВЫХОДИ НА УЛИЦУ, Я СЕЙЧАС ПРИБЕГУ. СРАЗУ ПОЙДЁМ ПО СЛЕД. КВЕСТУ.

        Выйдя из церкви, Эрнис вскоре увидел фигуру в таких же доспехах, как и у него, бегущую по одной из мощёных улочек. За Делиосом, неуклюже спотыкаясь, гнался крестьянин с вилами, но тот не останавливался, планируя заманить преследователя к церкви и расправиться с ним уже вдвоём.
        Поняв его задумку, Эрнис обнажил меч и встретил одержимого серией яростных ударов. Новая броня делала своё дело, и ответные атаки крестьянина отнимали всего по 10-15 единиц здоровья. Разделавшись с врагом, Эрнис и правда сразу почувствовал себя лучше - после избиения в переулке было приятно хотя бы в виртуальном мире почувствовать силу и способность постоять за себя.
        С довольным видом покрутив мечом перед глазами, он обратился к напарнику:
        - Ну что, идём?
        - Ага, пошли.
        Когда игроки пробились через крестьян к восточному выходу из деревни, перед ними предстала серая безжизненная пустыня, с появления в которой начиналась игра. Высохшие деревья одиноко торчали из земли, иногда переходя в небольшие рощи. Также виднелись несколько ферм, расположившихся отдельно от деревни, а вдалеке виднелись высокие шпили далёкого города. Выложенная камнем дорога уходила вдаль и должна была привести игроков к цели текущего квеста.

***

        - Ты чего такой злой сегодня? - спросил Делиос, пока они двигались по дороге, отбиваясь от редких крестьян, встречающихся на пути.
        - Так заметно?
        - Ага, видел бы ты себя со стороны. С такой яростью ты, наверно, смог бы и голыми руками всех здесь перебить. Шучу, урон от твоих эмоций никак не зависит, только лишние удары пропускаешь. Так что стряслось?
        - Да так, в реале проблемы.
        - Где? - переспросил Делиос.
        - В реальной жизни, - пояснил Эрнис, удивившись, как этот поклонник гайдов может быть не знаком с игровым сленгом.
        - А, в реальной жизни... Ясно.
        Допытываться дальше он не стал, видя, что Эрнис не предрасположен к откровениям.
        Вскоре открытое пространство сменилось неплотным леском, на засохших деревьях в котором, как и по всему Бурвалу, не было ни листика. Ни одного злобного крестьянина на уходящей за деревья дороге видно не было, и Эрнис уже было подумал, что прогулка через лес пройдёт без ежеминутных стычек. Но стоило игрокам продвинуться глубже в лес, как из-за стволов деревьев послышалось угрожающее рычание.
        - Волки, - прокомментировал всезнайка, хотя это и так было очевидно. Два зверя вышли из-за деревьев, по одному с каждой стороны дороги. Эрнис обнажил меч и сделал шаг навстречу одному из них, без слов давая напарнику понять, которого из волков планирует взять на себя. Делиос, ловким движением вынув свои ножи, двинулся наперерез второму.
        Зверь разбежался и прыгнул на Эрниса, тут же напоровшись на меч, но всё же успел дотянуться зубами до игрока.

        ВЫ НАНЕСЛИ 28 ЕД. УРОНА.
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 23 ЕД. УРОНА.
        ВЫ ПОДВЕРГЛИСЬ ЭФФЕКТУ "КРОВОТЕЧЕНИЕ".
        ЗДОРОВЬЕ: 106/130, 105/130, 104/130.

        Отбросив волка на землю, Эрнис дважды рубанул его мечом, словив ещё один ответный укус. Зверь атаковал яростнее и больнее, чем крестьяне, но и о своей защите заботился меньше, так что бой превратился в примитивный обмен ударами, пока у хищника не закончилось здоровье. Сам он успел снести Эрнису больше половины.
        Делиосу, чьи ножи больше подходили для сражений с гуманоидами, бой давался труднее, и Эрнис поспешил на помощь, добив волка метким рубящим ударом по шее.
        Вспомнив о полученном кровотечении, он перевёл взгляд на перечень действующих эффектов. Время действия эффекта убавилось ещё только наполовину, продолжая отнимать по единице здоровья в секунду.
        - Ага, они иногда навешивают такую штуку, - пояснил Делиос, увидев капли крови, капающие с левой руки Эрниса, и его озадаченный взгляд.
        - И что с этим делать?
        - Нужны бинты, но их у нас пока нет, так что придётся тратить лишние аптечки. Ничего не поделать. И не забудь залутать волка, - добавил он, убирая кинжалы. - С них падают клыки, на них потом можно будет неплохо поднять денег.
        Волк Эрниса оказался пустым, а вот его напарник, судя по довольному возгласу, обнаружил в трупе тот самый клык, заочно озолотив себя на несколько монет.
        Весь путь по лесу занял минут двадцать, за которые оба игрока обжились некоторым количеством клыков и почти полностью израсходовали запасы целебных припарок, добытые в Орте. Когда иссохший лес расступился, впереди, в паре сотен метров дальше по дороге они увидели двухэтажную бревенчатую постройку, из трубы которой чадил дым. Судя по всему, это и была та самая таверна Биллигара, в которую им следовало прибыть.
        Здание одиноко стояло на перекрёстке нескольких дорог посреди пустынного серого пейзажа, будучи единственным убежищем для путников на много километров вокруг.
        Внутри таверны было куда оживлённее, чем в церкви Орты. Примерно два десятка игроков сновали по залу, тыкали кнопки своих интерфейсов, стояли возле различных нпс или просто сидели за столами, уминая местную кухню. В помещении царил полумрак, с трудом разгоняемый висящими на стенах подсвечниками, а тишину нарушали только негромкая болтовня игроков и стук столовых приборов.
        - В этой таверне много всего полезного, - стал рассказывать Делиос. - Здесь можно получить профы, набрать квестов для заработка голды, попробовать местную кухню. В общем, первый островок свободы и разнообразия для тех, кто выбрал Бурвал стартовой локацией. Поэтому многие игроки, особенно новички, надолго здесь оседают. И нам с тобой тоже не помешает задержаться: говорят, дальше дорога становится куда опаснее, поэтому не стоит бежать вперёд с голым задом. Давай осмотримся.
        Игроки разделились, и Эрнис первым делом подошёл к нпс-трактирщику, скучающему у стойки. Увидев гостя, тот сразу оживился:
        - Новые посетители? Добро пожаловать, располагайтесь. Вы из Орты? Это правда, что там тоже все посходили с ума? Мда, жуткие времена настали... Но здесь вам бояться нечего - в таверне всегда полно вооружённых путников, и если одержимым случается подобраться слишком близко, то их быстро отправляют на покой. Если голодны или хотите спать, только скажите.
        Возле трактирщика в воздухе повисла панель с четырьмя пунктами на выбор:

        ЕДА.
        НОЧЛЕГ.
        МАГАЗИН.
        ЗАДАНИЕ.

        Подробное изучение каждого пункта показало, что употребление пищи даёт не слишком эффективные, но долго действующие баффы[16 - [2]Бафф (Buff) - наложение на персонажа каких-либо полезных эффектов.], а ночь, проведённая в постели, даст персонажу прибавку к получаемому опыту. Вся еда делилась на горячую, которую необходимо было употребить прямо здесь, и паёк, который можно было взять в дорогу. Даваемые им баффы были слабее, зато этот паёк можно было взять с собой и съесть в любое время, если случалось задержаться вдали от населённых пунктов. Оставлять персонажа на ночлег следовало, когда игрок сам выходил в оффлайн и отправлялся спать, чтобы на следующий день получить больше опыта при прокачке. Решив заняться всем этим в последнюю очередь, Эрнис щёлкнул по кнопке "Задание", заставив трактирщика выдать очередной монолог:
        - Что, уже уходите? Я бы на вашем месте не торопился. Конечно, все стремятся поскорее добраться до Мерона, вот только дойти до него живыми удаётся лишь самым умелым и хорошо экипированным путникам. Так что мой вам совет - задержитесь здесь на денёк-другой. Оцените ассортимент здешних торговцев, посмотрите объявления вон на той доске. Поверьте, чем лучше вы подготовитесь к путешествию, тем выше будут ваши шансы успешно добраться до города. Ну а когда будете готовы - отправляйтесь по дороге на юго-восток.

        ЗАДАНИЕ ВЫПОЛНЕНО: НАВСТРЕЧУ СУДЬБЕ.

        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 500 ЕД. ОПЫТА.

        ПОЛУЧЕНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ: МЕРОН.
        ОПИСАНИЕ: МЕРОН - СТОЛИЦА БУРВАЛА. НЕСМОТРЯ НА ПОГЛОТИВШУЮ ЗЕМЛИ ЭПИДЕМИЮ БЕЗУМИЯ, ЭТОТ ГОРОД ОСТАЛСЯ ЦЕЛ И НЕВРЕДИМ, И СЕЙЧАС ТУДА СТЕКАЮТСЯ ВСЕ, КОМУ УДАЛОСЬ СОХРАНИТЬ РАССУДОК. ТУДА ЖЕ СЛЕДУЕТ НАПРАВИТЬСЯ И ВАМ. НО БУДЬТЕ ОСТОРОЖНЫ - НА ПУТИ В ГОРОД ПУТНИКОВ ПОДСТЕРЕГАЮТ ОПАСНОСТИ КУДА БОЛЕЕ СЕРЬЁЗНЫЕ, ЧЕМ ОДЕРЖИМЫЕ КРЕСТЬЯНЕ ИЛИ ЛЕСНЫЕ ЗВЕРИ. ПОДГОТОВЬТЕСЬ КАК СЛЕДУЕТ.
        ЗАДАЧИ: ПРИБЫТЬ В ГОРОД МЕРОН.

        Получив квест, Эрнис отправился изучать услуги местных нпс. Аптекарь продавал уже знакомые припарки, зелья, имеющие более мощный целебный эффект, а также бинты и антидоты, избавляющие от кровотечений и отравлений. Цены были кусачие, и нормальный запас медикаментов обошёлся бы в ту же сумму, что и купленный вчера кожаный сет.
        Оружейник продавал оружие, по своему урону в полтора раза превосходящее ржавые поделки из Орты, а кроме того имел более широкий ассортимент - здесь можно было приобрести недоступное ранее двуручное оружие, арбалеты и метательные ножи. Бронник, кроме уже купленного Эрнисом кожаного сета, предлагал также тяжёлый железный доспех, который превосходил кожу по даваемой защите, но имел приличный вес, стесняя движения персонажа.
        Стоило ли говорить, что и броня, и оружие здесь стоили баснословных денег по меркам человека, находящегося в "Мире клинков" всего второй день.
        Следующая компания нпс оказалась учителями профессий. Кузнец обучал ковке оружия и тяжёлых доспехов, а заодно предлагал купить кирку, используемую для добычи необходимых для крафта[17 - [3]Крафт (Craft) - ремесло, создание каких-либо предметов.] металлов. Кожевник продавал рецепты кожаной брони, а также специальный нож для снятия шкур с убитых зверей. Портной обучал не только шить, но и рвать добытую тряпичную одежду, получая куски ткани для последующего крафта. Замыкал компанию алхимик, продающий пустые склянки и рецепты для создания целебных зелий и антидотов.
        Увидев озадаченность Эрниса, Делиос подошёл к нему с очередной порцией советов:
        - Лучше отложи выбор до того, как определишься с классом. Тогда станет понятно, какая профа тебе нужнее остальных. Развивать их можно хоть все одновременно, но на это, поверь, тебе не хватит ни времени, ни денег. Говорят, даже развитие хотя бы одной профессии - это титанический труд. Сейчас для нас главное - обновить пухи и затариться зельями, а остальное может подождать. Пошли к доске, подберём себе каких-нибудь квестов.
        На доске возле стены был небрежно расклеен десяток объявлений, предлагающих выполнить стандартные поручения наподобие "убей столько-то волков". Награда была разной: деньги, зелья, предметы экипировки, скидочные купоны. Делиос с деловым видом разглядывал доску, наверняка вспоминая какой-нибудь очередной гайд.
        - Я собираюсь взять вот этот, этот и этот квесты, - сказал он, тыкая пальцем в наклеенные на доску листы бумаги. - Они расположены на одном маршруте. Можно выполнить все три разом и получить всё необходимое, чтобы спокойно отправиться дальше по основному квесту. Ну а ты можешь, конечно, выбрать "сам", и бегать из одного конца локации в другой.
        - Чёрт с тобой, пошли, - пробурчал Эрнис, активируя задания с листов, на которые показывал Делиос. В компании с этим парнем удавалось хотя бы частично забыть о неприятностях реальной жизни, а его вечное гайдерство можно было и потерпеть.

        ПОЛУЧЕНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ: ОХОТА НА ВОЛКОВ.
        ТИП ЗАДАНИЯ: ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ, БЕСКОНЕЧНОЕ.
        ОПИСАНИЕ: ТРАКТИРЩИК БИЛЛИГАР ГОТОВ ЩЕДРО ЗАПЛАТИТЬ ТЕМ, КТО ОБЕЗОПАСИТ ЗЕМЛИ ВОКРУГ ЕГО ТАВЕРНЫ ОТ ХИЩНЫХ ЗВЕРЕЙ. В КАЧЕСТВЕ ДОКАЗАТЕЛЬСТВА ВЫПОЛНЕННОЙ РАБОТЫ ПРИНЕСИТЕ ЕМУ ВЫРВАННЫЕ ВОЛЧЬИ КЛЫКИ.
        ЗАДАЧИ: ПРИНЕСТИ БИЛЛИГАРУ ЛЮБОЕ КОЛИЧЕСТВО ВОЛЧЬИХ КЛЫКОВ.
        НАГРАДЫ: 15 МОНЕТ ЗА КАЖДЫЙ КЛЫК.

        ПОЛУЧЕНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ: ТЁМНАЯ АЛХИМИЯ.
        ТИП ЗАДАНИЯ: ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ, БЕСКОНЕЧНОЕ.
        ОПИСАНИЕ: МЕСТНЫЙ АЛХИМИК НУЖДАЕТСЯ В ОБРАЗЦАХ МХА, ПОРАЖЁННОГО ПРОКЛЯТЬЕМ, ПОГЛОТИВШИМ ЗЕМЛИ БУРВАЛА. ВЗАМЕН ОН ГОТОВ ПОДЕЛИТЬСЯ СВОИМИ ЗАПАСАМИ ЛЕЧЕБНЫХ ЗЕЛИЙ.
        ЗАДАЧИ: ПРИНЕСТИ АЛХИМИКУ В ТАВЕРНЕ БИЛЛИГАРА ЛЮБОЕ КОЛИЧЕСТВО ПОРЧЕНОГО МХА.
        НАГРАДЫ: СЛАБОЕ ЛЕЧЕБНОЕ ЗЕЛЬЕ ЗА КАЖДЫЕ ТРИ ОБРАЗЦА МХА.

        ПОЛУЧЕНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ: ШАЙКА БЕРТОНА.
        ТИП ЗАДАНИЯ: ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ, ГРУППОВОЕ.
        ОПИСАНИЕ: МЕСТНЫЙ ОРУЖЕЙНИК НЕ ТАК ДАВНО БЫЛ ОГРАБЛЕН ШАЙКОЙ РАЗБОЙНИКОВ, ОБЛЮБОВАВШИХ ЛЕС К СЕВЕРУ ОТ ТАВЕРНЫ БИЛЛИГАРА. ТЕМ, КТО ИЗБАВИТСЯ ОТ РАЗБОЙНИЧЬЕЙ БАНДЫ И ВЕРНЁТ УКРАДЕННЫЕ ТОВАРЫ, ОРУЖЕЙНИК ГОТОВ ПРЕДОСТАВИТЬ ЩЕДРУЮ СКИДКУ.
        ЗАДАЧИ: РАСПРАВИТЬСЯ С БЕРТОНОМ И ЕГО БАНДОЙ; ВЕРНУТЬ ОРУЖЕЙНИКУ ЕГО ТОВАРЫ.
        НАГРАДЫ: СКИДКА В 30% НА ЛЮБОЕ ОРУЖИЕ.

        - Вот ещё что, - сказал Делиос, заметив, что Эрнис сегодня не против выслушать пару советов. - Профы мы, как я уже сказал, прокачивать сейчас не будем, но базовый навык можно получить почти бесплатно, и первое время он будет приносить пользу даже без прокачки. Во-первых, выучи снятие шкур и купи специальный нож. Сможем обдирать волков в лесу, для этого достаточно даже первого уровня профессии. Некоторые игроки, качая кожевничество своим твинкам[18 - [4]Твинк (Twin) - дополнительный персонаж. Как правило, получает поддержку от основного персонажа, благодаря чему всегда имеет много денег и хорошую экипировку.], не фармят шкуры со зверей, а просто скупают их на рынке, срубим на этом лёгких денег. Ещё выучим пару крафтовых рецептов. Для них тоже достаточно лишь первого уровня профы, но при этом они сильно облегчат нам жизнь на первых порах. Возьмём у алхимика рецепт целебной припарки - трава для неё растёт прямо в лесу, в который мы пойдём. А у портного - рецепт бинтов и базовое умение пускать ненужную одежду на ткань.
        - Вот только у меня нет ненужной одежды, - скептически произнёс Эрнис.
        - Знаю. Я вчера хотел тебе сказать, что нужно собирать шмотки с убитых крестьян, но ты готов был меня самого на лоскуты пустить. Так что я не стал рисковать и сам облутал все тела. Держи.
        Делиос вытянул из инвентаря и протянул ему кипу сложенной одежды.

        ПОЛУЧЕНО: КРЕСТЬЯНСКАЯ РУБАХА (3 ШТ.)
        ПОЛУЧЕНО: КРЕСТЬЯНСКИЕ ШТАНЫ (4 ШТ.)

        Купив необходимые рецепты и предметы, оба игрока уселись за стол и принялись при помощи нового умения рвать на части крестьянскую одежду, получая предмет "грубая ткань". Порвав всё, что было, они открыли меню профессий и в разделе "портяжное дело" применили единственный имеющийся сейчас рецепт, наделав себе бинтов.

        БИНТ.
        ОСТАНАВЛИВАЕТ КРОВОТЕЧЕНИЕ.
        ДЛЯ ИСПОЛЬЗОВАНИЯ ПЕРЕБИНТУЙТЕ КРОВОТОЧАЩУЮ ЧАСТЬ ТЕЛА.

        Закончив с шитьём, игроки вышли на улицу, и Делиос уверенно повёл напарника на север от таверны, в сторону ещё одного мёртвого леса. Следующий час они провели, продвигаясь между деревьев, расправляясь с волками, срезая с них шкуры и собирая чёрный мох, растущий на высохших древесных корнях. Бинты пришлись очень кстати, так как волчьи укусы периодически вызывали уже знакомый эффект кровотечения, который ещё недавно, на пути к таверне, заставил игроков истратить несколько лишних припарок.
        Согласно плану Делиоса, они должны были добраться до северной части леса, где в случайном месте появлялась шайка Бертона, по пути нафармив как можно больше волчьих шкур, клыков и мха для алхимика, что позволит им сразу обзавестись новым оружием и достаточным количеством лечебных зелий.
        - А вот и наш клиент, - сообщил Делиос, когда деревья начали расступаться, уступая место небольшой открытой полянке. На ней находились трое мужчин, которые, повинуясь заданному разработчиками скрипту[19 - [5]Скрипт (Script) - программный код, определяющий модель поведения для объекта.], рылись в деревянном ящике, раскидав вокруг себя куски руды и кузнечные инструменты.
        - Это они? - негромко спросил Эрнис.
        - Да. Пока не заметят нас, так и будут копаться в ящике. Трое, и один из них элитник[20 - [6]Элитник (Elite) - элитный, более сильный враг.]... будет непросто.
        - Эй, - донёсся справа чей-то шёпот. Повернувшись на голос, игроки увидели светловолосую девушку, прятавшуюся за стволом одного из деревьев. В руках у неё был лук с заготовленной стрелой, такой же, как тот, что лежал у Эрниса в инвентаре, а над головой отображалось имя - Мерили.
        - Вы тоже за Бертоном? - всё тем же шёпотом спросила она, осторожно подползая к игрокам, стараясь не привлечь внимания бандитов.
        - Да, - ответил Делиос. - А ты собралась на него в одиночку идти?
        - Уже попыталась... два раза. Вообще без шансов.
        - Смотри в следующий раз описание квеста. Написано же - групповой.
        - Да вижу. Думала, дождусь кого-нибудь на месте. А пока ждала, попробовала подраться сама.
        - Проще было собрать людей сразу в таверне. Ладно, давай к нам. Втроём будет самое то.

        ИГРОК МЕРИЛИ ПРИСОЕДИНЯЕТСЯ К ГРУППЕ.

        - В общем так, - начал Делиос. - Бертон и ещё один разбойник - милишники[21 - [7]Милишник (Melee) - персонаж, предпочитающий ближний бой.]. Третий - тот, что справа, - лучник.
        - И урон у Бертона самый зверский, - вставила Мерили. - Лучше первым делом разобраться именно с ним.
        - Не всё так просто. Боёвка здесь слишком реалистичная: если будем все вместе лупить главного, позволяя двум остальным бить себя в спину, то помрём раньше них. Придётся кому-то одному удерживать на себе Бертона, пока остальные разбираются с простыми мобами.
        - И этим "кем-то" буду я, да? - догадался Эрнис.
        - Именно. У тебя одноручник, и танковать тебе будет легче, чем мне или, тем более, лучнице. Аккуратно держи его и не подставляйся под удары, пока мы к тебе не присоединимся. Мерили, ты возьмёшь лучника, а я милишника. Ну что, готовы? Тогда начинаем.
        Эрнис и Делиос одновременно выскочили из-за деревьев, бросившись навстречу разбойникам, которые тут же повскакивали с земли и обнажили оружие. Справа от Эрниса просвистела стрела, ранив вражеского стрелка, который тоже натягивал свою тетиву. Делиос бросился на левого разбойника, вооружённого щитом и мечом, пытаясь пробить своими ножами его оборону, а Эрнис вышел один на один с главарём.
        Бертон грозно зарычал и бросился на врага, начав яростно махать двумя топорами. Как и советовал Делиос, Эрнис сосредоточился на блоках и уклонениях, не пытаясь геройствовать. Лезвия топоров свистели в опасной близости, но игроку почти каждый раз удавалось пригнуться или отклониться в сторону. Пару раз он попробовал не уклоняться, а просто заблокировать атаки своим мечом, но сила Бертона оказалась настолько велика, что даже через блок по игроку проходило по 15-20 единиц урона, поэтому вскоре он забросил эту затею.
        Вскоре Делиос, расправившись со своим противником, пристроился к Бертону сзади и начал полосовать и тыкать ножами в его спину. Следом, выронив лук на землю, упал и вражеский стрелок.
        - Эрнис, сдвинься в бок! - крикнула Мерили. - А то я в тебя попаду!
        Отскочив от очередного взмаха топором, Эрнис сделал два шага вправо, поворачивая главаря бандитов боком к лучнице. В Бертона тут же одна за другой полетели стрелы, втыкаясь ему в правую руку и бедро. На самом деле вмешательство девушки уже не требовалось: Делиос, имея возможность беспрепятственно атаковать бандита, уже снёс ему почти всё здоровье, и после третьей стрелы Бертон упал замертво.
        - Наконец-то! - выдохнула Мерили, подходя к грузному телу и убирая лук за спину. - Ну, что в нём?
        Делиос заглянул в содержимое трупа, осматривая трофеи.
        - О, да с него топор дропнулся! Годная штука, даже чуть помощнее тех, что продаёт оружейник в таверне. Эрнис, я бы на твоём месте взял один. Пока ты не выбрал класс, тебе не принципиально, с каким оружием ходить, а статы у этого топора на порядок выше. Заодно деньги сэкономишь. А вот от клёпаного нагрудника я бы сам не отказался, получше моего будет.
        - Эй, я вообще-то тоже драться помогала! - воскликнула Мерили.
        - Ты же стрелок, зачем тебе броня? - упёрся Делиос. - Тебе вообще урона получить не положено.
        Пока они препирались о том, кому должна достаться броня, Эрнис склонился над телом и осмотрел характеристики оружия:

        СТАЛЬНОЙ ТОПОР БЕРТОНА.
        ТИП ОРУЖИЯ: ТОПОР, ОДНОРУЧНОЕ.
        УРОН: 36-40.

        Он не питал большой любви к топорам, но Делиос был прав - сейчас они были не в том положении, чтобы привередничать. Отправив свой меч в инвентарь, Эрнис экипировал в правую руку топор. Затем он подошёл к деревянному ящику, внутри которого обнаружились те самые украденные товары, требуемые для выполнения задания. Сам ящик, понятное дело, остался стоять на месте, чтобы будущие игроки тоже имели возможность выполнить этот квест. Делиос тем временем всё-таки смог переспорить лучницу и с довольным видом напялил новый кожаный доспех, утыканный металлическими заклёпками. Когда остальные тоже забрали себе по экземпляру кузнечного реквизита, группа отправилась обратно в таверну.
        Шестнадцать клыков были проданы за 240 монет, а за девятнадцать единиц мха алхимик наградил игрока шестью лечебными зельями. У оружейника можно было купить стальной меч за 250 монет (175 с учётом скидки), но обратный путь по лесу показал, что одноручный топор по стилю боя не так уж сильно отличается от меча, поэтому Эрнис решил не растрачивать деньги впустую.
        За сегодняшний вечер удалось подняться сразу на три уровня, и теперь предстояло решить судьбу шести свободных очков. Вспомнив довольно потный бой с Бертоном, игрок решил всё же немного повысить своё здоровье и отправил три очка в параметр стойкости. Затем поднял на два очка ловкость для ещё большей увёртливости, а последнее очко потратил на силу.
        - Слушай, - к нему подошёл Делиос. - Тебе ведь теперь не надо пуху покупать...
        Намёк был ясен. Кинжалы со скидкой стоили по сто сорок монет каждый, и если Делиос собрал столько же, если не меньше, волчьих клыков, то у него вполне могло не хватать денег. Эрнис не видел причин отказывать приятелю в помощи. К тому же, если бы не Делиос, он вообще вряд ли обзавёлся бы халявным топором.
        - И сколько тебе не хватает? - спросил он.
        - Да всего полтинника.
        - Держи.
        - Ага, спасибо!
        Поблагодарив приятеля, Делиос побежал к торговцу, возле которого уже стояла с задумчивым лицом Мерили, выбирая, что ей купить. В конце концов она решила не менять выбранный стиль и взять новый лук, а Делиос с довольным видом вертел в руках два боевых кинжала, заменивших собой кухонные ножи.
        - Ну что, идём по основному квесту? - спросил он, когда все закончили свои дела.
        - Можно с вами? - подскочила к ним Мерили.
        - Да без проблем, - ответил Эрнис, скосив взгляд на часы. - Только давайте уже завтра. Времени почти полночь.
        - Тогда не забудьте положить персов спать, - посоветовал даггерщик. - Ночлег в таверне стоит копейки, а к утру накопится бонус к опыту.
        Заплатив трактирщику за ночлег, игроки поднялись на второй этаж таверны и вошли в свои комнаты. Пока ещё не понимая, как устроен сон в игре, Эрнис попробовал самый банальный вариант - не раздеваясь, плюхнулся на единственную койку. Догадка оказалась верной, и в списке действующих эффектов появилась иконка с буквами "Zzz". Оставив персонажа в этой позе, игрок вызвал главное меню и нажал кнопку выхода.

***

        Сняв шлем, Виталий отправился на кухню - проверить, не оставили ли ему какой-нибудь ужин. Ни на столе, ни на плите ничего не обнаружилось, в холодильнике тоже царило уныние. Он вспомнил, что после работы Лиза собиралась отправить его в магазин - скорее всего, как раз за новыми продуктами. И так как этот поход отменился по не зависящим от игрока обстоятельствам, сегодня придётся обойтись бутербродами.
        Достав из холодильника палку колбасы и уже занеся над ней нож, Виталий заметил, что после завтрака она совсем не укоротилась. Чем же тогда весь вечер питалась сестра? Или она...
        Положив нож на стол, он вышел в коридор и включил свет в прихожей. Куртки и ботинок Лизы там не обнаружилось. Похоже, она всё-таки отправилась в магазин, не желая напрягать раненого в бою воина... в полдвенадцатого ночи?!
        Виталий забежал в комнату, схватил телефон со стола и набрал номер сестры. Когда после нескольких длинных гудков никто не ответил, в него начала закрадываться паника. Что, если...
        Гадать было некогда. Быстро накинув куртку и зашнуровав кроссовки, Виталий выбежал из подъезда и побежал к ближайшему продуктовому магазину, в котором они с сестрой всегда закупались. Уже на подходе к злосчастному переулку, в котором его побили после работы, он услышал знакомые голоса.
        - Пусти меня! - это была Лиза.
        - Да тебя-то я пущу, - и голос Васи Виталий тоже узнал. - А вот братца твоего... Знаешь, в следующий раз он может не отделаться разбитым носом.
        - Не лезь к нему, он здесь ни при чём!
        - Ну так не выпендривайся и не строй из себя недотрогу. Будешь хорошо себя вести - и Виталик твой останется в целости и сохранности. Давай, пошли в машину. Утром доставим домой в целости и сохранности.
        Качок взял Лизу под руку и куда-то повёл. Виталий полез в карман за телефоном, чтобы вызвать полицию, прежде чем бросаться на помощь сестре, и обнаружил, что забыл его дома. Делать было нечего, придётся импровизировать.
        - Эй! - крикнул он, забегая в переулок. - Куда это вы собрались?!
        - Виталь... ты что тут делаешь? - удивлённо спросила сестра.
        - У меня тот же вопрос, - ответил он. - Куда ты с ними собралась?
        - Неважно... возвращайся домой, - Лиза отвела взгляд в сторону.
        - Возвращайся домой, Виталик, - присоединился к ней Вася. - Как привезли, так и увезём, ничего с ней не сделается.
        - Убери от неё лапы... - угрожающе произнёс Виталий.
        - Колян, добавь ему, - сказал тот своему подельнику. - Похоже, он у нас непонятливый.
        Колян двинулся Виталию навстречу. Тот поднял руки, готовясь к обороне, но по сравнению с игрой реальное тело двигалось непривычно медленно, и он не успел даже увидеть резкий удар, впечатавшийся в лицо чуть правее носа.
        Падение на землю... болезненный удар спиной и затылком... гул в ушах... крики сестры, доносящиеся будто откуда-то издалека... и сообщение интерфейса:

        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 8 ЕД. УРОНА.


        ГЛАВА 3

        Всего один удар, и он уже позорно лежал на асфальте в полной беспомощности. Жалкое, наверное, было зрелище. Омерзительное чувство от этой беспомощности заглушало даже боль от удара в правой скуле. Урон, наносимый кулаками этого парня, был почти вдвое больше, чем у крестьян в Орте и у самого Эрниса.
        Постойте... что?!
        Всё ещё лёжа на земле, Виталий скосил взгляд в нижний левый угол поля зрения. Там, как будто так и надо, висело окно чата, и в нём отображалась одна-единственная строка, сообщающая о полученном уроне. От мыслей о том, галлюцинации это или нет, отвлекли голоса:
        - Пошли давай.
        - Пусти меня, ублюдок! Никуда я не пойду!
        - А если так?
        Тут же Виталию в бок прилетел мощный удар ботинком.

        КРИТИЧЕСКОЕ ПОПАДАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 17 ЕД. УРОНА.

        От боли он вскрикнул и скрючился.
        - Кто-нибудь! На помощь! - раздался визг Лизы.
        - Да не ори ты! Не сечёшь, дура?! Мы ж сейчас возьмём да прибьём его прямо здесь, если будешь брыкаться!
        - Полиция!!! - не унималась сестра.
        - А, чёрт с ней, пошли. Пока оставим, - сказал Вася.
        - Ага, иду, - ответил Колян, напоследок с хорошего размаха пнув Виталия прямо в лицо.

        КРИТИЧЕСКОЕ ПОПАДАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 16 ЕД. УРОНА.

        - Виталик! - Лиза, заливаясь слезами, бросилась к нему, усевшись рядом на асфальт. - Сейчас, я скорую... - она дрожащими руками полезла в сумочку за телефоном.
        - Не надо... пошли домой... - с трудом прохрипел Виталий. Затем он попытался встать, но вспышка боли в ударенном боку вернула его в лежачее положение.
        - Сейчас, только отдохну немного...
        Около минуты он лежал под всхлипывания сестры, положившей руки ему на грудь и голову, после чего предпринял ещё одну попытку подняться.
        - Помоги...
        Лиза взяла его под руку, и совместными усилиями им удалось поставить Виталия на ноги. Так, опираясь на плечо сестры, он доковылял до квартиры. Дальше всё было в точности, как несколько часов тому назад: Лиза усадила брата на табуретку в ванной, а сама достала вату и стала откручивать пузырёк с йодом.
        - Не хочешь ничего мне рассказать? - спросил он, держась за кровоточащую рану на лице и наблюдая за её манипуляциями.
        - Виталь... я не хочу тебя в это впутывать.
        - Как видишь, я уже более чем впутан.
        - Они больше не тронут тебя, если я...
        - Если ты ЧТО?
        Она замолкла в нерешительности.
        - И давно у нас появились секреты друг от друга? - эта фраза в отношениях брата и сестры считалась грязным приёмом, зато работала всегда безотказно. Вздохнув, Лиза села перед ним и начала рассказывать, параллельно обрабатывая рану на лице:
        - Дмитрий Кузнецов. Слышал о таком?
        - Фамилия знакомая... - Виталий напряг память. - Вроде когда-то мелькала в городских новостях. Но не припомню, кто это.
        - Сергей Кузнецов, владелец крупной сети ресторанов. Скорее всего, в новостях был именно он. Я уже изучила информацию о нём. Мерзкая личность, замешан во множестве мутных эпизодов, ставших залогом его процветающего бизнеса: угрозы, похищения, даже убийства. Но всегда неизменно выходил сухим из воды. А этот - его сынок.
        Лиза приложила вату к ране, заставив Виталия поморщиться от боли.

        ПРИМЕНЕНО: ЦЕЛЕБНАЯ ПРИПАРКА.
        ЗДОРОВЬЕ: 179/220, 182/220, 185/220.

        - И чего ему от тебя надо? - продолжил игрок, не подавая вида.
        - Предлагал встречаться. Он мне с самого  начала не понравился, так что я отказалась. Но каким-то образом он почти сразу выяснил мой адрес и номер телефона. Начались звонки. Сначала с настойчивыми предложениями, а затем и с угрозами. Меня трогать он своим подручным строго запретил, а вот насчёт тебя угрожал неоднократно. Как оказалось, не шутил.
        - Как я понимаю, идти в полицию можно даже не пробовать.
        - Правильно понимаешь, - грустно сказала она, выбрасывая окровавленный кусок ваты и убирая йод в аптечку. - Боюсь, в покое он меня теперь не оставит. Разве что если уехать в другой город... Было бы, на что.
        - Посмотрим. Главное - не делай глупостей. И даже не думай о том, чтобы соглашаться ни на какие условия, пока я что-нибудь не придумаю.
        - Да что ты придумаешь... Кто он, и кто мы.
        - Дай мне время, окей?
        Действие "припарки" уже закончилось, и теперь индикатор здоровья в левом верхнем углу поля зрения показывал 209/220. Сам Виталий уже окончательно пришёл в норму: голова не кружилась, в ушах не гудело, и никаких признаков помутнения рассудка он в себе не замечал, хоть и понятия не имел, на что эти признаки должны быть похожи. Нужно было выяснить, что происходит, и это сейчас занимало его куда сильнее, чем риск быть покалеченным по дороге с работы.
        Дождавшись, пока сестра выйдет из ванной, Виталий тут же встал с табуретки и бросился к зеркалу. Рана и пара синяков на лице ещё были заметны, но выглядели так, будто заживали уже не первый день. Только сейчас он заметил, что боль в отбитом боку тоже заметно притупилась. Заперев на всякий случай дверь, Виталий вытащил из аптечки йод с ватой и сделал "припарку", повторно обработав раны.

        ПРИМЕНЕНО: ЦЕЛЕБНАЯ ПРИПАРКА.
        ЗДОРОВЬЕ: 209/220, 212/220, 215/220.

        Глядя в зеркало, он удивлённым взглядом смотрел, как остатки ран затягиваются прямо на глазах, прямо как в фильмах про вампиров. Когда значение здоровья дошло до максимума, лицо было идеально чистым, а боль в боку полностью исчезла, будто её и не было. На всякий случай Виталий ущипнул себя, а также внимательно проверил работу органов чувств. Перед глазами была знакомая ванная, уши улавливали его собственное дыхание, нос ощущал едкий запах йода. Виталий определённо не спал и пребывал в сознании.
        Решив расширить границы эксперимента, он достал из аптечки пластырь и ушёл в свою комнату. Откопав в тумбочке канцелярский нож, игрок провёл лезвием себе по пальцу, оставив на нём небольшую ранку, из которой тут же выступила полоска крови.

        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ЕД. УРОНА.
        ВЫ ПОДВЕРГЛИСЬ ЭФФЕКТУ "КРОВОТЕЧЕНИЕ".

        Возле индикатора здоровья появилась иконка соответствующего дебаффа, уже знакомая Виталию по сражениям с волками. Отрезав кусок пластыря, он залепил им рану, не отводя взгляда от окна чата.

        ПРИМЕНЕНО: БИНТ.
        КРОВОТЕЧЕНИЕ БОЛЬШЕ НЕ ДЕЙСТВУЕТ.

        Осторожно оторвав пластырь, Виталий убедился, что рана полностью перестала кровоточить. Кусок пластыря при этом исчез из руки, как будто растворившись в воздухе - то же самое происходило в игре с отработанными бинтами.
        Пора было изучить интерфейс. Индикатор здоровья и чат, сейчас отображающий только системные сообщения об уроне и исцелении, находились на своём месте и выглядели и работали точно так же, как в "Мире клинков". А вот всего остального пока что не наблюдалось.
        Стоило подумать о мини-карте и пожелать её появления, как она тут же отобразилась в правом верхнем углу, на своём положенном месте. На ней честно отображалась квартира, в которой Виталий в данный момент находился: его комната, комната сестры, санузел, кухня, коридор и выход на балкон. Стрелка, обозначающая положение персонажа, находилась ровно там, где сидел сейчас Виталий.
        Пришло время для самой интересной части. Вызвав главное меню, он раскрыл панель персонажа.

        ИМЯ: ЭРНИС.
        КЛАСС: БРОДЯГА.
        УРОВЕНЬ: 7.
        ОПЫТ: 740/4500.

        СИЛА: 16.
        ЛОВКОСТЬ: 14.
        ДУХ: 9.
        СКОРОСТЬ: 9.
        СТОЙКОСТЬ: 15.

        Значит, эта система принимала его именно за Эрниса - созданного прошлым вечером персонажа "Мира клинков", включая его характеристики. Странно, тогда он должен был суметь увернуться от удара Коляна или как минимум устоять на ногах. Возможно, характеристики персонажа, как и интерфейс, на тот момент ещё просто не успели активироваться. Так, а что с экипировкой?
        Руки были пусты - ни топора, ни лука, а урон от кулаков также соответствовал показателям Эрниса: 7-8 ед. при 16 силы. То есть совсем как у Коляна. А вот с одеждой было интереснее - три слота были чем-то заняты.

        ПРОСТАЯ ФУТБОЛКА.
        ТИП БРОНИ: ЛЁГКАЯ, ТОРС.
        ЗАЩИТА: 0.

        ДЖИНСОВЫЕ БРЮКИ.
        ТИП БРОНИ: ЛЁГКАЯ, НОГИ.
        ЗАЩИТА: 2.

        ПРОСТЫЕ НОСКИ.
        ТИП БРОНИ: ЛЁГКАЯ, СТУПНИ.
        ЗАЩИТА: 0.

        Значит, система располагала знаниями и об этом мире тоже, правильно определяя название и защитную ценность тех или иных видов одежды. А ещё, хоть она и принимала Виталия за Эрниса, но экипировку учитывала именно ту, что была надета на нём здесь, в реальном мире.
        Инвентарь был пуст, а журнал заданий не претерпел изменений после выхода из игры, по-прежнему предлагая отправиться в город Мерон. Решив поэкспериментировать, Виталий снова взял в руки канцелярский нож и открыл окно экипировки. Слот правой руки теперь не был пустым:

        КАНЦЕЛЯРСКИЙ НОЖ.
        ТИП ОРУЖИЯ: КИНЖАЛ, ОДНОРУЧНОЕ.
        УРОН: 12-14.

        А вот скинуть нож в инвентарь не получилось - система никак не реагировала на попытки это проделать. Тогда Виталий встал и засунул нож в карман джинсов. Пиктограмма предмета тут же появилась в инвентаре, а при извлечении из кармана вернулась в слот правой руки. Значит, халявного безразмерного пространства в реальном мире иметь не положено, и все необходимые предметы придётся по-честному таскать с собой.
        Время было уже за полночь, а завтра с утра надо было идти на работу. Решив, что утро вечера мудренее, Виталий разделся и лёг спать, решив оставить более подробное изучение системы на следующий день. К тому же, всё ещё рассматривался вариант, что всё происходящее - не более чем галлюцинации после ударов по голове, и наутро всё это просто исчезнет, вернув на место саднящие раны.
        Несмотря на все сомнения и подозрения о галлюцинациях, Виталий не мог не задуматься о том, что будет ждать его дальше, если он и правда превратится в персонажа компьютерной игры. Герои в играх, как правило, не только многократно превосходят простых людей по физическим данным, но и обладают особыми талантами, одна только магия чего стоит. Что, если он и правда сможет метать огненные шары и ледяные стрелы, или чем там владеют маги в "Мире клинков"? Или уходить в режим скрытности, становясь невидимым для окружающих людей? Или взять что попроще - раскачать показатель силы так, что ударом кулака можно будет проламывать бетонные стены.
        В голове тут же всплыли образы супер-героев из комиксов, спасающих горожан от преступников и иногда от супер-злодеев, отправляя и тех, и других за решётку. Нет, это всего лишь глупые детские сказки. В реальном мире злодеи не бегают по подворотням в чёрных масках, отбирая сумочки у женщин. Настоящие злодеи владеют бизнесом, деньгами, связями и полной неуязвимостью перед законом. Развесь их на паутине и вызови полицию, и уже завтра они будут как ни в чём не бывало ходить на свободе, а СМИ - наперебой кричать о маньяке с супер-способностями, якобы нападающем на мирных людей.
        На смену супер-героям пришли кадры из популярного аниме, в котором герой росчерком пера отправлял преступников на тот свет. Вот так - без глупых попыток наказать по закону, без суда и следствия, просто убивал, как собак. И этот вариант приглянулся Виталию гораздо больше. Особенно, когда он вспомнил названное Лизой имя.
        Дмитрий Кузнецов. Сын крупного бизнесмена, решивший, что может вот так просто взять и сделать его сестру своей секс-рабыней. Тут же вспомнилось и всё остальное: нервные разговоры сестры по телефону; слёзы, когда у неё на глазах избивали брата; грусть в голосе и желание сдаться, выполнить любые требования этого ублюдка, лишь бы уберечь от опасностей единственного близкого ей человека.
        Когда Виталий засыпал, последней мыслью в его голове было: "Молись, чтобы это было всего лишь галлюцинацией..."

***

        Проснувшись от звона будильника, Виталий первым делом побегал взглядом влево-вправо и убедился, что все элементы интерфейса по-прежнему на месте, а из экипировки на нём только "простые трусы" с нулевой защитой. То же касалось и тела: ничего не болело, а лицо было абсолютно чистым, без каких-либо следов от вчерашних побоев. У Лизы такое чудесное исцеление могло вызвать вопросы, поэтому, найдя на столе оставленный вчера пластырь, Виталий по памяти залепил на лице те участки, которые вчера были ранены, после чего отправился в ванную, прихватив оттуда пузырёк аспирина, а затем на кухню.
        - Ты как? - спросила Лиза, едва он вошёл.
        - В порядке, ничего жизненно важного вроде не задели.
        Сосредоточив взгляд на сестре, он заставил систему выдать положенные элементы интерфейса. Над Лизой не сразу, но всё же появился индикатор здоровья. Вот только вся полоса была чёрного цвета, как при нулевом ХП, а вместо никнейма стояли буквы N/a. Из своих скромных познаний в программировании Виталий знал, что эта аббревиатура означает что-то вроде отсутствия данных. В целом, это вполне поддавалось объяснению - Лиза не играла в "Мир клинков" и не имела там персонажей, так что распознавать системе было нечего.
        - Будь осторожнее, хорошо? - вдруг сказала она. - Избегай тёмных переулков. Или вообще езди на такси.
        - На такси, ага. А жить на что будем?
        - На чём-нибудь другом сэкономим.
        - Да ладно, за меня не беспокойся, я не такой уж хрупкий. Главное, сама обходи этих парней за километр, и, повторяю, не вздумай ни на что соглашаться.
        - Если тебе будет угрожать что-то серьёзное, я соглашусь, - твёрдо ответила Лиза, и по её тону и лицу было видно, что она не шутит. Виталий понимал, что спорить с ней сейчас будет бесполезно - ради спасения друг друга любой из них пошёл бы на всё, что угодно, поэтому игрок решил пойти на компромисс.
        - Только если что-то серьёзное, - повторил он сестре её слова. Такое условие Виталию вполне подходило - если всё пойдёт по плану, то опасаться серьёзных травм придётся вовсе не ему.

***

        На улице интерфейс работал очень неохотно, и разглядеть индикаторы здоровья удавалось лишь над теми прохожими, что проходили совсем близко от Виталия. И каждый из них был таким же N/a с пустой чёрной полосой. Виталия вдруг осенила мысль - а что будет, если встретить другого игрока "Мира клинков"? Распознает ли их система как игровых персонажей, или они тоже окажутся такими вот "неизвестными"? Игрок отметил в уме, что надо будет как-нибудь пробраться на сходку геймеров и посмотреть, что интерфейс там покажет.
        На работе сегодня у Виталия было запланировано несколько дел, на которые он благополучно забил, посвятив весь рабочий день чтению гайдов на официальном форуме "Мира клинков". С момента вечерней драки прошло уже достаточно времени, и раз игровой интерфейс до сих пор никуда не делся, оставалось только сделать вывод, что никакие это не галлюцинации, и игровая механика действительно каким-то образом просочилась с реальный мир. А значит, следовало озаботиться прокачкой Эрниса. Ни о каких "играть самостоятельно" теперь не шло и речи - нужно было максимально быстро и эффективно развивать своего персонажа. Способность исцелять любые ранения при помощи ваты и йода была, конечно, приятна, но в неуязвимом персонаже нет смысла, если он не способен сражаться.
        Первым делом предстояло выбрать свой будущий класс. И здесь сразу следовало учесть несколько важных факторов, так как Эрнису предстояло вести сражения не только на просторах Кирридена, но и в реальном мире. А реальный мир - это не игра, и здесь не получится разгуливать по улицам в доспехах и с мечом в руке.
        Даже если полагаться на скрытность и действовать только в тёмное время суток, оружие всё равно нужно было где-то хранить. Дома - не вариант. Снимать отдельную квартиру - нужны деньги. Спрятать в безлюдном месте - кто-нибудь может найти и украсть, или отнести в полицию, где снимут отпечатки пальцев и, чего доброго, найдут владельца. К тому же, Виталий понятия не имел, где в двадцать первом веке вообще можно раздобыть настоящий боевой меч.
        В общем, выбирать следовало какого-нибудь мага, который сможет вести бой без оружия, уничтожая врагов огненными шарами и ледяными стрелами, или чем там пользуются волшебники Кирридена. К такому классу прилагалось и алиби: "Что? За углом сожгли человека, и я подозреваемый? Так у меня огнемёта при себе нет, можете обыскать." С этими мыслями Виталий полез в раздел, описывающий классы персонажей в игре.
        Как выяснилось, классовая система в "Мире клинков" имела ряд отличий от других игр. Главным из них было то, что после прохождения определённого квеста каждый игрок получал статус "коллекционера". Этот статус открывал доступ к некоему волшебному хранилищу в другом измерении, называемому "Арсеналом" (именно о нём однажды упоминал Делиос), в котором персонаж мог хранить всё своё оружие и в любой момент призывать его к себе в руки. Это было весьма удобно, так как стартовый класс "бродяги" имел лишь один слот под оружие и не мог менять его во время боя, что однажды уже чуть не привело Эрниса к печальным последствиям, когда он не смог переключиться с лука на меч. Имейся у него тогда "Арсенал", он бы без проблем сменил оружие и расправился с одержимым крестьянином в ближнем бою.
        Подобная система сильно меняла расклад. Сразу вставал вопрос - получится ли в реальном мире пользоваться оружием, сохранённым в Арсенале? Если да, то о магах можно смело забыть и выбрать любой класс по вкусу. А если нет? К счастью, дальнейшее чтение гайдов показало, что сначала игрок должен выполнить квест на получение Арсенала, а уже после этого приступать к выбору класса. То есть, овладев Арсеналом, можно будет сразу выйти в оффлайн и проверить доступ к оружию, и уже после этого определяться с классом.
        Чтобы в будущем не терять на это время, Виталий решил прямо сейчас наметить себе два класса: первый, который просто больше всех понравится; и второй, магический, на случай, если Арсенал всё же не захочет работать за пределами игры.
        После изучения списка классов больше всего ему приглянулся "мастер клинков". Описание класса гласило:

        МАСТЕР КЛИНКОВ.
        ОСНОВНЫЕ ХАРАКТЕРИСТИКИ: ЛОВКОСТЬ, ДУХ.
        ПРЕДПОЧИТАЕМОЕ ОРУЖИЕ: МЕЧИ, КИНЖАЛЫ.
        ДИСТАНЦИЯ БОЯ: БЛИЖНЯЯ, СРЕДНЯЯ.
        ПРЕДПОЧИТАЕМАЯ РОЛЬ: НАНЕСЕНИЕ УРОНА.
        МАСТЕРА КЛИНКОВ ЯВЛЯЮТСЯ НАСТОЯЩИМИ ВИРТУОЗАМИ В ИСПОЛЬЗОВАНИИ АРСЕНАЛОВ. ОНИ НЕ ОГРАНИЧИВАЮТ СЕБЯ ИСПОЛЬЗОВАНИЕМ ЛИШЬ ОДНОГО ИЛИ ДВУХ ОРУЖИЙ, ВМЕСТО ЭТОГО ОБРУШИВАЯ НА ВРАГА СРАЗУ ВЕСЬ АССОРТИМЕНТ ВООРУЖЕНИЯ. ПРИЗВАННЫЕ ИМИ ДЕСЯТКИ КЛИНКОВ ПОСЛУШНО ПАРЯТ В ВОЗДУХЕ ВОЗЛЕ СВОЕГО ХОЗЯИНА, ГОТОВЫЕ ПО ПЕРВОМУ ЕГО ПРИКАЗУ НАПАСТЬ НА ВРАГА, УНИЧТОЖИВ ЕГО ПРЕЖДЕ, ЧЕМ ОН УСПЕЕТ ПОДОЙТИ.
        ОСНОВНЫЕ СПОСОБНОСТИ:
        - РОЙ КЛИНКОВ: МАСТЕР КЛИНКОВ СПОСОБЕН ПРИЗЫВАТЬ СЕБЕ НА ПОМОЩЬ ГОРАЗДО БОЛЬШЕЕ КОЛИЧЕСТВО ОРУЖИЯ, ЧЕМ ЛЮБОЙ ДРУГОЙ КЛАСС. ПРИЗВАННОЕ ОРУЖИЕ ПАРИТ В ВОЗДУХЕ ВОЗЛЕ НЕГО, ПОВИНУЯСЬ ВОЛЕ ХОЗЯИНА.
        - СТАЛЬНОЕ ЖАЛО: ПО ПРИКАЗУ ХОЗЯИНА КЛИНКИ НА ПОЛНОЙ СКОРОСТИ УСТРЕМЛЯЮТСЯ К ЦЕЛИ, ПОРАЖАЯ ЕЁ С БОЛЬШОГО РАССТОЯНИЯ.
        - ТАНЕЦ ЛЕЗВИЙ: МАСТЕР МАНИПУЛИРУЕТ КЛИНКАМИ, ЗАСТАВЛЯЯ ИХ ЛЕТАТЬ ВОКРУГ СЕБЯ И УЧАСТВОВАТЬ В БОЮ НА СРЕДНЕЙ ДИСТАНЦИИ КАК ДЛЯ НАНЕСЕНИЯ УРОНА ВРАГАМ, ТАК И ДЛЯ ЗАЩИТЫ ХОЗЯИНА.

        Название класса неспроста совпадало с названием игры - мастер клинков явно был самым каноничным классом в "Мире клинков", и к тому же по полной программе задействовал уникальную систему Арсенала. Прилагающийся красочный видеоролик демонстрировал работу класса в деле: с десяток мечей, сабель, рапир и кинжалов разной длины и формы кружились вокруг заклинателя, самостоятельно поражая нападающих; а когда из врагов остался лишь стоящий вдалеке лучник, заклинатель указал на него рукой, и все клинки разом влетели в стрелка, утыкав его, как дикобраза.
        В качестве запасного магического класса был выбран маг льда. Другие стихии, такие как огонь или воздух, а ещё лучше - тьма, слишком явно свидетельствовали бы о неестественных смертях будущих жертв, привлекая ненужное внимание, а вот повреждения от ледяных стрел по внешнему виду были идентичны ранам от холодного оружия, позволяя выдавать убийства за обычную поножовщину.
        Сама же система прокачки выглядела довольно стандартно. За убийство мобов и выполнение заданий персонаж получал опыт, позволяющий повышаться в уровнях. В начале игры к каждому уровню прилагалось по два очка характеристик, но после получения класса персонаж начинал получать уже по три очка за каждый левел-ап. Здоровье вычислялось по формуле "уровень плюс стойкость, помноженные на десять", и таким образом понемногу росло с каждым левел-апом, даже если игрок вообще не прокачивал показатель стойкости. Кроме прокачки параметров напрямую, существовало ещё два способа усилить персонажа.
        Первый - приобретение новых способностей. Тот список талантов, что был перечислен в описании мастера клинков, не выдавался персонажу сразу после получения этого класса, и для получения всех этих навыков потребуется пройти множество специальных заданий, на что грозил уйти ещё не один месяц.
        Второй способ - экипировка. Пока что вся броня, которую Виталию доводилось носить, имела лишь прибавку к показателю защиты, но более редкие и труднодобываемые шмотки давали значительные бонусы к характеристикам персонажа и даже открывали доступ к уникальным способностям, в основном пассивного действия. К сожалению, действие "Арсенала" распространялось только на оружие, и всю одежду придётся оставлять в Кирридене, так что про какие-либо бонусы к своим показателям за пределами игры можно было забыть.
        Само задание, открывающее доступ к выбору класса, можно было получить с десятого уровня в Мероне, то есть уже совсем скоро. Вообще, с заданиями здесь была непростая штука. Разработчики понимали, что первопроходцы быстро заполнят игровой форум гайдами с описанием каждого квеста, отметив на карте точное расположение квестовых предметов, нпс, мобов и боссов, и подробно описав весь процесс прохождения. В связи с этим было решено привязать к большинству заданий элемент рандома[22 - [1]Рандом (Random) - элемент случайности.], в результате чего многие объекты не находились в строго определённом месте, а появлялись по случайным координатам.
        Так, например, сохранившие рассудок жители Орты могли находиться в любом из домов деревни, а шайка Бертона, вечно роющаяся в сундуке, появлялась в случайном месте в северной части леса. Это слегка огорчило Виталия, который уже вознамерился выучить наизусть гайды по всем заданиям и устроить Эрнису скоростную прокачку.
        За чтением день пролетел незаметно, и взглянув на часы, Виталий обнаружил, что до конца рабочего дня оставалось всего двадцать минут. Вспомнив о ещё одной своей задумке, он пробежался по кабинету глазами в поисках чего-нибудь тяжёлого и, остановившись на неисправном блоке питания, подобрал его и, собравшись с духом, несколько раз сильно ударил себя по голове.
        Интерфейс тут же осыпал его сообщениями о полученном уроне, суммарно снизившим здоровье на тридцать восемь пунктов. Согласно задумке, требовалось опустить ХП ещё пониже, а значит ударить себя ещё пару раз. В конечном итоге индикатор здоровья показывал 173 единицы из 220.
        Закончив с сеансом мазохизма и отложив блок питания в сторону, Виталий достал из кармана куртки пузырёк аспирина, украденный из домашней аптечки, и сделал глоток. Ничего. Дабы не мучить себя догадками, он вздохнул и просто выдул разом всё содержимое пузырька.

        ПРИМЕНЕНО: СЛАБОЕ ЛЕЧЕБНОЕ ЗЕЛЬЕ.
        ЗДОРОВЬЕ: 173/220, 188/220, 203/220.

        Как Виталий уже знал из прочитанной сегодня информации, такое зелье восстанавливало девяносто единиц здоровья за шесть тиков[23 - [2]Тик (Tick) - периодическое срабатывание эффекта, действующего долгое время.], по пятнадцать в секунду, то есть втрое больше и вдвое быстрее, чем целебная припарка. Каждый тик исцелял персонажа на пятнадцать единиц, и сейчас хватило пяти, чтобы полностью исцелить раненую голову.
        Итак, самые смелые ожидания оправдались, и система приняла случайно взятый пузырёк с лекарством за лечебное зелье. Логично было предположить, что более мощные медикаменты будут определяться соответственно как среднее и сильное зелье и восстанавливать большие объёмы здоровья, но на данный момент шестидесяти пунктов было вполне достаточно.
        По пути с работы Виталий зашёл в аптеку и купил два пузырька аспирина: один на замену украденному из дома, и второй на случай очередного нападения "друзей" Лизы. Выпить пузырёк, и он не только без проблем доберётся до дома, но и не оставит на себе никаких следов драки.
        К счастью, в этот раз обошлось, и по пути домой ни Васи, ни Коляна Виталий нигде не повстречал. Организовав себе ужин и как следует заправившись перед игрой, он лёг на кровать, надел шлем и отправился в Кирриден. Сегодня была пятница, и ложиться спать было вовсе необязательно.

***

        Дождавшись Делиоса и Мерили и ещё раз убедившись, что закончил со всеми делами в таверне, Эрнис вместе с друзьями отправился в направлении Мерона - нынешней столицы Бурвала.
        Дорога в Мерон и впрямь оказалась на порядок опаснее, чем окрестности Орты. Одержимые крестьяне встречались всё реже, и им на смену пришли разбойники, мечтающие поживиться припасами проходящих по дорогам путников. Они были на порядок умнее и проворнее крестьян, их движения уже не получалось так легко предугадывать, да и экипировка у них была получше.
        - Скоро уже мы получим классы? - простонала Мерили, убирая лук за спину после очередного боя. - Надоел этот лук.
        - А ты что, не лучником собралась играть? - удивился Делиос.
        - Сдался мне он. Я всегда и везде играю хилом, но разрабы "Мира клинков", видите ли, решили соригинальничать и заставить всех начинать игру простыми физиками. А ближний бой - это вообще не моё, вот и решила на первое время попробовать что-нибудь стреляющее.
        - О. Тяжело, наверно, было первые квесты проходить, - протянул Делиос, вспомнив печальный опыт Эрниса с дальним боем.
        - Да не то чтобы очень. Если прицелиться в голову, то бой почти всегда удавалось начать с крита. Ещё пара выстрелов, пока моб бежит, и бой выигран. Вот если сагришь[24 - [3]Сагрить (Aggro) - привлечь внимание врага на себя.] сразу двоих или больше - то всё, отправляйся на респаун[25 - [4]Респаун (Respawn) - точка воскрешения.]. Так что, когда там классы?
        - Скоро, - ответил Эрнис. - Доберёмся до Мерона и сразу возьмём квест на получение Арсенала, а после этого можно будет выбирать класс. Но для этого придётся выполнить отдельное задание. И если квест на Арсенал для всех один и тот же, то для классов нам придётся выполнять их каждому по отдельности. Итого - четыре квеста, и мы все перестанем быть "бродягами".
        - Эм... - промямлил Делиос, слушая всё это с открытым ртом. - Эрнис... Это точно ты? Или у тебя кто-то шлем стащил?
        - Я, я. Просто сегодня ещё раз всё обдумал и решил, что ты всё-таки прав. Нет смысла копаться в грязи, пока остальной народ качает персонажей и добывает топовый шмот. Так что я сегодня даже почитал гайды, и теперь имею общее представление, что нам делать дальше.
        - Наконец-то ты ступил на светлую сторону силы! - просиял даггерщик.


        ГЛАВА 4

        На подходе к городу земля под ногами наконец стала подавать признаки жизни, и группе игроков то и дело стали попадаться травянистые участки и деревья, сохранившие хотя бы небольшую часть листвы.
        Сам Мерон соответствовал общему настроению проклятых земель. Высокие стены были выполнены из чёрного, идеально гладкого камня и заканчивались острыми шпилями на высоте в несколько десятков метров. Расступались они с северо-западной стороны лишь в одном месте, образуя неширокий проход, тщательно охраняемый воинами и арбалетчиками, глядящими на гостей из бойниц через мушки нацеленных арбалетов.
        - Значит, больше мы не тормозим? - ещё раз уточнил Делиос, косясь на Эрниса.
        - Да, пошли по квестам. Если девушка не против, конечно.
        - Просто дайте мне поскорее стать жрицей, - протянула Мерили в ответ.
        Едва группа вошла в ворота, у всех троих выскочило сообщение:

        ЗАДАНИЕ ОБНОВЛЕНО: МЕРОН.
        ОПИСАНИЕ: ВОТ ВЫ И В ГОРОДЕ. В РОДНОЙ ДЕРЕВНЕ ВАС БОЛЬШЕ НИКТО НЕ ЖДЁТ, И ПРИШЛО ВРЕМЯ ВСТРЕТИТЬ СВОЁ НОВОЕ БУДУЩЕЕ. ГОВОРЯТ, ВСЕМ ВНОВЬ ПРИБЫВШИМ, ЖЕЛАЮЩИМ ЗАРАБОТАТЬ, ПЕРВЫМ ДЕЛОМ СТОИТ ЯВИТЬСЯ К КОМАНДИРУ ГОРОДСКОЙ СТРАЖИ. НАСТАЛИ ОПАСНЫЕ ВРЕМЕНА, И ГОРОД НУЖДАЕТСЯ В УСЛУГАХ НАЁМНИКОВ. ВОЗМОЖНО, И ДЛЯ ВАС НАЙДЁТСЯ РАБОТА.
        ЗАДАЧИ: ОБРАТИТЬСЯ К КАПИТАНУ СТРАЖИ МЕРОНА.

        Эрнис и Делиос уже знали, где находится здание городской стражи, и группа уверенно направилась в нужном направлении. Но не успели они сделать и пары шагов, как сбоку кто-то крикнул:
        - Эй, ребята! Не желаете купить карту города? Всего двадцать монет!
        Предприимчивый игрок по имени Нарсадель стоял за наскоро сколоченным деревянным прилавком, на котором была навалена груда одинаковых бумажных свитков. Подойдя к прилавку, игроки идентифицировали предмет:

        КАРТА ГОРОДА МЕРОН.
        ТИП ПРЕДМЕТА: КАРТА.
        ЭФФЕКТ: ПРИ ИСПОЛЬЗОВАНИИ ПОЛНОСТЬЮ ОТКРЫВАЕТ ГОРОД МЕРОН НА ВАШЕЙ КАРТЕ, ТАКЖЕ ПОМЕЧАЯ ВСЕ ВАЖНЫЕ ОБЪЕКТЫ.

        - Без неё вы тут заблудитесь, уж поверьте, - причитал Нарсадель, пока игроки разглядывали предлагаемый им предмет.
        Закончив осмотр свитка и вернув его на прилавок, Делиос вытянул руку, направив указательный палец на торговца, и по слогам произнёс:
        - Спе-ку-лянт. Эти карты продаются у нпс по пять монет за штуку.
        - Да не ори ты, - шикнул на него Нарсадель. - Идите, куда шли, блин.

***

        - Есть такие любители, - пояснил Делиос, когда троица отошла от торговца на достаточное расстояние. - Скупают оптом всякую дешёвку у нпс, а потом толкают несведущим новичкам по завышенной цене.
        - И раз он до сих пор тут стоит, значит, дело идёт? - усмехнулся Эрнис. О том, что и сам готов был совершить покупку, он тактично умолчал.
        - Говорят, идёт. Правда, обычно такие ребята просто нанимают ботов[26 - [1]Бот (Bot) - программа, настроенная на автоматическое выполнение каких-либо действий. Например, торговля на рынках в онлайн-играх.] для автоматической торговли, чтобы не тратить своё время. Но этот, видимо, решил брать быка за рога и лично отлавливать новичков, идущих из Орты.
        Троица двигалась вдоль узких мрачных улиц, заставленных рядами каменных домов. Вокруг сновали по своим делам другие игроки, иногда подходя к стоящим у дороги нпс или забегая в здания. Судя по этой оживлённости, игрокам предстояло провести немало времени в Мероне и его окрестностях, прежде чем покидать город и отправиться дальше.
        Группа прошла через жилой, затем через торговый квартал, купив там ту самую карту города, которая и правда стоила всего пять монет. Потом они вышли на большую рыночную площадь, где десятки игроков и ботов сидели за прилавками, продавая созданную или добытую ими экипировку и зелья, скупая ресурсы, а также занимаясь уже знакомым спекулянтством, которое Делиос каждый раз безошибочно распознавал.
        - Мы что-то собираемся купить? - с любопытством спросила Мерили, когда Делиос, вместо того, чтобы двинуться дальше, стал бродить вдоль прилавков, читая висящие над ними таблички.
        - Нам с Эрнисом надо продать шкуры, которых мы нафармили в лесу, - объяснил он. - Вот, тут нормальная цена.
        Даггерщик остановился возле прилавка с простой, но информативной надписью на табличке: "Скупаю шкуры по 25м". У Эрниса было с собой 28 шкур, которые вышли в 700 монет - и правда неплохая премия.
        - Будь внимателен у таких скупщиков, - сделал Делиос ещё одно напутствие. - Могут написать на табличке одну цену, а по факту выставить другую. Не заметишь и отдашь всё добро по одной копейке за штуку. Так что всегда проверяй фактическую цену.
        Следом за рынком шла более широкая вымощенная дорога, которая наконец привела игроков к зданию стражи. Войдя внутрь, они без труда нашли нужный путь, просто следуя в ту сторону, откуда им навстречу выходили другие игроки. Там и обнаружилась дверь в кабинет, табличка на которой гласила: "Валрус, капитан городской стражи".
        Внутри кабинета за столом сидел коренастый нпс с непричёсанными седеющими волосами до плеч, водящий пером по листу бумаги. Услышав скрип двери, он поднял голову и осмотрел гостей.
        - Очередные беженцы, я так понимаю? И, как я вижу, способные держать оружие в руках. Хорошо, новые воины нам сейчас нужны как никогда. Если вы готовы к работе, то у меня прямо сейчас есть для вас первое задание. Заодно посмотрим, на что вы годитесь. Я недавно отправил отряд таких же наёмников в Кардал, городок к югу от Мерона. Там, как и везде, народ посходил с ума, и припасы им уже не понадобятся, а нам нужно чем-то кормить свой город. В общем, их задачей было проникнуть в городок и провести разведку, а также расчистить дорогу, чтобы я мог отправить туда караван за припасами. Как можете догадаться, никто из них не вернулся, поэтому я посылаю туда вас. Отправляйтесь в Кардал и выясните, что произошло с той группой, вернитесь и доложите мне. Если обнаружите какие-либо источники угрозы, избавьтесь от них - путь в Кардал должен стать безопасным для будущих караванов.

        ЗАДАНИЕ ВЫПОЛНЕНО: МЕРОН.

        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 600 ЕД. ОПЫТА.

        ПОЛУЧЕНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ: КАРДАЛЬСКИЙ КОЛЛЕКЦИОНЕР.
        ТИП ЗАДАНИЯ: ОСНОВНОЕ.
        ОПИСАНИЕ: ВОЛРУС, КАПИТАН ГОРОДСКОЙ СТРАЖИ МЕРОНА, ОТПРАВИЛ ВАС НА ПОИСКИ ОТРЯДА НАЁМНИКОВ, ПРОПАВШЕГО В КАРДАЛЕ - ГОРОДКЕ К ЮГУ ОТ МЕРОНА.
        ЗАДАЧИ: ВЫЯСНИТЬ СУДЬБУ ПРОПАВШЕГО ОТРЯДА.

        Выйдя из кабинета, игроки вернулись в главный зал здания стражи, где на специальной доске были вывешены объявления наподобие тех, что висели в таверне Биллигара. Здесь были всё те же стандартные квесты на убийство определённых видов мобов и поиск тех или иных ресурсов. По инструкции Делиоса взяв то, что можно будет выполнить параллельно с основным заданием, игроки покинули город и отправились на юг.

***

        Кардал не имел внешних стен и, как и Орта, отлично просматривался со всех сторон, но в отличие от стартовой деревни имел немало каменных строений, а также был более просторным. На входе группу встретили уже знакомые одержимые, но по мере продвижения в глубь городка всё чаще попадались разбойники, промышляющие здесь мародёрством. Мерили, получив союзников, взявших на себя танкование[27 - [2]Танкование (Tanking) - перетягивание внимания врагов на себя и получение урона от них, чтобы обезопасить более хилых членов группы.] врагов, наконец-то смогла спокойно расстреливать мобов издалека, не рискуя попасть в безысходный ближний бой. Она даже начала входить во вкус и задумываться, не стоит ли изменить свои взгляды и в будущем вместо хилера взять стрелка. Встречались здесь и другие игроки, занятые выполнением квестов или таким же поиском пропавших наёмников.
        Группа долго бродила по широким, заваленным мусором улицам, обыскивая каждый дом, но ничего, кроме стандартного лута и одержимых с мародёрами, им не попадалось. Выйдя из очередного здания, в котором также ничего не нашлось, они наткнулись на другую группу из четырёх игроков, направляющихся к выходу из города.
        - Вы по квесту Волруса? - спросил один из них, окидывая игроков взглядом. Получив утвердительные кивки, он развернулся и показал пальцем в сторону одной из улиц. - Мы только что завалили босса вон в той стороне. Минут через пять должен заспавниться в новом месте.
        Группа незнакомцев удалилась, а команда Эрниса двинулась дальше по улице.
        - О каком боссе он говорил? - спросила Мерили.
        - Сейчас узнаем, - ответил Делиос. - Или ты думала, что мы просто найдём пропавшую группу и с миром уйдём назад? Тут что ни квест, то бой с мобами, элитником или боссом.
        Вскоре группа остановилась перед развалинами какого-то особняка. От двухэтажной постройки, окружённой кусками разрушенного каменного забора, осталась хорошо если половина, тогда как западная часть второго этажа была полностью снесена, зацепив потолок и стены первого. Судя по облупившимся стенам, поросшим бледной растительностью, здание стояло в таком виде уже не первый десяток лет.
        Зайдя внутрь, игроки уловили какой-то скрежет, к которому вскоре присоединился голос.
        - Коллекция... Моя славная коллекция...
        Пройдя на звук, группа попала в просторный зал, укрытый потолком лишь наполовину. Источник звуков обнаружился сразу же - у дальней стены сидел на полу заросший мускулистый мужик в лохмотьях, ковыряя стену коротким мечом.
        - Мечи... копья... топоры... всё моё... - бормотал он себе под нос, не замечая гостей.
        Осмотрев весь зал, игроки увидели несколько мёртвых тел, валяющихся на полу. Одеты они были в такую же кожаную броню, и, скорее всего, являлись той самой пропавшей группой. Мужчина тем временем наконец заметил посетителей, поднялся на ноги, продемонстрировав почти двухметровый рост, медленно развернулся и уставился на игроков безумно горящими глазами.
        - Коллекция! - агрессивно рявкнул он. - Моё! Не отдам! Вам не забрать её! Никому не забрать, всех убью!!!

        ЗАДАНИЕ ОБНОВЛЕНО: КАРДАЛЬСКИЙ КОЛЛЕКЦИОНЕР.
        ОПИСАНИЕ: ВЫ НАШЛИ ПРОПАВШУЮ ГРУППУ НАЁМНИКОВ. СУДЯ ПО ВСЕМУ, ОНИ СТАЛИ ЖЕРТВАМИ БЕЗУМЦА, ПОСЕЛИВШЕГОСЯ В РУИНАХ, И ИЗБАВИТЬСЯ ОТ НЕГО ПРЕДСТОИТ ВАМ.
        ЗАДАЧИ: УБИТЬ КОЛЛЕКЦИОНЕРА.

        Едва игроки успели прочесть текст задания, безумец с рёвом бросился в их сторону.
        - Мерили, назад! - успел крикнуть Эрнис, доставая меч и принимая на него вражескую атаку. Размах был внушительным, и игроку с трудом, но всё же удалось блокировать удар. Делиос тем временем обнажил кинжалы и аккуратно обходил босса по кругу, чтобы пристроиться к нему сзади.
        Отбив ещё один удар и всё-таки пропустив третий, оказавшийся не таким уж болезненным, Эрнис провёл ответную серию атак. Мерили добавила пару стрел, а Делиос принялся нарезать вражескую спину. Босс демонстрировал высокие, хоть и частично утраченные навыки фехтования, один за другим обрушивая на игрока резкие, мощные и хитроумные выпады, но их было трое на одного, и бой казался не таким уж сложным. По крайней мере, первые полминуты.
        Когда здоровье воина просело на двадцать процентов, очередной удачный выпад Эрниса выбил меч из его руки, оставив босса безоружным. Однако тот, даже не посмотрев на потерянный клинок, набросился на Эрниса с кулаками, обрушивая на него яростные удары. Не в пример обычным людям, даже пустые руки этого старого вояки оказались внушительным оружием, заставив Эрниса уйти в глухую оборону.
        Видя, что противник не пытается атаковать в ответ, безумец вскоре потерял к нему интерес и повернулся к Делиосу, который на пару с Мерили к этому моменту просадил его ХП уже на треть. Но вместо того, чтобы продолжать драться голыми руками, он вдруг заревел:
        - Моя коллекция, приди ко мне!!!
        В следующее мгновение в его разведённых в стороны руках вдруг будто из ниоткуда появились два топора. Безумец по очереди посмотрел на каждый из них, и Делиос готов был поклясться, что во взгляде воина читалась искренняя любовь. Похоже, это и была та самая способность коллекционеров - призыв оружия из Арсенала. Но размышлять над этим, как и разглядывать босса, времени не было - безмолвно поприветствовав свои топоры, воин пошёл в агрессивную атаку. Лезвия топоров свистели перед лицом даггерщика, которому едва удавалось вовремя от них уклоняться, шаг за шагом отступая назад.
        Зато у Эрниса наконец-то появилась возможность заняться нанесением урона. Он резво подскочил к боссу и несколько раз рубанул его по спине, с сожалением осознав, что по части убавления вражеского здоровья его одноручный топор на порядок уступал кинжалам Делиоса.
        Даггерщик тем временем оказался загнан в угол и вынужденно пропустил два удара, потеряв сразу треть своего здоровья. ХП босса тем временем дошло до сорока процентов, и воин, опять выронив оружие, застонал и упал на колени, истекая кровью от многочисленных порезов.
        Убедившись, что босс на какое-то время выведен из строя, Делиос поспешил достать из инвентаря и выпить лечебное зелье. Эрнис, скосив взгляд на свой индикатор здоровья, не стал испытывать судьбу и проделал то же самое.
        - Моя коллекция... - вновь принялся бормотать он. - Моя дорогая коллекция... Ты всё, что у меня есть... Никому не отдам... Никому!!!
        Обретя второе дыхание, он вскочил, призвал себе в руку новый меч и, замахнувшись будто бы для удара, вдруг резко повернулся и бросил клинок туда, где стояла Мерили. Разрезав вдоль древка выпущенную в этот момент стрелу, меч вонзился в грудь девушке, заставив её вскрикнуть скорее от неожиданности, чем от пониженной в игре боли.
        Не теряя времени, безумный воин призвал из Арсенала кинжал и метнул его в Эрниса, который оказался более расторопным и отбил его рукояткой топора. Но безумец не собирался останавливаться и принялся один за другим выдёргивать из невидимого Арсенала клинки, булавы, топоры, кинжалы и копья, беспорядочно забрасывая ими то одного, то другого игрока, и сопровождая каждый бросок отчаянными криками.
        Очередное копьё, влетев Эрнису прямо в грудь, повалило его на каменный пол, опустив здоровье уже ниже середины. Делиосу, и в особенности Мерили, тоже приходилось несладко - лучнице было нечем отбивать летящие в неё снаряды, и в конце концов она предпочла убежать в соседнюю комнату и спрятаться за стеной, откуда тут же послышался звук откупориваемой склянки с зельем.
        - Надо навязать ему ближний бой! - крикнул даггерщик, после чего ловко отбил летящий в него томагавк и ринулся к боссу. Согласившись с его идеей, Эрнис тоже сократил дистанцию, позволив себе пропустить брошенный в него меч, и они начали с двух сторон атаковать босса, лишив его возможности вести обстрел. Убедившись, что угроза миновала, Мерили появилась в дверном проёме, медленно прицелилась и спустила тетиву, зарядив стрелу воину прямо в висок. Судя по тому, как резко укоротилась красная полоска над его головой, игра засчитала лучнице критическое попадание.
        От победы игроков отделяло менее одной пятой части здоровья босса. Воин тем временем оправился от замешательства и, вспомнив, что у него есть руки, резко оттолкнул ладонями двух игроков в разные стороны с такой мощью, что те не устояли на ногах и покатились по полу.
        - Я - Горунд, легендарный защитник Бурвала! - взревел он. - Меня невозможно победить, никому! Прочь из моего дома! Прочь от моей коллекции!
        Ухватив рукой видимую только ему рукоять, старый воин с натугой потянул за неё, вынимая на свет здоровенный двуручный клинок.
        - Умрите... - прошипел он, после чего стал угрожающе надвигаться на Эрниса.
        Пользуясь тем, что босс отвлечён на его напарника, Делиос вновь подкрался к нему сзади. Но стоило ему занести кинжал для выпада, как Горунд резко развернулся и провёл круговой взмах двухметровым мечом. Не готовый к такой внезапной атаке, Делиос получил разрушительный удар прямо в корпус, согнувшись пополам и отлетев к стене. В панели информации о группе Эрнис увидел, что здоровье даггерщика едва не упало до нуля.
        - Мерили, - Эрнис успел произнести лишь имя, когда в босса влетела стрела. Девушка уже поняла, что даггерщику теперь будет не до атак, и нанесение урона ложится на её и Эрниса плечи.
        Всю следующую минуту Эрнис играл в смертельную игру, пригибаясь и отпрыгивая от чудовищных взмахов гигантского клинка, которому явно не потребовалось бы больше пары прямых попаданий, чтобы отправить игрока в кожаных доспехах на респаун. Делиос тем временем осел на пол и не шевелился, видимо, поймав эффект оглушения. Значит, и для Эрниса всё могло закончится всего от одной пропущенной атаки. Выстрелы Мерили едва снесли половину оставшегося здоровья босса, и у того оставалось ещё десять процентов. Так мало, и так много...
        Решив всё же рискнуть ради приближения победы, Эрнис, отскочив в сторону от вертикального удара, выбившего из пола фонтан каменных осколков, сделал выпад воину в область шеи, тут же приготовившись уклоняться от очередной атаки.
        Не поднимая меч, Горунд слегка повернул лезвие и прямо с пола отправил его на врага. Эрнис не успел отреагировать должным образом и смог лишь вскинуть свой топор, приняв на него часть урона. Безумец тем временем откинул меч назад и размахнулся для очередной горизонтальной атаки, но в этот раз игрок без труда смог отпрыгнуть назад.
        Воин промахнулся, а ему в спину прилетела очередная стрела, заставив снова вспомнить о третьем противнике. Повернувшись к Мерили, он едва не просверлил её насквозь своим злобным взглядом, а затем двинулся на неё, волоча конец меча по земле. Воспользовавшись моментом, Эрнис подбежал к нему и нанёс несколько рубящих ударов сзади, попавшись на ту же уловку, что и Делиос.
        Правда, в этот раз Горунд не стал проводить атаку своим мечом. Вместо этого он резким движением левой руки схватил игрока за грудки поднял над полом. Правая рука перехватила рукоять меча, готовясь нанести один удар, и Эрнис подозревал, что после этого удара он уже не встанет.
        Вдруг слева послышался лёгкий топот ног, и в правый бок босса вонзился кинжал - Делиос наконец-то пришёл в себя. Следом за этим раздался звон тетивы, и в следующее мгновение у безумца из горла вышел наконечник стрелы, заодно опустив его здоровье до нулевой отметки.
        Рука разжалась, и Эрнис приземлился на пол, тут же предусмотрительно отступив назад на пару шагов. Посмотрев перед собой удивлённым взглядом, Горунд рухнул на колени, а затем повалился на пол лицом вниз.

        ЗАДАНИЕ ОБНОВЛЕНО: КАРДАЛЬСКИЙ КОЛЛЕКЦИОНЕР.
        ОПИСАНИЕ: МАНЬЯКОМ, УБИВШИМ РАЗВЕДЫВАТЕЛЬНУЮ ГРУППУ, ОКАЗАЛСЯ НЕ КТО ИНОЙ, КАК ЛЕГЕНДАРНЫЙ ВОИН ГОРУНД, МНОГО ЛЕТ НАЗАД УТРАТИВШИЙ РАССУДОК И ЗАПЕРШИЙСЯ В СВОЁМ ДОМЕ. ВАМ УДАЛОСЬ ПОЛОЖИТЬ КОНЕЦ ЕГО БЕЗУМИЮ ВМЕСТЕ С ЕГО ЖИЗНЬЮ, И ТЕПЕРЬ САМОЕ ВРЕМЯ ВЕРНУТЬСЯ В МЕРОН С ОТЧЁТОМ.
        ЗАДАЧИ: ПОГОВОРИТЬ С ВАЛРУСОМ В МЕРОНЕ.

        - Фух, все живы? - спросил Делиос запыхавшимся голосом.
        - Ага, - ответила Мелиса, выходя из своей комнаты к напарникам. - Это вообще законно, давать таких боссов на основном сюжетном квесте?
        - Да ладно, завалили втроём с первой попытки. Не сомневаюсь, дальше будет хуже. Так, что тут у нас? - даггерщик склонился над телом павшего воина, открывая окно лута. - О, кинжал! И кольцо, с бонусом к блокированию. Эрнис, забирай себе, будешь танковать.

        СЧАСТЛИВОЕ КОЛЬЦО ГОРУНДА.
        ТИП АКСЕССУАРА: КОЛЬЦО.
        ЭФФЕКТ: ПОВЫШАЕТ ВЕРОЯТНОСТЬ УСПЕШНОГО БЛОКИРОВАНИЯ ЩИТОМ ИЛИ ОРУЖИЕМ НА 5%.

        Эрнис не раздумывая надел кольцо, а Делиос экипировал новое оружие, с довольным видом повертев его в руке. Группа отправилась к выходу из развалин, как вдруг их окликнули:
        - Стойте...
        Развернувшись, они увидели, что воин был ещё жив.
        - Это был... славный бой, - хриплым голосом проговорил Горунд. - Моё время... подходит к концу. И я рад, что погибаю именно так... с мечом в руке. Прошу вас, позаботьтесь... о моей коллекции, когда меня не станет. Вы храбрые воины, и она... примет вас. Она всегда... принимает достойных.
        С трудом договорив последние слова, Горунд уронил голову на пол, в этот раз умерев окончательно. Лишь его рука продолжала мёртвой хваткой сжимать рукоять двухметрового меча.
        Несколько томительных секунд ничего не происходило. Но вскоре Эрнис начал ощущать нечто странное. Все звуки затихли, а окружающее пространство стало приобретать прозрачность, сквозь которую проступали сначала неясные, но с каждой секундой всё более чёткие очертания. Одно измерение как будто сливалось с другим, постепенно уступая ему место. Вскоре развалины старого дома полностью исчезли из поля зрения, и теперь игрок стоял на ровном каменном полу посреди бесконечной темноты, в которой прорисовывались лишь редкие каменные зубья, как будто он находился посреди острых скал, укутанных в непроницаемую темноту.
        Рука, всё ещё удерживающая топор, вдруг ощутила лёгкость, как будто оружие убавило в весе. Нет, топор не просто стал легче - он аккуратно, но настойчиво выбрался из руки владельца и повис в воздухе возле игрока.

        ПОЛУЧЕН НОВЫЙ КЛАСС: КОЛЛЕКЦИОНЕР.

        ПОЛУЧЕНА НОВАЯ СПОСОБНОСТЬ: АРСЕНАЛ.
        ОПИСАНИЕ: ВЫ ИМЕЕТЕ ДОСТУП К ВОЛШЕБНОМУ АРСЕНАЛУ, НАХОДЯЩЕМУСЯ В ОДНОМ ИЗ СОСЕДСТВУЮЩИХ С КИРРИДЕНОМ ИЗМЕРЕНИЙ. ВЫ МОЖЕТЕ ХРАНИТЬ В НЁМ ВСЁ СВОЁ ОРУЖИЕ И ПРИЗЫВАТЬ ЕГО В ЛЮБОЕ ВРЕМЯ, ДАЖЕ ПОСРЕДИ БОЯ.
        ВОЗМОЖНОСТИ:
        1) ПОСЕЩЕНИЕ АРСЕНАЛА: ВЫ СПОСОБНЫ ПЕРЕНЕСТИ СВОЙ РАЗУМ В АРСЕНАЛ И ПОЛЮБОВАТЬСЯ НА СВОЮ КОЛЛЕКЦИЮ ОРУЖИЯ. ВНИМАНИЕ: ВАШЕ ТЕЛО ПРИ ЭТОМ ОСТАЁТСЯ НА СВОЁМ МЕСТЕ И МОЖЕТ БЫТЬ РАНЕНО ИЛИ УБИТО, ПОЭТОМУ ИСПОЛЬЗУЙТЕ СПОСОБНОСТЬ ТОЛЬКО В БЕЗОПАСНЫХ ЗОНАХ!
        2) ПРИЗЫВ ОРУЖИЯ: ВЫ МОЖЕТЕ В ЛЮБОЙ МОМЕНТ ОТКРЫТЬ ПАНЕЛЬ АРСЕНАЛА И ВЗЯТЬ В РУКИ НАХОДЯЩЕЕСЯ ТАМ ОРУЖИЕ.
        3) ВОЗВРАТ ОРУЖИЯ: ВЫ МОЖЕТЕ ВЕРНУТЬ НЕНУЖНОЕ ОРУЖИЕ ОБРАТНО В АРСЕНАЛ, ЧТОБЫ ОСВОБОДИТЬ СВОИ РУКИ. ОРУЖИЕ, ОКАЗАВШЕЕСЯ СЛИШКОМ ДАЛЕКО ОТ ВАС В РЕЗУЛЬТАТЕ БРОСКА ИЛИ УТЕРИ, ВОЗВРАЩАЕТСЯ В АРСЕНАЛ АВТОМАТИЧЕСКИ.

        Как только Эрнис закрыл окно с информацией, измерения вновь начали сливаться, пока "Арсенал" полностью не исчез, вернув игрока в развалины. Осмотрев свои руки, а также окна инвентаря и экипировки, Эрнис обнаружил, что его топор пропал из своего слота. Ещё раз открыв главное меню, он заметил, что там появился новый пункт "Арсенал", и сразу активировал его. Перед Эрнисом всплыла ещё одна панель, похожая на инвентарь, один слот которого как раз был занят пиктограммой пропавшего топора.
        Решив разобраться с работой Арсенала, не отходя от кассы, он активировал нужную функцию, и миры вновь поменялись местами, в этот раз гораздо быстрее. Топор по-прежнему висел в воздухе, мерно покачиваясь вверх-вниз. Когда Эрнис потянулся к нему, оружие послушно легло в руку, а пиктограмма вернулась из хранилища в слот правой руки в инвентаре.
        Продолжая эксперимент, Эрнис вынул из инвентаря до сих пор не выброшенный ржавый меч и переправил его в раздел Арсенала. Клинок тут же появился перед глазами, зависнув в воздухе. Схватив его второй рукой, игрок вернулся в основной мир и убедился, что обе руки заняты оружием. Далее он разжал пальцы левой руки, выпуская ржавый клинок. Но вместо того, чтобы упасть на пол, оружие просто растворилось в воздухе, а окно Арсенала пополнилось пиктограммой меча.
        Делиос и Мерили тем временем тоже заканчивали освоение полученных способностей, материализуя в своих руках оружие точно так же, как это недавно делал Горунд, и отправляя его обратно в своё новое хранилище. Со стороны это выглядело так, будто лук и кинжалы просто появляются и исчезают у них в руках - чужой Арсенал никто видеть не мог.
        - Итак, полдела сделано, - подытожил Делиос, в последний раз возвращая кинжалы в Арсенал. - Теперь осталось получить классы. Вы как, в оффлайн ещё не уходите?
        - Завтра выходной, так что ещё могу поиграть, - ответил Эрнис. - Только давайте небольшой перерыв, а то я с обеда ничего не ел.
        - Да, я тоже пойду перекушу, - поддержала Мерили.
        - Окей, встречаемся через полчаса, - сказал даггерщик.

***

        Выйдя из развалин дома, все игроки вышли в оффлайн. Стянув с себя шлем, Виталий тут же сел на кровати и вызвал системное меню. Кнопка под названием "Арсенал" была на месте, а в открывшемся окне первые два слота были заняты пиктограммами меча и топора.
        Вытянув подрагивающую от волнения руку, Виталий дал мысленную команду на экипировку оружия. Секунду спустя его рука сжимала деревянную рукоять топора, а глаза неотрывно смотрели на испещрённое зазубринами металлическое лезвие.

        СТАЛЬНОЙ ТОПОР БЕРТОНА.
        ТИП ОРУЖИЯ: ТОПОР, ОДНОРУЧНОЕ.
        УРОН: 36-40.

        ______________________________

        ГЛАВА 5

        Он был здесь, в реальном мире. Средневековый боевой топор, до этого существовавший лишь внутри компьютерной игры в виде набора текстур и полигонов. Дабы окончательно убедиться в материальности оружия, Виталий оглядел комнату в поисках чего-нибудь, что не жалко было сломать. Достав из тумбочки деревянный карандаш, он положил его на край стола так, чтобы половина висела в воздухе, и, удерживая одной рукой, рубанул топором в середину деревянного стержня. Раздался треск, и половина карандаша улетела на пол. Сомнения отпали - топор был настоящим.
        Убедившись, что старый меч также принимает материальную форму по первой мысленной команде, а функция "посещение Арсенала", как и в игре, переносит в тёмную комнату с висящим в воздухе оружием, Виталий отправился на кухню, где обнаружил Лизу, стоявшую с покрасневшим от натуги лицом и сжимавшую в руке какой-то предмет.
        - О, ты очень кстати, - произнесла она, протягивая брату полулитровую стеклянную банку. - Помоги открыть, в прошлый раз у тебя получилось.
        Виталий принял банку с уже знакомой маркой консервированного супа и скептически осмотрел её, предаваясь воспоминаниям.
        - Знала бы ты, каких страданий мне это стоило. Зачем опять взяла эту марку? Договорились же перейти на что-нибудь с нормальными крышками.
        - Забыла, - виновато промямлила сестра. - Задумалась и машинально кинула в корзину то же, что брала раньше.
        - Ладно, попробуем, - сказал Виталий, хватаясь за крышку второй рукой и напрягая все силы, готовясь к тяжелейшему противостоянию. К его удивлению, крышка моментально поддалась и повернулась.
        - Ну вот, а ты боялся, - с улыбкой сказала Лиза, забирая предмет обратно. - Наверно, в прошлый раз просто бракованная банка попалась.
        Пока они вдвоём суетились над приготовлением супа, Виталий размышлял над тем, что он только что сделал. Легче всего было сойтись на том, что сегодня просто попалась нормальная банка, но игрок готов был поклясться, что в этот раз его рука приложила гораздо большее усилие, чем это удавалось раньше.
        Быстро сообразив, в чём дело, он вызвал перед собой панель с характеристиками персонажа. Хоть она и висела перед глазами широкой рамкой, посторонние люди не могли видеть чужого интерфейса, так что присутствия сестры можно было не бояться. Показатель силы с момента начала игры вырос почти вдвое, да и на старте Эрнис наверняка был посильнее задрота, который им управлял. Значит, параметры персонажа начинали достоверно переноситься из игры в реальность, делая Виталия сильнее, быстрее, выносливее и... умнее? Насчёт влияния показателя "духа" пока было неясно, да и измерить интеллектуальные способности будет посложнее, чем грубую силу. Разве что после каждого его повышения проходить на каком-нибудь сайте айкью-тест и сравнивать результаты.
        Заправляясь магазинским супом, Виталий обдумывал текущий уровень своих возможностей. Значит, теперь при встрече с теми двумя шестёрками можно просто призвать оружие и прирезать обоих, заодно оставив этому, как его там, Кузнецову недвусмысленное послание. Полиция ничего не докажет - пускай сначала попробуют найти орудие убийства. Удачи.
        Нет, стоп. Те двое - опытные и шустрые ребята. Кто сказал, что даже с оружием в руке Виталий сможет с ними справиться? Особенно, если у них самих обнаружится в карманах ножик или огнестрел. А если и справится, есть риск заляпать одежду кровью, и это Арсенале уже в не спрячешь. Нет, нельзя торопиться. Современный город - это не Кирриден, и он не имеет ничего общего с фентезийными вселенными. Здесь повсюду висят камеры, а бандиты носят с собой игрушки посерьёзнее мечей и топоров. Каждый шаг должен быть грамотно взвешен, и любые активные действия можно будет вести не раньше, чем он получит полноценный класс персонажа. Если поторопиться, то это может произойти уже сегодняшней ночью. Доев суп и вымыв тарелку, Виталий одел шлем в своей комнате и вернулся в игру.

***

        - Вот, значит, как. Горунд... - задумчиво проговорил капитан стражи, получив отчёт от новобранцев. - Я знал его. Он был легендарным защитником Бурвала, одним из лучших воинов во всём регионе. О нём пели барды, имена таких, как он, были у всех на устах.
        Волрус грустно вздохнул.
        - А потом он утратил рассудок, и все разом про него забыли. Семья от него уехала, друзья разбежались, и старый воин остался один-одинёшенек в своём доме, никому не нужный. Но, по крайней мере, благодаря вам он смог встретить достойную смерть.

        ЗАДАНИЕ ВЫПОЛНЕНО: КАРДАЛЬСКИЙ КОЛЛЕКЦИОНЕР.

        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 2000 ЕД. ОПЫТА.
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 10 УРОВЕНЬ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 2 ОЧКА ХАРАКТЕРИСТИК.

        - Говорите, он наградил вас доступом к Арсеналу? Интересно, вы хоть представляете, насколько это великий дар? Значит, Горунд что-то в вас разглядел. Надеюсь, вы не обманете его ожиданий и не опозорите его доброго имени.
        Капитан смерил игроков оценивающим взглядом и о чём-то задумался.
        - Вот что: раз уж у вас есть доступ к Арсеналу, вы не можете оставаться простыми наёмниками. Никакая коллекция оружия не спасёт вас, если вы не умеете сражаться. В Мероне и его окрестностях есть несколько специальных школ для коллекционеров, в которых вас смогут научить одному из стилей боя, разработанных специально для владельцев Арсенала. Правда, я не располагаю полной информацией ни об их местонахождении, ни о тонкостях приёма и обучения, но могу подсказать вам, с чего начать поиски.

        ПОЛУЧЕНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ: ГЛАВА 4. САМООПРЕДЕЛЕНИЕ.
        ТИП ЗАДАНИЯ: ОСНОВНОЕ.
        ОПИСАНИЕ: ВЫ ПОЛУЧИЛИ АРСЕНАЛ - ВОЛШЕБСТВО, ДАРУЕМОЕ ЛИШЬ ЛУЧШИМ ИЗ ВОИНОВ. ТЕПЕРЬ ПРИШЛО ВРЕМЯ РЕШИТЬ, КАКОМУ ИЗ БОЕВЫХ СТИЛЕЙ КОЛЛЕКЦИОНЕРОВ ВЫ БУДЕТЕ СЛЕДОВАТЬ.
        ЗАДАЧИ: ПОЛУЧИТЬ НОВЫЙ КЛАСС ПЕРСОНАЖА.

        - Итак, какой стиль вас интересует? Выбирайте с умом: выбрав одну из школ, вы уже не сможете переметнуться в другую.
        Перед глазами выскочил список всех существующих в игре классов. При наведении взгляда на любой из них сбоку открывалась более подробная информация наподобие той, что Эрнис видел на официальном сайте: описание класса, перечень способностей и видеоролик с наглядным изображением боевого стиля.
        Эрнис уже сделал свой выбор, и теперь оставалось лишь щёлкнуть пальцем на пункт под названием "Мастер клинков".
        - Мастера клинков... - проговорил капитан с ноткой неуважения в голосе. - По мне, так это просто напыщенные павлины, которых больше волнует их внешний вид, чем работа на публику. Помню, как во время войны один такой трепался своей коллекцией: мол, полюбуйтесь, как красиво танцуют в воздухе мои клинки. А потом Горунд просто перерубил его пополам, и клинки тут же попадали на землю. Но решать тебе. Если хочешь стать мастером клинков, в городе ты наставника точно не найдёшь. Адепты этого стиля всегда сторонились людских селений и строили свои школы вдали от городов и деревень. Я слышал, пара таких школ существует и в Бурвале, причём одна из их - где-то в окрестностях Мерона. Но мне неизвестно ни её местонахождение, ни то, смогла ли она избежать проклятия. Если хочешь их найти, обратись к Тадио. Он - один из наших наёмников и по совместительству мастер клинков, и может знать, где эта школа находится. Давай отмечу его дом на твоей карте.

        ПОЛУЧЕНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ: МАСТЕР КЛИНКОВ (УРОВЕНЬ 1).
        ТИП ЗАДАНИЯ: КЛАССОВОЕ.
        ОПИСАНИЕ: ИТАК, ВЫ РЕШИЛИ ПОСВЯТИТЬ СЕБЯ ИСКУССТВУ УПРАВЛЕНИЯ АРСЕНАЛОМ, ПОЗВОЛЯЮЩЕМУ ПРИЗЫВАТЬ В БОЙ СРАЗУ НЕСКОЛЬКО КЛИНКОВ ИЗ СВОЕЙ КОЛЛЕКЦИИ. ВАМ ПРЕДСТОИТ ПОПАСТЬ В ОДНУ ИЗ ШКОЛ, ГДЕ ОБУЧАЮТ ДАННОМУ ИСКУССТВУ, НО ДЛЯ НАЧАЛА НУЖНО ВЫЯСНИТЬ, ГДЕ ОНИ НАХОДЯТСЯ. ВОЛРУС ПОСОВЕТОВАЛ ВАМ НАЙТИ ТАДИО - МАСТЕРА КЛИНКОВ, ПОКИНУВШЕГО СВОЮ ШКОЛУ И ИЗБРАВШЕГО ПУТЬ НАЁМНИКА. ОН НАВЕРНЯКА ПОДСКАЖЕТ ВАМ, КУДА ИДТИ.
        ЗАДАЧИ: НАЙТИ ТАДИО В МЕРОНЕ.

        - Ну, кто кого выбрал? - спросил Делиос, когда каждый из них закончил видимый только ему разговор с капитаном.
        - Мастер клинков, - ответил Эрнис.
        - Всё-таки решила взять жреца, - сказала Мерили, потом спросила у Делиоса. - А ты?
        - Син конечно. Я думал, это очевидно, - усмехнулся он.
        - Син? - непонимающе спросила девушка.
        - Сокращённо от ассасина, - пояснил даггерщик. - Итак, у нас у всех разные классы, а значит, и квест будет у каждого свой. Тогда у нас два варианта: или держаться втроём и по очереди выполнить все три квеста, или временно разбежаться, и пусть каждый сделает себе свой класс.
        Делиос выжидающе уставился на напарников, ожидая их решения.
        - По мне, так лучше втроём, - предложила Мерили. - Только в каком тогда порядке будем их делать?
        - Не знаю, можно жребий кинуть. Эрнис, ты что скажешь?
        Эрнис задумался, прикидывая, какой из вариантов будет наиболее выгоден. Для этих двоих "Мир клинков" был не более чем игрой, развлечением, в то время как для Эрниса стал настоящим подарком судьбы, способным полностью изменить его жизнь. Чем раньше он овладеет новым классом, тем быстрее разберётся с ублюдками, положившими глаз на его семью.
        Если выбрать прохождение втроём, то нет гарантий, что жребий укажет именно на него. А если и укажет, то всё равно потом придётся помогать напарникам с их квестами.
        - А вообще... - задумался Делиос. - Квесты на получение класса не особо сложные, да и на месте всегда можно собрать группу из других игроков, получающих тот же класс. К тому же, придётся ещё какое-то время провести с тренером, изучая новые способности. Так что, наверно, получится быстрее, если мы сейчас разделимся, и каждый займётся своим классом. А потом снова соберёмся и продолжим прохождение.
        Услышав разочарованный вздох Мерили, он добавил:
        - Но если один из нас управится быстрее, то всегда сможет прийти на помощь остальным. И вот ещё что: раз уж мы с вами собрались играть вместе, предлагаю создать клан. Так мы сможем общаться через чат, даже когда находимся далеко друг от друга.

***

        Найдя по карте городскую ратушу, где располагался в том числе регистратор кланов, игроки приступили к делу.
        - Нужно придумать название, - сообщил Делиос, покопавшись в функционале регистратора. - Есть идеи?
        Оба игрока покачали головами. Столь раннее создание собственного клана не входило в их планы. А вот Делиос, похоже, замышлял подобное уже давно, так как сразу предложил свой вариант:
        - Тогда как вам... - он выждал театральную паузу. - "Мелиора"?
        Название было нейтральным и вполне симпатичным, и Эрнис, недолго думая, выразил согласие. Мерили тоже была не против, и, получив разрешение напарников, Делиос продолжил тыкать пальцем по кнопкам.
        - Так, готово. А сейчас...

        ИГРОК ДЕЛИОС ПРИГЛАШАЕТ ВАС В КЛАН "МЕЛИОРА".
        ПРИНЯТЬ.

        В системном меню появился новый пункт, открывающий доступ к списку членов клана, которых на данный момент было всего трое. Делиос значился лидером "Мелиоры", а Эрнис и Мерили - рядовыми.
        - Ну, я пойду делать квест, - сказал даггерщик. - Если что, пишите в клановый чат.
        - А я спать, уже поздно, - ответила лучница. - Завтра этим займусь.
        - Постой, - Эрнис извлёк из Арсенала стартовый меч и протянул девушке. - Возьми. Не ахти что, но пригодится, если мобы навяжут ближний бой. Раз уж теперь нам можно менять оружие прямо в бою.
        - О, спасибо, - девушка охотно приняла подарок, отправив его в свой Арсенал.
        Делиос покинул ратушу, Мерили ушла в оффлайн, а Эрнис, раскидав накопленные за сегодня очки характеристик пополам в силу и ловкость, отправился к дому Тадио.

***

        Жилой квартал оказался совсем безлюдным. Здесь не было никакого полезного сервиса, а большинство домов представляли собой простые декорации, либо были выставлены на продажу для извращенцев, готовых поселить своего персонажа в таком невзрачном месте. Всё же в подобных играх большинство игроков и кланов, озаботившихся приобретением гнёздышка, предпочитали селиться в более актуальных в игровом плане регионах, а не в стартовых локациях, которые все покидают после нескольких дней игры.
        Эрнис постучался в дверь нужного дома, которая открылась спустя несколько секунд, и на пороге появился стройный мужчина с лёгкой щетиной и заплетёнными в хвост волосами.
        - Что, ещё один желающий попасть в школу клинков? Ты хорошо подумал? Эти ребята в наших краях сейчас переживают не лучшие времена. Говорят, школу мастера Артодиуса, что к северу от Мерона, поразило проклятие, и тамошние монахи нападают на всех посетителей. Хотя, если ты окажешься достаточно хорош, чтобы пробиться через всех сумасшедших, то, глядишь, внутри и найдётся кто-нибудь, ещё сохранивший рассудок. В общем, давай помечу место на карте, а ты уж сам решай, стоит туда соваться или нет.

        ЗАДАНИЕ ОБНОВЛЕНО: МАСТЕР КЛИНКОВ (УРОВЕНЬ 1).
        ОПИСАНИЕ: ТАДИО - ОДИН ИЗ МАСТЕРОВ КЛИНКОВ, НЫНЕ ПРОЖИВАЮЩИЙ В МЕРОНЕ, РАССКАЗАЛ ВАМ, ГДЕ НАХОДИТСЯ ЕГО БЫВШАЯ ШКОЛА, ПРИНАДЛЕЖАЩАЯ МАСТЕРУ АРТОДИУСУ. ЕСЛИ ХОТИТЕ ОБУЧИТЬСЯ ЭТОМУ ИСКУССТВУ, ТО БЛИЖЕ МЕСТА ВАМ НЕ НАЙТИ. ВОТ ТОЛЬКО, ЕСЛИ ВЕРИТЬ СЛУХАМ, БОЛЬШИНСТВО МОНАХОВ В ЭТОЙ ШКОЛЕ СОШЛО С УМА, А ЗНАЧИТ, БОЯ БУДЕТ НЕ ИЗБЕЖАТЬ.
        ЗАДАЧИ: ПОСЕТИТЬ ШКОЛУ МАСТЕРА АРТОДИУСА К СЕВЕРУ ОТ МЕРОНА.

        Посмотрев на карту и оценив расстояние от города до школы, а потом взглянув на часы, Эрнис решил, что всё же лучше отложить квест на следующий день. Завтра суббота, и весь день можно посвятить игре, а если за это время он успеет получить новый класс, то с наступлением темноты можно будет впервые попрактиковаться в реальном мире.

***

        На следующее утро, войдя в игру в районе десяти утра и открыв окно гильдии, Эрнис обнаружил, что Делиос всё ещё находится в онлайне. Более того, его класс, указанный правее никнейма, сменился с "коллекционера" на "ассасина".

        ОТКРЫТЬ ПРИВАТНЫЙ ЧАТ.
        ЭРНИС: ЧТО, ВСЮ НОЧЬ ЗАДРОТИЛ?
        ДЕЛИОС: АГА, КЛАСС СЕБЕ СДЕЛАЛ. У ТЕБЯ КАКИЕ УСПЕХИ?
        ЭРНИС: НИКАКИХ, Я ВЧЕРА ПОЧТИ СРАЗУ ПОСЛЕ МЕРИЛИ СПАТЬ УШЁЛ. СЕЙЧАС ВОТ БУДУ ПРОХОДИТЬ.
        ДЕЛИОС: ПОШЛИ, ПОМОГУ.
        ЭРНИС: ОКЕЙ, ВСТРЕЧАЕМСЯ У СЕВЕРНЫХ ВОРОТ.

        Оба игрока добрались до места почти одновременно, встретившись перед узким проходом, как всегда охраняемым солдатами.
        - Ты ещё не устал, столько в онлайне сидеть? - спросил Эрнис.
        - Да что-то не спится, - уклончиво ответил Делиос. - Итак, куда мы идём?
        - В школу клинков мастера Артодиуса.

***

        Полчаса спустя оба игрока стояли перед крепостью, обнесённой по периметру каменной стеной. На карте это место обозначалось как "Школа клинков мастера Артодиуса". Территория не выглядела заброшенной, но никакой стражи на входе не стояло, а сами ворота были широко распахнуты.
        Осторожно войдя внутрь, игроки осмотрелись. Во дворе тоже никого не было видно.
        - Предлагаю начать оттуда, - предложил Эрнис, кивая в сторону трёхэтажной постройки, выполненной в восточном стиле и возвышающейся над остальными. Она была похожа на пирамиду, так как каждый следующий её этаж по площади был уже предыдущего.
        Когда игроки подошли к ней, оказалось, что ворота здания наглухо заперты и заколочены.
        - Поищем обходной путь, - предложил Делиос.
        Обойдя постройку с левой стороны, игроки уткнулись в невысокую внутреннюю стену, миновать которую можно было через небольшую решётчатую калитку. Решётка оказалась не заперта, но Эрнис, едва открыв её, тут же отскочил в правую сторону. Делиос, не задавая вопросов, отпрыгнул влево, и мгновение спустя с той стороны со свистом вылетел какой-то металлический предмет, с глухим стуком воткнувшись в дерево в нескольких метрах от калитки. Переведя туда взгляд, игроки увидели одноручный меч, торчащий из ствола.
        - Заходи первый, я прикрою, - в руках Делиоса тут же появились два метательных ножа. Эрнис кивнул, соглашаясь на его план.
        Резко заскочив в калитку, он сразу отбил древком топора второй, крутящийся в полёте снаряд, оказавшийся саблей. Стрелок нашёлся быстро: монах в свободной одежде стоял на каменных ступеньках, уже заготавливая новый клинок. Красные зрачки глаз свидетельствовали о поражении проклятием. Эрнис бросился в его сторону, предусмотрительно сместившись вправо, давая напарнику возможность вести огонь.
        - Стой! - раздался вдруг крик Делиоса.
        Эрнис слишком поздно заметил засаду: из кустов справа на него выскочил ещё один монах, замахиваясь мечом для атаки. От неожиданности и полученного рубящего удара Эрнис свалился на землю, но быстро сгруппировался, откатился назад и вскочил на ноги, укрывшись от стрелка за толстым деревом.
        Прямо перед лицом напавшего просвистел очередной кинжал, улетев в сторону метателя клинков. Не обращая на неё внимания, монах, устроивший засаду, двинулся в сторону Эрниса. После первого размена ударами стало ясно, что он, похоже, ещё не овладел способностями обучаемого здесь класса, и Эрнис мог без труда вести с ним бой, пока Делиос уже нёсся к стрелку, на ходу выбрасывая ещё пару ножей и переключаясь на кинжалы для ближнего боя.
        После недолгой дуэли Эрнис покончил со своим противником, а раздавшийся в стороне предсмертный вопль оповестил о кончине стрелка.
        - О, шмотка выпала, - сообщил Делиос, склонившись над его телом. - Эрнис, это для тебя.

        МОНАШЕСКАЯ РУБАХА ШКОЛЫ КЛИНКОВ.
        ТИП БРОНИ: ЛЁГКАЯ, ТОРС.
        ЗАЩИТА: 3.
        ЭФФЕКТ: ПОВЫШАЕТ УРОН ПРИ МЕТАНИИ ХОЛОДНОГО ОРУЖИЯ НА 10%.
        РЕКОМЕНДОВАНО ДЛЯ КЛАССА: МАСТЕР КЛИНКОВ.

        Рубаха уступала по защите кожаному нагруднику, а даваемый ей бонус был бесполезен до получения класса, поэтому Эрнис отправил предмет в инвентарь, намереваясь надеть уже тогда, когда станет мастером клинков.
        Игроки поднялись по ступенькам, с которых по ним только что вёлся обстрел, и двинулись дальше вдоль стены высокого здания, выискивая потайной ход, пролом в стене, или ещё что-нибудь, что позволит им попасть внутрь.
        К их разочарованию, полный круговой обход не принёс ничего, кроме ещё нескольких стычек с монахами, лишь двое из которых владели искусством мастеров клинка. Зато с одного из них выпал неплохой стальной кинжал.
        - Такой же, как у меня, - сообщил Делиос, осмотрев находку. - Бери себе, скоро тебе понадобится много всяких колюще-режущих предметов.
        Когда Эрнис убрал оружие в инвентарь, интерфейс сообщил о входе в онлайн третьего члена их немногочисленной гильдии. Сразу вслед за этим в клановом чате появилось сообщение:

        МЕРИЛИ: ПРИВЕТ ВСЕМ! УЖЕ ДЕЛАЕТЕ КЛАССЫ?
        ДЕЛИОС: АГА. Я СЕБЕ ЕЩЁ НОЧЬЮ СДЕЛАЛ, ТЕПЕРЬ ЭРНИСУ ПОМОГАЮ.
        МЕРИЛИ: МОЖЕТ, ТОГДА И МНЕ ПОТОМ ПОМОЖЕТЕ?
        ДЕЛИОС: НЕ ВОПРОС, КАК ТОЛЬКО СО ШКОЛОЙ КЛИНКОВ ЗАКОНЧИМ.

        Отправив последнее сообщение, ассасин осмотрел территорию школы.
        - Придётся искать вход по всему монастырю, - констатировал он, затем указал рукой на сад с несколькими каменными скамейками и пересохшим фонтаном в центре, обнесённый живой изгородью. - Давай начнём вон оттуда.
        Когда игроки подошли ближе, стало заметно, что сад тоже не пустовал.
        - Видишь, двое? - сказал Делиос. - Давай-ка опробуем мои новые навыки. Я подкрадусь к тому, что стоит у стены, а ты нападёшь на второго.
        - Понял.
        Эрнис не скрываясь пошёл ко входу в сад, краем глаза следя за напарником, который, активировав режим скрытности, стал слегка прозрачным и, пригнувшись, направился к намеченной позиции. Вскоре он стоял позади ничего не подозревающего противника, готовый к внезапной атаке.
        Войдя в сад, Эрнис призвал топор и бросился на монаха, бродившего вокруг фонтана. Едва они скрестили оружие, сбоку послышался вопль от второго моба, получившего удар в спину. В этот раз Делиос управился гораздо быстрее - внезапная атака сделала своё дело.
        В саду ничего не обнаружилось, но, обследовав ещё несколько построек во дворе монастыря, игроки наконец нашли в сарае деревянный люк, ведущий в подвал.
        - Ты что-нибудь видишь? - спросил Делиос, когда они откинули крышку.
        - Нет, вообще ничего, - честно ответил Эрнис, вглядываясь в непроглядную тьму, затем встал и осмотрел помещение, заметив висящий на стене мерцающий предмет. - Гляди, факел.
        Он подошёл к стене и снял с крепления деревянную палку, обмотанную влажной тряпкой.

        ФАКЕЛ.
        ТИП ОРУЖИЯ: ДУБИНА, ОДНОРУЧНОЕ.
        УРОН: ФИЗИЧЕСКИЙ 8-10, ОГНЕННЫЙ 4-6.
        ЭФФЕКТ: ОСВЕЩАЕТ ПРОСТРАНСТВО.

        Повертев факел в руках, Эрнис задался логичным вопросом: как его поджечь? Вспомнив, что находится в игре, мысленной командой он вызвал меню взаимодействия с предметом, в котором обнаружилась кнопка "зажечь". По нажатии на неё факел тут же загорелся, пролив свет на стены сарая.
        В подвале игрокам не пришлось блудиться - в подполье нашлась единственная дверь, за которой уходил в темноту прямой тоннель, судя по направлению, ведущий как раз под основное трёхэтажное здание школы. Пройти по нему получилось бы и на ощупь, и факел пригодился разве что в конце, когда потребовалось взбираться на лестницу и открывать ещё один деревянный люк.
        Выбравшись наверх, игроки оказались в просторном помещении, когда-то служившим местным монахам тренировочным залом. В центре располагалась квадратная площадка для фехтования, а вдоль стен стояли мишени для тренировки стрельбы. Уже отсюда было видно несколько обезумевших монахов, патрулирующих зал или сидящих на полу и ступеньках. В том числе, трое из них блокировали путь к парадной лестнице, ведущей на второй этаж. Один открыто стоял, облокотившись на перила, второй неумело спрятался под ступеньками, а третий бродил вокруг лестницы.
        - Нам явно туда, - прокомментировал Эрнис, кивая в сторону лестницы.
        - Давай так, - сказал Делиос, призывая кинжалы. - Я займу позицию за тем, который прячется под лестницей. Ты дождёшься, когда патрульный отойдёт в сторону, и нападёшь на того, что стоит возле перил. Разберёмся по-быстрому с ними и добьём третьего.
        Активировав скрытность, ассасин подобрался к лестнице, прокрался мимо первого монаха, прижимаясь к противоположным перилам, и поднялся на лестничный пролёт, где лестница разделялась надвое и уходила наверх. Там он перепрыгнул через перила, снова оказавшись на полу, и подкрался к своей цели.
        Эрнис подумал про себя, что такой ассасин мог бы без труда подняться сразу на верхние этажи, вообще никого не потревожив. Вот только квест предназначался для другого класса, и Эрнису всё равно пришлось бы расчищать себе путь.
        Дождавшись, пока патрульный уйдёт влево, он призвал топор и по отработанной схеме напал на своего монаха, а Делиос тут же занялся вторым. Но на этот раз монахи решили сделать сюрприз. Если раньше те, кто овладел искусством мастеров клинков, всегда брали на себя роль стрелков, предоставляя необученным новобранцам навязывать врагам ближний бой, то в этот раз мастером клинков оказался именно тот из них, на которого напал Эрнис.
        Когда монах своим мечом отбил лезвие топора, ещё два клинка, появившись прямо в воздухе, описали дугу и рубанули Эрниса с двух сторон. Растерявшись от такого неожиданного поворота, игрок не придумал ничего лучше, чем пойти напролом, надеясь расправиться с противником раньше, чем сам будет убит парящими в воздухе мечами.
        Он с силой толкнул монаха плечом, отчего тот отшатнулся назад и упёрся спиной в перила. Не теряя времени, Эрнис подскочил к нему и стал яростно рубить топором, не давая врагу опомниться. Монах оказался в крайне невыгодном положении и не мог ничего поделать с вражеским натиском, а его мечи, неспособные действовать без приказов владельца, беспомощно висели в воздухе, как будто наблюдая концами своих лезвий за избиением хозяина.
        Бой прошёл на удивление удачно, и Эрнису удалось прикончить своего врага даже раньше, чем ассасину, имевшему преимущество за счёт первой атаки в спину.
        Третий монах тем временем уже заметил бой под лестницей и кинулся на помощь товарищу, напав на Делиоса сзади. Повторив трюк напарника, Эрнис перемахнул через перила и оказался за спиной монаха, замыкая своеобразный паровозик. Делиос, не медля добив своего противника, развернулся и встретил вражескую атаку, и вдвоём они вскоре расправились с последней целью.
        Второй этаж представлял собой сеть однотипных комнат, в которых проживали монахи более высокого статуса, чем новобранцы, отдыхающие в казармах. Некоторые из них до сих пор оставались здесь, и игрокам пришлось пройти ещё через несколько стычек. К счастью, в узких помещениях мастера клинков мало что могли противопоставить воину и или ассасину. Зачистка оказалась весьма плодотворной: Эрнис обзавёлся как минимум по одному экземпляру каждого элемента монашеской одежды, а также дюжиной разношёрстных клинков.
        Третий этаж, как игроки заметили ещё с улицы, был самым маленьким. Здесь располагалось несколько более просторных, но всё же строгих в своём убранстве комнат, предназначавшихся, вероятно, непосредственно для учителей. Заглянув в первые две, игроки, не сговариваясь, пропустили остальные и прошли до конца коридора, к самой большой двери.
        Внутри их ждала очередная просторная комната с минимальным убранством, у дальней стены которой в позе лотоса сидел очередной монах. Эрнис сразу обратил внимание, что надетое на нём кимоно отличалось от того, что носили все остальные. Но главная разница состояла не в одежде, а в том, что он не спешил набрасываться на игроков.
        Эрнис совсем не удивился, увидев над его головой надпись "Артодиус, мастер школы клинков". Неспешно подняв голову, монах встретился с игроком глазами и произнёс с лёгкой усмешкой, проговаривая каждое слово:
        - Должно быть, нелегко было ко мне пробиться? Полагаю, ты желаешь напроситься ко мне в ученики и постичь искусство мастеров клинков?
        Помедлив несколько мгновений, он продолжил:
        - Судя по твоему потрёпанному виду, ты уже оценил способности моих учеников. Многих из этих ребят я знал, можно сказать, с пелёнок. У меня на глазах они росли, обучались и созревали. Под моим руководством они впервые заставили свой клинок взлететь и поразить свою цель. А теперь они лежат там, в лужах собственной крови, убитые тобой. По-твоему, таков истинный путь монаха? Идти по головам, не считаясь с тем, сколько трупов ты оставишь позади?!
        Эрнис не успел заметить, каким образом в воздухе перед его лицом вдруг появился короткий изящный клинок, слегка коснувшись остриём его шеи, а рука Артодиуса с растопыренными пальцами уже была устремлена в его сторону. Игрок готов был поклясться, что всё произошло мгновенно, без какой-либо анимации. Несмотря на испуг, он не пошатнулся, ожидая дальнейших действий монаха.
        - Что-то такое я должен был тебе сказать? - рассмеялся тот. Затем последовал молниеносный взмах, и клинок в одно мгновение оказался в руке хозяина.
        - Клинок - это оружие, созданное лишь с одной целью - убивать, - произнёс Артодиус, с нежностью поглаживая гладкое лезвие. - Какой смысл изучать боевое искусство, если не собираешься обращать его против своих врагов? Мы обучаемся для того, чтобы нести смерть. Нести её тем, кто стоит у нас на пути! Знай, я не стану лить слёз ни о ком из них. Они поддались проклятью, не смогли достаточно крепко ухватиться за свой разум и вырвать его из лап этой грязной магии! А ты - смог. Ты выжил, и ты пришёл сюда, чтобы стать с клинками единым целым. И ты стоишь больше, чем все они, вместе взятые! Что ж...
        Монах поднялся на ноги, встав в полный рост.
        - Подойди, и получи частицу моей силы! Повелевай клинками, как это делают все последователи нашей школы! Полученной мной властью, я провозглашаю тебя, юный коллекционер, мастером клинков!

        ПОЛУЧЕН НОВЫЙ КЛАСС: МАСТЕР КЛИНКОВ.

        ЗАДАНИЕ ВЫПОЛНЕНО: ГЛАВА 4. САМООПРЕДЕЛЕНИЕ.

        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 800 ЕД. ОПЫТА.

        ЗАДАНИЕ ОБНОВЛЕНО: МАСТЕР КЛИНКОВ (УРОВЕНЬ 1).
        ОПИСАНИЕ: ВЫ НАШЛИ ШКОЛУ КЛИНКОВ И ПОЛУЧИЛИ ОДОБРЕНИЕ МАСТЕРА АРТОДИУСА, ПРОВОЗГЛАСИВШЕГО ВАС НОВЫМ МАСТЕРОМ КЛИНКОВ. НО ЭТО ЕЩЁ ДАЛЕКО НЕ ВСЁ - ЧТОБЫ ОТТОЧИТЬ ИСКУССТВО ШКОЛЫ ДО СОВЕРШЕНСТВА, ВАМ ПОТРЕБУЮТСЯ ДОЛГИЕ ТРЕНИРОВКИ ПОД РУКОВОДСТВОМ НАСТАВНИКОВ.
        ЗАДАЧИ: ПРОЙТИ УРОК МАСТЕРА АРТОДИУСА.

        Закончив чтение вывалившихся сообщений, Эрнис обратил внимание, что мастер протягивает ему свой клинок, держа его за лезвие.
        - Мой подарок тебе в честь посвящения, - пояснил Артодиус. - И позаботься, чтобы он всегда был окроплён свежей кровью твоих врагов!

        КЛИНОК МАСТЕРА АРТОДИУСА.
        ТИП ОРУЖИЯ: МЕЧ, ОДНОРУЧНОЕ.
        УРОН: 44-48.
        ЭФФЕКТ: +10% К СКОРОСТИ АТАКИ И МЕТАНИЯ.

        Не раздумывая, Эрнис взял новое оружие и сразу же экипировал его, отправив топор Бертона в Арсенал, а Артодиус тем временем прошёл мимо него и направился к выходу из комнаты.
        - Идём, ученик, настало время твоего первого урока.
        Эрнис направился вслед за наставником, а Делиос шёл за ними позади, с любопытством наблюдая за ходом задания. Монах спустился по лестнице до первого этажа и направился прямо в центр просторного зала. Недобитые монахи, заметив его, тут же обнажили оружие и бросились на своего мастера.
        Не медля ни секунды, Артодиус взмахнул двумя руками, и над его головой тут же материализовалось около десятка мечей и кинжалов, выстроившись в некое подобие зонтика. Ещё взмах - и клинки резко разлетелись в стороны, безошибочно поразив каждую цель. Всем обезумевшим монахам хватило всего по одному попаданию, чтобы отлететь назад и замертво попадать на пол. Мастер не шутил, когда заявлял, что не питает жалости к своим ученикам.
        Убедившись, что зал очищен, он повернулся к игроку.
        - Призови свой клинок, ученик.
        Призывать ничего не потребовалось - Эрнис продемонстрировал Артодиусу подаренный им меч, который всё это время нёс в руке.
        - Оставь свою руку для разукрашенных цацок, - пренебрежительно сказал мастер. - Твой клинок должен летать, как птица, и жалить врагов! Заставь его взмыть в воздух!

        ПОЛУЧЕНО НОВОЕ УМЕНИЕ: РОЙ КЛИНКОВ.
        ОПИСАНИЕ: ВАШЕ ОРУЖИЕ БУДЕТ ПАРИТЬ В ВОЗДУХЕ ВОЗЛЕ ВАС. ЭТО ЯВЛЯЕТСЯ НЕОБХОДИМЫМ УСЛОВИЕМ ДЛЯ ПРИМЕНЕНИЯ БОЛЬШИНСТВА КЛАССОВЫХ УМЕНИЙ.
        УРОВЕНЬ УМЕНИЯ: 1 ( ВЫ МОЖЕТЕ УДЕРЖИВАТЬ В ВОЗДУХЕ ОДИН КЛИНОК).
        ДОПУСТИМЫЕ ТИПЫ ОРУЖИЯ: ОДНОРУЧНЫЕ МЕЧИ, САБЛИ, РАПИРЫ, КИНЖАЛЫ.

        Отдав мысленную команду о применении новой способности, Эрнис медленно разжал пальцы, позволив клинку выскользнуть из руки. Начав падать вниз, меч резко остановился, слегка отпружинил назад и повис в воздухе. Убедившись, что оружие не падает, Эрнис слегка повёл руку вправо, и клинок сместился в ту же сторону. Больше всего это напоминало телекинез. Сделав кручёное движение кистью руки, игрок заставил меч описать вокруг неё дугу и зависнуть уже над рукой.
        - Хорошо, - похвалил мастер. - А теперь посмотрим, умеет ли твоя пчёлка жалить. Видишь мишени? Брось меч в одну из них!

        ПОЛУЧЕНО НОВОЕ УМЕНИЕ: СТАЛЬНОЕ ЖАЛО.
        ОПИСАНИЕ: ПО ВАШЕМУ ПРИКАЗУ КЛИНОК УСТРЕМЛЯЕТСЯ ВО ВРАГА, ПОРАЖАЯ ЕГО С РАССТОЯНИЯ. ОРУЖИЕ, УЛЕТЕВШЕЕ СЛИШКОМ ДАЛЕКО, ТЕРЯЕТ СВЯЗЬ С ХОЗЯИНОМ И ЧЕРЕЗ КАКОЕ-ТО ВРЕМЯ ВОЗВРАЩАЕТСЯ В АРСЕНАЛ. СИЛА ЭТОГО УМЕНИЯ ЗАВИСИТ ОТ ПОКАЗАТЕЛЯ ДУХА.
        УСЛОВИЯ ПРИМЕНЕНИЯ: ОРУЖИЕ ДОЛЖНО БЫТЬ ПОДВЕШЕНО В ВОЗДУХЕ ПРИ ПОМОЩИ УМЕНИЯ "РОЙ КЛИНКОВ".

        Выбрав в качестве цели одну из круглых мишеней, расставленных вдоль стены, Эрнис отвёл руку назад, заставляя меч последовать за ней. Затем, прицелившись, он резко выбросил руку вперёд, и клинок, подчинившись мысленной команде, рассёк воздух и вонзился в древесину в двадцати сантиметрах от яблочка.
        - Могло быть и лучше, но для первого раза сойдёт, - удовлетворился мастер. - Эти навыки позволят тебе выжить на первое время. Ведь ты, как я понимаю, не собираешься оставаться в монастыре? Тогда иди, наберись опыта и как следует смочи свой клинок во вражеской крови! А когда будешь готов, нанеси визит мастеру Саулу в Оттермильской школе. В общении он не намного приятнее меня, но его уроки спасли жизнь не одному десятку наших студентов.

        ЗАДАНИЕ ВЫПОЛНЕНО: МАСТЕР КЛИНКОВ (УРОВЕНЬ 1).

        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1000 ЕД. ОПЫТА.
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 11 УРОВЕНЬ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 3 ОЧКА ХАРАКТЕРИСТИК.

        ПОЛУЧЕНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ: МАСТЕР КЛИНКОВ (УРОВЕНЬ 2).
        ОПИСАНИЕ: ВЫ УСПЕШНО ЗАВЕРШИЛИ ПЕРВЫЙ УРОК АРТОДИУСА, НО ЕЩЁ НЕДОСТАТОЧНО ОПЫТНЫ, ЧТОБЫ ОСВОИТЬ БОЛЕЕ СЛОЖНЫЕ ПРИЁМЫ ШКОЛЫ КЛИНКОВ. ПОДНИМИТЕ СВОЙ УРОВЕНЬ ДО ДВАДЦАТОГО ПРЕЖДЕ, ЧЕМ ПРОДОЛЖАТЬ ОБУЧЕНИЕ.
        ЗАДАЧИ: ОБРАТИТЬСЯ В ОТТЕРМИЛЬСКУЮ ШКОЛУ КЛИНКОВ ПОСЛЕ ДОСТИЖЕНИЯ 20 УРОВНЯ.

        - Готово, - сообщил он Делиосу, когда старый мастер оставил их и молча отправился назад на свой этаж.
        - Мои поздравления, - с улыбкой сказал ассасин, затем сверился с чем-то в своём интерфейсе. - Мерили ещё не прошла. Поможем ей?
        - Почему бы и нет? - согласился Эрнис, посмотрев на часы. До темноты ещё оставалось время, а выполнение лишнего квеста позволит привыкнуть к новообретённым способностям.
        Делиос принялся набирать сообщение в клановый чат.

        ДЕЛИОС: МЕРИЛИ, МЫ С ЭРНИСОМ ЗАКОНЧИЛИ. КАК У ТЕБЯ ДЕЛА ТАМ? ПОМОЩЬ НУЖНА?
        МЕРИЛИ: ДА, НЕ ПОМЕШАЕТ. МЕНЯ ОПЯТЬ ОТПРАВИЛИ В КАРДАЛ, ИСКАТЬ В ДОМАХ КАКУЮ-ТО РЕЛИГИОЗНУЮ КНИЖКУ. И В ОДИНОЧКУ ТУТ ТЯЖЕЛОВАТО.
        ДЕЛИОС: ОКЕЙ, СКОРО БУДЕМ.

        - Идём, - сказал Делиос, приняв девушку в группу, чтобы видеть её местоположение на карте.
        - Сейчас, только вкачаюсь и переоденусь.
        Эрнис открыл инвентарь и ещё раз осмотрел характеристики монашеской экипировки:

        МОНАШЕСКАЯ РУБАХА ШКОЛЫ КЛИНКОВ.
        ТИП БРОНИ: ЛЁГКАЯ, ТОРС.
        ЗАЩИТА: 3.
        ЭФФЕКТ: ПОВЫШАЕТ УРОН ПРИ МЕТАНИИ ХОЛОДНОГО ОРУЖИЯ НА 10%.
        РЕКОМЕНДОВАНО ДЛЯ КЛАССА: МАСТЕР КЛИНКОВ.

        МОНАШЕСКИЕ ШТАНЫ ШКОЛЫ КЛИНКОВ.
        ТИП БРОНИ: ЛЁГКАЯ, НОГИ.
        ЗАЩИТА: 3.
        ЭФФЕКТ: ПОВЫШАЕТ СКОРОСТЬ МЕТАНИЯ ХОЛОДНОГО ОРУЖИЯ НА 10%.
        РЕКОМЕНДОВАНО ДЛЯ КЛАССА: МАСТЕР КЛИНКОВ.

        МОНАШЕСКИЕ НАМОТКИ ШКОЛЫ КЛИНКОВ.
        ТИП БРОНИ: ЛЁГКАЯ, РУКИ.
        ЗАЩИТА: 3.
        ЭФФЕКТ: ПОВЫШАЕТ МЕТКОСТЬ ПРИ МЕТАНИИ ХОЛОДНОГО ОРУЖИЯ НА 10%.
        РЕКОМЕНДОВАНО ДЛЯ КЛАССА: МАСТЕР КЛИНКОВ.

        МОНАШЕСКИЕ ТАПКИ ШКОЛЫ КЛИНКОВ.
        ТИП БРОНИ: ЛЁГКАЯ, СТУПНИ.
        ЗАЩИТА: 3.
        ЭФФЕКТ: ПОВЫШАЕТ ДАЛЬНОСТЬ МЕТАНИЯ ХОЛОДНОГО ОРУЖИЯ НА 10%.
        РЕКОМЕНДОВАНО ДЛЯ КЛАССА: МАСТЕР КЛИНКОВ.

        Прощёлкав пальцем по пиктограммам, Эрнис надел на себя весь сет. Теперь он выглядел точь-в-точь как остальные монахи школы: на теле свободно висели мешковатая рубаха и штаны, ноги в чистых носках были обуты в подобие домашних тапочек, а на руках вместо перчаток были намотаны обычные бинты. Для полного сходства не хватало разве что безумного красного блеска в глазах.
        Открыв панель персонажа, он убедился, что за одиннадцатый уровень и правда получил три очка характеристик вместо прежних двух. Раздумывать об их распределении не приходилось: напротив духа - одной из двух важнейших для мастера клинков характеристик - стояла скромная цифра 9. Отправив туда все три очка, он закрыл окно и сказал:
        - Вот теперь идём.

***

        Путь предстоял неблизкий. Нужно было вернуться из монастыря в Мерон и оттуда отправиться на юг, в Кардал. Чтобы не потратить на дорогу целый час, игроки двигались бегом, переходя на шаг только для отдыха, когда у персонажей кончалась выносливость. Эрнис обратил внимание, что Делиосу каждый раз удавалось вырваться вперёд. Видимо, он вбил несколько очков в скорость, что было неудивительно - для ассасина возможность быстро добраться до цели играла крайне важную роль.
        Спустя полчаса они добрались до уже знакомого городка, перед входом в который дожидалась на лавочке их будущая жрица. То ли не справлялась в одиночку, то ли играть без команды ей стало скучно.
        - Неплохой видок, - заметила она, оглядев Эрниса с головы до ног.
        - Вынужденная мера, - как бы оправдываясь, ответил он. - Выглядит потешно, но даёт бонусы для моего класса.
        - Да ладно, классные тапочки, - хихикнула она, затем повернулась к городку. - В общем, нам надо найти какую-то книжку, которая оказалась... что-то там... утеряна из-за проклятия. Я уже заглянула на форумы - книга может рандомно лежать в любом из домов, так что придётся опять здесь всё обыскивать.
        - Тогда идём. Мне не терпится проверить на практике свои способности.
        Зайдя в город, Эрнис быстро нашёл взглядом двух ближайших мародёров, болтающих о чём-то возле одного из домов. Попросив напарников не вмешиваться, он, вспоминая необходимые мысленные команды, пока ещё неуверенными движениями призвал из Арсенала меч Артодиуса и перевёл его в режим левитации. Затем, прицелившись, бросил в одного из разбойников. Клинок прорезал воздух, воткнувшись мобу в левое плечо.

        ВЫ НАНЕСЛИ 41 ЕД. УРОНА.

        Атака вышла слабее даже базового показателя урона меча - сказывался непрокачанный дух. Мародёры тут же прекратили разговоры и побежали к стрелявшему, а Эрнис, не теряя времени, наугад вынул из Арсенала один из мечей, выбитых с монахов, и метнул его в того же разбойника.

        ВЫ НАНЕСЛИ 39 ЕД. УРОНА.

        К тому моменту, когда враги добрались до него, игрок успел бросить ещё какой-то кинжал, но теперь пора было переключаться на ближний бой. Меч Артодиуса к этому времени уже вернулся в Арсенал, и Эрнис, взяв его в руки, резко шагнул навстречу бандитам и поразил одного из них колющим выпадом.

        ВЫ НАНЕСЛИ 56 ЕД. УРОНА.

        А вот с силой всё было более-менее в порядке, и у раненого бандита осталось здоровья всего на пару ударов. Пропустив по одной атаке от каждого из врагов, Эрнис шагнул в сторону так, чтобы раненый мародёр оказался между ним и своим товарищем, мешая тому атаковать.
        Мечи в игре были на порядок легче топоров, а клинок Артодиуса в придачу к этому имел встроенный бонус к скорости, благодаря чему свои последние два удара разбойник получил, не успев сделать ничего в ответ.
        Пришло время честной дуэли со вторым противником. Мародёр держал в руках два топорика, и полностью парировать все его атаки не представлялось возможным, но за счёт скорости клинка и разницы в уровнях Эрнис без особых проблем одержал победу, пропустив ещё пару ударов.
        - Эм... - промямлил Делиос. - А где... рой клинков, танец лезвий и вот это всё?
        - Ну, на данный момент это всё, что я умею, - ответил Эрнис, поигрывая мечом в воздухе. - Один клинок для призыва и метания. Чтобы прокачать класс дальше, придётся дожидаться двадцатого левела.
        - Ясно... - Ладно, пойдёмте поищем эту вашу книжку.
        Долго искать не пришлось. Либо игрокам улыбнулся бог рандома, либо код игры был написан так, чтобы вероятность появления квестовых предметов повышалась с каждым посещённым домом, но заветный том обнаружился уже в девятой по счёту каменной постройке. Толстая книжица в красной обложке лежала на столе и заметно выделялась на фоне серого хлама. Мерили подбежала к ней, взяла в руки и изучила.
        - Да, это тот самый том, - подтвердила она, после чего забегала глазами по ей одной видимому оповещению, сообщавшему об обновлении квеста.
        - Всё, можно возвращаться в Кардал, - объявила она, отправляя книгу в инвентарь.
        - Так просто? - удивился Делиос. - Вот у нас с Эрнисом были квесты...
        - Ну так вы и не хилеры, - пояснила девушка. - Мы, всё же, не боевой класс, поэтому и задания у нас, как правило, бывают легче остальных. Хотя я бы даже здесь несколько часов промучилась, если бы была одна.

***

        Когда группа вернулась в Мерон, Мерили повела напарников в восточную часть города. Там они подошли к внушительных размеров собору, но вошли не в него, а в находящееся рядом небольшое здание лазарета, в котором проходили своё обучение игроки, избравшие путь жреца.
        Внутри помещения были расставлены в несколько рядов десятки деревянных коек, занятых нпс, которые изображали раненых, корчась и постанывая с заданной периодичностью.
        Первым желанием Эрниса и Делиоса было провести ревизию лазарета и досконально изучить предлагаемый здесь сервис, но они вспомнили, что процесс обучения проходит в реальном времени, и решили не пропускать посвящения своей целительницы.
        Бородатый жрец в длинной белой робе уже был занят наставлением двоих игроков, которые, стоя возле одной из коек, поливали лежащего на ней человека волнами белоснежной магической энергии.
        Мерили подошла к жрецу и отчиталась ему о выполненном задании, передав красный том. Интересно, сколько таких томов получил этот старик от игроков только за сегодняшний день, подумал Эрнис. В клановом чате тут же появилось оповещение.

        ЧЛЕН ВАШЕГО КЛАНА МЕРИЛИ (КОЛЛЕКЦИОНЕР 10 УРОВНЯ) ПОЛУЧИЛ НОВЫЙ КЛАСС: ЖРЕЦ.

        Выслушав от старика пару наставлений и покопавшись в обновлённом списке умений, девушка присоединилась к практикующимся игрокам и направила в раненого мужчину уже третий поток целительной энергии. Если бы нпс могли что-нибудь чувствовать, этому человеку сейчас наверняка было бы очень хорошо от такого обилия целебного волшебства.
        Закончив практику, девушка вернулась к ожидающим её напарникам.
        - Наконец-то, - с довольным видом сказала Мерили, поигрывая в руках переливами светлой энергии.
        - Я так понимаю, теперь все готовы к труду и обороне? - констатировал Делиос, наверняка уже вынимая из памяти гайды о дальнейшем прохождении игры.
        - Ммм... давайте уже не сегодня, - ответила девушка. - Я и так просидела безвылазно несколько часов.
        - Согласен, - поддержал её Эрнис, поглядывая на часы. - У меня тоже есть... кое-какие планы на вечер. Может, ещё заскочу ближе к ночи.

        ГЛАВА 6

        В комнате, как и на улице, было уже темно. Стянув шлем и включив свет, Виталий вызвал панель Арсенала и призвал оттуда меч Артодиуса, уже не удивившись, когда изящный, короткий, а главное, абсолютно материальный клинок выплыл из другого измерения и появился в руке. Способность к телекинезу также исправно работала, по лёгкому взмаху руки заставив оружие зависнуть в воздухе.
        Итак, класс был получен, и пришло время первых полевых испытаний. Пусть исцеление йодом с аспирином и призыв оружия здесь исправно работали, но пока что не было известно, как будет, и будет ли вообще работать нанесение урона простым людям. Будет ли у них так же убавляться ХП, или виртуальный меч нанесёт им вполне реальные раны? Или, может, вообще откажется воздействовать на тех, кто не является игровым персонажем?
        В общем, перед тем, как приступать к каким-либо серьёзным и масштабным действиям, хотелось выяснить эти вопросы наверняка. Вот только на ком опробовать? На каком-нибудь бомже? Нет, они ни в чём не виноваты. Бродячие кошки и собаки - тоже жалко. И вообще, любое причинение вреда невиновным Виталий отмёл сразу. Да и зачем - в городе полно тех, кто целиком и полностью заслуживает смерти.
        Сев за компьютер и вбив в поисковике нужный запрос, игрок изучил криминальную географию города, выяснив, какие из районов считаются самыми неблагополучными, а значит, наиболее богатыми на подопытных кроликов. Ближайший из них находился в двадцати минутах езды отсюда, и Виталий решил начать именно оттуда.
        Далее стоял вопрос экипировки. Монашеский сет остался в "Мире клинков", и перенести его сюда возможности не было, а значит, предстояло выбрать что-то из своего скудного гардероба. Поразмыслив, игрок выудил из шкафа серую толстовку, которую не надевал уже больше года. Она не слишком нравилась Виталию, но имела полезный бонус в виде капюшона, под которым можно было скрыть лицо.
        Привычные джинсы игрок надевать не стал. Во время намечающегося дела есть риск забрызгаться кровью, которую будет очень легко разглядеть на синем материале. Вместо этого он надел потасканные чёрные треники, на которых пятна от жидкостей были почти незаметны.
        Выйдя в коридор, он накинул куртку, зашнуровал кеды и, стараясь не шуметь, аккуратно открыл дверь и выскользнул в подъезд.
        Дабы не тратить много денег на поездки, а заодно подышать свежим воздухом, Виталий решил дойти до нужного района пешком, а уже обратно уехать на маршрутке, чтобы побыстрее покинуть место преступления.
        На улице горела от силы половина фонарей, и благодаря прошедшему днём дождю кеды то и дело издавали шлепки от попадания в очередную лужу. Виталий шёл по тротуару прогулочным шагом, разглядывая немногочисленных прохожих. Они всё также определялись системой как "Unknown" - неизвестные и непонятные персонажи без имён, классов и характеристик.
        Путь пешком занял почти час времени, и Виталий решил, что в будущем обязательно вобьёт несколько очков в прокачку скорости. В игре его за такое, конечно, назовут дураком и обвинят в неправильном билде, но успехи Эрниса в "Мире клинков" волновали его сейчас в последнюю очередь. На карту были поставлены куда более важные вещи.
        И вот он, нужный район. Уже отсюда было видно, что он был полностью избавлен от работающих фонарей, только мешающих местному контингенту проворачивать свои делишки. Но Виталию это сейчас было только на руку. Темнота - лучший друг ночного супер-героя.
        Вытянув капюшон толстовки из-под воротника куртки, натянув его на голову и ещё раз проверив, на месте ли весь игровой интерфейс, Виталий продолжил неспешным шагом двигаться по пустынной улице. Стараясь сделать себя более заметной целью, он достал смартфон и стал бесцельно тыкаться в случайные кнопки просто для того, чтобы непрерывно горел экран.
        Первые минут десять прошли без приключений, но наконец впереди в темноте прорисовались две шагающих фигуры. Смачный харчок одного из на асфальт укрепил надежду, что навстречу игроку идёт как раз его целевая аудитория. В подтверждение этих мыслей парочка остановилась, и один из них сказал басовитым голосом:
        - Эй, постой-ка.
        Виталий остановился, заранее открывая панель Арсенала сосредотачивая взгляд на самом первом слоте, в котором дожидался своего часа подаренный Артодиусом меч.
        - Ты кто такой? - спросил гопник, внимательно оглядывая незнакомое лицо, освещаемое экраном смартфона. - Ну ты чё, оглох что ли?!
        Оружие просилось в руку, но совесть подсказывала, что грубый тон - ещё не повод убивать человека. Вдруг эти двое ещё окажутся мирными ребятами и не зайдут дальше устных претензий?
        - Просто гуляю. Это запрещено? - спросил Виталий, давая им шанс.
        - Ха, гуляет... - хмыкнул второй.
        - А чё за телефон? Ну-ка дай посмотрю, - первый уверенно потянул руку к чужому смартфону.
        - Убери лапы, - шикнул игрок, отводя руку с телефоном в сторону.
        - Оппа... А чё так грубо? Ну-ка гони сюда!
        Гопник схватил его за руку и снова потянулся к смартфону, а его дружок начал обходить сзади, задумывая подлый удар в спину. Теперь сомнений не оставалось - никакие эти двое не мирные. Сверкнуло металлическое лезвие, и первый гопник отшатнулся назад, хватаясь руками за горло.

        ВЫ НАНЕСЛИ 62 ЕД. УРОНА.
        ВЫ НАЛОЖИЛИ НА ВРАГА ЭФФЕКТ "КРОВОТЕЧЕНИЕ".

        Что интересно - в игре Эрнис не смог бы наложить подобный эффект, так как для этого требовались специальные умения класса или оружие с соответствующим бонусом. Но здесь, в реальном мире, к потере крови приводили любые ранения, и система это честно учла.
        Индикатор здоровья гопника при этом не изменился - как был пустым, так и остался. Немудрено: организм реального человека - сложная штука, на состояние которой влияет великое множество факторов, начиная от физических повреждений и заканчивая такими тонкостями, как болевой шок, от которого можно умереть так же легко, как и от обычных ран. Вряд ли даже самая умная в мире система сможет уместить все эти факторы в одну числовую переменную, в точности определяя, на сколько процентов тело человека приближается к смерти от тех или иных повреждений.
         Парень сделал ещё пару шагов назад и упал на землю, продолжая держаться за горло, пока жизнь безвозвратно утекала из него с каждой секундой.
        - Эй, Лёха! - испуганно залепетал второй, бросаясь к своему дружку, а затем переводя взгляд на Виталия. - Урод! Ты че сделал?!
        Ответом ему стал меч, покинувший руку незнакомца и влетевший гопнику прямо в живот, проткнув его насквозь и выйдя из спины. Парень вскрикнул от боли и тоже свалился на землю.

        ВЫ НАНЕСЛИ 55 ЕД. УРОНА.
        ВЫ НАЛОЖИЛИ НА ВРАГА ЭФФЕКТ "КРОВОТЕЧЕНИЕ".

        Справа тем временем уже не доносилось ни звука. Повернувшись туда, Виталий убедился, что гопник с перерезанным горлом уже не шевелится, а его индикатор здоровья наконец претерпел хоть какие-то изменения - теперь прямо на чёрной полосе отображалось слово "Мёртв". Именно так интерфейс "Мира клинков" оповещал о том, что цель убита.
        А вот второй уходить на тот свет не спешил и продолжал корчиться и стонать, угрожая промучиться ещё не одну минуту. Не питая желания издеваться над поверженным врагом, Виталий снова призвал в руку меч, уже успевший покинуть вражеский живот и вернуться в свой слот в Арсенале. Приблизившись к гопнику, игрок склонился над ним и, прицелившись, с силой вогнал лезвие меча туда, где должно было находиться сердце.

        КРИТИЧЕСКОЕ ПОПАДАНИЕ! ВЫ НАНЕСЛИ 89 ЕД. УРОНА.

        Парень дёрнулся, и через несколько мгновений на его полосе здоровья тоже появилось заветное слово. Вторая цель была мертва.
        Пришло время покидать место преступления. Хоть вокруг и не было ни души, испытывать судьбу игрок не собирался. Отпустив оружие в Арсенал, Виталий широкими шагами пошёл прочь от места убийства. Только сейчас он заметил, как бешено колотилось сердце - как от подсознательного страха быть пойманным, так и от первого совершённого в жизни убийства. Убийства не моба в игре, не другого игрока в дуэли, а настоящих, живых людей.
        Но обдумывать моральные вопросы лучше дома. Удалившись на пару кварталов, игрок трясущимися руками заправил капюшон обратно под куртку и, ориентируясь по карте в смартфоне, убрался прочь из неблагополучного района.
        Закончились тёмные улицы, и на освещённой фонарями дороге показалась остановка. Стоя на ней, Виталий то и дело беспокойно оглядывался в сторону покинутого района. Казалось, что вот прямо сейчас оттуда выйдет пара полицейских, подойдёт к одиноко стоящему на остановке человеку. Попросят предъявить документы, спросят, что тут делает, куда и откуда направляется. Не слышал ли криков вон из того района. Обнаружится свидетель и заявит, что видел, как убивали тех двоих, и что вот этот парень в кедах и чёрных трениках подозрительно похож на убийцу.
        Игрок ещё раз панически осмотрел себя с ног до головы: не торчит ли серый капюшон из-под куртки, нет ли нигде на одежде следов крови.
        - Эй, ты едешь?!
        Вздрогнув, Виталий обнаружил, что перед ним стоит жёлтая маршрутка, из которой нетерпеливо выглядывает водитель с недельной щетиной.
        - А... Да, еду.
        Внутри маршрутки была всего одна женщина, которая смерила Виталия безразличным взглядом и уставилась в окно. Он забился в дальний угол и устроился на сидении, стараясь придать себе непринуждённый вид. Снова накатила волна страхов и сомнений. Что, если завтра эта женщина или водитель узнают о совершённом в том районе убийстве и расскажут о подозрительном человеке, севшем в маршрутку?
        Может, вернуться назад тоже следовало пешком? Но тогда, вызови вдруг кто полицию, его могли бы догнать и опознать. Будь он уголовником со стажем, то точно знал бы, что делать и как себя вести, чтобы не попасться. Но Виталий был мирным и законопослушным гражданином (по крайней мере, до этого дня), и в данный момент чувствовал себя не в своей тарелке, как будто ввязался в дела, совсем не предназначенные для таких, как он. В какой-то степени так оно и было.
        Погружённый в эти мысли, он чудом не пропустил свою остановку. Напомнив себе, что должен выглядеть естественно, Виталий нарочито неспешно вылез из маршрутки и направился в сторону своего дома. Но, сделав несколько шагов, он снова поддался паранойе и свернул, описав лишний крюк, чтобы возможные свидетели не смогли чётко показать, что вышедший из маршрутки человек прошёл вон к тому дому.
        Лишняя прогулка оказалась полезна ещё и тем, что Виталий смог немного успокоиться, и его уже не трясло так, как раньше. А такие детали будут очень важны, когда он придёт домой. Всё же не было никаких гарантий, что сестра не заметит его ухода и возвращения.
        Дверь подъезда. Тёмный подъезд. Лестница. Входная дверь квартиры. И вот наконец он у себя дома.
        Свет на кухне был включен, а значит, вечерняя прогулка не осталась незамеченной. Услышав копошение в прихожей, Лиза тут же вышла в коридор.
        - Куда ходил? - поинтересовалась она, пробегаясь взглядом по его лицу и убеждаясь в отсутствии новых синяков.
        - Подвернулась одна халтурка, - ответил Виталий наскоро придуманной легендой. - Попросили винду на компе переставить.
        - В десять вечера? - удивлённо промолвила сестра. - Ты ведь помнишь, что нам теперь опасно выходить из дома в такое время?
        - Да ладно, не станут же они караулить нас круглыми сутками. К тому же, если мы и правда соберёмся переезжать отсюда, деньги нам понадобятся, так что не вижу смысла отказываться от возможных заработков.
        Лиза выглядела недовольной, но спорить не стала. Сообразив на пару с ней ужин, Виталий вернулся в комнату, разделся, ещё раз проверил одежду на наличие следов крови и вернул её в шкаф на прежнее место, после чего плюхнулся на кровать и ещё раз промотал в голове события сегодняшнего вечера.
        Итак, система "Мира клинков" полноценно работает в реальной жизни, позволяя пользоваться прокачанными характеристиками, сохранённым в Арсенале оружием и лечиться любыми попавшимися под руку медикаментами. Исключением была только броня, перенести которую в этот мир не было возможности. А жаль - это могло не только обеспечить защиту, но и решить вопрос маскировки. Мгновенное переодевание с исчезновением прежней одежды - мечта любого преступника.
        Убедившись, что он уже почти окончательно успокоился, и сердце не пытается разорвать грудь изнутри, Виталий ещё раз обдумал совершённое убийство и его возможные последствия. Завтра утром на тротуаре найдут два окровавленных трупа. Причиной смерти объявят раны, нанесённые холодным оружием, но самого оружия на месте преступления не обнаружится. Жители района скажут, что ничего не видели. И не могли видеть - освещённость была нулевая. Максимум, слышали чьи-то крики, но это явно не редкость в тех местах.
        Если даже каким-то чудом следствие дойдёт до Виталия, то никакого оружия у него дома не обнаружится. Разве что с алиби будут проблемы: сестре он сказал, что уехал на заказ, и на вопрос, к кому конкретно он ездил и сможет ли тот человек это подтвердить, ответить будет нечего. Ладно, в крайнем случае сыграет в дурачка и заявит, что не запоминает адресов, по которым ходит. Этого явно не хватит, чтобы его посадить, и при худшем раскладе он разве что попадёт под наблюдение и вынужден будет свернуть свои планы.
        В общем, сейчас не было смысла гадать. Следовало дождаться завтрашнего дня и изучить сводку новостей, а заодно городские форумы и паблики в соцсетях - вдруг что напишут.
        Теперь предстояло обдумать планы на будущее. Первой и главной целью Виталия оставался Дмитрий Кузнецов. Трогать ли его ручных пёсиков из переулка и отца, являющегося гарантом денег и связей - вопрос отдельный. Но трезвый ум подсказывал, что сразу бросаться на такую крупную цель не следует.
        Во-первых, Виталий был ещё недостаточно опытным в практическом применении своих способностей в условиях современного города. Да и Эрнису было бы неплохо подкачаться: пусть с двумя гопниками он расправился без особых проблем, но случись открытое столкновение с вооружённой охраной - похоронят вместе с фэнтезийными клинками и пузырьком аспирина в кармане.
        Во-вторых, даже если он сумеет устранить Кузнецова, то непременно навлечёт на себя подозрения. В тот же день у его папаши на столе будет лежать список всех возможных недоброжелателей убитого сына, среди которых наверняка окажется фамилия Созонов.
        Значит, начать свои похождения следует как раз с супергеройства, наводя справедливость на улицах города. Причём охотиться придётся не только на гопоту, но и на крупных шишек. И когда СМИ разнесут весть о таинственном персонаже, наводящем ужас на преступный мир на всех социальных уровнях, смерть сынка ещё одного бизнесмена станет лишь очередной цифрой в статистике, и никто даже не вспомнит о скромной семье из брата и сестры, которым мертвец доставлял неприятности.
        Далее стоял вопрос внешнего вида. Первоначальная глупая мысль о супергеройском костюме была отметена сразу - будет привлекать ненужное внимание, а Виталию нужно ещё как-то ходить по улицам и возвращаться домой - по крышам-то летать он не умел. Значит, одежда должна быть обычной и неброской, с минимумом особых примет, и при этом максимально тёмных тонов.
        Можно было и дальше носить свой обычный гардероб, но здравый смысл подсказывал, что ни к чему фотографиям таинственного преступника полностью совпадать с внешностью Виталия Созонова. Значит, придётся потратиться и приобрести отдельный набор одежды для ночных вылазок.
        А вот что определённо нужно спрятать как можно тщательнее, так это лицо. Недолго думая, Виталий зашёл в первый выданный поисковиком интернет-магазин, продающий маски. Глаза тут же разбежались от заполнившего экран разнообразия: хоккейные маски из фильмов ужасов, лица клоунов, орков, гоблинов, животных, кожаные варианты для любителей БДСМ и многое другое.
        Покрутив список, Виталий понял, что опять занимается глупостями, закрыл страницу и вбил в поиске "балаклавы". Тканевые чёрные маски также полностью скрывали лицо и имели разные варианты покраски, самым популярным из которых предсказуемо оказалось изображение черепа из известной стрелялки. От пластиковых масок они выгодно отличались своим удобством: легко надеть, легко снять, можно засунуть в карман, можно спрятать в груде одежды, а в крайнем случае просто сжечь, не оставив никаких следов.
        Уже собираясь сделать заказ, Виталий вовремя остановил себя. Ни к чему любезно предоставлять полиции точный адрес, по которому будет отправлена экипировка будущего серийного убийцы. Будет разумнее самостоятельно пробежаться по магазинам и купить всё необходимое.
        Время шло к ночи, но спать совершенно не хотелось, поэтому Виталий, решив ещё ненадолго заскочить в "Мир клинков", лёг на кровать и надел на голову шлем.

***

        Едва вокруг прорисовались очертания лазарета, в стенах которого он оставил персонажа, как окно чата взорвалось волной сообщений:

        КАРРЕН: А В ДАНЖИ ХОДИТЬ БУДЕТЕ?
        ДЕЛИОС: САМО СОБОЙ :)
        СЕКВОРИНА: РЕБЯТА, ЛЕДЯНОМУ МАГУ ЧТО КАЧАТЬ?
        ДЕЛИОС: ДУХ КОНЕЧНО, КАК И ВСЕМ МАГАМ. НУ И СТОЙКОСТИ НЕМНОГО, ОН ВРЕМЕНАМИ И ПОТАНКОВАТЬ МОЖЕТ.
        МИРСУЛ: БЛИН, Я ТОЖЕ ТАНКОМ ХОТЕЛ. УЖЕ НАЧАЛ КВЕСТ НА ТАМПЛИЕРА ДЕЛАТЬ.
        ДЕЛИОС: ДЕЛАЙ. АЙС[28] ОСНОВНЫМ ТАНКОМ БЫТЬ НЕ СМОЖЕТ, ТАК ЧТО ТАМПЛИЕР ВСЁ РАВНО ПОНАДОБИТСЯ.

        Все сообщения были написаны шрифтом зелёного цвета, то есть шли через клановый чат. Открыв панель клана, Эрнис предсказуемо обнаружил там полтора десятка имён вместо прежних трёх. Уже догадываясь, что происходит, он отправил Делиосу личное сообщение:

        ЭРНИС: ДОБРОЙ НОЧИ. ЧТО ТУТ ЗА ЗООПАРК?
        ДЕЛИОС: ДА ВОТ, РЕШИЛ НАЧАТЬ НАБИРАТЬ НАРОД В КЛАН. НЕ ВТРОЁМ ЖЕ ИГРУ ОСВАИВАТЬ. НАБРАЛ ДОБРОВОЛЬЦЕВ В РАЙОНЕ ДЕСЯТЫХ ЛЕВЕЛОВ, ЧТОБЫ НЕ БЫЛО СИЛЬНОГО РАЗБРОСА. УЖЕ ЕСТЬ ДВА ТАНКА, ВТОРОЙ ХИЛ И КУЧА ДД[29]. В ОБЩЕМ, СОСТАВ НОРМАЛЬНЫЙ НАБИРАЕТСЯ.
        ЭРНИС: ЯСНО. Я ТАК ПОНИМАЮ, ТЕПЕРЬ И ИМ ПРИДЁТСЯ ПОМОГАТЬ С КЛАССАМИ.
        ДЕЛИОС: ДА, ЖЕЛАТЕЛЬНО БЫ. НО ПОВЕРЬ, В БУДУЩЕМ ЭТО ОКУПИТСЯ. ХОДИТЬ В ДАНЖИ И РЕЙДЫ СРАБОТАННЫМ СОСТАВОМ КУДА ПРОЩЕ И ПРИЯТНЕЕ, ЧЕМ КАЖДЫЙ РАЗ ЗВАТЬ С СОБОЙ ЛЕВЫХ ЛЮДЕЙ.

        Гильдейский чат тем временем не умолкал. Обнаружив в своём новом предводителе неисчерпаемый источник знаний, новички осыпали ассасина десятками вопросов. Рассудив, что чем раньше новые соклановцы окажутся готовы к дальнейшему прохождению игры, тем быстрее он сможет прокачать и вооружить своего собственного персонажа, Эрнис решил внести свою лепту в подготовку новобранцев.

        МИРСУЛ: НАРОД, МОЖЕТ КТО-НИБУДЬ С КЛАССОМ ПОМОЧЬ? Я ОДИН В ЭТОМ ХРАМЕ НЕ СПРАВЛЯЮСЬ :(
        ЭРНИС: СЕЙЧАС БУДУ, ЛОВИ ПАТИ.

***

        Протрудившись в поте лица всю ночь, выслушав кучу благодарностей в свой адрес и надеясь, что никто из новичков не покинет клан, едва получив долгожданную помощь с получением классов, Виталий проспал до самого обеда. Проснувшись и закинув в себя завтрак, он сел за компьютер и ещё раз уточнил адреса ближайших магазинов, где можно было купить необходимую экипировку.
        Вспомнив также о вчерашних тревогах, Виталий пробежался по новостным сайтам и пабликам, относящимся к городу и конкретно к тому району, в котором было совершено убийство. К его облегчению, нашлось лишь одно беглое упоминание о двух трупах, ставших, якобы, очередными жертвами поножовщины, вполне привычной для этого района. Убедившись, что не оставил никаких подозрительных следов, игрок оделся и отправился в город за покупками.
        По дороге Виталий нашёл банкомат и предусмотрительно снял нужную сумму денег, чтобы расплатиться наличкой. Дабы ещё больше себя обезопасить, он решил провести закупки не в одном, а в нескольких магазинах в разных районах города.
        В результате в двух магазинах одежды была приобретена куртка до колена с капюшоном и брюки карго, в обувном магазине - дешёвая пара кроссовок, а в военторге - пара балаклав и перчаток про запас - не хватало ещё оставить где-нибудь отпечатки. Цвет для всех товаров был выбран исключительно чёрный: и в темноте сложнее увидеть, и следы крови не будут заметны.
        Вернувшись домой, Виталий ещё раз примерил все обновки, после чего отправил одежду в шкаф, а маски спрятал под матрасом. До темноты ещё оставалось время, которое было решено посвятить игре, а точнее - нуждам клана.
        Следующие несколько часов Эрнис, Делиос, Мерили и ещё пара человек носились по окрестностям Мерона, помогая новичкам в прохождении классовых заданий и параллельно давая бесплатные консультации в чате.
        Никакой полезной экипировкой за это время Эрнис не обзавёлся - монашеский сет и набор клинков, полученные в школе Артодиуса, являлись самой оптимальной экипировкой для мастера клинков, какую только можно было получить на этой стадии игры. Зато за время зачисток нескольких локаций, включая ещё одно посещение школы клинков, он поднял два уровня и смело закинул полученные шесть очков в параметр "скорость", зная, что побегать в будущем предстоит немало.
        Как только на улице стемнело, Виталий попрощался с кланом, покинул игру и отправился на свою вторую вечернюю вылазку, при вопросе сестры вновь сославшись на подвернувшуюся халтурку. Лиза смерила его недоверчивым взглядом, но промолчала, хотя уже сейчас становилось понятно, что долго водить её за нос не получится.
        Выйдя на улицу, Виталий осмотрел со стороны свой балкон и стену дома, рассматривая возможность выхода из квартиры через окно. К сожалению, при всём ассортименте магических способностей в игровой механике "Мира клинков" не было никаких намёков на паркур, и третий этаж дома был непреодолимым препятствием для мастера клинков, а значит, придётся каждый раз покидать квартиру через дверь под подозрительным взглядом сестры.
        Виталий с сожалением подумал о драгунах - классе копейщиков, которые славились своими красочными прыжками в высоту. На данный момент это был единственный класс в игре, имеющий способность к вертикальному перемещению, недоступную всем остальным. Возможно, стоило выбрать именно его, а не мастера клинков?
        Тут же в голове встал вопрос - а как поведёт себя система, если создать второго персонажа? Будет ли он также доступен для выбора в реальном мире, или сверхъестественные способности Виталия связаны лишь с Эрнисом? Впрочем, проверить это не составит труда: в случае с первым персонажем система не потребовала высокого уровня и сработала почти сразу, так что можно будет прояснить этот вопрос прямо после сегодняшней вылазки, создав ещё одного героя и по-быстрому подняв его на несколько уровней.
        Сегодня Виталий выбрал своей целью уже другой район. Чем более разбросанными будут совершаемые убийства - как по географии, так и по типу жертв - тем сложнее для полиции будет его вычислить.
        Повышенная на шесть единиц, то есть аж в полтора раза, скорость давала о себе знать, позволяя совершать стремительные перебежки через неосвещённые участки улиц, что ощутимо экономило время. От маршруток и прочего транспорта Виталий решил отказаться - нечего водителям запоминать, что один и тот же парень в одно и то же время возвращается в один и тот же район. А значит, скорости в будущем потребуется ещё больше. Главное - знать меру, не забывая вкачивать и остальные параметры, а то Делиос возьмёт да выгонит из клана за полную бесполезность в бою.
        Добравшись наконец до нужного района, фонари которого также пали в неравном бою против местных метателей камней, Виталий извлёк из кармана сложенную балаклаву и натянул её на лицо, закрыв сверху капюшоном куртки, а на руки надел перчатки. Теперь он представлял собой полностью закрытую чёрную фигуру, и даже если кому-нибудь удастся его заметить, ни один свидетель не сможет разглядеть лица.
        К разочарованию игрока, прогулка по району прошла неожиданно мирно, и даже компания из трёх человек, попивающих пивко возле ларька, лишь скользнула по его щуплой фигуре безразличными взглядами. Тратить время на переход в другое место не хотелось, поэтому, обойдя весь район и так и не нарвавшись на приключения, Виталий вернулся к ларьку и незаметно прижался к стене, подслушивая разговор всё ещё стоявшей там компании - вдруг они всё-таки дадут ему повод совершить доброе дело.
        Вопреки ожиданиям, парни не планировали никаких страшных преступлений и разговаривали на самые что ни на есть житейские темы: жаловались на дурацкие нововведения на работе, обсуждали новые фото какой-то актрисы в инстаграме и спорили о лучшей марке пива.
        Закончив вечернюю беседу и культурно побросав пустые бутылки в урну, они попрощались друг с другом и разошлись: двое двинулись по улице, а третий пошёл переулками, вероятно, решив срезать путь. За ним и увязался Виталий - пусть парень и не был преступником, возможно, он окажется более удачлив и сам привлечёт чьё-нибудь внимание.
        Так и случилось. Шагая в полусотне метров позади, Виталий увидел, как к объекту слежки подошли две фигуры и завели какой-то разговор. Они перекинулись несколькими фразами, после чего один из незнакомцев грубо толкнул парня, а затем ударил его под дых, отчего тот упал на колени и скрутился пополам.
        "Наш клиент", - подумал про себя Виталий, медленно приближаясь к месту потасовки и призывая в руку длинный кинжал из коллекции. Как и прошлым вечером, он не торопился, решив всё-таки дать гопникам шанс оставить парня в покое и уйти с миром. Но они не воспользовались этим шансом, и секунду спустя парень громко вскрикнул от смачного пинка под дых. Не останавливаясь, гопник продолжал один за другим наносить удары ногой, пока не увидел тонкое гладкое лезвие, торчащее из собственного рта.
        В этот раз Виталий не стал даже смотреть на отчёт интерфейса о критическом уроне и наложенном кровотечении - и так было ясно, что первый готов. Резко выдернув клинок из его шеи, игрок повернулся ко второму гопнику.
        - Ты че, собака, охренел?! - рявкнул тот, тоже доставая из кармана куртки раскладной нож. Виталий мысленно усмехнулся. Своими фехтовальными навыками, да и интеллектом тоже, гопник вряд ли превосходил одержимых крестьян из Орты, и бой обещал закончиться легко и быстро. Оставалось лишь надеяться, что система не забудет, кому здесь положены реальные раны, а кому - цифры урона.
        Легче всего было бы просто метнуть клинок, но рядом находился свидетель, а значит, придётся отыгрывать простого прохожего, решившего заступиться за жертву нападения. Не слишком заботясь о защите, Виталий бросился на противника и сделал мощный выпад ножом. Лезвие глубоко вошло врагу под ключицу, но тот в последний момент успел неумело, но удачно махнуть своим ножом, разрезав рукав куртки и поранив Виталию руку.

        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 18 ЕД. УРОНА.
        ВЫ ПОДВЕРГЛИСЬ ЭФФЕКТУ "КРОВОТЕЧЕНИЕ".

        Не обращая внимания на боль (уровень которой, даже здесь подчиняясь игровым правилам, был понижен), Виталий выдернул нож, перехватил его лезвием вниз и стал один за другим наносить врагу колющие удары, заставляя того верещать от боли. Когда гопник наконец затих, а надпись на индикаторе здоровья подтвердила, что с ним покончено, Виталий обернулся проверить состояние спасённого.
        Парень уже полусидел на асфальте, держась рукой за бок и наблюдая за схваткой. Когда игрок повернулся к нему, он вдруг сжался, не зная, благодарить незнакомца за спасение или готовиться к обороне. То есть, в целом был жив и относительно здоров, и вмешательство Виталия больше не требовалось.
        Из-за выработанного автоматизма игрок чуть было не отдал мысленную команду о возврате оружия в Арсенал, но вовремя вспомнил, что за ним наблюдают, и ничего сверхъестественного делать сейчас нельзя. Ещё раз осмотрев поле боя и убедившись, что миссия выполнена, Виталий развернулся и убежал в темноту, уже за поворотом позволив клинку исчезнуть.
        "Тому парню наверняка будет что рассказать при следующем распитии пива у ларька." - думал он, возвращаясь домой.

        ______________________________

        ГЛАВА 7

        - Красиво... - протянула Мерили, обводя взглядом кирпичные постройки заброшенной крепости, окружённой каменной стеной. В отличие от Бурвала, эти земли не были обделены растительностью, и тесные улочки были устланы жёлтым ковром из осенних листьев. Дополняли картину густой туман и сырость, вполне достоверно передаваемые шлемом виртуальной реальности. Это место и правда было невероятно атмосферным, в особенности для Эрниса, который всегда любил дождливую погоду.

        С момента создания клана прошло четыре дня. Весь основной состав к этому времени уже давно разделался с квестами на получение классов, и "Мелиора" покинула Бурвал, оставив его серый безжизненный ландшафт позади.
        Игроки стали продвигаться в глубь Кирридена и теперь находились в регионе под названием Оттермил. В этих землях правила вечная осень, и большую часть времени здесь шли дожди либо стоял туман, а ясные солнечные дни случались от силы один-два раза в неделю.

        Не дожидаясь, пока все налюбуются на пейзаж, не слишком-то отличающийся от картины снаружи, Мирсул не спеша зашагал вперёд, обнажив меч и щит и внимательно заглядывая за повороты. Среди всей группы из пяти человек он был единственным обладателем тяжёлых доспехов, среди которых выделялся лишь тканевый капюшон, выданный игроку после получения класса тамплиера и вроде как дающий владельцу более важные бонусы, чем прибавка к броне от металлического шлема. Остальная группа двинулась следом за ним.
        Когда группа проходила мимо двух стоящих друг напротив друга деревянных домишек, внезапный вопль заставил всех отскочить назад. Таков был безусловный рефлекс, выработавшийся после нескольких пройденных подземелий: танк всегда должен находиться впереди группы и становиться целью номер один для любых врагов.
        Из обоих домов выскочило по две человеческие фигуры. Не переставая вопить, они, как и планировалось, тут же кинулись к ближайшей цели - тамплиеру. Практика показывала, что даже напав на танка, мобы могли в любой момент переключиться на других членов группы, получив от них урон, поэтому Мирсул не стал рисковать: скрестив меч и щит, он сконцентрировал вокруг себя фиолетовое сияние, которое мгновение спустя взорвалось, слегка оттолкнув врагов. Не получив никакого существенного урона, монстры лишь с удвоенной яростью бросились на игрока, нанося удары кулаками и царапая его доспех когтями. Это был "Зов из тьмы" - базовое заклинание тамплиеров, заставлявшее врагов позабыть о других целях и сосредоточить атаку на заклинателе.
        Убедившись, что теперь мобы точно не перекинутся на остальных, Мирсул сместился вбок таким образом, чтобы держать всех напавших перед собой, но это было не так-то просто - монстры так и норовили обойти его сбоку и поразить в незакрытые щитом участки.
        Понимая, что чем быстрее сократится их число, тем легче будет танку, Делиос обнажил два кинжала и молнией метнулся ему на помощь, с силой воткнув оба клинка в спину ближайшему монстру. Эрнис уступал ему в скорости, и, пока сокращал дистанцию, успел на бегу метнуть один из клинков, после чего вытащил второй и принялся нарезать другого моба, также сосредоточенного на танке повёрнутого к мастеру клинков спиной.
        Вскоре к мечу и кинжалам присоединились ледяные колья, выпущенные Секвориной, а Мерили принялась вливать в тамплиера целительную энергию, заставляя его тело переливаться белым мерцанием.

        Начиная с десятого уровня, игра стала предоставлять игрокам больше свободы и уже не вела за ручку по сюжетной линии, предлагая каждому самостоятельно выбирать, каким образом ему развивать персонажа и продвигаться вперёд. Требовалось передвигаться по дорогам, ориентироваться по указателям на перекрёстках, а в крупных городах покупать карты и выслушивать рассказы местных нпс, узнавая местонахождение полезных квестов, зоны обитания мобов и добычи ресурсов, а также расположение подземелий. Или можно было пойти лёгким путём и прочитать гайды на форуме, где в подробностях описывались оптимальные места для прокачки и фарма, а также тактики прохождения подземелий и расправ с боссами.
        Одиночкам в "Мире клинков" приходилось качаться путём банального фарма мобов либо отыскивать квестовые цепочки, в то время как самый вкусный пласт контента, как водится в многопользовательских играх, доставался игрокам, объединяющимся в кланы. В каждой из локаций Кирридена находилось по несколько "подземелий" - обособленных локаций, рассчитанных на прохождение группой из пяти игроков. Они были на порядок сложнее общих зон и требовали слаженной работы всей группы, а также знания тактики убийства боссов, но взамен давали гораздо большее количество опыта и монет, экипировку "редкого" качества, а крафтерам позволяли обзавестись ценными ресурсами, из которых создавались наиболее качественные расходные предметы и экипировка. Официально такие зоны именовались инстансами, а в народе их принято было называть данжами - сокращением от английского слова dungeon. Несмотря на своё устоявшееся название, "подземелья" вполне могли располагаться и под открытым небом: в заброшенных городах, замках, крепостях, лесах и кладбищах. Но так уж повелось, что в любой игре люди по-прежнему называли их данжами.

        Когда бой закончился, игроки наконец смогли повнимательнее рассмотреть нападавших. По разлагающейся коже, под которой местами проглядывались кости, было ясно, что это одна из разновидностей зомби, которыми был напичкан весь Оттермил. По сравнению со своими сородичами, бродившими за пределами данжей, эти отличались заметно повышенной скоростью, а на руках у них выросли длинные и прочные когти, которыми они только что чуть не отправили танка на респаун.
        Мирсул тяжело дышал, наклонившись и оперевшись руками на колени, а его почти пустой индикатор здоровья постепенно заполнялся стараниями Мерили, которая также выглядела измотанной.
        - Секворина, - немного придя в себя, обратился он к ледяной волшебнице. - Договаривались же, если нападает больше двух мобов, ты помогаешь мне танчить.
        - Запаниковала, блин, - ответила девушка. - Слишком внезапно они выскочили. Да и вообще, я дд хотела быть, а не танком. Вот думаю: может, вкачать по-быстрому нового перса, с другим классом? Тут твинков-то можно создавать?
        - Можно, допускается пять персонажей на один аккаунт, - ответил Эрнис.
        - А ты уже пробовал?
        - Да, побегал немного ещё парой персов, посмотрел чужие стартовые локации.

        Идея с созданием второго персонажа потерпела крах. Сотворив новый аватар, в этот раз в другой стартовой зоне, Виталий вышел из игры и убедился, что в реальном мире система по-прежнему распознаёт его исключительно как Эрниса и видеть не желает никого другого. Меню выбора персонажа за пределами игры отсутствовало, и других способов переключиться на нового героя система тоже не давала.
        Ряд проведённых экспериментов также не привёл ни к каким результатам. Виталий пробовал и докачать персонажа до седьмого уровня (Эрнис был именно седьмым, когда система впервые его распознала), и создавать героев именно в Бурвале, а не в других локациях, но каждый раз после выключения шлема он снова становился мастером клинков по имени Эрнис. В конце концов он смирился, хоть и несколько огорчившись утраченной возможности стать представителем более мобильного класса.

        Группа осторожно пробиралась по укрытым туманом узким улочкам, отбиваясь от нападавших зомби, которые выделялись не только своей скоростью, но и умением устраивать засады. Секворина со временем приноровилась перехватывать на себя лишних мобов, облегчая Мирсулу танкование, и даже вошла во вкус. Хоть она и носила лёгкое тканевое облачение, среди доступных ей заклинаний был ледяной щит, позволявший с переменной эффективностью сдерживать вражеские атаки.
        Вскоре группа остановилась перед высоким зданием церкви, и что-то подсказывало Эрнису, что в этот раз внутри их будет ожидать вовсе не добродушный священник с просьбами о помощи.
        - Пришли. Внутри будет первый босс, - подтвердил Делиос его догадки.
        - Тогда давай вкратце тактику.
        - Я думал, уж ты-то сам её прочитаешь, - ассасин удивлённо посмотрел на него, вспоминая рвение Эрниса к быстрому прохождению игры, неожиданно появившееся после таверны Биллигара.
        - Не нашлось времени, забегался в реале, - честно ответил тот.

        За эти дни Виталий провёл ещё две ночные вылазки на улицы города, избавив их ещё от нескольких коллекционеров чужих денег и телефонов. В СМИ уже начинали появляться заметки об участившихся случаях поножовщины в городе, но пока что всё продолжало списываться на обычные междоусобные разборки гопников, и раскрытие Виталию не грозило. На самом деле, он готов был выходить на охоту хоть каждый вечер, но Лиза и так с явным подозрением слушала сказки про фриланс, который почему-то всегда подворачивался в тёмное время суток.
        Виталию не слишком нравилось такое положение дел, и даже не потому, что в один прекрасный день его могли напрямую обвинить во лжи и потребовать объяснений - просто было неприятно врать сестре. Но он не знал, как признаться Лизе в своих новых талантах, и уж тем более рассказать о своих ночных похождениях. Виталий понятия не имел, какой реакции ожидать от сестры, узнай она, что её брат стал убийцей.
        Уже не раз он представлял в уме сцену, как Лиза плачет, закатывает истерику, собирает вещи и хлопает дверью, оставляя его в полном одиночестве. Уходит куда? Ведь она не сможет содержать себя в одиночку. Ответ напугал ещё сильнее. Разочаровавшись в самом близком человеке, под влиянием эмоций девушка вполне может уйти к НЕМУ. К главному врагу их семьи, ради которого всё это и было затеяно.
        Каждый день Виталий искал решение, но так и не сумел придумать ничего толкового, продолжая лить ложь про вечерние халтурки, в которую, казалось, сестра уже давно перестала верить.

        - В общем так, - приступил Делиос к разъяснениям, следя за тем, чтобы все его внимательно слушали. - Босс - оккультист. Сам тощий и беспомощный, но поднимает зомби, которые будут на нас набрасываться, а также юзает вытягивание жизни на случайного игрока. Самого босса танчить не надо, только вливать урон, а вот зомбов Мирсул и Секворина должны будут держать на себе. Мерили, будь готова к экстренному хилу, когда он запустит свой вампиризм. Я буду постоянно висеть на боссе, а Эрнис пусть помогает танкам разбираться с мобами. Все всё поняли? Тогда заходим.
        Как всегда выйдя вперёд, Мирсул взялся руками в латных перчатках за металлические кольца двери и с силой дёрнул на себя, отворяя тяжёлые створки, после чего шагнул внутрь, ведя за собой остальную группу. Вся мебель в церковном зале была переломана, освободив место для битвы, пол был усеян человеческими телами вперемешку с деревянными обломками, а в дальнем его конце стояла фигура, облачённая в робу с капюшоном багрового цвета. "Моэл, оккультист Багрового ордена" - гласила надпись над головой босса.
        Включив режим скрытности, Делиос начал обходить Моэла, подбираясь к нему со спины. Оказавшись в достаточной близости и убедившись, что остальная группа тоже готова, он начал бой с уже привычного втыкания обоих кинжалов в спину врага. Оккультист вскрикнул от боли и неожиданности, но даже не подумал повернуться к ассасину и дать отпор. Вместо этого он начал выделывать жесты руками, сотворяя какое-то заклинание.
        Не теряя времени, остальная группа построилась возле него. Мирсул встал слева, Секворина - справа, а Эрнис и Мерили устроились посередине. Вскоре должны были появиться первые зомби, но пока их не было, Эрнис решил подсобить товарищу уроном и бросил в оккультиста пару клинков.
        Остальные подхватили идею: Секворина пустила несколько ледяных кольев, Мерили постреляла магическими снарядами из своей волшебной палочки, а Мирсул убрал меч со щитом в Арсенал и вынул оттуда арбалет, проткнув оккультиста несколькими болтами. Оружие, предназначенное для стрелков, плохо раскрывало свой потенциал в руках тамплиера, но позволяло нанести какой-никакой урон, не покидая своей позиции, а благодаря Арсеналу игрок мог при появлении врагов мгновенно переключиться обратно на меч и щит.
        Донёсшееся рычание возвестило о том, что Моэл завершил заклинание, и игроки развернулись, приготовившись к бою. Три горожанина, прежде лежавших без движения, поднялись с пола и бросились на защиту того, кто их призвал. Мирсул протаранил одного из них щитом и тут же резанул мечом второго, навязывая бой, а Секворина выстрелила в третьего ледяной стрелой, привлекая его внимание к себе и создавая в левой руке щит изо льда. Эрнис призвал свои клинки и бросился на помощь, и уже спустя полминуты все враги были успешно перерезаны.
        Пока Моэл выделывал пассы руками, призывая очередную волну мертвецов, игроки вернулись на места и по прежней схеме влили в него весь возможный урон, не покидая своих позиций.
        Каждая следующая волна насчитывала всё больше оживших мертвецов, и Мерили пришлось изрядно попотеть, чтобы не позволить танкам отойти в мир иной. Но наконец здоровье босса подошло к концу, и после очередной серии режущих атак, проведённых Делиосом, оккультист свалился на пол.
        Вся группа тут же бросилась к нему, осматривая содержимое тела, и начался привычный гам, сопровождающий каждое распределение лута в "Мелиоре".
        - О, робу мне! - заявила Секворина, тут же поймав на себе взгляд Мерили. - Не смотри так, ты уже выбила рарку в прошлом данже.
        - Кинжал забираю, ты не против? - спросил Делиос, на что мастер клинков помотал головой. - Мирсул, держи щит. Секворина, ладно, ткань тебе.
        Эрнис тем временем молча забрал предмет, среди всей группы видимый только ему.

        ГОЛОВА МОЭЛА.
        ТИП ПРЕДМЕТА: КВЕСТОВЫЙ.
        ОПИСАНИЕ: НЕТ ЛУЧШЕГО ДОКАЗАТЕЛЬСТВА ГИБЕЛИ МОЭЛА, ЧЕМ НАЛИЧИЕ ЭТОГО ПРЕДМЕТА.

        ЗАДАНИЕ ОБНОВЛЕНО: МАСТЕР КЛИНКОВ (УРОВЕНЬ 2).
        ОПИСАНИЕ: ВЫ ВЫПОЛНИЛИ ПОРУЧЕНИЕ МАСТЕРА САУЛА И РАСПРАВИЛИСЬ С МОЭЛОМ. ТЕПЕРЬ ОСТАЁТСЯ ВЕРНУТЬСЯ К МАСТЕРУ И ПРЕДЪЯВИТЬ ЕМУ ГОЛОВУ ОККУЛЬТИСТА В КАЧЕСТВЕ ДОКАЗАТЕЛЬСТВА ПРОДЕЛАННОЙ РАБОТЫ.
        ЗАДАЧИ: ВЕРНУТЬСЯ К МАСТЕРУ САУЛУ В ОТТЕРМИЛЬСКУЮ ШКОЛУ КЛИНКОВ.

        Следующие два часа Эрнису предстояло бороться с желанием бросить группу и вприпрыжку побежать в школу клинков, где он наконец-то выведет свои классовые способности на новый уровень. Но совесть, как и понимание того, что он нуждается в клане не меньше, чем клан в нём, заставили послушно спуститься вслед за остальными в катакомбы под церковью, где их ждали тёмные лабиринты, населённые толпами зомби и парой десятков слабеньких оккультистов, а также ещё двумя боссами, с одного из которых выпал зазубренный меч с пассивным эффектом, вызывающим кровотечение при ударах.
        После честного броска монеты клинок отправился к Мирсулу, но Эрниса это ни капли не огорчило. Как он уже выяснил, цифры урона не имели значения за пределами виртуальной реальности. Если неуклюжим ударом порежешь человеку руку, то будь у тебя хоть "Меч тысячи истин" со спецэффектами, вызывающими приступы эпилепсии, и миллионным показателем урона, на руке у человека всё равно останется самый обычный порез. А вот попади в сердце или другой жизненно-важный орган, и даже ржавая железка со склада Орты обеспечит жертве мгновенную смерть. К тому же, зазубренный клинок, разрывающий кожу, заставит полицию усомниться в версии об обычной дворовой поножовщине.
        В общем, Эрнис оставался спокойным и неконфликтным членом клана и никогда не устраивал перепалок по поводу распределения лута. В чём он действительно нуждался, так это в наличии надёжной команды, которая обеспечит ему быструю прокачку в данжах и превратит прохождение классовых квестов в лёгкую прогулку.
        Наконец последний босс растянулся на полу, последний лут был распределён между игроками, и члены Мелиоры, попрощавшись друг с другом, разошлись по своим делам. Делиос и Секворина тут же известили клановый чат, что они свободны и могут помочь новичкам с квестами и прокачкой, Мерили отправилась в город, чтобы уложить персонажа спать и выйти в оффлайн, а Мирсул, у которого в этом данже тоже был классовый квест, отправился повышать свои навыки тамплиера до второго уровня.
        Туман всё ещё не спал, и Эрнис, ориентируясь по карте, двинулся по дороге мимо жёлтых холмов, рощ и немногочисленных посёлков. Вскоре он добрался до школы клинков, архитектура которой мало отличалась от школы Артодиуса. Главное отличие состояло в том, что здешние нпс-монахи пребывали в здравом уме и мирно занимались тренировками и ведением хозяйства, а не сидели в засадах, норовя убить каждого встречного.
        Пройдя через открытые ворота в главное здание и поднявшись на третий этаж, игрок открыл дверь в конце коридора вошёл в покои мастера школы. Саул был мужчиной лет тридцати на вид и, в отличие от Артодиуса, не отсиживался на полу, а бродил туда-сюда по комнате, погружённый в свои размышления. Увидев гостя, мастер остановился и выжидательно уставился на него. Не говоря ни слова, Эрнис вынул из инвентаря добытую голову и со шлепком положил её на стол. Лицо мастера сразу же просияло.
        - Вижу, ты расправился с этим предателем. Можешь не рассказывать, чем он там занимался - это уже не моя головная боль. Между нами был уговор, так? Ты находишь и убиваешь Моэла, а я обучаю тебя своему искусству. Пошли, не будем с этим тянуть. Не люблю оставаться в долгу.

        ЗАДАНИЕ ОБНОВЛЕНО: МАСТЕР КЛИНКОВ (УРОВЕНЬ 2).
        ОПИСАНИЕ: УЗНАВ О СМЕРТИ МОЭЛА, МАСТЕР САУЛ СОГЛАСИЛСЯ ЗАНЯТЬСЯ ВАШИМ ОБУЧЕНИЕМ.
        ЗАДАЧИ: ПРОЙТИ УРОК МАСТЕРА САУЛА.

        Как и десять уровней тому назад, мастер привёл игрока на первый этаж школы. Залу Оттермильской школы не приходилось пустовать: дюжина монахов, разбившись на пары, практиковались друг с другом в фехтовании, а ещё двое стояли на краю площадки и метали клинки в мишени.
        - Артодиус уже научил тебя манипулировать своим клинком, так? - уточнил Саул. - Пришло время изучить пару новых трюков. Думаю, ты уже достаточно привык к технике манипулирования и способен удержать в воздухе больше одного клинка. Попробуй-ка вызвать сразу два.

        ПОВЫШЕН УРОВЕНЬ УМЕНИЯ: РОЙ КЛИНКОВ.
        ОПИСАНИЕ: ВАШЕ ОРУЖИЕ БУДЕТ ПАРИТЬ В ВОЗДУХЕ ВОЗЛЕ ВАС. ЭТО ЯВЛЯЕТСЯ НЕОБХОДИМЫМ УСЛОВИЕМ ДЛЯ ПРИМЕНЕНИЯ БОЛЬШИНСТВА КЛАССОВЫХ УМЕНИЙ.
        УРОВЕНЬ УМЕНИЯ: 2 (ВЫ МОЖЕТЕ УДЕРЖИВАТЬ В ВОЗДУХЕ ДО ДВУХ КЛИНКОВ).
        ДОПУСТИМЫЕ ТИПЫ ОРУЖИЯ: ОДНОРУЧНЫЕ МЕЧИ, САБЛИ, РАПИРЫ, КИНЖАЛЫ.

        Уже привычным движением Эрнис призвал первый меч, и тот послушно повис в воздухе справа от него. Затем, не закрывая окно Арсенала, игрок призвал ещё один клинок. Раньше при попытке это сделать интерфейс сообщал о недостаточном уровне умения, но на этот раз выбранный кинжал повиновался призыву и стал парить слева от хозяина. Эрнис немного поигрался с ними, заставив меч и кинжал полетать туда-сюда и убеждаясь, что оба они находятся под его управлением.
        - Хорошо, - сказал мастер, пронаблюдав за действиями игрока. - Ты ведь уже владеешь "Градом лезвий"? Покажи мне.
        Подойдя к краю белой площадки, Эрнис выбрал незанятую мишень у стены, прицелился и поочерёдно метнул в неё оба клинка. Меч воткнулся в деревянный круг далеко от центра, а вот кинжал почти попал в яблочко. Мастер стоял рядом и смотрел, как спустя несколько секунд оба клинка исчезли из мишени, вернувшись в Арсенал хозяина.
        - Выбросив клинок, ты не сможешь им пользоваться, пока он не вернётся назад в Арсенал. Согласись, будет неприятно, если враг навяжет тебе ближний бой, а ты только что выкинул свой лучший меч. Особенно, если при этом ты ещё и промахнулся.
        Эрнис и правда уже пару раз оказывался в подобных ситуациях, и тогда ему приходилось отбиваться оружием, отстающим в уроне на несколько уровней.
        - Но если клинок не успел улететь от тебя слишком далеко, то при должной сноровке можно успеть притянуть его назад и продолжить бой. Оружие в руки, я покажу тебе!
        Призвав в руку свой меч, Эрнис в последний момент успел отбить запущенную в него саблю. Не добравшись до цели, клинок Саула, повинуясь взмаху руки своего хозяина, тут же улетел назад. Следующий взмах заставил его описать дугу и обрушиться на игрока слева. Эрнис крутанулся на месте, отклоняя летящий клинок в сторону. Пролетев мимо цели, тот продолжил двигаться по дуге и, как бумеранг, вновь вернулся к хозяину.
        - Усложним задачу! - Возле Саула в воздухе воспарил второй клинок, и теперь Эрнису приходилось в поте лица отбивать атаки сразу с двух сторон. Естественно, несколько таких ударов он пропустил, но, когда его индикатор здоровья опустился почти до нуля, мастер притянул сабли к себе и взял их в руки.
        - Думаю, не надо объяснять, какое преимущество это даст тебе в бою. Заставляй клинки летать вокруг тебя, поражая все цели поблизости, но не обрывай контакт. И помни - если бросишь оружие слишком далеко, связь оборвётся, и придётся ждать его возвращения в арсенал.

        ПОЛУЧЕНО НОВОЕ УМЕНИЕ: ТАНЕЦ ЛЕЗВИЙ.
        ОПИСАНИЕ: ВЫ СПОСОБНЫ ПРОВОДИТЬ ПОЛНОЦЕННЫЕ АТАКИ СВОИМ ОРУЖИЕМ БЕЗ НЕОБХОДИМОСТИ УДЕРЖИВАНИЯ ЕГО В РУКАХ. В ОТЛИЧИЕ ОТ "СТАЛЬНОГО ЖАЛА", ЭТО УМЕНИЕ НЕ ПРЕРЫВАЕТ ВАШЕЙ СВЯЗИ С КЛИНКАМИ, НО ДЕЙСТВУЕТ ЛИШЬ НА БЛИЖНЕЙ И СРЕДНЕЙ ДИСТАНЦИЯХ. СИЛА ЭТОГО УМЕНИЯ ЗАВИСИТ ОТ ПОКАЗАТЕЛЕЙ ЛОВКОСТИ И ДУХА.
        УСЛОВИЯ ПРИМЕНЕНИЯ: ОРУЖИЕ ДОЛЖНО БЫТЬ ПОДВЕШЕНО В ВОЗДУХЕ ПРИ ПОМОЩИ УМЕНИЯ "РОЙ КЛИНКОВ".

        - Давай, попробуй! - приказал Саул, демонстративно принимая защитную стойку.
        Отдалив свой меч на три метра в сторону, Эрнис размахнулся рукой и сделал рубящее движение, заставляя клинок повторить его, описав в воздухе дугу и обрушившись на Саула. Естественно, опытный мастер без труда заблокировал атаку, и Эрнис отдёрнул руку назад, заставляя меч вернуться к себе.
        Призвав второй клинок (по привычке игрок держал только один в призванном состоянии), он сделал прямой выпад рукой, заставив кинжал полететь в Саула, как при "Стальном жале". Но вместо того, чтобы отбивать атаку, мастер просто сделал шаг в сторону, и кинжал улетел в дальний конец зала. Эрнис почувствовал, как связь с клинком тут же оборвалась.
        - Применяя подобные выстрелы на средних дистанциях, будь готов удержать клинок, если он пролетит мимо цели, - поучительно сказал мастер. - В этом и состоит главное отличие между "жалом" и "танцем" лезвий. Попробуй ещё раз.
        Дождавшись возвращения улетевшего кинжала в Арсенал и снова призвав его, Эрнис принялся атаковать мастера, в этот раз не позволяя клинкам улетать от себя дальше, чем положено. Саул без труда отбивал каждую атаку, временами отпрыгивая в сторону и проверяя, способен ли его ученик удержать пролетевший мимо цели клинок.
        В завершение тренировки, достаточно приловчившись к "Танцу лезвий", Эрнис одновременно выбросил меч и кинжал, заставив их взмыть под потолок и обрушиться на цель с двух сторон. Увидев летящие к нему два клинка, мастер улыбнулся и проделал то же самое, выбросив свои сабли навстречу вражеским. Четыре клинка со звоном столкнулись в воздухе и начали опускаться вниз, но Саул остановил свои мечи, не позволив им упасть на пол, а затем резким движением заставил их устремиться в ученика. От неожиданности Эрнис не успел среагировать, и уже мгновение спустя летел на пол, глядя на две рукояти, торчащие из груди.
        - Никогда не прерывай контакт с клинками и не ослабляй защиту, - произнёс мастер, подойдя к ученику и глядя на него сверху вниз. - Это последний урок, который я должен тебе дать. Приходи к мастеру Фервуну в Карсаудскую школу, когда наберёшься опыта. Он продолжит твоё обучение.
        Перед глазами померкло, и на фоне темноты высветился таймер, отсчитывающий время до воскрешения. Вместе с этим игра уведомила об успешном завершении задания.

        ЗАДАНИЕ ВЫПОЛНЕНО: МАСТЕР КЛИНКОВ (УРОВЕНЬ 2).

        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 4000 ЕД. ОПЫТА.
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 21 УРОВЕНЬ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 3 ОЧКА ХАРАКТЕРИСТИК.

        ПОЛУЧЕНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ: МАСТЕР КЛИНКОВ (УРОВЕНЬ 3).
        ОПИСАНИЕ: МАСТЕР САУЛ ПРЕПОДНЁС ВАМ СУРОВЫЙ, НО ВАЖНЫЙ УРОК. ТЕПЕРЬ ВАМ ПРЕДСТОИТ СНОВА НАБРАТЬСЯ ОПЫТА, ПРЕЖДЕ ЧЕМ ОТПРАВЛЯТЬСЯ К СЛЕДУЮЩЕМУ МАСТЕРУ
        ЗАДАЧИ: ЯВИТЬСЯ К МАСТЕРУ ФЕРВУНУ В КАРСАУДСКУЮ ШКОЛУ КЛИНКОВ ПОСЛЕ ДОСТИЖЕНИЯ 30 УРОВНЯ.

        Подивившись оригинальной подаче квеста, Эрнис дождался окончания отсчёта и обнаружил себя лежащим на кровати в общей спальне, где на соседних кроватях отдыхала ещё пара нпс-монахов. Не вставая с кровати, он раскрыл окно персонажа и стал думать, как распределить новую порцию очков.
        Эрнис так и не определился, в какую из двух основных характеристик следует делать упор. Высокий показатель духа облегчит его ночную охоту, позволяя убивать цели на расстоянии. Но временами стычки проходили на глазах у свидетелей, а в таких случаях метание клинков было недопустимо, и приходилось сражаться в ближнем бою, изображая простого смертного, и тут в дело шла уже ловкость.
        В общем, Эрнис решил не терзать себя сомнениями и пока что продолжить равномерно прокачивать обе характеристики. Вбив все три очка в ловкость, он получил следующую картину:

        ИМЯ: ЭРНИС.
        КЛАСС: МАСТЕР КЛИНКОВ.
        УРОВЕНЬ: 21.
        ОПЫТ: 200/22400.

        СИЛА: 20.
        ЛОВКОСТЬ: 23.
        ДУХ: 23.
        СКОРОСТЬ: 20.
        СТОЙКОСТЬ: 15.

        Сверившись с ещё парой пунктов в интерфейсе, он обнаружил, что спальня монахов - это не только точка респауна, но ещё и самая что ни на есть "спальня" в игровом смысле этого слова, то есть любому обладателю класса "Мастер клинков" можно было бесплатно уложить здесь своего персонажа на ночёвку, обеспечив ему пару бонусный опыт к следующему утру.

***

        Оставив Эрниса спать, Виталий снял шлем и первым делом, как обычно, убедился в полной работоспособности каждого из своих новых умений. Меч и кинжал послушно описали несколько кругов по комнате, как вдруг раздался стук в дверь. От испуга едва не проткнув летающим кинжалом настенные часы, Виталий в последний момент успел прогнать оба клинка в Арсенал, когда в комнату просунулась голова сестры.
        - Наигрался? - скорее заключила, нежели спросила она.
        - Да, на сегодня хватит...
        - Опять подработка? - уже догадалась Лиза. На часах было девять вечера, а её брат никогда не выходил из игры так рано, если у него не намечалось никаких дел.
        - Ага. Отправлюсь прямо сейчас.
        - Слушай. Пришли счета за квартиру и коммуналку, а я уже почти на нуле. Зарплата только на следующей неделе. Заплатишь из своих?
        - Без проблем, у меня ещё осталось на карте. Оставишь счета на столе.
        - Хорошо.
        Лиза ушла, закрыв за собой дверь, а Виталий зашёл в личный кабинет на сайте своего банка, чтобы уточнить оставшийся баланс. Денег на оплату квартиры и правда хватало, но совсем впритык. Покупка шлема виртуальной реальности, оплата аккаунта в "Мире клинков" и недавнее обновление гардероба прогрызли дыру в бюджете, съев почти все скудные сбережения. Виталий задумался о том, что, может, стоит уделить пару вечеров настоящим, а не выдуманным подработкам, чтобы стабилизировать своё финансовое положение. Но вскоре ему пришла мысль получше.
        Игрок принялся облачаться в свой "ночной" гардероб, параллельно обдумывая планы на сегодняшний вечер.
        До сих пор на своих ночных патрулях жертвами игрока становилась лишь дворовая гопота, и он каждый день напоминал себе, что пора собраться с духом и взяться за цели покрупнее. На его семью не должны пасть никакие подозрения, а значит, преследователь его сестры должен стать одной из нескольких похожих на него жертв - таких же богачей с сомнительной репутацией, как и он сам. Тогда полиция будет сбита со следа, и к Виталию с Лизой вернётся спокойная жизнь.
        Раньше главной отмазкой становился низкий уровень его способностей, но сегодня был выучен "Танец лезвий", а также повышено число призываемых клинков. Больше тянуть смысла не было - не ждать же до максимального, пятидесятого уровня.
        Покидая квартиру, Виталий дал себе слово: сегодня будет последний тест на мелком хулиганье, и уже со следующей вылазки он начнёт охоту на крупную дичь.

        ГЛАВА 8

        Всматриваясь в черноту неосвещённого переулка, пролегающего между его домом и супермаркетом, Виталий задумался о том, присутствует ли в механике "Мира клинков" способность видеть в темноте. А если присутствует, не придётся ли ему обломаться, узнав, что данная фича доступна какому-то определённому классу, и уж точно не мастеру клинков. Драться в темноте было не слишком удобно, хотя, с другой стороны, противники тоже оказывались в невыгодном положении и не могли уклоняться от ударов.
        Погружённый в эти размышления, игрок не заметил движения в тени справа, и лишь прокачанный показатель ловкости позволил на автомате увернуться от кулака, пролетевшего прямо перед носом. Отскочив назад, Виталий осмотрел силуэт нападавшего, хотя и так уже догадался, кто в очередной раз подкарауливает его в одном и том же переулке.
        - Ха, хорош, - с искренней похвалой в голосе произнёс Колян. - А ещё раз так сможешь?
        Второй удар также поразил лишь воздух, когда Виталий непринуждённым движением отпрыгнул чуть назад. Похоже, двадцати трёх единиц ловкости было более чем достаточно для полной неуязвимости перед врагами такого уровня.
        - Гляди, как скачет, - обратился он к невидимому собеседнику. Без сомнений, это был Вася, прячущийся где-то рядом в темноте. - Ты чё, на курсы самообороны записался?
        Не обращая внимания на его монолог и взмахи руками, которые теперь казались непривычно медленными, Виталий раздумывал, что с этими двумя сейчас делать. Убивать точно не стоило - надо придерживаться плана и выставить Кузнецова одной из многочисленных жертв таинственного убийцы, не дав при этом и намёка на свою причастность. А значит, Вася и Колян сегодня должны остаться в живых.
        Да и, честно говоря, игрок даже не испытывал к ним особой злости. Он прекрасно понимал, что эти двое - не более чем послушные собачки, просто выполняющие приказы, и рано или поздно их замочат в очередной потасовке, либо хозяин перестанет нуждаться в их услугах и выбросит на улицу, а то и подарит путёвку в места не столь отдалённые.
        Несколько секунд спустя Вася и Колян стояли в переулке в одиночестве, озадаченно глядя вслед улепетавшей от них жертве и не переставая дивиться её внезапной прыти.
        Отойдя на почтительное расстояние и убедившись, что за ним не гонятся, Виталий достал телефон и набрал номер сестры.
        - Да, - послышалось из динамика.
        - Лиз, тут эти двое от Кузнецова опять переулок караулят. Так что из дома сегодня не выходи, окей?
        - Что... Они не поймали тебя? Ты в порядке?!
        - В порядке, в порядке. Мне удалось улизнуть, а в людное место они за мной не пошли.
        - Вернуться-то сможешь?
        - Да, как-нибудь проскользну. Всё равно вернусь через час-два, не раньше.
        - Ладно... осторожнее там.
        В трубке раздались короткие гудки.

***

        Вечер начался плодотворно. Не успел Виталий преодолеть и одного квартала в назначенном на сегодня районе, как наткнулся на стайку гопоты, что-то выясняющую между собой. Несколько парней толкали друг друга и обменивались дежурными "ты чё на", а остальные, включая двух девиц, наблюдали за стычкой, периодически подначивая конфликтующих.
        К этому дню Виталий уже чётко определил для себя самое важное правило: не трогать тех, кто не лезет к нему и к другим случайным прохожим. Шум, мат и даже междоусобные разборки - ещё не повод лишать людей жизни. Следуя этому правилу, он зашагал мимо толпы, всем своим видом показывая, что хочет просто мирно пройти мимо.
        - Ты чё тут ходишь, э! - рявкнул один из них, моментально позабыв о тех, с кем он только что цапался. - Э, стой, на!
        Дальше события развивались по уже знакомому сценарию: наезды, оскорбительные толчки, попытки выяснения личности фразой "ты кто такой на!". Блеснувшее в темноте лезвие, испуганный визг девушек, когда их друг осел на землю, держась за живот и разливая под собой какую-то тёмную жидкость. Ещё несколько человек идут на него, двое из них тоже достали что-то острое. Главное, не забывать, что пока есть свидетели, потенциально способные дожить до утра, нельзя показывать никаких сверхъестественных фокусов.
        По итогам схватки на асфальте осталось лежать пять бездыханных тел, а остальные с плачем и криками ужаса ретировались, чтобы завтра рассказать всем о маньяке в маске, перерезавшем их друзей. Скорее всего, их версия будет звучать так, что маньяк напал сам, когда они мирно стояли и болтали. Но это уже не имело значения, вечер только начинался.
        Глядя на валяющиеся вокруг трупы, Виталий вспомнил о своей задумке касательно заработка денег. Можно было заняться фрилансом, но зачем, когда прямо перед ним лежит несколько человек, которым их деньги уже вряд ли понадобятся.
        Оглядевшись по сторонам и убедившись в отсутствии свидетелей, Виталий склонился над ближайшим телом и, не снимая перчаток, пошарил по его внешним карманам. Ничего в них не обнаружив, игрок расстегнул молнию куртки и засунул руку во внутренний карман, тут же нащупав там что-то бумажное. Это оказалась небольшая, в несколько сотен рублей, пачка денег.
        Никакого риска в этом не было: убийство ради ограбления - вполне житейское дело, а ночной герой ещё не настолько прославился, чтобы ожидать подставных гопников с мечеными купюрами. Забирать телефоны Виталий пока не рискнул: нужно было подыскать тайник для их хранения, а также изучить вопрос о способах сбыта краденой техники - опыт игрока в таких вопросах был нулевым. А вот бумажных купюр набралось почти на три тысячи, что для одного вечера было весьма недурственным заработком.

***

        Уже двадцать минут спустя городу снова понадобился герой, оповестив тонким криком "помоги...", резко оборвавшемся на последнем слоге. Как можно быстрее прибежав на крик, Виталий осторожно выглянул из-за стены дома, оценивая ситуацию.
        В полусотне метров от его позиции двое здоровых парней стояли над хныкающей девушкой, сидящей на земле и держащейся рукой за левую щёку. Видимо, пощёчина стала наказанием за тот самый крик. Убедившись, что жертва больше не делает глупых попыток позвать на помощь, ребята схватили её за руки, подняли и принялись лапать, попутно расстёгивая пуговицы на одежде.
        Спасать прекрасных дам Виталию ещё не доводилось, и на мгновение он даже позволил себе помечтать о возможной благодарности со стороны незнакомки. Затем, прогнав неуместные мысли и вырулив из-за угла, игрок нарочито пафосной походкой зашагал вперёд, на ходу отводя руку и призывая клинок. Планы о том, в каком порядке прикончить насильников и при этом не забрызгать девушку их кровью, были нарушены ударом в затылок, настолько мощным, что язык чуть не вылетел изо рта. Глядя на приближающийся асфальт, Виталий успел прочесть сообщение в углу:

        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 156 ЕД. УРОНА.

***

        Первым, что ощутил Виталий, когда очнулся, была боль в затылке, отдающая ещё сильнее при каждом малейшем движении. Вторым наблюдением было то, что он не лежит на асфальте, а сидит, упёршись спиной во что-то твёрдое и холодное. Ну а третьим - две плохо различимые в темноте фигуры. Одна стояла прямо перед игроком, как будто ожидая его пробуждения, а вторая в расслабленной позе сидела в стороне на куче кирпичей, свесив одну ногу вниз.
        - Проснулся, - сообщил тот, который сидел.
        - Вижу, не слепая, - ответил ему грубый женский голос.
        Судя по всему, эти двое и были теми, кто отправил его в отключку. Вспомнив о солидной цифре урона, успевшей отобразиться перед потерей сознания, игрок посмотрел на свой индикатор здоровья: 204/360.
        - Вы кто такие? - спросил Виталий, тут же поморщившись от боли, вызванной движением челюсти.
        - Охотники за супергероями, - издевательским тоном ответила женщина.
        Что?! Они знают?
        Голова всё ещё болела и плохо соображала. Виталий ещё раз внимательно осмотрел обоих незнакомцев. Глаза уже немного привыкли к темноте, и он смог разглядеть их одежду. Ничего особенного в ней не было: женщина имела длинные тёмные волосы и была одета в кожаный плащ до колена и джинсовые брюки, а парень почти так же, как и сам Виталий - во всё чёрное, натянув на голову капюшон куртки. Оглядевшись вокруг, он увидел комнату из голого кирпича с пустым дверным проёмом. Судя по всему, они находились на стройке. Одну такую Виталий как раз видел, когда изучал карту этого района.
        Решив выразить своё недовольство сложившейся ситуацией, игрок начал подниматься на ноги, одновременно заводя руку за спину, чтобы никто не смог увидеть, как в ней появляется меч, но был остановлен металлическим остриём копья, моментально упёршимся в шею. Он тут же послушно плюхнулся обратно на пол, обдумывая странность ситуации. Виталий готов был поклясться, что секунду назад ни в руке, ни за спиной у незнакомки не было никакого копья - он бы увидел. Как можно так быстро и незаметно достать ору...
        Арсенал!
        И точно - внимательнее присмотревшись к наконечнику и древку, Виталий понял, что его форма и текстура точь-в-точь совпадают с копьями, которые он видел на складе Орты. Начиная наконец понимать, что происходит, он посмотрел на индикатор над головой женщины.

        ЛОНДЕРА, ДРАГУН, 50 УРОВЕНЬ, КЛАН "ДЛАНЬ КАИНА".

        Затем перевёл взгляд на её напарника.

        КАБРИО, АССАСИН, 50 УРОВЕНЬ, КЛАН "ДЛАНЬ КАИНА".

        Ситуация прояснилась. Значит, он всё-таки был не единственным игроком "Мира клинков", чьи способности перенеслись в реальный мир. Оставалось выяснить, ради чего было устроено это нападение.
        - И чего вам от меня надо? - спросил он напрямую.
        - Пришли сказать, что ты идиот, - так же прямо ответила Лондера. - И долго ты планировал вот так бродить по улицам и убивать всех неугодных?
        - Сколько потребуется, - грубо ответил Виталий.
        Женщина пренебрежительно фыркнула, будто общалась с неразумным дитём, после чего продолжила язвить:
        - Ну а прозвище ты себе уже придумал? Может, "Ночной клинок"? Или, например, "Эрнис беспощадный"?
        - Если бы был тобой, то непременно назвался бы "Язвенный плащ".
        Кабрио тихо прыснул, в то время как Лондера юмора не оценила, продолжив говорить:
        - А ты не пробовал подумать своей глупой головкой о том, какие последствия может повлечь эта твоя ночная охота?
        - К снижению уровня преступности?
        - Ага. А ещё к тому, что рано или поздно твои особые таланты попадут на запись видеокамер или будут в подробностях пересказаны свидетелями твоих похождений.
        Виталий и правда думал об этом, но не придавал большого значения. Он и так давно уяснил, что светить свои способности нужно только в крайнем случае, и уже привык в большинстве ситуаций обходиться ближним боем. Лондера тем временем продолжала:
        - А теперь попробуй угадать, что произойдёт, когда весь мир узнает, что способности персонажей компьютерной игры просачиваются в реальных людей.
        - Все захотят обзавестись этими способностями, - недолго думая, догадался Виталий.
        - Прааавильно. Захотят-то все, вот только получат их вполне конкретные люди. В офис компании-разработчика тут же явятся военные, изымут всё оборудование, а также позаботятся о том, чтобы ни у кого другого не было возможности самостоятельно запустить сервера игры. Даже если для этого придётся полностью устранить руководство и весь персонал компании.
        В разговор включился ассасин:
        - А потом наделают огромную партию шлемов и посадят в них своих людей, выявляя тех, кто способен просочиться. И вскоре наша страна будет обладать армией супер-солдат, владеющих магией и в несколько раз превосходящих простых людей по своим физическим данным.
        - И всё благодаря таким, как ты, - закончила Лондера. - Дурачкам, возомнившим себя вершителями справедливости.
        - И ты предлагаешь таким, как я, просто похоронить эти способности и сделать вид, что ничего не было?
        - Ну вообще-то, я предлагала просто убивать таких, как ты, всех подчистую. Так всему миру было бы спокойнее. Но начальство, видишь ли, не приемлет такого негуманного подхода и желает дать каждому шанс на исправление. Так что да, варианта у тебя сейчас ровно два: либо завязывать со своими ночными вылазками, либо писать завещание.
        Здравый смысл подсказывал, что спорить с обладателем пятидесятого уровня, к тому же имеющим такой радикальный настрой, не стоит, поэтому Виталий решил для начала прощупать почву.
        - Начальство? У вас там что, целая контора по поиску...
        - Просочённых, - закончила за него Лондера. - Так мы себя называем. И мы не просто контора. Мы, можно сказать, целое тайное общество. Как и простые люди, ты нас пока не замечаешь, потому что твой интерфейс функционирует очень слабо за пределами игры. Чужие индикаторы видит всего за пару метров, так?
        - Так. И сколько же вас... нас?
        - Не так уж мало. Скоро ты начнёшь нормально видеть, сам и посчитаешь. Большинство из нас просто живёт обычной жизнью, но самые прокачанные - такие, как я или Кабрио - занимаются наблюдением за остальными и пресечением такого вот супергеройства.
        - Как вы меня, кстати, нашли? - решил поинтересоваться Виталий, хотя и так уже догадывался об ответе.
        - Легче простого. Примерно через месяц после просачивания каждый из нас начинает видеть чужие индикаторы в достаточно широком радиусе, легко распознавая себе подобных. И ответственные игроки всегда ставят нас в известность, когда встречают новые имена. Вот так один добрый человек сообщил о некоем Эрнисе, мастере клинков шестнадцатого левела, указав место и время встречи. На следующий день Кабрио лично проверил информацию и увидел тебя, возвращающегося с работы. Назначили, как водится, слежку на несколько дней, чтобы выяснить, как ты распоряжаешься своими силами. К счастью, ты не стал томить нас ожиданиями и уже на следующий вечер, то есть сегодня, отправился устраивать резню на улицах.
        - То есть, меня просто сдали?
        - Правильнее сказать, сообщили о потенциальном нарушителе. Ну так что, будешь хорошим мальчиком, или мне не терять времени и прикончить тебя прямо сейчас? И да - респауны в этом мире не работают. Умрёшь ты, как любой простой смертный - окончательно и бесповоротно.
        В другой ситуации Виталий, может, и согласился бы, но сейчас на кону стояли вещи более важные, чем охота за преступниками. Он решил ничего не утаивать:
        - Раз уж вы следите за мной, то должны были увидеть парочку, подкараулившую меня сегодня возле дома.
        - Конечно увидели. Когда ты побежал от них, мы даже было подумали, что ты из мирных. Но ты быстро развеял сомнения, прикончив аж пятерых людей за раз.
        - Ну так вот: эти двое уже не первый день преследуют меня и мою сестру, а командует ими сынок одного крупного бизнесмена. И я должен что-то с этим сделать, хотите вы того или нет.
        - Мда, это осложняет дело, - прокомментировал Кабрио.
        Лондера недовольно вздохнула. Похоже, на этот случай в их организации были предусмотрены какие-то особые правила.
        - А вот этот вопрос тебе лучше обсудить лично с шефом. Но раз уж мы с Кабрио за тебя взялись, то и разгребать твои проблемы он по-любому заставит именно нас.
        - Хочешь сказать, вы мне поможете?
        - Не торопи события. Во-первых, ты должен явиться к нему и отчитаться о своём просачивании. Тебя внесут в списки, а также ознакомят с нашими правилами. Во-вторых, сейчас ты во всех подробностях расскажешь нам об этих своих неприятностях, а мы передадим шефу. И если он посчитает, что решить твою проблему мирным путём не получится, то да - нам придётся помочь тебе завалить... кого ты там собрался. Ну что, ты согласен на наши условия?
        - А у меня есть выбор? - честно ответил Виталий. Выбора и правда не было. Откажется, и для этих ребят не станет проблемой отправить его на тот свет парой ударов. Пустит ситуацию на самотёк, и скоро Лиза станет кое-чьей собственностью. Оставалось одно - играть по правилам этих людей. - Да, я согласен. Давайте договор, или что у вас там.
        - "У нас там" только твоё честное слово о примерном поведении. А будешь нарушать правила - никакие договора и законы нам не понадобятся. Рассказывай, в чём твоя проблема.
        Виталий рассказал Лондере всё, что знал о Кузнецове, его приставаниях к Лизе и двух гопниках, временами караулящих их у подъезда. Дослушав историю, женщина принялась размышлять, потирая рукой подбородок. Кабрио же долго думать не стал и сразу озвучил свои мысли:
        - Плохо, что у него такие связи. Простых людей достаточно бывает припугнуть, приставив нож к шее в тёмном переулке. Выполнят все требования и будут рады, что живы остались. А этот может пожаловаться папаше. Тогда под тебя начнут копать, и это может плохо кончиться. Скорее всего, придётся и правда прирезать.
        Последняя фраза была произнесена будничным тоном, как будто он не решал судьбу человека, а выбирал, что съесть сегодня на ужин. И в этом Виталий был с ним полностью солидарен.
        - Похоже, что так, - согласилась Лондера. - Но решать в любом случае будет шеф, а не мы.
        - Так когда мне можно увидеться с этим вашим "шефом"?
        - Чем раньше, тем лучше. Придёшь вот по этому адресу, - Лондера протянула игроку визитку, крупная надпись на которой гласила: "Юридическое агентство Длань закона". Ниже было указано название улицы и номер дома, а также номер телефона и адрес электронной почты. - Поднимешься на третий этаж, найдешь там нужную дверь. Тебя сразу узнают - там все "свои". Скажешь, что ты к шефу. Он популярно объяснит тебе всё, что касается просочённых, заодно обговорите твою проблему. И давай-ка добавимся в друзья, чтобы быть на связи, если что.

        ПРЕДЛОЖЕНИЕ ДРУЖБЫ ОТ ИГРОКА ЛОНДЕРА.
        ПРИНЯТЬ.
        ПРЕДЛОЖЕНИЕ ДРУЖБЫ ОТ ИГРОКА КАБРИО.
        ПРИНЯТЬ.

        Ладно, на сегодня всё. И не забывай - мы следим за тобой. Ещё одно нападение на простых людей, и ты познакомишься с нашими синами. Бывай.
        Оба игрока ушли, оставив Виталия сидеть на кирпичном полу и обдумывать только что свалившийся на него поток информации. Тайное общество просочённых, свод правил, слежка за новичками - всё оказалось куда сложнее и масштабнее, чем он предполагал. Игрок пока не знал, радоваться или огорчаться сложившейся ситуации. С одной стороны, отказываться от идеи зачищать улицы от преступников совсем не хотелось. С другой, за всю неделю Виталий так и не собрался напасть на богатого и хорошо охраняемого человека, и перспектива переложить эту проблему на чужие, более сильные плечи вызывала некоторое облегчение.
        Поднявшись с пола и выглянув в оконный проём, он убедился, что находится всё в том же районе. Отсюда даже можно было увидеть то самое здание, за которым двое парней приставали к девушке.
        Девушка!
        От удара по голове и разговоров о просочённых Виталий совсем позабыл о преступлении, которое ему не дали предотвратить. Выскочив прямо в окно, он приземлился на землю с двухэтажной высоты, получив за это немного урона, и со всех ног бросился к нужному переулку.
        Игрок не сомневался, что этот Кабрио никуда не ушёл и прямо сейчас следит за ним из стелса, готовый всадить нож в спину при первом же нарушении правил. Но это не имело значения: если нельзя перебить бандитов, то стоит хотя бы отвлечь их внимание, дав девушке возможность сбежать. Сам потом отхилится пузырьком аспирина, не проблема.
        Вбегая в переулок и всё ещё морщась от боли в затылке, Виталий сообразил, что за время его отключки и разговора с Лондерой прошло уже немало времени, и спасать может быть уже некого. Худшие опасения подтвердились: двух гопников и след простыл, а в том самом месте, где они стояли, сейчас лишь лежала на асфальте, вздрагивая от беззвучных рыданий, их жертва.
        Почти вся одежда девушки была порвана, нижнее бельё, тоже разорванное, валялось в стороне. Сумочка была открыта и выпотрошена: всё ценное преступники забрали, оставив на асфальте помаду, разбившееся зеркальце и ещё какие-то женские принадлежности. У самой девушки был разбит нос, а на коже даже при слабом освещении можно было разглядеть несколько свежих синяков.
        Он не успел.
        Достав телефон, Виталий набрал номер и переждал пару гудков, пока из трубки не донёсся женский голос:
        - Скорая, слушаем вас.

***

        Вернувшись домой, Виталий скинул одежду, убрал в ящик стола деньги, "заработанные" на сегодняшней и, вероятно, последней охоте, и плюхнулся на кровать. Какое-то время он лежал, глядя в потолок и пытаясь переварить все события этого вечера. Образ девушки, лежащей на асфальте в изорванной одежде, перекрывался силуэтом Лондеры и её уверениями о важности сохранения тайны просочённых, но рано или поздно снова всплывал перед глазами, напоминая о цене, которую придётся за эту тайну заплатить.
        Игрок достал из кармана визитку и ещё раз прочёл напечатанный на ней адрес. У него был миллион вопросов, которые он хотел задать этому таинственному "шефу", но завтра был рабочий день, так что явиться на встречу получится только к вечеру. А пока следовало прогнать неприятные мысли и потратить время с пользой, выяснив всё, что можно, об этой "Длани Каина".
        На официальном сайте игры присутствовал раздел "Оружейная", в котором выкладывалась подробная информация обо всех игроках "Мира клинков": никнеймы, уровни, классы, способности, экипировка, статистика, членство в кланах и т.д.
        Вбив в строке поиска "длань каина", Виталий моментально нашёл нужный клан и открыл страницу с информацией о нём.

        КЛАН "ДЛАНЬ КАИНА".
        ЛИДЕР КЛАНА: ВАРИГОС, ТАМПЛИЕР 50 УРОВНЯ.
        КОЛИЧЕСТВО ИГРОКОВ В КЛАНЕ: 176.
        КОЛИЧЕСТВО ОФИЦЕРОВ: 24.
        ВЛАДЕНИЯ КЛАНА: ЗАМОК ТОРДЕН (ЭНКАРИЯ).

        176 людей с суперспособностями, и это ещё не считая тех, кто не состоит в гильдии. Цифра казалась весьма внушительной. Хотя учитывая то, что эти несколько сотен были разбросаны по городу с населением в двенадцать миллионов человек, выходило, что их не так уж и много, и удивительно, как им вообще удавалось сталкиваться друг с другом в этом муравейнике. Видимо, сказывалась способность просочённых видеть и распознавать друг друга среди толпы с большого расстояния.
        В остальном ничего интересного среди информации о клане не было, и Виталий, снова обратившись к строке поиска, ввёл имя.

        ИГРОК ЛОНДЕРА.
        УРОВЕНЬ: 50.
        КЛАСС: ДРАГУН.
        ЧЛЕН КЛАНА "ДЛАНЬ КАИНА".
        СТАТУС: ОФФЛАЙН.

        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        СИЛА: 50.
        ЛОВКОСТЬ: 40.
        ДУХ: 10.
        СКОРОСТЬ: 50.
        СТОЙКОСТЬ: 40.
        ЗДОРОВЬЕ: 900.

        В экипировке Лондеры по большей части не было ничего интересного: высокоуровневые шмотки с длинными и заковыристыми названиями, внушительными цифрами характеристик и кучей бонусных эффектов. Внимание Виталия привлёк лишь слот оружия:

        ПОСЛЕДНЕЕ ИСПОЛЬЗОВАННОЕ ОРУЖИЕ:
        РЖАВОЕ КОПЬЁ.
        ТИП ОРУЖИЯ: КОПЬЁ, ДВУРУЧНОЕ.
        УРОН: 26-30.

        В отличие от других игр, оружейной "Мира клинков" не было смысла показывать то, что экипировано на игроке на данный момент, так как из-за механики Арсенала слот рук почти всё время пустовал. Вместо этого здесь отображалось последнее оружие, которое игрок брал в руку. И точно - когда Лондера направила на него копьё, Виталий сразу распознал в нём одно из стартовых оружий, которые можно было подобрать на складе Орты. Почему игрок пятидесятого уровня вдруг решил использовать подобный хлам?
        Ответ пришёл в виде строки, которая всё ещё висела в окне чата: "Вы получили 156 ед. урона". Логично. Если бы при силе в пятьдесят пунктов эта женщина ещё и таскала в реальном мире своё основное оружие, то после удара древком по затылку Виталия нашли бы утром с пробитым насквозь черепом.
        Чисто ради интереса он вернулся к списку членов "Длани Каина", открыл страницу первого попавшегося драгуна пятидесятого уровня и посмотрел на его оружие.

        КОПЬЁ ЛАЗУРИТОВОЙ КУЗНИЦЫ.
        ТИП ОРУЖИЯ: КОПЬЁ, ДВУРУЧНОЕ.
        УРОН: 276-298.
        ЭФФЕКТЫ:
        - ПРИ ПРЯМЫХ ВЫПАДАХ ИГНОРИРУЕТ 30% ВРАЖЕСКОЙ БРОНИ.
        - ПРИ ПРЯМЫХ ВЫПАДАХ ПРОТЫКАЕТ ЦЕЛЬ НАСКВОЗЬ И ПОРАЖАЕТ ВТОРУЮ ЦЕЛЬ, СТОЯЩУЮ ПОЗАДИ.
        - ПРИ НЕПРЕРЫВНОЙ СЕРИИ УДАРОВ ЗАРЯЖАЕТСЯ МАГИЧЕСКОЙ ЭНЕРГИЕЙ, УВЕЛИЧИВАЯ РАДИУС ПОРАЖЕНИЯ.

        Мда уж, при текущих 360 пунктах здоровья попасть под удар такой бандуры совсем не хотелось. Бегло проглядев остальную информацию про клан и его членов и не найдя ничего стоящего, Виталий закрыл браузер и отправился спать.

        ГЛАВА 9

        Следующим вечером, спустя полчаса после окончания рабочего дня, Виталий стоял перед десятиэтажным зданием, в котором сдавались в аренду помещения для офисов. Поднявшись на третий этаж, он прошёл вдоль коридора, читая таблички, пока не нашёл дверь с надписью "Юридическое агенство Длань закона".
        Постучавшись, игрок вошёл внутрь, в небольшую комнату, где его встретили молоденькая миниатюрная девушка, сидящая за компьютерным столом, и накачанный мужик в форме охранника, прислонившийся к стене возле ещё одной двери в противоположном конце комнаты. "Карлос, берсеркер 50 уровня" - гласила надпись у него над головой.
        Девушку звали "Изелия", она имела класс жрицы и пока только сорок первый уровень. Со стороны Виталия было странно применять слово "всего" в отношении игрока, превосходившего его на двадцать левелов, но он уже понял, что прокачка до пятидесятого уровня при должном подходе занимает не так уж много времени. Среди всех встреченных им просочённых эта девушка пока что была первым, кто ещё не докачался до максимума.
        - Привет, - произнесла Изелия неофициальным тоном, окинув гостя взглядом и задержавшись чуть выше его головы, изучая данные. - А, это ты тот новенький? Проходи, шеф ждёт тебя.
        Девушка указала рукой на вторую дверь. Прошагав мимо охранника, смерившего незнакомца подозрительным взглядом, Виталий прошёл в следующее помещение. Судя по комплекции, этот Карлос явно не первый год работал в охране или на других подобных профессиях и, скорее всего, имел приличный стаж ещё до просачивания, а потом устроился поближе к себе подобным.
        Вторая комната всем своим видом кричала: здесь кабинет начальника! Шкаф, заполненный бумагами, кондиционер на стене, тумба. Довершал картину рабочий стол из красного дерева, явно не из дешёвых. За столом в просторном кресле восседал важного вида мужчина в пиджаке - тот самый Варигос, естественно пятидесятого уровня. Закованному в латы тамплиеру, которого Виталий прошлым вечером осматривал в оружейной, мужчина заметно уступал по мускулатуре и особенно по росту, но при этом производил впечатление ничуть не менее серьёзного и властного человека.
        Варигос сосредоточенно бегал глазами по экрану монитора, когда Виталий вошёл в кабинет. Заметив посетителя и увидев его никнейм, мужчина отвлёкся от компьютера, откинулся на спинку кресла и внимательно рассмотрел гостя.
        - Ну здравствуй... Эрнис, - произнёс он неспешным, чётким голосом.
        - Здравствуй, шеф, - небрежно бросил игрок, усаживаясь на один из мягких стульев, стоявших вдоль стены. - Лондера отправила меня к тебе и...
        - Я знаю, кто тебя отправил, - перебил Варигос. - Ты только получил свои способности, и уже успел несколько раз нарушить наши правила.
        В голосе явственно чувствовалось осуждение, да и взгляд у него был весьма недобрый. Виталий не знал, действительно ли шеф так недоволен его поступками, или просто пытается сыграть на комплексе вины. Логика подсказывала, что за год он должен был повидать уже не один десяток таких "нарушителей" и уже давно перестать злиться и удивляться, а значит, оставался только второй вариант.
        - Нарушил правила, о которых и слыхом не слыхивал. Уж простите, - язвительно парировал Виталий, не желая идти на поводу у этого манипулятора.
        - Прощения будешь просить, когда после очередного нарушения кто-нибудь из офицеров явится за твоей головой, - сурово ответил Варигос. - А моя задача - разъяснить тебе наши порядки, чтобы подобных глупостей с твоей стороны больше не повторилось.
        - Для начала хотелось бы узнать побольше о вас... о нас, просочённых. Лондера пообещала, что ты расскажешь мне всё в мельчайших деталях. Сам понимаешь, вопросов у меня сейчас море. Кто мы такие, откуда взялись, есть ли какая-то цель в нашем существовании, или мы предоставлены сами себе?
        - Изелия, принеси нам кофе! - крикнул шеф в соседнюю комнату, после чего, собравшись с мыслями, начал рассказ. - Итак. Всё началось примерно год тому назад, когда во всём мире состоялся старт игры "Мир клинков". Тысячи игроков хлынули на сервера и начали играть. И не прошло и месяца, как у некоторых из них начал проявляться эффект просачивания. Выходя в оффлайн, люди обнаруживали, что некоторые аспекты их жизни до сих пор подчиняются игровой механике. Я оказался одним из них, и имел на тот момент двенадцатый уровень.
        У нас появлялся игровой интерфейс, физические данные подгонялись под показатели персонажа, а тело при повреждениях вместо обычных ран теряло проценты здоровья. Арсенал также полноценно функционировал, позволяя переносить и использовать в реальном мире добытое в игре оружие. Спустя в среднем пару часов после обнаружения аномалии человек уже осваивал весь игровой функционал, за исключением индикаторов здоровья других людей и игроков: поначалу они были видны лишь на расстоянии пары метров, и требовалось около недели, чтобы система начала показывать их на том же расстоянии, что и в игре. Из-за этого новичкам в первые дни бывает невдомёк о существовании других просочённых, но это ты и сам знаешь.
        Ещё одна особенность просачивания заключалась в том, что срабатывало оно только на первого персонажа, которым человек поиграл хотя бы пару дней. То есть, если предрасположенный к аномалии игрок побегал за персонажа пару часов и вдруг передумал - например, не понравилась внешность или стартовая локация, - то после создания нового аватара будущее просачивание происходило именно на нём. Но когда эффект срабатывал, игрок оказывался уже безвозвратно привязан к одному конкретному герою, а создание и прокачка твинков ни к чему не приводили.
        В этот момент в кабинет вошла Изелия, неся в руке поднос с двумя чашками. Одну она поставила на стол шефа, а вторую предложила Виталию, после чего покинула кабинет.
        - А просочиться может кто угодно, или эффекту подвержены только определённые люди? - поинтересовался Виталий, сделав глоток очень недурственного напитка (не в пример той растворимой дешёвке, которую они с сестрой пили дома).
        - Просочёнными становились случайные люди, независимо от пола, возраста, расы, достатка и положения в обществе. Но со временем всё же удалось выявить некоторые объединяющие нас черты.
        Во-первых, эффекту подвергаются только люди, проживающие недалеко от серверов. Под словом "недалеко" я имею в виду радиус примерно в десяток километров. Более того, если игрок отдалялся от сервера, например при переезде в другой город, то эффект переставал действовать, и просочённый снова становился обычным человеком до тех пор, пока не возвращался в Москву. Спасибо разработчикам, что расположили все сервера в столицах, а не где-нибудь у чёрта на рогах - впоследствии это сильно облегчило нам задачу по отлову новичков.
        Во-вторых, все просочённые, как на подбор, оказывались спокойными и уравновешенными людьми с адекватным восприятием, чему я тоже несказанно рад. Среди нас нет ни психов, устраивающих магическое шоу средь бела дня на глазах у толпы, ни паникёров, которые бы сразу побежали к психиатру или ещё к кому, опять же сделав из своих способностей всеобщее достояние. Каждый из нас сразу осознавал, что о таких вещах следует помалкивать. Собственно, если бы не эти две особенности, то на поддержание порядка у нас не хватило бы никаких ресурсов, и ситуация давно вышла бы из-под контроля.
        Но несмотря на адекватность, многие люди не могли устоять перед соблазном использовать просачивание в личных целях. Пару раз наш секрет буквально висел на волоске, когда такие вот супергерои попадались на глаза свидетелям или, ещё хуже, были засняты на камеры в момент применения способностей. Вот, посмотри.
        Варигос повернул монитор к Виталию и щёлкнул по клавише, запуская ролик, записанный камерой наблюдения. Действие происходило в сумерках во дворе какого-то здания. Были смутно различимы два человеческих силуэта, которые о чём-то горячо спорили, агрессивно размахивая руками. В конце концов один набросился на другого с кулаками, а тот, с силой оттолкнув противника назад, пустил в него струю огня, отчего тот моментально вспыхнул. Какое-то время этот живой факел бегал по двору, затем упал и ещё немного покатался по земле, после чего затих. Маг к тому времени уже сбежал с места преступления. На этом видео закончилось.
        - К счастью, - сказал Варигос, разворачивая монитор обратно, - все, кто посмотрел ролик, сошлись на том, что у того парня просто был с собой какой-нибудь самопальный огнемёт, или просто баллончик с горючим веществом и зажигалка. В общем, мы быстро поняли, что необходимо установить строгий контроль над просочёнными, пока это не привело к катастрофическим последствиям. Если весь мир узнает об этой особенности "Мира клинков"...
        - Да, да, Лондера уже рассказывала. Правительства всех стран начнут штопать суперсолдат, а потом начнётся третья мировая.
        - Именно так. Поэтому мы с ещё несколькими просочёнными объединились в клан и поставили своей целью пресекать любые неразумные выходки со стороны других игроков. Со временем наши ряды росли, мы обзавелись богатыми спонсорами и связями в правительстве, что значительно облегчило поиск и выслеживание нарушителей.
        Достаточно закрепившись на территории России, мы отправили несколько человек на разведку в другие государства, где также располагались сервера "Мира клинков". Как можешь догадаться, там мы тоже обнаружили множество просочённых. Причём, как выяснилось, игроки остальных стран оказались не менее сообразительны и также объединились в кланы, призванные следить за порядком и обеспечивать сохранность тайны.
        Вскоре мы связались с лидерами каждого такого клана и провели несколько встреч, в ходе которых были разработаны законы нашего общества, а также принят единый стандарт для устройства ответственных кланов. С тех пор каждый такой клан носит слово "длань" в названии, имеет лидера и офицерский состав, занимающийся обеспечением порядка, а также принимает в свои ряды добровольцев среди просочённых.
        Как ты уже, наверно, понял, в России роль длани выполняет наш клан - "Длань Каина", а я являюсь его лидером. И в число моих обязанностей входит проведение инструктажа с каждым из обнаруженных новичков, в данном случае с тобой. Сейчас я зачитаю тебе наши правила и выдам их в письменном виде. Советую их запомнить, так как тюрем и темниц мы не содержим, и наказание для нарушителей у нас одно - смерть. Твои прошлые прегрешения я прощаю, так как ты тогда ещё не знал правил, но с сегодняшнего дня за их соблюдение будешь отвечать головой. Это ясно?
        - Ясно...
        - Перед тем, как зачитать правила, нужно прояснить ещё одну деталь. Для большего удобства в составлении правил использование наших игровых способностей было условно разделено на три уровня. Нулевой уровень - это твои стандартные навыки и показатели, которыми ты владел ещё при обычной жизни. То есть, если ты не используешь вообще никаких преимуществ, которые тебе дало просачивание, то считается, что ты действуешь на нулевом уровне, который, понятное дело, никаких правил не нарушает и не попадает ни под какие ограничения.
        К первому уровню относятся игровые способности, дающие тебе преимущество перед обычными людьми и уже способные вызвать подозрения, но ещё не выдающие в тебе явного сверхчеловека. Например, когда ты задействуешь прокачанную силу и ловкость, чтобы одержать победу в драке, или быстро излечиваешься от ран, выпив какое-нибудь лекарство вдали от посторонних глаз. Ведь ты уже в курсе, что большинство из них система принимает за лечебные зелья?
        Ну и второй уровень - это полное задействование всех трюков, доступных твоему персонажу. Как правило, запрещено почти во всех случаях. Ну а теперь перейдём к самим правилам.
        Итак, первое и самое главное: применение игровых способностей первого и второго уровня в личных целях строго запрещено. Это как раз касательно твоего ночного супергеройства, но есть и более оригинальные случаи. Был, например, один умник, вознамерившийся построить себе карьеру в боксе. О нём даже в новостях рассказывали: парень далеко не спортивного телосложения легко раскладывал любых оппонентов в среднем весе, а сам, казалось, не чувствовал ни боли, ни усталости. Там, кстати, даже наше вмешательство не потребовалось - с парнем самолично разделались те, кто проиграл из-за него крупные суммы на ставках.
        Второе: никто и ни при каких условиях не должен стать свидетелем твоих игровых способностей. Если же тебя увидели за колдовством или, ещё хуже, засняли на камеру, ты обязан ЛЮБЫМИ способами избавиться от улик и свидетелей. Проще говоря, ты должен устранить их, прямо на месте.
        - Даже если это будут простые прохожие? - удивлённо спросил Виталий.
        - Да хоть мать родная. Ты должен их прикончить и удалить все записи, а лучше просто уничтожить устройство, на которое тебя засняли, в особенности жёсткий диск. Естественно, это не освободит тебя от ответственности за нарушение первого правила.
        Третье: способности первого разрешается открыто использовать, но исключительно для самообороны. Так что если кто-нибудь нападёт на тебя или твоих родственников, ты в праве ему как следует врезать.
        Четвёртое правило касается внутренних отношений в нашем обществе. Тут всё довольно просто: все просочённые равны друг перед другом в своих правах, и в случае возникновения конфликтов внутри общества руководство Длани, принимая решение, не должно брать во внимание социальный статус и прочие факторы, не относящиеся к игровой механике.
        Пятое: если тебе доведётся встретить новичка, просочившегося недавно, ты должен сообщить о нём лидеру Длани, то есть мне, либо одному из офицеров. В особенности никнейм, а также время и место встречи.
        - А как я пойму, что передо мной новичок?
        - Как правило, они имеют низкий уровень и не видят просочённых ближе чем с пары метров. Такие же, как ты сейчас. В общем, заметишь низкоуровневого игрока, который не уставится на твой индикатор ХП, не подмигнёт и не помашет рукой - сразу сообщай мне, а я уже разберусь, новенький он или нет. Вскоре дальность, на которой ты способен видеть индикаторы, повысится, так что обнаруживать других себе подобных сможешь без проблем. А в случае, если ты вдруг станешь свидетелем нарушений правил, совершаемых другим просочённым, ты также должен немедленно доложить об этом. Таковы наши основные правила, - закончил Варигос, откинувшись на спинку кресла и вытянув руки на столе. - Есть вопросы?
        - Не использовать способности, а если использовать, то не палиться. И стучать на других просочённых по любому поводу. Вроде ничего сложного, - сказал Виталий.
        - Ну а теперь, раз ты усвоил правила, я предлагаю тебе, как и всем остальным, кто сидел передо мной в этом кабинете, вступить в ряды Длани.
        - И что мне это даст?
        - Как минимум, членство в одном из сильнейших кланов в Российском сегменте. Походы в данжи и рейды, помощь в прокачке, обеспечение ресурсами и информацией. А когда прокачаешься и заслужишь доверие, то, возможно, я назначу тебя офицером, и тогда уже ты сам будешь отлавливать таких вот умников, решивших стать супергероями. Не бесплатно, само собой. Вступление строго добровольное, но поверь - и тебе, и мне будет проще, если ты будешь находиться в клане.
        - Вообще-то, у меня уже есть неплохой клан, но я подумаю, - ответил Виталий. Но сейчас его интересовали вовсе не правила и не членство в Длани, и игрок перешёл к главному вопросу:
        - Слушайте. Правила правилами, но у меня есть проблема. Я бы даже сказал, чрезвычайная ситуация, и я так или иначе должен её решить. И боюсь, что без помощи со стороны у меня не будет другого выбора, кроме как нарушить эти правила и прибегнуть к своим способностям.
        - Я в курсе, Лондера мне уже рассказала. Дмитрий Кузнецов, сын известного бизнесмена, угрожает тебе и твоей сестре, - зачитал шеф по памяти.
        - Да, именно так.
        - Мда, неприятная ситуация. Но я уже говорил тебе: сохранение нашей тайны - задача первостепенной важности, и это куда важнее твоих личных проблем. Мы не можем рисковать, заступаясь за простого гражданского. Так что тебе придётся самому с этим разбираться, и если я узнаю, что ты при этом воспользовался игровыми способностями, пеняй на себя.
        Виталий закатил глаза и тяжело вздохнул. Он потерял столько времени, добираясь до офиса и выслушивая этот идиотский список правил, чтобы в конце получить отказ.
        - Примерно так я бы ответил тебе, приди ты сюда полгода тому назад, - сказал вдруг шеф, и уголки его губ едва заметно приподнялись. - Поначалу мы и правда были непреклонны и строго запрещали просочённым применение способностей, независимо от жизненных обстоятельств. Но, как показала практика, если речь идёт о защите себя или своих близких, людям становится наплевать на правила и даже на свою жизнь, и они, наплевав на все запреты, идут в открытый бой против своих врагов. В конце концов поняв, что пустыми запретами мы ничего не добьёмся, мы решили внести в правила некоторые исключения.
        Итак. Если у тебя возникли чрезвычайные обстоятельства, которые нельзя разрешить при помощи нулевого или первого уровня просачивания, то ты... нет, не можешь просто пойти и сделать всё, что вздумается. Ты должен сообщить о проблеме мне либо одному из офицеров Длани, после чего мы возьмём на себя изучение твоей проблемы и составление плана по её разрешению.
        Я уже поузнавал насчёт этого Кузнецова. Серьёзный человек: всегда ходит в сопровождении охраны и редко оказывается в безлюдных местах. Но мы в любом случае что-нибудь придумаем. Подожди ещё пару дней, я составлю план действий и поставлю тебя в известность. - Варигос постучал пальцами по столу, будто вспоминая, не забыл ли ничего. - На этом всё. Если есть вопросы - задавай. Если нет - на сегодня можешь быть свободен.
        Виталий встал и собрался было уходить, но в последний момент развернулся, решив задать ещё один вопрос:
        - Я понимаю ваше беспокойство о том, что информация о нас может вылиться наружу, но... Имея в руках подобную силу, вам и правда удаётся просто закрывать глаза на всю несправедливость, творящуюся в нашем мире? Преступность, войны, терроризм - вам никогда не хотелось внести свой вклад в борьбу со всем этим?
        - Хотелось, парень, ещё как хотелось... Но мы должны подчиняться здравому смыслу, а не эмоциям. С теми проблемами, которые ты назвал, человечество рано или поздно разберётся само. А вот если наша тайна выйдет наружу, произойдёт катастрофа, последствия которой будет уже не исправить. Поэтому наш основной принцип таков: мы следим ТОЛЬКО за соблюдением правил, связанных с использованием игровых способностей. Любая, в том числе противозаконная деятельность просочённых, при которой эти способности не применяются, находится в юрисдикции людских органов правопорядка и никак не регулируется Дланью.
        - Хотите сказать, можно стать хоть серийным убийцей, и мне ничего за это не будет, пока я не воспользуюсь просачиванием? - с усмешкой спросил Виталий.
        - Верно. Ловля обычных преступников - задача полиции, а у нас и своих забот хватает. Будь ты хоть лидером террористической группировки - пока ты не выходишь за рамки человеческих способностей, ты нас не интересуешь.
        - Ясно, - ответил Виталий, после чего молча вышел из кабинета. На сегодня вопросов у него больше не было.

***

        В пятницу ни в течение рабочего дня, ни по дороге домой Виталий не получил никаких новостей от игроков "Длани Каина". Ему не терпелось как можно быстрее узнать об их решении, но и тратить время впустую игрок тоже не хотел, поэтому решил зайти в "Мир клинков" и покачаться со своим кланом.
        Сегодня все игроки из основного состава "Мелиоры" добили двадцатые уровни, завершили квесты на второй уровень классовых способностей и были готовы к переходу в новую локацию. Следующей после Оттермила зоной, предназначенной для персонажей двадцатого и выше уровня, был Карсауд. Локация представляла собой густой лес, временами переходящий в настоящие джунгли, через которые приходилось прорубаться при помощи оружия и магии. Островком цивилизации в этом лесу был посёлок под названием Серригон, спрятавшийся под кронами деревьев и полностью состоявший из деревянных домов.
        Ознакомившись с картой местности, группа отправилась в ближайший данж наиболее низкого уровня, лучше всего подходящий для тех, кто только покинул Оттермил. По итогам дня Эрнис поднялся до двадцать третьего уровня и получил ботинки местных друидов, дающие бонус к показателю духа. Уложив персонажа спать и разделив с сестрой ужин, он наконец услышал долгожданный писк интерфейса о личном сообщении:

        ЛОНДЕРА: ЕСТЬ НОВОСТИ ПО ТВОЕМУ ДЕЛУ. ВСТРЕЧАЕМСЯ ЗА ГАРАЖАМИ НЕДАЛЕКО ОТ ТВОЕГО ДОМА. ЗНАЕШЬ, ГДЕ ЭТО?
        ЭРНИС: ДА, ГАРАЖИ ТУТ ВСЕГО ОДНИ. СКОРО БУДУ.

        Накинув верхнюю одежду - в этот раз повседневную, а не боевую, - он вышел из дома и направился к назначенному месту. На улице было темно, и дорога, пролегавшая вдоль кирпичного здания с парой десятков красных металлических дверей, была абсолютно пуста. А вот обойдя постройку с задней стороны, Виталий сразу заметил фигуру в плаще, прислонившуюся к стене с засунутыми в карманы руками. Без сомнения, её напарник сидел в стелсе где-то неподалёку. Пару раз оглянувшись, Виталий дошагал до Лондеры и встал перед ней в ожидании.
        - В общем, так, - заговорила женщина, оттолкнувшись лопатками от стены и встав напротив Виталия. - Шеф выяснил, что это за богатенький сынок тебе докучает.
        - А что там выяснять? Я же сразу назвал вам его имя и фамилию.
        - Да, да. Вот только есть и другие интересные детали, о которых ты знать никак не мог.
        - Например?
        - Например то, что Дмитрий Кузнецов, которого ты так мечтаешь прикончить, тоже является одним из просочённых.
        Виталий поднял брови от удивления. Он ожидал от планируемого покушения чего угодно: вооружённой охраны, бронированных автомобилей, особняков, обнесённых крепкими стенами. Но никак не того, что его жертва сама окажется просочённым игроком "Мира клинков".
        - И... Это что-то меняет? - неуверенно спросил он.
        - Я не договорила, - ответила Лондера. - Кузнецов играет почти со старта и, само собой, давно имеет пятидесятый уровень. Если интересны подробности: Диорадос, айс маг, клан "Вивинор". Более того, он окружил себя другими просочёнными, назначив их своей охраной, и его всегда сопровождают как минимум двое из них. Тоже пятидесятники, разумеется.
        - Постой. А это законно? У вас вроде как действуют строгие правила на этот счёт.
        - А он и не нарушает никаких правил. За такими крупными фигурами почти постоянно следят, и пока что он ещё ни разу не был замечен за открытым применением своего просачивания. А в случае угрозы его охранники, опять же в полном соответствии с правилами, пользуются только пассивными способностями, никак не выдавая в себе просочённых, и только для защиты. Ну а собираться в группы и нанимать друг друга на работу просочённым никто не запрещал, так что с нашей стороны он чист, как стёклышко.
        - Ладно, его отношения с правилами - не моё дело. Но мы отклоняемся от темы - что насчёт его приставаний к Лизе?
        - А вот здесь возникла проблема. Шеф обговорил с ним это дело и предложил оставить твою семью в покое. Кузнецов выслушал его и... ответил отказом. Заявил, что такие вещи нас не касаются, и менять своих планов в отношении твоей сестры не собирается.
        - И что? Хочешь сказать, одному просочённому позволят вот так травить семью другого?
        - Получается, что так. Ведь шеф вчера разъяснил тебе наши правила? Там чёрным по белому написано: за деятельность просочённых, не относящуюся к применению игровых способностей, мы не отвечаем.
        - То есть, помогать мне вы не собираетесь. Вы же понимаете, что я этого так не оставлю?!
        - Понимаем. Конечно, при текущей разнице в уровнях он пришлёпнет тебя, как муху, но ваш недолгий бой может привлечь чьё-нибудь внимание, и вот тогда это уже станет нашей проблемой.
        - Долго мы ещё будем ходить вокруг да около?! - раздражённо ответил Виталий. Лондера явно что-то недоговаривала. - Говори уже, что вы там у себя решили!
        - Да я уже как раз подошла к концу. В общем, шеф решил, что в этой сложной ситуации проще всего будет, - женщина выдержала паузу, - избавиться от тебя. Так мы разрешим ваш конфликт и обойдёмся минимальными жертвами. И прикончить тебя он поручил нам с Кабрио.
        Стоило ей произнести эти слова, как Виталию в горло упёрся острый и холодный предмет, а на затылке он ощутил чьё-то дыхание. Значит, пока они разговаривали с Лондерой, ассасин подкрался к нему сзади и теперь готов был нанести удар. И если в руке у него сейчас был высокоуровневый клинок, то критического урона от первой же атаки хватит с запасом, чтобы прикончить нуба двадцать третьего уровня.
        Сложившаяся ситуация совсем не радовала. Виталий шёл сюда, намереваясь услышать план устранения Кузнецова, но вместо этого вдруг сам оказался жертвой, а через несколько секунд может стать уже покойником. Кабрио медлил, и Виталий пользовался этим промедлением, лихорадочно соображая, что ему делать. Драться с двумя "пятидесятниками" - не вариант. А вот их дурацкие правила пока никто не отменял, и этим можно было воспользоваться. Главное - вырваться на открытое пространство, где эти двое не посмеют ничего ему сделать.
        Повинуясь мысленной команде, меч прибыл из Арсенала и завис в воздухе за спиной ассасина. Поднявшись чуть вверх, он прицелился Кабрио в шею и резко метнулся вперёд. В тот же момент вражеский кинжал убрался от горла, а ещё мгновение спустя что-то с силой воткнулось Виталию в шею.

        КРИТИЧЕСКОЕ ПОПАДАНИЕ! ВЫ НАНЕСЛИ СЕБЕ 92 ЕД. УРОНА.

        - Ай! - Виталий схватился рукой за шею, из которой теперь торчало лезвие его собственного одноручного меча. Появись здесь сейчас посторонний человек, он не поверил бы своим глазам. Лезвие глубоко вошло в плоть, насквозь проткнув шейные позвонки, но игрок не только оставался жив, но и стоял на ногах, морщась от боли и потирая рану. Кабрио тем временем уже стоял возле своей напарницы, с усмешкой глядя на незадачливого мастера клинков.
        - Нам приказано убить тебя, - повторила Лондера и встретилась с Виталием взглядом, а затем добавила. - Но мы не станем этого делать.
        Вновь наступило гробовое молчание. Уже прекратив попытки понять, что у этих двоих на уме, Виталий стоял и молча смотрел на них, а они также молча смотрели на него. Поняв, что от него ждут какой-то реакции, игрок задал наводящий вопрос:
        - И с чего вдруг вы решили ослушаться приказов своего начальства? Вы так меня полюбили, что теперь у вас не поднимается на меня рука?
        - Могу ещё раз процитировать тебе правила, если ты такой забывчивый, - ответила Лондера. - Все просочённые равны в своих правах, и руководство Длани при принятии решений не должно руководствоваться социальным статусом и прочей хренью. И в твоём случае это правило было нарушено. Варигос предпочёл избавиться от тебя только ради того, чтобы не вступать в конфликт с более влиятельным лицом.
        Успокоившись тем, что его хотя бы не собираются убивать (по крайней мере, пока), Виталий обдумал услышанные аргументы.
        - Наверное, глупо говорить такое в моём положении, - наконец сказал он, - но в какой-то степени он прав. Если Кузнецов действительно так крут, как вы говорите, то конфликт с ним может обернуться более серьёзными последствиями, нежели смерть одной пешки.
        - Если бы это был единичный случай, - со вздохом ответил Кабрио. - Новые просочённые появляются каждые несколько дней. И чем больше нас становится, тем выше вероятность возникновения внутренних конфликтов. И если мы уже сейчас привыкнем закрывать глаза на произвол сильных мира сего, то, повторяя твои слова, в будущем это обернётся куда более серьёзными последствиями, вплоть до целой войны между такими вот бизнесменами и игроками помельче, не желающими мириться с подобным положением дел.
        - Ха, война? Я смотрю, вы уже спрогнозировали события на долгое время вперёд.
        - Правильно смотришь, - ответила Лондера. - Мы с Кабрио провели немало времени, прикидывая возможные варианты развития отношений внутри  нашего общества. И сошлись в мысли о том, что такая бесхребетность со стороны Варигоса в будущем может стоить всем нам и нашей тайны, и наших жизней.
        - Ммм... Так это не просто одиночный протест - вы решили свергнуть своего лидера?! - с толикой восхищения в голосе произнёс Виталий.
        - Да, именно это мы решили сделать.
        - Только пока что понятия не имеем, как именно, - закончил Кабрио.
        - Ладно, - сказал Виталий. - Я бы, может, и помог вам, но мы все понимаем, сколько от меня пользы на моём левеле. Вы отправитесь дальше строить свои планы, а что будет со мной?
        - Ничего хорошего, - ответила Лондера. - Как только шеф узнает, что мы не выполнили задание, он пошлёт за тобой других просочённых. И уж они выполнят свою работу. Так что тебе придётся исчезнуть.
        - Исчезнуть? - переспросил Виталий. За последние пять минут картина его ближайшего будущего поменялась уже несколько раз, и удивляться было уже просто лень.
        - Сделаем вид, что тебе, допустим, не понравились озвученные шефом условия, и ты решил свалить и спрятаться ещё до сегодняшней встречи. Мы пришли, а тебя и след простыл.
        - И куда я пойду?
        - У меня есть запасная квартира, - сообщил Кабрио. - Этакое потайное убежище, как раз для подобных случаев. Я всегда хожу туда только в стелсе, а Лондера там вообще ни разу не появлялась, так что вряд ли об этом месте может кто-то знать. Спрячем тебя там на первое время.
        - Постой, постой. А что с работой? И с моей сестрой?
        - Ну, ты будешь считаться пропавшим без вести, так что им придётся поискать себе нового мальчика по компьютерам, - ответила Лондера. - А сестра и без тебя проживёт, не маленькая. И да - она тоже ничего не должна знать. Так что сейчас ты по-тихому соберёшь вещи и пойдёшь с нами.
        - Э, нет. Так не пойдёт. Ты же в курсе, что ей угрожает?
        - Ой, я тебя умоляю. Поспит пока с этим Кузнецовым, ничего ей не сделается. Он же не садо-мазо маньяк, в конце концов.
        - Это даже не обсуждается, - не терпящим возражений тоном ответил Виталий. - Я не оставлю её здесь одну.
        - Я же говорил, что он не согласится, - шепнул Кабрио напарнице.
        - Ну, - ответила Лондера, разведя руками, - тогда готовься отбиваться от других офицеров Длани. Хотя нет - если легенда о побеге отменяется, то нам самим придётся прямо сейчас с тобой разделаться.
        Лондера обнажила копьё, и в этот раз не стартовое, а с лазурным переливающимся лезвием - Виталий уже видел такое в оружейной у другого драгуна из Длани и хорошо знал, во что ему обойдётся попадание этим оружием. Игрок призвал два клинка, один из которых уже вернулся из его шеи в Арсенал, не забывая про свой план: отвлечь противника атакой и постараться убежать. Кабрио наблюдал за их приготовлениями к битве, переводя взгляд то на одного, то на другого, после чего сказал Виталию:
        - Она шутит.
        Вроде как подтверждая слова напарника, женщина поставила копьё тупым концом на землю.
        - Да уж, мы сейчас не в том положении, чтобы терять возможных союзников. Так и быть, возьмёшь сестру с собой, но тогда вам придётся ютиться вдвоём в одной комнате. Я надеюсь, она согласится?
        - Должна, - ответил Виталий. - Но сами понимаете - в таком случае мне придётся всё ей рассказать. Не могу же я просто так, без объяснения причин, заставить её всё бросить и убежать из дома.
        Женщина обречённо вздохнула.
        - Ладно. Чувствую, что во время всей этой авантюры нам самим ещё не раз придётся переступить через правила. Теперь слушай. Сейчас ты вернёшься домой и как можно быстрее убедишь сестру убежать вместе с тобой. Затем соберёте необходимый минимум вещей. Главное, возьми компьютер, а лучше ноутбук, если есть. И шлем - тоже обязательно. Когда соберётесь, отправляйтесь вот по этому адресу (Лондера продиктовала улицу, дом, подъезд, этаж и номер квартиры). Для большей безопасности разделитесь: выйдите в разное время, добирайтесь разными путями и транспортными средствами. Например, один на маршрутке, а другой на такси. Мы с Кабрио тоже пойдём отдельно и будем ждать вас на месте. Всё понял?
        - Да, вроде как...
        - Хорошо, тогда до встречи.
        Лондера вернула копьё в Арсенал, сунула руки в карманы, после чего повернулась и пошла прочь. Кабрио отправился следом за ней, с каждым шагом постепенно растворяясь в темноте, пока полностью не исчез. Теперь игрок стоял один, обдуваемый лёгким осенним ветерком.
        Значит, вот как, размышлял Виталий. Из охотника он в одночасье превратился в жертву, за которой охотились, без преувеличения, самые могущественные люди в этом мире. Теперь придётся бросить всё: игру, работу, и бежать. Куда? Что он будет делать дальше? Что он может сделать?
        Теперь, как никогда раньше, всё это начинало казаться лишь дурным сном. А сны имеют привычку заканчиваться как раз тогда, когда разум осознаёт, что спит. Значит, уже вот-вот он проснётся от звона будильника, с выражением лица, отражающим все муки человечества, поднимется с кровати, проведёт восемь часов на работе, а затем окунётся в виртуальный мир и отправится на прокачку в компании своих соклановцев.
        Но сон не кончался, и ветер продолжал трепать волосы игрока, а рядом послушно висели в воздухе два клинка, ожидая приказа своего хозяина. Смахнув оружие в Арсенал, Виталий развернулся и побрёл к своему дому.

        ГЛАВА 10

        Всю дорогу до дома Виталий интенсивно работал головой, сочиняя текст, который произнесёт перед Лизой по возвращении. Заходя в подъезд, он уже успел набросать примерный перечень фраз и аргументов. Поднимаясь на последний этаж, игрок ещё раз прогонял эти фразы в уме, из-за чего не сразу заметил, что дверь в квартиру была широко распахнута.
        Слова мгновенно вылетели из головы, и Виталий, в два прыжка преодолев оставшиеся ступеньки, влетел в квартиру. Вещи и обувь сестры нетронутыми лежали на своих местах.
        - Лиза! - с волнением в голосе позвал он и, не снимая кроссовок, пробежал по коридору, заглядывая в обе комнаты, на кухню, в ванную и туалет. Сестры нигде не было.
        Вернувшись в прихожую и бросив взгляд за открытую входную дверь, Виталий заметил в темноте лестничной площадки какой-то предмет. Когда он подошёл ближе и посветил на пол экраном телефона, оказалось, что это был перевёрнутый правый тапок - один из тех, в которых Лиза ходила по дому.
        В голове моментально выстроилась цепочка произошедших событий: кто-то звонит в дверь; сестра подходит и открывает; её тут же хватают и, не дав одеться, утаскивают вниз по лестнице. При этом девушка цепляется одной ногой за порог, из-за чего тапок слетает с неё. Или - почему бы и нет, - Лиза специально сбрасывает его, чтобы дать брату знак, что её похитили. И произошло всё это в то время, пока Виталий общался с парочкой из Длани.
        Не теряя более ни секунды, игрок слетел по лестнице на первый этаж, выскочил на улицу, широко распахнув дверь подъезда, и стал озираться по сторонам, прикидывая, в каком направлении ушли похитители. Вокруг не было ни души - лишь пустынная улица, освещаемая парой работающих фонарей. Вспомнив переулок, который облюбовали двое гопников для своих засад, Виталий ринулся туда.
        Перед входом в переулок стояло несколько человек. Игрок побежал к ним, ещё издалека заметив, что они обеспокоенно что-то обсуждают.
        - Эй, не видели здесь девушку?! - на ходу крикнул он.
        - Нет, - ответил один человек из компании. - Мы стояли у магазина и услышали чей-то крик. А когда прибежали сюда, то успели заметить только чёрный джип, он уехал вон туда.
        Парень ещё не успел закончить фразу, когда Виталий понёсся в указанном направлении.
        - Гляди, как чешет, - присвистнул один из собравшихся, глядя вслед стремительно удаляющемуся силуэту.
        - Спортсмен, наверно, - предположил другой.
        Виталий тем временем на полной скорости бежал вперёд по тротуару, всматриваясь в дорогу и пытаясь разглядеть впереди автомобиль или услышать звук мотора. Вдруг его нога обо что-то споткнулась, и игрок, не сумев сгруппироваться, кубарем покатился по асфальту. Остановившись через пару метров и моментально вскочив на ноги, он увидел перед собой фигуру в капюшоне.
        - Двадцатки скорости тебе не хватит, чтобы угнаться за автомобилем. Я проверял, - услышал он знакомый голос.
        - Тебе чего здесь надо?!
        - А ты думал, мы отпустим тебя без присмотра? - ответил Кабрио, изобразив удивление. - Естественно, я пошёл за тобой, чтобы проконтролировать твой побег.
        - Лизу похитили! - выкрикнул Виталий запыхавшимся голосом.
        - Не ори, люди услышат, - ассасин машинально огляделся по сторонам. - Похитили? Ты уверен в этом?
        - Да, уверен. Мы теряем время, нужно догнать их!
        - Я же сказал - автомобиль ты не догонишь.
        - А ты?!
        - А я не стану носиться по городу, как Флеш, гоняясь за похитителями. У нас есть правила, не забыл?
        - Да плевать я хотел на ваши правила!
        - А я нет. И я не собираюсь ни за кем бегать. Мы ведь знаем, кто её похитил, так?
        - Кузнецов, кто же ещё!
        - Правильно, Кузнецов. А у него, напоминаю тебе, целый отряд пятидесятников. Так что сейчас ты не сможешь ничего сделать, даже если выследишь его.
        - И что? Предлагаешь просто отдать им Лизу?!
        - А других вариантов у нас нет. Сейчас ты ей ничем не поможешь, уж поверь. Так что возвращайся домой и собирай вещи, наш план никто не отменял.
        - Да какое мне дело до ваших планов?!
        Кабрио тяжело вздохнул и закатил глаза.
        - Слушай, ты хочешь спасти свою сестру? Можешь не отвечать, я и так знаю. Так вот, сейчас я и Лондера - твои единственные союзники и единственный шанс для тебя выжить и как-то повлиять на ситуацию. Останешься один и начнёшь творить глупости - в кратчайшие сроки отправишься на тот свет. Так что прекращай свою истерику и иди собирать вещи. Я буду рядом.
        Виталий ещё раз оглянулся в сторону уходящей вдаль дороги, по которой увезли Лизу. Кабрио был прав: даже если он найдёт похитителей, то будет беспомощен в бою против обладателей пятидесятых уровней, и лишь впустую подставится под удар. Сейчас ему действительно не оставалось ничего, кроме как следовать указаниям этих двух офицеров из Длани.
        Игрок вернулся в свою квартиру, не заметив, в какой момент сопровождавший его ассасин опять исчез из поля зрения, чтобы продолжить скрытно следить за своим подопечным. Дома Виталий нашёл большую сумку, закинул в неё шлем, ноутбук, одежду на смену, средства личной гигиены и, убедившись, что ничего не забыл, вышел на улицу.
        Как и советовала Лондера, он решил хотя бы немного запутать следы и не стал садиться в транспорт поблизости от дома. Только отойдя на три квартала, игрок нырнул в подъехавшую к остановке маршрутку и проехал на ней половину пути. Затем вышел на остановке, отошёл ещё на квартал и поймал такси, добравшись на нём до нужного района и попросив водителя остановиться в полутора кварталах от точки назначения.
        Уже пешком дойдя до нужного дома, игрок вошёл в подъезд, но вдруг резко обернулся - дверь за его спиной почему-то не захлопнулась. Различив в темноте тёмный силуэт, вошедший следом, Виталий тут же вынул меч из Арсенала и встал в боевую стойку, решив, что его всё-таки отследили.
        - Да я это, - сказал Кабрио, выключая скрытность. - Убери свою железку, опять нарушаешь.
        Облегчённо выдохнув, Виталий убрал оружие и вместе с ассасином поднялся на четвёртый этаж. Кабрио отпер ключом дверь, и они вошли внутрь. Квартира была маленькой, тесной и неубранной, а в единственной комнате уже горел свет.
        - Не разувайся, - сказал Кабрио и прошёл в комнату, окончательно дав понять, что чистоплотность здесь не в цене.
        В комнате стоял диван, стол, кресло, пара стульев и шкаф. Причём всё, как на подбор, находилось здесь явно ещё с советских времён и было, скорее всего, старше самого Виталия. Лондера уже была здесь. Она развалилась на диване, уткнувшись в смартфон и закинув ноги в ботинках на спинку, а Кабрио занял единственное кресло, так что Виталию пришлось усесться на скрипящий деревянный стул. В другой ситуации он бы непременно придумал несколько остроумных шуток об этой халупе, но сейчас настроения шутить не было.
        - Итак, я здесь, - сказал он.
        - Не прошло и полгода, - ответила Лондера. Спрашивать о причинах задержки и отсутствия Лизы она не стала. Скорее всего, Кабрио уже сообщил ей через чат.
        - Иии... Каковы наши дальнейшие действия? У вас ведь есть какой-то план?
        Женщина нахмурилась, подбирая ответ, а Кабрио честно ответил:
        - Нет. У Варигоса топовые шмотки, танковый класс, и драться он умеет. Плюс его всегда охраняют, и не только тот мужик, что стоит перед кабинетом. Офис по соседству - тоже фиктивный, и там под видом простых работников всегда сидит ещё два-три пятидесятника. А так как мы подчиняемся игровой механике, то классические средства вроде подмешанного яда или снайпера на крыше не сработают. Так что на данный момент мы ещё не придумали, как его устранить.
        - Пф, и для чего тогда меня сюда тащили?
        - Для того, чтобы сейчас ты сидел здесь и ныл, а не валялся за гаражами с нулевым ХП, - с укором ответила Лондера. - Просочённых, готовых ввязываться в наши тёрки, немного. Ещё меньше тех, кто решится открыто встать на нашу сторону, так что сейчас у нас каждый игрок на счету, особенно если у него зуб на Варигоса.
        - Ты же в курсе, сколько от меня пользы на таком левеле?
        - Так пойди и прокачайся. Мы поможем, не беспокойся. Погоняем тебя по данжам в ускоренном темпе, и уже через пару недель тоже станешь пятидесятником.
        - А Варигос не заметит, что вы качаете меня в игре?
        - Понятное дело, заметит. Поэтому мы и не будем делать это основными персами Или ты думал, что за год игры мы не обзавелись парой твинков?
        - Ясно. Ну допустим, прокачаете вы меня, а дальше что? Втроём пойдём на Варигоса?
        - Исключено, это чистое самоубийство. Пока что мы с Кабрио просто будем аккуратно общаться с остальными просочёнными и искать единомышленников. Если повезёт, обзаведёмся ещё несколькими союзниками, а когда нас наберётся хотя бы человек десять, тогда и будем думать об открытом нападении. При должном везении можно будет разделаться с ним за один присест. Заодно и этого твоего Кузнецова навестим.
        Лондера скосила взгляд на часы.
        - Ладно, - сказала она, поднимаясь с дивана. - Мы с Кабрио уже слишком задержались. Пора возвращаться и доложить шефу, что ты куда-то улизнул, и миссия провалена. А ты пока освойся здесь и подключи шлем к инету. Ближе к ночи мы постараемся зайти в игру и покачать тебя.
        - Здесь интернет-то вообще проведён? - спросил Виталий, ещё раз обводя комнату скептическим взглядом.
        - Само собой, - ответил Кабрио, вставая с кресла и подходя к столу. Только сейчас Виталий заметил стоявший на его краю среди груды хлама миниатюрный роутер. - Без сети в нашем деле никак. Тааак... роутер работает, лампочки горят. Можешь подключаться по вай-фаю. Сейчас дам логин и пароль.
        Приподняв устройство, ассасин вытянул из-под него  небольшой клочок бумаги и передал его Виталию. На листе было начёркано кривыми буквами: "имя сети k-wifi, пароль l34hdn4yu".
        - Проверь прямо сейчас, - сказал ассасин.
        Благодаря стремительному развитию информационных технологий громоздкие системные блоки уже несколько лет назад ушли в прошлое. Теперь вся обработка данных в играх проходила на облачных серверах, и продаваемый комплект включал в себя только сам шлем и небольшой планшет для настройки. Сегодня это оказалось как нельзя кстати, иначе пришлось бы везти с собой через полгорода здоровенную бандуру.
        Выложив оборудование из сумки на диван, Виталий умелыми движениями подсоединил все необходимые разъёмы, подключил устройство к розетке, затем взял в руки планшет и быстро ввёл новые настройки подключения. На экране высветилось сообщение об успешном подключении к интернету и готовности устройства к игре.
        - Работает, - сообщил он.
        - Тогда всё, мы пошли, - сказала Лондера. - Сиди здесь тихо, никуда не шляйся и незнакомым дядям дверь не открывай. Ещё не хватало тебе случайно нарваться на улице на кого-нибудь из просочённых.
        Оба офицера вышли в подъезд, захлопнув за собой дверь, и наступила тишина, нарушаемая лишь еле слышимым гудением техники. Виталий плюхнулся на освободившийся диван и несколько минут сидел, глядя в потолок и собираясь с мыслями, после чего встал и совершил беглый осмотр квартиры. За каждой дверью перед ним представала такая же удручающая обстановка, как и в комнате: тесная кухонька с плитой, на которой, судя по виду, ещё неандертальцы жарили мамонтов; грязный санузел со всеми прилагающимися ароматами, заваленный хламом балкон и такой же забитый маленький чулан. Кабрио явно старался максимально сэкономить на своём тайном убежище, и теперь Виталию предстояло ещё неизвестно сколько времени провести в этом гадюшнике.
        Закончив исследование своих новых владений, он стал думать, чем бы заняться дальше. Настроения играть сейчас не было, да и какой смысл развивать персонажа обычными путями, когда двое пятидесятников пообещали обеспечить быструю прокачку. Раздумья были прерваны урчанием желудка, напомнившего о том, что за окном уже почти ночь, а Виталий с обеда не съел ни крошки.
        Пройдя на кухню и открыв дверцу холодильника, игрок обнаружил там лишь абсолютную пустоту, да и сам холодильник оказался отключённым от сети. Интересно, подумал Виталий, где он теперь должен брать еду, если ему запретили выходить из дома. Решив, что в таком случае будет честно повесить доставку еды на ассасина, он выбрал нужный пункт в интерфейсе и открыл окно личных сообщений.

        ЭРНИС: ТЫ В КУРСЕ, ЧТО ОСТАВИЛ МЕНЯ ЗДЕСЬ С ПУСТЫМ ХОЛОДИЛЬНИКОМ?
        КАБРИО: ДА, А ЗАЧЕМ ОН ТЕБЕ?
        ЭРНИС: ЗАЧЕМ? Я, ВООБЩЕ-ТО, НЕ РОБОТ. МНЕ ЕСТЬ НАДО.
        КАБРИО: ШУТИШЬ? ТЫ УЖЕ НЕДЕЛЮ КАК ПРОСОЧИЛСЯ, А ЭЛЕМЕНТАРНЫХ ВЕЩЕЙ НЕ ВЫЯСНИЛ. ЗАПРАВЬСЯ ЧЕМ-НИБУДЬ ИЗ ИГРЫ. ГОЛОД УТОЛЯЕТ ТАК ЖЕ, КАК И НАСТОЯЩАЯ ЕДА.
        ЭРНИС: ОУ... НЕ ЗНАЛ. СЕЙЧАС ПОПРОБУЮ.

        Увлёкшись своей борьбой с преступностью, Виталий и правда даже не подумал о других, более бытовых способах применения игровых способностей. Закрыв окно чата, он перешёл в инвентарь и выбрал вкладку с надписью "Еда", где находилось несколько пиктограмм никогда не портящихся и не остывающих продуктов. Выбрав "Оттермильское рагу", игрок вынул его из инвентаря. В руке тут же появилась тарелка с овощами, источающая аппетитный запах.

        ОТТЕРМИЛЬСКОЕ РАГУ.
        ВОССТАНАВЛИВАЕТ 100 ЕД. ЗДОРОВЬЯ ЗА 30 СЕК (ЭФФЕКТ ПРЕРЫВАЕТСЯ ПРИ ПОЛУЧЕНИИ УРОНА).
        ЭФФЕКТ: МЕТКОСТЬ +5%, ВРЕМЯ ДЕЙСТВИЯ 30 МИН.

        Взяв прилагавшуюся к тарелке металлическую вилку, Виталий принялся уплетать лакомство. На самом деле рагу не было настолько вкусным, как могло показаться на первый взгляд, так как вкусовые ощущения в "Мире клинков", наряду с болевыми, были существенно занижены. Причины были понятны: наевшись дорогих деликатесов в виртуальном мире, по возвращении в реальность игроков ждало бы сильное разочарование от содержимого их собственных холодильников, что могло привести к недоеданию и стрессам. А рестораны и вовсе остались бы без прибыли. Дабы избежать этого, разработчикам виртуальных миров запретили поднимать вкусовые ощущения выше определённой планки, и теперь Виталий поедал почти безвкусное рагу, лишь слегка отдающее жареным мясом и овощами.
        Но свою главную цель - утоление голода - виртуальное блюдо и правда выполняло. Разделавшись с рагу, игрок приговорил ещё и окорок, и теперь чувствовал себя абсолютно сытым. В "Мире клинков" эта еда стоила сущие копейки, и при желании можно было хоть сейчас запастись на месяц вперёд.
        Закончив с запоздалым ужином, Виталий прилёг на диван, надеясь немного подремать, но в голову тут же полезли мысли о Лизе, прогоняя все шансы на сон. Сестра была похищена, и игрок понятия не имел, где она сейчас находится, что с ней происходит и когда он сможет её вытащить. И сможет ли вообще? По крайней мере, к этому времени мысли уже успели прийти в порядок, и разум больше не порывался бездумно броситься ей на выручку.
        Сейчас Лиза была лишь пешкой в чужой игре, одним из игроков в которой был Виталий? А был ли? Прямо сейчас он ничего не делал, ничего не решал, а лишь валялся на диване в ожидании, когда его прокачают и скажут, что делать дальше. На самом деле, он и сам был точно такой же безвольной пешкой, полностью зависимой от чужой воли.
        Игрок потёр руками по лицу и стал думать. Действительно ли он настолько бесполезен? Может, всё-таки есть способ повлиять на события, и нужно лишь его увидеть? Возможно ли как-нибудь обогнать по силе топовых игроков?
        Прокачка в игре ограничена пятидесятым уровнем, и выше него не подняться. Варигос носит едва ли не лучшую экипировку в игре, Кузнецов, скорее всего, тоже. Заполучить какой-нибудь уникальный Меч Тысячи Истин вряд ли представлялось возможным - это в книгах жанра ЛитРПГ на героев за каждым углом валятся секретные квесты, в реальности же места и способы получения экипировки заранее определены и строго ограничены.
        Значит, стать сильнее остальных не получится. Да чего там - хорошо, если хотя бы удастся выйти с ними на равный уровень. Какие ещё есть способы справиться в превосходящим по силе игроком? Можно попытаться поставить врага в условия, в которых его показатели перестанут иметь значение. Например, столкнуть с большой высоты, и тогда никакой уровень не спасёт его от смерти. Или утопить.
        Ещё один способ умертвить высокоуровневого игрока - подставить его под ещё более высокоуровневый урон. Виталий вспомнил случай из одной похожей игры. Тогда он тоже был низкоуровневым новичком, и во время прокачки на него потехи ради напал более прокачанный игрок, первым же ударом сняв сразу половину здоровья. Виталий бросился наутёк, уже не надеясь уйти живым. Но стоило ему добежать до города, как стоявший на воротах нпс-стражник, увидев нарушителя, тут же набросился на преследователя и почти мгновенно убил его, так как эти стражники превосходили по своим показателям большинство игроков. В тот день Виталий прочитал о себе много интересного в приватном чате с тем парнем.
        Вот только в реальном мире таких раскачанных стражников не было, но можно было найти и другие способы нанести противнику несоразмерный с его ХП урон, благо военная индустрия постоянно изобретала всё новые инструменты для убийств и разрушений. Что будет, например, если в игрока с тысячей здоровья бросить гранату? Или выстрелить из танка? Надо будет спросить у Лондеры и Кабрио насчёт урона, получаемого просочёнными от современного оружия.
        Ну и последний способ, затрагивающий одну из особенностей просачивания: если увезти цель далеко от города, то она потеряет все свои игровые способности, после чего можно будет спокойно её прирезать, как любого обычного человека.
        Каждый из  этих способов требовал обсуждения и тщательного планирования, но осознание того, что все эти пятидесятники далеко не неуязвимы, немного подняло Виталию настроение. От раздумий его оторвал писк интерфейса, оповестив о новом личном сообщении.

        ВАРИГОС: ЭТО Я. В ОБЩЕМ, МЫ РАССМОТРЕЛИ ТВОЮ ПРОБЛЕМУ И ПРИНЯЛИ РЕШЕНИЕ ПО КУЗНЕЦОВУ. ТАКИЕ, КАК ОН, НЕ ИДУТ НА КОМПРОМИССЫ, А ЗНАЧИТ, ПО-ХОРОШЕМУ С НИМ НЕ ПОЛУЧИТСЯ. ПРИДЁТСЯ УБИРАТЬ, И МЫ ГОТОВЫ ЭТО СДЕЛАТЬ УЖЕ СЕГОДНЯ. НО ПОНАДОБИТСЯ ТВОЯ ПОМОЩЬ, ЧТОБЫ ВЫМАНИТЬ ЕГО. СМОЖЕШЬ ПРЯМО СЕЙЧАС ВСТРЕТИТЬСЯ С ОФИЦЕРАМИ?

        Прочитав сообщение, Виталий с трудом удержался, чтобы не захохотать в голос, поразившись такому наглому, и в то же время такому банальному подходу. Значит, узнав о том, что разменная фигура совершила побег, лидер Длани решил просто сыграть в дурачка и попытаться выманить цель таким вот наивным способом. Сделать вид, будто он вообще не в курсе о задании, на которое сегодня были отправлены двое его офицеров. Виталий уже занёс руку над голографической клавиатурой, дабы изложить всё, что думает об этом "шефе", но вспомнил, что Лондера и Кабрио всё ещё отыгрывают верных офицеров, и неосторожные слова могут их выдать.
        С другой стороны, то же самое относилось и к Варигосу. Если начать с ним переписку и также включить дурачка, то, если повезёт, он может выдать какую-нибудь полезную информацию. Затея, конечно, была не самая надёжная - лидер Длани явно был стреляным воробьём и вряд ли мог попасться на такие трюки. Но, как говорится, "попытка не пытка", и Виталий набрал ответное сообщение:

        ЭРНИС: БЛИН, У МЕНЯ СЕГОДНЯ СРОЧНЫЕ ДЕЛА. НЕ ДУМАЛ, ЧТО ВЫ ТАК БЫСТРО ВСЁ ОРГАНИЗУЕТЕ. А В ЧЁМ ВООБЩЕ ЗАКЛЮЧАЕТСЯ ПЛАН?
        ВАРИГОС: Я С НИМ ПООБЩАЛСЯ, И КУЗНЕЦОВ СОГЛАСИЛСЯ ВСТРЕТИТЬСЯ И ОБСУДИТЬ КОНФЛИКТ, НО ЗАЧЕМ-ТО ХОЧЕТ ВСТРЕТИТЬСЯ С ТОБОЙ ЛИЧНО, НА НЕЙТРАЛЬНОЙ ТЕРРИТОРИИ. НАВЕРНОЕ, ДУМАЕТ, ЧТО ПРИВЕДЁТ С СОБОЙ ПАРУ ГРОМИЛ, БУДЕТ В БЕЗОПАСНОСТИ И СМОЖЕТ ДИКТОВАТЬ СВОИ УСЛОВИЯ. НО НАМ ТАКАЯ ЕГО САМОУВЕРЕННОСТЬ ТОЛЬКО НА РУКУ. Я ПОШЛЮ С ТОБОЙ НЕСКОЛЬКО НАШИХ СИНОВ И СТРЕЛКОВ. ЕСЛИ РАЗГОВОР НИ К ЧЕМУ НЕ ПРИВЕДЁТ, ОНИ ПРОСТО УСТРАНЯТ ЦЕЛЬ, И ТВОЯ ПРОБЛЕМА БУДЕТ РЕШЕНА.
        ЭРНИС: ДАВНО БЫ ТАК. А ТО ЕЩЁ ВЧЕРА ТЫ ОТКАЗЫВАЛСЯ ЕГО УБИВАТЬ.
        ВАРИГОС: ДА НЕ ОТКАЗЫВАЛСЯ Я. МЫ, ПРОСОЧЁННЫЕ, ДРУГ ЗА ДРУГА ГОРОЙ, НЕ СОМНЕВАЙСЯ. НО МЫ НЕ МОГЛИ ПОЗВОЛИТЬ СЕБЕ ОТКРЫТОЕ НАПАДЕНИЕ В ЛЮДНОМ МЕСТЕ, А ТУТ КУЗНЕЦОВ САМ ОКАЗАЛ НАМ УСЛУГУ, ПРЕДЛОЖИВ ВСТРЕТИТЬСЯ ГДЕ-ТО У ЧЁРТА НА РОГАХ. НУ ТАК ЧТО, ТЕБЕ СЕГОДНЯ НИКАК НЕ ВЫРВАТЬСЯ? ДРУГОГО ТАКОГО ШАНСА МОЖЕТ И НЕ ПРЕДСТАВИТЬСЯ.
        ЭРНИС: ЛАДНО, ПОДОЖДИ МИНУТКУ, СЕЙЧАС ПОПРОБУЮ ОТПРОСИТЬСЯ.

        Смахнув окно чата в сторону, Виталий скрестил руки на лице и принялся лихорадочно соображать. Варигос продолжал убедительно играть свою роль заботливого шефа и очень хотел, чтобы проблемный просочённый по его указке пришёл в безлюдное место, сделав себя идеальной мишенью. Можно было попробовать поймать его с поличным, прибыв в назначенное место и издалека проследив за встречей. Дальность отображения чужих индикаторов ХП ограничивалась парой десятков метров, а вот самих игроков можно было заметить издалека, насколько позволит зрение. Таким образом, спрятавшись где-нибудь неподалёку от места встречи, Виталий сможет лично проверить, явится ли туда Кузнецов, или это и правда обычная ловушка.
        С другой стороны, Варигос тоже не дурак, и может расставить своих людей по периметру на всех подступах, да и Лондера строго-настрого наказала не покидать убежища. Точно! Ведь у Виталия имелись союзники пятидесятого уровня, один из которых был ассасином и мог без проблем провести разведку.
        Открывая в интерфейсе список друзей, Виталий вдруг поймал себя на мысли: а что, если настоящие предатели - вовсе не те, на кого он думает? Что, если Варигос и правда хочет ему помочь, а настоящие обманщики - это Лондера и Кабрио, которые теперь пытаются втянуть новичка в свои интриги. Если это так, то Кабрио без вопросов согласится помочь, а потом скажет то, что от него захотят услышать: что никакой Кузнецов на встречу не пришёл, и это действительно была ловушка.
        Задача усложнилась. Нужно было разыграть карты таким образом, чтобы проверить на вшивость сразу обе стороны. И вскоре в голове созрела подходящая комбинация. Первым делом Виталий отправил приватное сообщение ассасину:

        ЭРНИС: КАК ТАМ ДЕЛА? УЖЕ ОТЧИТАЛИСЬ ПЕРЕД ВАРИГОСОМ?
        КАБРИО: ДА. ОН БЫЛ НЕДОВОЛЕН, НО НАС ВРОДЕ НИ В ЧЁМ НЕ ЗАПОДОЗРИЛ. МЫ УЖЕ УШЛИ, ТАК ЧТО СКОРО ЗАЙДЁМ В ОНЛАЙН И ПОКАЧАЕМ ТЕБЯ ПЕРЕД СНОМ.
        ЭРНИС: ПЛАНЫ НЕМНОГО ИЗМЕНИЛИСЬ...

        Виталий пересказал ассасину свою переписку с шефом.

        КАБРИО: СТОИЛО ПРЕДУПРЕДИТЬ ТЕБЯ, ЧТОБЫ ТЫ С НИМ НЕ РАЗГОВАРИВАЛ... ЭТОТ ХИТРОЖОПЫЙ ХРЕН ВСЛУШИВАЕТСЯ И ВЧИТЫВАЕТСЯ В КАЖДОЕ СЛОВО, И ТЫ МОГ ПО НЕОСТОРОЖНОСТИ ВЫДАТЬ НАС.
        ЭРНИС: ИЗВИНИ, НО МНЕ НЕОБХОДИМО ЛИЧНО УБЕДИТЬСЯ В ТОМ, ЧТО ОН ДЕЙСТВИТЕЛЬНО МЕНЯ ОБМАНЫВАЕТ. СОБСТВЕННО, ЗА ЭТИМ Я ТЕБЕ И ПИШУ. НУЖНА ТВОЯ ПОМОЩЬ.
        КАБРИО: ДАВАЙ УГАДАЮ: ПРОКРАСТЬСЯ НА МЕСТО ВСТРЕЧИ И ВЫЯСНИТЬ, КТО И ДЛЯ ЧЕГО ПРИДЁТ ТУДА НА САМОМ ДЕЛЕ?

        Виталий переключился на соседнюю вкладку чата, где всё это время шеф ждал от него ответа.

        ЭРНИС: А КТО КОНКРЕТНО СО МНОЙ ПОЙДЁТ?
        ВАРИГОС: Я ЖЕ СКАЗАЛ - ПАРА НАШИХ СИНОВ. И ЕЩЁ СТРЕЛКИ ПРИКРОЮТ С РАССТОЯНИЯ.
        ЭРНИС: КАБРИО СРЕДИ НИХ БУДЕТ?
        ВАРИГОС: ПОКА НЕ ЗНАЮ. ИЗ СИНОВ СЕЙЧАС СВОБОДНЫ ЧЕТВЕРО, И Я ЕЩЁ НЕ РЕШИЛ, КОГО КОНКРЕТНО ОТПРАВЛЮ. А КАКАЯ ТЕБЕ РАЗНИЦА?
        ЭРНИС: С НИМ МЫ УЖЕ БОЛЕЕ-МЕНЕЕ ЗНАКОМЫ, ТАК ЧТО МНЕ БУДЕТ СПОКОЙНЕЕ, ЕСЛИ ИМЕННО КАБРИО ПРИДЁТ МЕНЯ ПРИКРЫВАТЬ.
        ВАРИГОС: А, НУ ТОГДА НЕ ВОПРОС. ОТПРАВЛЮ ЕГО И КОГО-НИБУДЬ ВТОРОГО.

        Игрок снова сменил вкладку.

        ЭРНИС: В ОБЩЕМ, ДЕЛО ТАКОЕ. ВАРИГОС ПООБЕЩАЛ ОТПРАВИТЬ НА ДЕЛО ТЕБЯ И ЕЩЁ ОДНОГО СИНА. ЗА ТЕБЯ Я ЛИЧНО ПОПРОСИЛ. И ЕСЛИ ОН СООБЩИТ, ЧТО ВЫ ОБА НА МЕСТЕ, А ТЫ В ЭТО ВРЕМЯ БУДЕШЬ НАХОДИТЬСЯ ВОЗЛЕ МЕНЯ, ЭТО БУДЕТ НЕОПРОВЕРЖИМЫМ ДОКАЗАТЕЛЬСТВОМ ЕГО ЛЖИ.
        КАБРИО: ТО ЕСТЬ, МНЕ ОПЯТЬ К ТЕБЕ ПЕРЕТЬСЯ? ЧТО ЗА БЕЗУМНАЯ СТРАТЕГИЯ...
        КАБРИО: А! ТЫ НАС С ЛОНДЕРОЙ ТОЖЕ ПОДОЗРЕВАЕШЬ.
        ЭРНИС: ИМЕННО.
        КАБРИО: ЯСНО. ЛАДНО, СКОРО БУДУ.

        Теперь оставалось договориться с шефом.

        ЭРНИС: ТОГДА ПО РУКАМ, МЕНЯ СОГЛАСИЛИСЬ ОТПУСТИТЬ. КУДА ПРИЙТИ?
        ВАРИГОС: ВОТ ПО ЭТОМУ АДРЕСУ (ДАЛЬШЕ ШЛО НАЗВАНИЕ УЛИЦЫ И НОМЕР ДОМА). ПРИДЁШЬ ТУДА И СРАЗУ УВИДИШЬ ПУСТЫРЬ В СТОРОНЕ, ТАМ И СОСТОИТСЯ ВСТРЕЧА. СЕЙЧАС ОТПРАВЛЮ ТУДА СВОИХ ЛЮДЕЙ И ДОГОВОРЮСЬ С КУЗНЕЦОВЫМ. ТЫ ТОЖЕ НЕ ТОРМОЗИ.

        Итак, фигуры были расставлены. Оставалось дождаться вражеского хода. Двадцать минут спустя щёлкнул замок, и в квартиру вошёл Кабрио.
        - В общем, дело такое, - с порога начал он. - Шеф сообщил мне о вашем уговоре и даже предложил поучаствовать в твоём устранении. Но я отмазался, типа устал и хочу поиграть. Он не стал настаивать и сказал, что отправит за тобой другого сина.
        - И на этом мы его поймаем, - удовлетворённо сказал Виталий, но вдруг резко побледнел, поняв, что упустил важнейшую деталь. - Постой, я же не могу заявить ему, что мы с тобой сидим в одной квартире. А тогда и предъявить ему будет нечего.
        - А зачем что-то предъявлять? Ведь ты хочешь просто убедиться, что он врёт? Хотя постой-ка...
        Виталий выжидающе уставился на ассасина, который, судя по выражению лица, что-то придумал. Кабрио какое-то время чесал подбородок, после чего выдал свой план:
        - Смотри. Просочённые, как ты знаешь, всегда подключены к системе, даже когда находятся вне "Мира клинков". Тем не менее, игра правильно определяет, когда мы в онлайне, а когда нет. Можешь проверить прямо сейчас.
        Виталий открыл список друзей. Действительно - напротив имени Кабрио серым цветом было написано "оффлайн". Зайдя в оружейную, он убедился, что Эрниса - его персонажа - тоже нет в игре.
        - Ну так вот, - продолжал ассасин. - Сейчас я надену твой шлем и зайду в игру. Когда Варигос скажет тебе, что я на месте, ты типа увидишь, что я нахожусь в "Мире клинков", и поймаешь его на этом. Причём с моей стороны тоже всё будет чисто - я ведь ему так и сказал, что планирую поиграть. Он эту деталь не учёл, на чём и попадётся.
        Рассказав свой план, Кабрио улёгся на диван и надел на голову чужой шлем, а Виталий сел рядом в кресло и расположил на коленях ноутбук, открыв в браузере страницу оружейной, а также свой игровой профиль со списком друзей и согильдийцев. Уже через пару секунд возле имени Кабрио загорелась зелёная надпись "онлайн", и одновременно с этим на почтовый ящик пришло уведомление, что через шлем Виталия был произведён вход в чужой аккаунт.
        Отправив письмо в корзину, он вернулся к спискам игроков. Лондера и Варигос были в оффлайне, а Кабрио находился в локации под названием "Энкария". Как уже знал Виталий, это была зона для игроков максимального, пятидесятого уровня, расположенная в центре Кирридена.
        Открыв окно своего клана, Виталий уже не удивился, обнаружив, что Делиос тоже находится в онлайне. Этот парень, казалось, не вылезал из игры круглыми сутками.
        Тут игрок вспомнил про ещё одного человека, чей игровой профиль до сих пор не изучил. Вбив в поиске имя "Диорадос", Виталий попал на страницу персонажа, которым управлял его главный враг и виновник всех его бед.

        ИГРОК ДИОРАДОС.
        УРОВЕНЬ: 50.
        КЛАСС: МАГ ЛЬДА.
        ЛИДЕР КЛАНА "ВИВИНОР".
        СТАТУС: ОНЛАЙН.
        ТЕКУЩЕЕ МЕСТОНАХОЖДЕНИЕ: "ЭНКАРИЯ".

        С экрана монитора на Виталия смотрел высокий стройный персонаж с длинными чёрными волосами и самоуверенной ухмылкой на лице. Одет он был в тёмно-синюю робу, узор на которой слегка переливался бегающими вдоль его линий голубыми бликами. То, что он находился в онлайне, хотя в данный момент тоже должен был ехать на встречу, служило ещё одним доказательством лжи Варигоса. При условии, конечно, что Лондера и Кабрио его не обманули и не назвали имя случайного персонажа, которым играл другой человек. Но вскоре сомнения были развеяны - интерфейс пискнул, и в левом нижнем углу замигало уведомление о новом личном сообщении.

        КАБРИО: ТОЛЬКО ЧТО НАПИСАЛ ШЕФ. ПРОСИЛ ПЕРЕДАТЬ ТЕБЕ, ЧТО Я НА МЕСТЕ.
        ЭРНИС: ЯСНО.

        Было странно переписываться в чате с человеком, лежавшим на диване в метре от Виталия. Но Кабрио сейчас не управлял своим реальным телом и мог передавать информацию только таким способом. Тут же следом пришло сообщение от шефа.

        ВАРИГОС: МОИ ЛЮДИ УЖЕ НА МЕСТЕ. ТЫ СКОРО?
        ЭРНИС: УЖЕ ПОДЪЕЗЖАЮ. КАБРИО С ВАМИ?
        ВАРИГОС: ДА. И ОН, КСТАТИ, НЕ СЛИШКОМ ДОВОЛЕН, ЧТО ЕГО ВЫТАЩИЛИ НА РАБОТУ ИЗ-ЗА ТВОИХ ХОТЕЛОК.

        Виталий ещё раз проверил онлайн-статус ассасина и даже посмотрел на диван, убеждаясь, что Кабрио никуда не делся и по-прежнему лежит там с надетым на голову ВР-шлемом. Пришло время разоблачения. Ещё раз продумав текст, чтобы не выдать ничего лишнего, он написал ответ.

        ЭРНИС: ТЫ ВЕДЬ В КУРСЕ, ЧТО ТВОИ ОФИЦЕРЫ ДОБАВЛЯЮТСЯ В ДРУЗЬЯ КО ВСЕМ НОВИЧКАМ, КО МНЕ В ТОМ ЧИСЛЕ? И ЕСЛИ КАБРИО СЕЙЧАС С ВАМИ, ТО ПОЧЕМУ ИНТЕРФЕЙС ПОКАЗЫВАЕТ МНЕ, ЧТО ОН ОНЛАЙН И НАХОДИТСЯ В ЭНКАРИИ?

        Ответ пришёл не сразу. Виталий улыбнулся, поняв, что действительно поймал "шефа" за задницу.

        ВАРИГОС: ДА ОБЫЧНЫЙ ГЛЮК СЕРВЕРОВ. КОГДА ЧЕЛОВЕК ВЫХОДИТ ИЗ ИГРЫ, СТАТУС ОБНОВЛЯЕТСЯ НЕ СРАЗУ, А Я ВЫЗВАЛ КАБРИО КАК РАЗ, КОГДА ОН ИГРАЛ. СЛУШАЙ, ХВАТИТ КОМПОСТИРОВАТЬ МНЕ МОЗГИ. КУЗНЕЦОВ УЖЕ ЗДЕСЬ, И ОН НЕ БУДЕТ ЖДАТЬ ТЕБЯ ДО НОЧИ.
        ЭРНИС: ВОТ ТОЛЬКО Я ВЕСЬ СЕГОДНЯШНИЙ ВЕЧЕР ПОСВЯТИЛ ИЗУЧЕНИЮ ТВОЕГО КЛАНА В ОРУЖЕЙНОЙ И ВИДЕЛ, КТО И КОГДА ВХОДИТ В ОНЛАЙН. ТЫ ВРЁШЬ, ВАРИГОС. ПОСЛЕДНИЕ НЕСКОЛЬКО ЧАСОВ КАБРИО ТОЧНО БЫЛ В ОФФЛАЙНЕ, И ТОЛЬКО НЕСКОЛЬКО МИНУТ НАЗАД ВОШЁЛ В ИГРУ. ТЫ НИКУДА ЕГО НЕ ВЫЗЫВАЛ, И СЕЙЧАС ОН, НАВЕРНО, ПРЕСПОКОЙНО ОТДЫХАЕТ У СЕБЯ ДОМА.
        ВАРИГОС: ТАК. СЛУШАЙ СЮДА, ПАРЕНЬ. КОНЧАЙ УМНИЧАТЬ И СТРОИТЬ ИЗ СЕБЯ ДЕТЕКТИВА, ДЛЯ ТВОЕЙ ЖЕ ПОЛЬЗЫ. ТЫ ВВЯЗАЛСЯ В ИГРЫ, В КОТОРЫХ НИ ЧЕРТА НЕ СМЫСЛИШЬ, И ЕСЛИ ТЫ НЕ БУДЕШЬ В ТОЧНОСТИ ДЕЛАТЬ ТО, ЧТО Я СКАЖУ, ТО НЕ ДОЖИВЁШЬ ДО СЛЕДУЮЩЕЙ НЕДЕЛИ. КУЗНЕЦОВ - СЕРЬЁЗНЫЙ И ОПАСНЫЙ ЧЕЛОВЕК, И ТЫ НЕ ПРЕДСТАВЛЯЕШЬ, КАКИХ ТРУДОВ МНЕ СТОИЛО УБЕДИТЬ ЕГО ПРИЙТИ НА ПЕРЕГОВОРЫ. И ЕСЛИ ТЫ СОБИРАЕШЬСЯ ИСПЫТЫВАТЬ МОЁ ИЛИ ЕГО ТЕРПЕНИЕ, ПОВЕРЬ - ПОСЛЕДСТВИЯ ТЕБЕ НЕ ПОНРАВЯТСЯ.
        ЭРНИС: ТОГДА НАЧНЁМ ПРЯМО СЕЙЧАС, НЕ ТЕРПИТСЯ УВИДЕТЬ ЭТИ "ПОСЛЕДСТВИЯ". ДЛЯ НАЧАЛА ПОПРОБУЙ МЕНЯ НАЙТИ.

        Игрок убрал панель с чатом и с облегчённым вздохом откинулся на спинку кресла. По крайней мере, один вопрос был решён. Варигос действительно собрался обменять жизнь нового игрока на стабильность в обществе просочённых, а Лондера и Кабрио всё-таки были на стороне Виталия.
        - Всё готово, можешь выходить, - сообщил он лежащему на диване ассасину. Тот мог улавливать звуки внешнего мира, но не управлял своим телом, поэтому ответ пришёл через чат:

        КАБРИО: НЕ ТОРОПИСЬ. ЕСЛИ Я ВЫЙДУ В ОФФЛАЙН СРАЗУ ПОСЛЕ РАЗОБЛАЧЕНИЯ, ВАРИГОС МОЖЕТ ЧТО-НИБУДЬ ЗАПОДОЗРИТЬ. ТАК ЧТО Я ЕЩЁ ПОИГРАЮ, И ЧЕМ ДОЛЬШЕ, ТЕМ ЛУЧШЕ. ЗАЙМИСЬ ПОКА ЧЕМ-НИБУДЬ.

        Виталий оглянулся вокруг в поисках этого самого чего-нибудь, за чем можно было скоротать время, пока Кабрио изображает перед шефом увлечённое погружение в игру. Задача оказалась не из лёгких. Последние годы каждую минуту своего свободного времени Виталий проводил в виртуальных мирах и плохо представлял, какое развлечение можно найти за их пределами. В квартире не было даже завалящего телевизора, а выходить на улицу ему запретили.
        Поняв, что ничего другого не остаётся, игрок уткнулся в ноутбук и следующий час провёл за просмотром новостей и чтения гайдов по "Миру клинков", пока Кабрио наконец не зашевелился и не снял шлем.
        - Думаю, хватит, - сказал он. - Шеф явно недоволен тем, что его разоблачили. Уже и меня отчитал за то, что не догадался выйти в оффлайн, прежде чем разводить тебя. Как будто я должен продумывать такие мелочи... Ладно, я пойду. Лондера уже дома и готова приступить к твоей прокачке, можешь прямо сейчас заходить в игру. Её твинк с минуты на минуту постучится к тебе в друзья. Ник - Мейрана.
        Ассасин покинул квартиру, закрыв за собой дверь, а Виталий лёг на диван и наконец-то надел на себя шлем, по которому уже успел соскучиться.

        ГЛАВА 11

        Только успев зайти в игру, Эрнис сразу получил предложение дружбы от персонажа по имени Мейрана. После добавления в друзья он смог увидеть базовую информацию о втором аватаре Лондеры: Мейрана была огненным магом пятидесятого уровня, только находилась, вопреки ожиданиям, не в Энкарии, а в Карсауде. Должно быть, прибыла туда заранее, пока Виталий с Кабрио занимались выведением Варигоса на чистую воду.
        Следом пришло приглашение в группу, и Эрнис смог увидеть на карте точное местоположение женщины. Она не только уже добралась до города, но и стояла прямо перед гостиной, где мастер клинков был оставлен на ночёвку, которую сегодня придётся отложить. Тут же пришло личное сообщение:

        МЕЙРАНА: ВЫХОДИ ДАВАЙ, НЕ БУДЕМ ТЕРЯТЬ ВРЕМЕНИ.

        Спустившись в холл гостиной и выйдя на улицу, Эрнис смог оценить внешность огненной волшебницы. В отличие от основного персонажа Лондеры, идентичного своей мужеподобной хозяйке, Мейрана оказалось невысокой симпатичной девушкой с огненно-рыжими волнистыми волосами. Значит, даже Лондере при её скверном характере было не чуждо чувство прекрасного.
        - На что уставился? - спросила она неожиданно высоким и мелодичным голосом. Игра позволяла не только настроить внешность персонажа, но и подкрутить настройки исходящего звука, заставляя голос игрока звучать по-другому и даже исправляя некоторые дефекты речи. Но чего не могли изменить никакие технологии, так это грубости и циничности, которые мгновенно выдавали в этой миловидной красавице её совсем не милую хозяйку. - Готов к прокачке?
        - Да, куда именно пойдём?
        - За мной.
        Ничего не объясняя, волшебница резко развернулась и широким шагом направилась к ближайшему выходу из деревни. Виталий засеменил следом за ней.
        - Мы куда-то торопимся? - спросил он, стараясь не отставать. Ответа не последовало. Вместо этого женщина раскрыла перед собой интерфейс и прямо на ходу стала щёлкать пальцем по видимым лишь ей клавишам, набирая какой-то текст. Когда она закончила печатать и смачно щёлкнула по клавише отправки, оказалось, что сообщение было адресовано шагавшему за ней Эрнису.

        МЕЙРАНА: В ОБЩЕМ ТАК. СЕЙЧАС ТЫ ВНЕ ДОСЯГАЕМОСТИ ВАРИГОСА, НО ОН НАВЕРНЯКА ОРГАНИЗУЕТ СЛЕЖКУ ЗА ТОБОЙ ВНУТРИ ИГРЫ. ХОТЬ ОН И НЕ ЗНАЕТ МОИХ ТВИНКОВ, НО ПО НАШИМ РАЗГОВОРАМ МОЖЕТ ДОГАДАТЬСЯ, КТО Я ТАКАЯ НА САМОМ ДЕЛЕ. ТАК ЧТО ВЕДИ СЕБЯ ЕСТЕСТВЕННО, БУДТО Я ПРОСТО КАКАЯ-НИБУДЬ ТАМ ПОДРУГА, КОТОРАЯ РЕШИЛА ТЕБЯ ПОКАЧАТЬ. МЫ МОЖЕМ СВОБОДНО ОБСУЖДАТЬ ВСЁ, ЧТО КАСАЕТСЯ САМОЙ ИГРЫ, А ВОТ ВОПРОСЫ, СВЯЗАННЫЕ С ДЕЛАМИ ПРОСОЧЁННЫХ, ОТЛОЖИ НА ПОТОМ. МЫ СМОЖЕМ СПОКОЙНО ПОГОВОРИТЬ, КАК ТОЛЬКО ДОБЕРЁМСЯ ДО ДАНЖА.

        Главной особенностью системы данжей во всех подобных играх было то, что внутри них игрок мог видеть только членов своей собственной группы. Все остальные игроки и группы оказывались в так называемых "зеркалах" - копиях этого подземелья. Благодаря такой системе любое количество групп могло одновременно проходить один и тот же данж, при этом никак не мешая друг другу. А значит, как только игроки окажутся внутри подземелья, никакой вражеский ассасин не сможет последовать за ними и подслушать их разговоры - вместо этого он попадёт в то самое зеркало.
        Значит, сейчас Мейрана вела его как раз в одно из подземелий этого леса. Но Эрнису пришла в голову идея получше:
        - А не получится сразу отвести меня в локацию для пятидесятников? Мне там, наверно, с каждого моба будет по уровню залетать.
        - Нет конечно, разрабы ведь не дураки. Чтобы закрыть возможность моментальной прокачки за счёт высокоуровневых друзей, они ввели в игру ограничения. Ты не можешь получить опыт за убитого моба, если он превосходит тебя на пять или больше уровней. Так что придётся таскать тебя по данжам, подходящим для твоего, - Мейрана посмотрела на индикатор над головой Эрниса, - двадцать третьего левела. Давай посмотрим...
        Мейрана стала чесать подбородок, вспоминая порядок прохождения подземелий в этом лесу. Но Эрнис ещё вчера как раз прочитал пару гайдов о Карсауде и лучше неё знал, куда им следует пойти.
        - Вчера мы с кланом качались в "Проклятых пещерах", туда идти уже смысла нет. Если нужна разница не более чем в пять уровней, то лучший вариант - "Усыпальница иссохших духов". Это конечный данж в Карсауде, и мобы там двадцать восьмого уровня, то есть впритык.
        - Отлично, туда и пойдём.
        Сверившись с картой, Мейрана продолжила шагать вперёд по лесной тропинке, держа курс на северо-восток, где располагалась усыпальница. Временами на них нападали лесные звери, но огненному магу-пятидесятнику хватало щелчка пальцев, чтобы превращать их в кучки пепла. Эрнису же оставалось только идти за ней, и он уже успел заскучать, когда писк интерфейса сообщил об очередном приватном сообщении.

        ДЕЛИОС: ДУМАЛ, ТЫ УЖЕ НЕ ЗАЙДЁШЬ СЕГОДНЯ. ЧЕМ ЗАНЯТ?

        Это сообщение напомнило о том, что Эрнис всё ещё состоит в клане "Мелиора" и относится к основному составу, участники которого ежедневно собираются вместе для совместного прохождения подземелий. По крайней мере, так было до сегодняшнего дня. Сейчас же его прокачкой будут заниматься другие люди, и придётся как-то объяснить это Делиосу и остальным.
        Занеся пальцы над виртуальной клавиатурой, Эрнис поймал себя на том, что за последнюю неделю успел привязаться к этим ребятам и совсем не хочет с ними расставаться. Вот только сейчас мало кого интересовали его желания. Лиза находилась в плену, а за ним самим велась охота, а значит, об уютных вечерах в компании соклановцев на ближайшее время придётся забыть.
        Собравшись с духом, игрок набрал ответное сообщение:

        ЭРНИС: СЛУШАЙ, ТУТ ТАКОЕ ДЕЛО. У МЕНЯ ЕСТЬ ПАРА ДРУЗЕЙ-ПЯТИДЕСЯТНИКОВ, И ОНИ ПРЕДЛОЖИЛИ МНЕ ПОМОЧЬ С ПРОКАЧКОЙ. ОБЕЩАЮТ ЗА ПАРУ НЕДЕЛЬ ОРГАНИЗОВАТЬ МНЕ ПЯТИДЕСЯТЫЙ ЛЕВЕЛ. ДУМАЮ, ГЛУПО ОТ ТАКОГО ОТКАЗЫВАТЬСЯ, ТАК ЧТО ВАМ ПОКА ПРИДЁТСЯ ПОИГРАТЬ БЕЗ МЕНЯ.
        ДЕЛИОС: ЯСНО... ТАК ТЫ С НИМИ ТОЛЬКО НА ВРЕМЯ ПРОКАЧКИ, ИЛИ УЖЕ С КОНЦАМИ УЙДЁШЬ?
        ЭРНИС: НУ, НАСЧЁТ ПЕРЕХОДА В ИХ КЛАН РАЗГОВОРА НЕ БЫЛО, ДА Я И САМ НЕ ХОТЕЛ БЫ УХОДИТЬ ИЗ МЕЛИОРЫ. ТАК ЧТО, СКОРЕЕ ВСЕГО, Я ЕЩЁ К ВАМ ВЕРНУСЬ. ЗАОДНО И С ПРОКАЧКОЙ ПОМОГУ.
        ДЕЛИОС: ЛАДНО. ПИШИ, ЕСЛИ ЧТО.

        Выдохнув, Эрнис закрыл окно чата. Делиос вроде бы не обиделся, но расставание всё равно вызвало неприятный осадок. Оставалось надеяться, что когда-нибудь и правда удастся воссоединиться со своим кланом.
        - С кем переписываешься? - спросила Мейрана, заметив, что её спутник набирает какой-то текст.
        - С одним парнем из клана. Сообщил ему, что временно не смогу качаться с остальными.
        - Понятно. Кстати, мы пришли.
        Расступившиеся деревья открыли вид на высокую каменную арку, за которой расположились руины, происхождение которых могли знать лишь те из игроков, кто всерьёз интересовался лором[30 - [1]Лор (Lore) - Информация об игровом мире (география, история и прочее). Изучается игроками по желанию.] "Мира клинков". Чем бы это место ни было раньше, сейчас оно представляло собой посеревшие, заросшие травой и мхом обломки каменных строений.
        Несколько воинов, бродивших среди развалин, наталкивали на вывод, что в этот раз дело придётся иметь преимущественно с людьми, а не с оборотнями, как это было в пройденных вчера "Проклятых пещерах". Заметив приближающихся игроков, воины двинулись им навстречу, но тут же были встречены сгустками огня, запущенными Мейраной. Как и прежде, каждому мобу хватило всего по одному снаряду, чтобы отправиться в мир иной.
        Вход в данж нашёлся почти сразу: на одной из улиц слева от одноэтажного здания находилась невысокая арочная постройка, сразу за входом в которую начинались ступеньки, уводящие под землю. Именно здесь, судя по карте, и находился вход. Мейрана и следом за ней Эрнис стали спускаться вниз. Поначалу их глаза не могли ничего различить в непроглядной темноте, но когда лестница закончилась, и они вышли в широкий подземный коридор, то уже могли различать очертания тоннеля благодаря лёгкому зеленоватому свечению, отражавшемуся от стен. Одновременно с тем, как осветились стены коридора, перед глазами крупными буквами всплыло сообщение:

        ВЫ ВОШЛИ В ПОДЗЕМЕЛЬЕ "УСЫПАЛЬНИЦА ИССОХШИХ ДУХОВ". РЕКОМЕНДУЕМЫЙ УРОВЕНЬ - 28.

        - Всё, здесь нас никто не услышит, - сообщила Мейрана, также увидевшая это сообщение. - Если хотел о чём-нибудь поговорить, валяй.
        - А Кабрио к нам не придёт? - спросил Эрнис.
        - Нет. Поначалу мы и правда думали качать тебя вместе. Но Варигос не слишком доверяет нам после того, как мы "упустили" тебя. Уверена, он и за нами ведёт слежку. И если тебя будут водить по данжам два человека, то ему будет легко догадаться, кто эти двое. Так что мы сошлись на том, что твоей прокачкой буду заниматься только я, а на пятидесятом левеле тебе всё равно придётся вступить в какой-нибудь клан и вместе с ними ходить в рейды.
        - Какой-нибудь? Я думал, у вас уже есть коллектив на примете.
        - Ага, конечно. Сколько, по-твоему, у нас часов в сутках? У нас и так куча дел, особенно у Кабрио - шефу всегда есть, чем занять синов. А постоянные рейды - это, знаешь ли, затратное по времени дело, чтобы таскать туда каждого из своих твинков. Так что моя задача - ускорить твою прокачку до максимального уровня, а дальше я тебе уже не помощник.
        Мейрана уверенно двинулась вперёд по коридору. Усыпальница оказалась внушительных размеров подземным комплексом со множеством поворотов, лестниц, балконов и залов, населённых в основном воинами и друидами, но иногда попадались и оборотни - визитная карточка Карсаудских лесов. Несмотря на то, что мобы в данжах по силе на порядок превосходили тех, кто обитал снаружи, магу-пятидесятнику всё равно хватало одиночных огненных плевков, чтобы разделываться с ними. А если враги нападали группами по несколько человек, то в них тут же отправлялся большой огненный шар, разом расшвыривая всю группу в разные стороны. Эрнис всё также двигался позади Мейраны, стараясь не мешаться и просто собирая лут с убитых мобов. Женщина плохо помнила планировку данжа, из-за чего временами терялась в переплетении лестниц и поворотов, но даже не смотря на это полная зачистка подземелья, включая всех четырёх боссов, заняла не более двадцати минут, после чего игроки вернулись на поверхность.
        Каждый такой данж можно было зачищать сколько угодно раз, а для его полного восстановления достаточно было выйти наружу и нажать нужную кнопку в интерфейсе, что и проделала Мейрана, едва они вернулись в развалины, стоявшие под открытым небом.

        ПОДЗЕМЕЛЬЕ "УСЫПАЛЬНИЦА ИССОХШИХ ДУХОВ" БЫЛО ВОССТАНОВЛЕНО ИГРОКОМ МЕЙРАНА.

        - Пошли, - сказала она, разворачиваясь и спускаясь обратно по лестнице, по которой они только что вышли наружу. Эрнис послушно последовал за ней.
        - Всё ещё не придумала никакого плана по свержению Варигоса? - спросил он, когда они вновь оказались в коридоре, где за ними не могли проследить никакие ассасины.
        - Пока нет. Но мы, в принципе, никуда не торопимся. Ты надёжно спрятан, а на меня и Кабрио у шефа ничего нет.
        - Не торопимся? Моя сестра похищена, если ты не забыла.
        - А, да. Я забыла, правда. Ну раз у тебя есть мотивация, то вот и пошевели сам мозгами и придумай нам план. Хоть какая-то будет польза.
        - По правде говоря, у меня уже есть несколько мыслей по этому поводу...
        Эрнис изложил Мейране всё, до чего смог додуматься, пока скучал в своём убежище.
        - Слишком элементарно, - ответила она, выслушав все пункты. - Слабости высокоуровневых просочённых были одной из первых тем, которые мы подняли после создания Длани. Даже сочинили небольшую инструкцию по технике безопасности. Теперь каждый офицер, и уж тем более шеф, знает, что должен держаться подальше от крыш домов и прочих высоких мест, и что ни под каким предлогом не должен покидать пределов города, где он лишится всех своих способностей. Утопить вряд ли получится - все персонажи в игре хорошо плавают, и эта способность передаётся игрокам, даже тем, кто до просачивания вообще не умел плавать. Современное оружие мы тоже в своё время испытали.
        - Что, прямо на себе?
        - Ага, на себе. Начали с петард и пневматических ружей и постепенно перешли на полноценный огнестрел. Как оказалось, винтовки и автоматы дамажат нас не сильнее, чем игровые луки и арбалеты. Вот с гранатами поинтереснее - они и правда наносят очень солидный урон. Но напоминаю: Варигос играет танком, а рядом с ним всегда есть хилер, так что даже взрывчаткой убить его будет ой как непросто. К тому же, взрывчатку эту ещё надо где-то достать, а такие связи есть только у шефа. Так что думай дальше. Нам нужен более надёжный план, чем то, что ты перечислил.
        Мейрана вновь направилась вперёд по коридору, ленивыми взмахами рук посылая огненные брызги в беспомощных перед её мощью стражей усыпальницы. Когда она пронесла половину подземелья и расправилась со вторым боссом, отправив Эрниса собирать лут, в чате вдруг появилась строка:

        ВАШ ДРУГ ЛОНДЕРА ВОШЁЛ В ИГРУ.

        - Эм, Лондера... - проговорил Эрнис, ещё раз перечитывая текст и убеждаясь, что ему не померещилось. - Тут твой основной перс в онлайн зашёл.
        - Это Кабрио, - пояснила женщина, ничуть не удивившись. - Я дала ему логин и пароль от своей учётки, чтобы он мог заходить в игру моим драгуном.
        - В этом есть какой-то хитрый замысел? - спросил мастер клинков, закончив обирать тело мёртвого друида и поднимаясь на ноги.
        - Это даст мне какое-никакое алиби. Если Лондера будет появляться в онлайне независимо от Мейраны, шефу сложнее будет догадаться, что это за огненный маг решил тебя покачать.
        - Ха. Я смотрю, вы уже всё продумали.
        - Ага, и не только мы. Кабрио рассказал мне о твоих выкрутасах по разоблачению Варигоса. Это было рискованно, но в конце концов ты и правда поймал его за задницу. Надеюсь, у тебя больше не возникнет никаких глупых подозрений?
        - Глупых? Эй, я вас всех впервые видел, и вы с Кабрио могли оказаться обманщиками с не меньшей вероятностью, чем Варигос. Так что я в любом случае должен был лично убедиться, кто из вас мой настоящий союзник.
        - Да я не обижаюсь, я бы сама так же сделала. Пошли, прокачка ждать не будет.
        В этот раз женщина уже помнила примерную планировку усыпальницы, и они почти ни разу не заблудились, управившись с подземельем менее чем за пятнадцать минут. После этого игроки ещё несколько раз выходили на поверхность, сбрасывали данж и проносили его по-новой. На последних заходах карта уже была выучена наизусть, и каждое прохождение усыпальницы укладывалось в десять минут. Мейрана бегом проносилась по коридорам, на ходу разбрасывая огненные плевки, а Эрнис едва поспевал за ней, не глядя спихивая в инвентарь содержимое каждого моба. Вот только от бесконечных забегов по одному и тому же подземелью у обоих игроков уже начинала кружиться голова, а к горлу подступала тошнота.
        - Слушай. Может, хватит на сегодня? - запыхаясь, предложил Эрнис, когда они подошли к выходу после уже бог знает какого захода. - Меня сейчас вырвет.
        - Меня тоже... - пробормотала Мейрана.
        Одной из особенностей шлема виртуальной реальности было то, что он сканировал состояние игрока и проецировал его на внешний вид персонажа, вследствие чего когда-то румяное лицо огненной волшебницы приобрело бледный оттенок и обзавелось мешками под глазами. Сам Эрнис наверняка выглядел не лучше. Женщина перевела взгляд на индикатор над головой своего подопечного.
        - Тридцать второй... для первого дня неплохо. Ба, да уже три часа ночи!
        Эрнис скосил взгляд на часы. И правда, они вдвоём так увлеклись, что едва не просидели в игре до утра.
        - Надеюсь, тебе не надо к восьми на работу? - спросил он у спутницы.
        - На сегодня шеф никаких утренних заданий не давал. Основную работу мы обычно делаем вечером или ночью, сам понимаешь почему. Утром нас вызывают, только если требуется проследить утренний маршрут какого-нибудь новичка вроде тебя. Днём мы занимаемся внутриигровыми делами: ходим в рейды за оружием, собираем ресурсы для крафтеров с алхимиками и всё такое. Но я сегодня типа весь вечер искала одного беглого просочённого, так что у меня будет уважительная причина отоспаться. А вечером, если ничем не напрягут, снова покачаемся. Ладно, пошли в город. И помни - за пределами данжа ни слова о просочённых.
        Покинув усыпальницу, игроки отправились обратно в посёлок, чтобы уложить персонажей спать, а затем проделать то же самое и с реальными телами. Оказавшись в наземной части развалин, они обнаружили, что даже в ночное время Кирридену не приходилось пустовать: какой-то берсеркер с двумя топорами энергично нарезал здешних мобов, пасущихся вокруг входа в усыпальницу.
        Время суток в "Мире клинков" совпадало с реальным временем, и сейчас Карсаудский лес был погружён во тьму, продвигаться в которой приходилось чуть ли не на ощупь. Но для огненных магов темнота не представляла проблемы: едва они миновали выход из развалин, Мейрана щёлкнула пальцем, и вокруг неё закружился летающий огонёк, освещая пространство на пару метров во все стороны.
        Волшебница, как и прежде, шла впереди, освещаемая светом своего ручного огонька, а Эрнис плёлся позади, уткнувшись в инвентарь и пытаясь отсортировать и посчитать свою сегодняшнюю прибыль: несколько десятков наименований оружия, брони и бижутерии, почти половина которых имела "редкое" качество, обозначаемое рамкой синего цвета; более сотни друидских побрякушек и "эссенций духа", квест на сбор которых Эрнис предусмотрительно взял перед походом; а также более десяти тысяч золотых монет чистой прибыли. Вот только игрок, за раз проскочивший аж десять уровней, плохо представлял, насколько большой считается такая сумма на данном этапе игры. Да и покупать ему было нечего - ближайшие несколько дней ему предстояло быть балластом на плечах у Мейраны, и на этот период ни экипировка, ни прокачка навыков не имели для него значения. Игрок как раз смотрел на внушительное число нераспределённых очков характеристик, когда от размышлений его оторвал глухой топот ног за спиной.
        - Постойте, - послышался чей-то запыхавшийся голос.
        Обернувшись на голос, игроки сразу узнали того самого берсеркера, которого недавно застали качающимся среди развалин. Это был стройный молодой парень в кольчужном доспехе, на поясе у него висели два топора. Звали его Эригон. Эрнис и Мейрана вопросительно уставились на незнакомца, гадая, чего он хочет.
        - Я видел вас на входе в "Усыпальницу", пока фармил мобов снаружи, - сказал он. - Вы несколько раз выходили и заходили обратно. Ты качаешь этого парня, да?
        Берсеркер адресовал этот вопрос Мейране, кивнув на Эрниса.
        - Допустим, - ответила она. - Тебе какое дело?
        - Да... это... - парень смущённо почесал затылок. - Можно к вам приткнуться? На лут не претендую, а опыта будет идти столько же, так что я вам никак не помешаю.
        - Мы, вообще-то, уже спать идём.
        - А завтра?
        - Нет, нам лишнего балласта не надо, - отрезала Мейрана, затем развернулась и пошла дальше. Но Эригон не унимался и засеменил следом.
        - Ну вам что, жалко что ли? Я же говорю - опыт не уменьш... ААА!!!
        Сверкнула огненная вспышка, ярко осветив окружающие деревья, и надоедливый берсеркер с воплем отлетел назад. Его полоса здоровья мгновенно обвалилась до нуля, а никнейм над головой Мейраны окрасился в алый оттенок - свидетельство совершённого убийства, или, как это называлось в играх, карма. Этот показатель повышался с каждым подобным убийством и накладывал на игрока ряд неприятных штрафов. Но за первое убийство Мейране вряд ли грозило что-то серьёзное, поэтому Эрнис полностью поддерживал её поступок - таких наглых людей следовало воспитывать надлежащим образом.
        Помня, что на "общей" территории нельзя поднимать некоторые темы, игрок поинтересовался будущей прокачкой:
        - Раз у меня уже тридцать второй левел, то в Карсауде мне делать теперь нечего. Куда пойдём завтра?
        - В Нарразийскую пустыню, - ответила Мейрана. - там будем добивать тебя до сорокового. Может, даже управимся за один вечер.
        Только когда они добрались до гостиницы и разошлись по комнатам, где за ними никто не мог проследить, Эрнис лёг на кровать и набрал сообщение:

        ЭРНИС: КАК ДУМАЕШЬ, ТОГО БЕРСА ТОЖЕ ВАРИГОС ПРИСЛАЛ?
        МЕЙРАНА: НЕ ИСКЛЮЧЕНО. ПАРЕНЬ НАВЕРНЯКА ЖУЖЖАЛ БЫ НАД УХОМ ДО САМОЙ ГОСТИНИЦЫ, ВНИМАТЕЛЬНО ВСЛУШИВАЯСЬ В КАЖДЫЙ НАШ ОТВЕТ. ТАК ЧТО Я РЕШИЛА ПРОСТО ИЗБАВИТЬСЯ ОТ НЕГО, ЧТОБЫ ТОЧНО НИЧЕГО НЕ ВЫДАТЬ.
        ЭРНИС: НУ, КАК МИНИМУМ СВОЙ ХАРАКТЕР ТЫ ЕМУ ВЫДАЛА.
        МЕЙРАНА: ДА ЛАДНО, НА МОЁМ МЕСТЕ ЛЮБОЙ СДЕЛАЛ БЫ ТО ЖЕ САМОЕ. Я ЗА ГОД НА ТАКИХ ХАЛЯВЩИКОВ УЖЕ НАСМОТРЕЛАСЬ. ОДНОГО В ДАНЖ СВОДИ, ДРУГОМУ ДЕНЕГ ДАЙ. ЛИШЬ БЫ САМИМ НИЧЕГО НЕ ДЕЛАТЬ.
        ЭРНИС: ЛАДНО, ДО ЗАВТРА.

        Закрыв панель чата, игрок опустил руки на кровать и закрыл глаза. Сон навалился так резко, что он не успел даже нажать кнопку отключения шлема, провалившись в сон вместе со своим персонажем.

***

        Утром - хотя нет, на улице было уже за полдень, - Виталий проснулся от ноющей боли в затёкшей шее. Поморщившись и открыв глаза, он увидел перед собой лишь черноту. Спросонья игроку не сразу удалось сообразить, что происходит, но когда он попытался помассировать себе шею, рука упёрлась в какой-то пластиковый предмет. Спустя ещё несколько секунд Виталий окончательно проснулся и понял, что этой ночью он отрубился прямо в шлеме.
        В данный момент устройство было выключено. Игрок был в курсе, что ВР-шлем, как и любая цифровая техника, автоматически отключался при длительном бездействии, но не знал, что такое может произойти во время игры. Любопытство взяло верх, и Виталий, по-быстрому сбегав в туалет, умывшись и почистив зубы, сразу сел за ноутбук и сделал то, чем должен был заняться ещё в первый день после покупки шлема - чтением инструкции.
        Отыскав страницу с описанием настроек энергосбережения, он убедился, что в шлеме и правда предусмотрена функция автоматического выключения в случае, если игрок каким-то образом умудрится заснуть во время игры. Хотя ничего удивительного - для некоторых людей круглосуточное задротство было естественным образом жизни, о чём разработчики устройства прекрасно знали. В общем, если игрок засыпал и не просыпался в течение пяти минут, то шлем самостоятельно выключался, а игровой персонаж, соответственно, уходил в оффлайн, что и произошло этой ночью.
        Следующие два часа Виталий провёл, бесцельно шатаясь по квартире, листая ленту новостей и временами осторожно выглядывая в окно через щель между стеной и шторкой. На улице царил типичный осенний пейзаж: хмурое небо, лужи на асфальте и голые деревья, усыпавшие землю жёлтыми листьями. По тротуару то и дело проходили люди в плащах и лёгких куртках, съёживаясь под порывами холодного осеннего ветра. Разглядывая их, игрок не сразу обратил внимание на висящие над головами индикаторы - а ведь эти люди находились на расстоянии не менее десятка метров от окна. Значит, дальность отображения индикаторов и правда немного выросла за последние дни.
        Лондера объявилась ближе к трём часам дня, когда Виталий поедал виртуальную, почти безвкусную рисовую похлёбку, утоляя голод. Как и вчера, она зашла в игру огненным магом Мейраной, и вдвоём они отправились в следующую локацию - Нарразийскую пустыню, сразу же взяв курс на ближайшее подземелье и проведя там четыре часа, после чего Варигос вызвал Лондеру на какое-то совещание, и ей пришлось покинуть Эрниса. Напоследок она сказала:
        - Если не устал, можешь потихоньку качаться и без меня, чтобы не терять время.
        - Нет, я лучше отдохну, - отозвался он. - Носиться за тобой и успевать собирать весь лут - довольно изматывающее занятие.
        - Как знаешь. В любом случае, будь на связи. Постараюсь вернуться поскорее.
        Мейрана вышла в оффлайн сразу же, как только покинула данж, а Эрнис отправился в город - бонусный опыт, даваемый персонажу за сон, сейчас был ценен как никогда. Эригона и других подобных ему прилипал сегодня видно не было, так что до Маорна - города в пустыне - удалось добраться без приключений. Если тот берсеркер и правда был засланным казачком, значит, Варигосу хватило одной попытки, чтобы понять бессмысленность этой тактики. Оплатив комнату в гостинице, построенной, как и все здания в городе, из блоков жёлтого камня, Эрнис вошёл в комнату, занавешенную шторами от палящего солнца, и улёгся на кровать.

***

        Лондера вернулась уже через пару часов. Виталий за это время успел немного развеяться и отдохнуть, а вот на зашедшей в игру рыжеволосой волшебнице отчётливо читалось желание её хозяйки уничтожить весь мир. Не говоря ни слова, Мейрана быстро пробежалась взглядом по карте и повела Эрниса в очередной данж. Только когда они добрались до пункта назначения и оказались внутри инстанс-зоны - заброшенного города посреди пустыни, - она наконец поделилась причиной своей взвинченности.
        - Этот придурок все границы потерял! - злобно проговорила она, за пару секунд сократив дистанцию до ближайшей пачки мобов и накрыв их гигантским огненным шаром. Казалось, это помогало ей выместить злость.
        - Ты о ком? - уточнил Эрнис, направляясь к испепелённым тушкам.
        - О шефе, о ком же ещё! Ему, видите ли, пришла в голову гениальная идея - шантажировать тебя твоей сестрой, похищенной Диорадосом. Чтобы ты охотнее шёл на контакт.
        Услышав это, Эрнис напрягся. Он и без того не находил себе места из-за беспокойства о Лизе, а подобные новости лишь подливали масла в огонь. Мейрана тем временем продолжала негодовать:
        - Это уже ни в какие ворота не лезет! Представляешь?! Он просто берёт и подтирается всеми нашими правилами, одним за другим, ради того, чтобы подлизать этому Кузнецову!
        Сказав это, она пошла вперёд, отыскивая новые жертвы для своего гнева.
        - И что вы решили в итоге? - спросил Эрнис, еле поспевая за ней.
        - Да ничего определённого, - буркнула волшебница, забросав огненными брызгами вторую группу мобов и тут же двинувшись дальше по пустынным городским улицам.
        - Да стой ты! - мастер клинков схватил её за руку и резко развернул к себе. - Так он рассказывает тебе о своих делах с Кузнецовым?!
        - Ну да, - ответила женщина, удивлённо посмотрев на схваченную руку. - Я же офицер Длани, в конце концов, и всегда участвую в обсуждении деятельности клана.
        - Значит, ты и о Лизе должна что-то знать.
        - А, вот чего ты так всполошился. Ну, твою сестру похитил именно Кузнецов, это я могу тебе сказать наверняка. А вот что конкретно с ней делают, он перед шефом не отчитывался. Попробую аккуратно разузнать на следующем совещании, может что и выясню.
        - А что было сегодня? Что значит "ничего определённого"?
        - Это и значит. Шеф у нас на короткой ноге с Диорадосом и если что, вполне может договориться с ним о взаимных услугах. Вот он и предложил на совещании воздействовать на тебя при помощи пленницы. Одни поддержали идею, другие, я в том числе, начали протестовать. Напомнила ему ещё раз о пункте про равенство всех просочённых. Варигос был не в восторге от цитирования им же придуманных правил, но возразить ему было нечего. Промямлил что-то про "особые обстоятельства". Заявлял даже, что ты "неадекватен и опасен для всего нашего общества", во как. В конце сказал, что пока не будет торопиться и ещё подумает, на чём мы и разошлись. Но я даже рада, что он поднял эту тему - по реакции остальных офицеров сразу стало ясно, кто из них может быть нашим потенциальным союзником. Думаю, уже сегодня начну подбивать к ним клинья, как только закончим с твоей прокачкой.
        - Ясно. Тогда пошли, не будем терять времени.

***

        Лиза лежала на боку, положив руку под голову, и смотрела в окно, хотя из этого положения могла видеть в нём только хмурое вечернее небо, уже почти чёрное, но ещё не окроплённое звёздами. Кровать была необычайно мягкой - не в пример той, на которой девушка спала у себя дома, но измождённый голодом и жаждой организм не мог оценить всех преимуществ дорогой мебели. Нет, голодом её не морили. Даже наоборот - каждые несколько часов прислуга приносила поднос с едой, потрясный запах которой проникал в ноздри и так и манил бросить затеянную голодовку и накинуться на содержимое тарелок и бокалов, стоившее больше, чем их с братом недельный рацион.
        Но Лиза уже решила для себя, что не станет играть по чужим правилам. Если Кузнецов чего-то хочет, то ему придётся взять это силой - добровольную рабыню он ни за что не получит. С самого вчерашнего вечера, когда её силой вытащили из квартиры, затолкали в машину и привезли в этот особняк, Лиза ни разу не притронулась ни к еде, ни к питью, и просто валялась на кровати в комнате, в которой её разместили, ожидая дальнейших действий Кузнецова. Ей даже было любопытно, что он предпримет. Но, честно говоря, с каждым часом девушку всё больше занимал более приземлённый вопрос - как скоро этот кошмар закончится, и она наконец сможет поесть и попить.
        Она закрыла глаза, надеясь хоть ненадолго уснуть, когда за спиной щёлкнул дверной замок, и в комнату кто-то вошёл. Лиза не стала оборачиваться - сами подойдут и скажут, чего надо. Посетитель не спеша подошёл вплотную к кровати и остановился. Девушка почти физически почувствовала на себе его пристальный взгляд.
        - Ты и правда готова умереть, лишь бы не идти мне навстречу? - спокойным голосом спросил Кузнецов.
        Немного подождав, он добавил:
        - Думаешь, твой брат обрадуется, узнав о твоей кончине?
        "По-твоему, он должен обрадоваться тому, что я стала твоей рабыней?" - про себя спросила Лиза. Разговаривать с Кузнецовым она не собиралась, поэтому вопрос был адресован скорее ей самой. Добить себя и оставить родственников скорбеть об утрате, или всё таки сдаться и попытаться привыкнуть к новой жизни? А что сказать брату? "Виталик, на самом деле мы с Кузнецовым нравимся друг другу, так что всё в порядке?" Да, так он и поверил. Рассказать обо всём напрямую и предложить Виталию смириться с тем, что его сестра стала чужой собственностью? Нет, это будет ад, а не жизнь, для них обоих. Никаких уступок, никаких компромиссов. Лучше похоронить близкого человека, чем жить, зная, что отдал его в чужие руки и ничем не смог помочь.
        - Хотя... - задумчиво произнёс Кузнецов, - мы можем испортить ему настроение и другими способами.
        Лиза вздрогнула и резко открыла глаза.
        - Значит, вот оно - твоё слабое место, - усмехнулся Кузнецов, заметив её реакцию. - Или ты думала, что я забуду про твоего никчёмного братца? Он сейчас, бедненький, наверно обивает пороги в полиции, требуя отыскать украденную сестрёнку. Ведь ни на что большее он не способен, правда? Что, если мои парни нанесут ему визит, и... - он опять изобразил задумчивость, - передадут от меня пламенный привет? Как, кстати, он перенёс последнюю встречу с Васей и Колей? Надеюсь, обошлось без серьёзных травм?
        Голос его источал яд при каждом слове. Кузнецов понимал, что ухватился за правильные ниточки, и теперь издевательски натягивал их, получая при этом какое-то извращённое удовольствие.
        Лиза продолжала молча лежать. А что делать? Требовать, или просить, чтобы не трогал Виталия? Толку от этого не будет, только позабавит её истязателя. Что же тогда? Она уже успела настроиться на не самые приятные дни в своей жизни, но совершенно забыла про брата, который не сможет постоять за себя против людей Кузнецова. Да и никто не смог бы. Виталию уже пару раз доставалось от них, и не было сомнений, что при необходимости Кузнецов снова за него возьмётся. Похоже, вариант оставался всего один.
        Будто прочитав её мысли, он взял с подноса одну из тарелок, обошёл кровать и сел на одеяло возле Лизы.
        - А теперь поешь, - заботливым голосом произнёс он. - Больно смотреть, как такая прелестная девушка морит себя голодом.


        ГЛАВА 12

        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 3000 ЕД. ОПЫТА.
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 38 УРОВЕНЬ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 3 ОЧКА ХАРАКТЕРИСТИК.

        - Пойдём ещё, или на сегодня хватит? - спросил Эрнис, посмотрев на часы. Лондера планировала поднять ему сегодня пять-шесть уровней, и план этот только что был выполнен.
        - Прокачку твоего перса продолжим завтра, - ответила волшебница, но к выходу не пошла. - А сейчас давай-ка займёмся прокачкой твоих рук и мозгов. Ты ведь не забыл, что нам предстоит охотиться на живую цель, а не на моба или босса? А значит, ты должен знать, как надо сражаться с другими игроками. Ты до этого хоть раз в пвп[31 - [1]ПВП (Player vs Player) - сражения игроков между собой.[2]Каст (Cast) - процесс произнесения заклинания.] участвовал?
        - В этой игре ещё нет. До двадцатых левелов всё было спокойно, а теперь просто нет времени - мы целыми днями не вылезаем из данжей.
        - Ясно. А вот Варигос постоянно закаляет себя в стычках с другими игроками, и без должного опыта у тебя не будет против него и шанса, владей ты хоть лучшим оружием в игре. Предлагаю приступить к практике прямо сейчас.
        Мейрана красноречиво встала напротив Эрниса и взболтнула кистями рук, отчего те зажглись оранжевым пламенем.
        - С тобой? - удивился он. - Твой пятидесятник снимет меня одним плевком!
        - Мда, ты прав... - пробормотала волшебница. Недолго думая, она раскрыла панель экипировки и несколько раз провела рукой слева направо. С каждым движением руки с Мейраны один за другим исчезали надетые на неё предметы одежды.
        - Думаешь, это поможет? - недоверчиво спросил Эрнис, глядя на волшебницу, которая теперь стояла перед ним в одном купальнике, утопая босыми ступнями в песке.
        - Эти шмотки усиливали меня раза в полтора, - ответила она. - Если ты останешься в полном обмундировании, то мы должны быть примерно равны. Ну или почти равны.
        - Ну ладно, давай попробуем...

        ИГРОК МЕЙРАНА ВЫЗЫВАЕТ ВАС НА ДУЭЛЬ.
        ПРИНЯТЬ.

        Перед глазами затикал обратный отсчёт. Эрнис вызвал три меча и слегка расставил в стороны руки с повёрнутыми вниз ладонями, заставляя клинки повиснуть в воздухе в боевой готовности. Мейрана же вновь зажгла свои руки и встала в боевую стойку, глядя на оппонента с недоброй улыбкой. Что-то подсказывало мастеру клинков, что поддаваться она не собирается.

        3... 2... 1... ДУЭЛЬ НАЧАЛАСЬ!

        В то же мгновение в лицо Эрнису устремился огненный шар двадцати сантиметров в диаметре. Пришло время проверить в деле новый приём, полученный на третьем уровне класса, квест на который был выполнен сегодня в компании с Мейраной. Игрок резко свёл руки, и два клинка зависли у него перед лицом, скрестившись друг с другом. Приём так и назывался - "Крест-накрест" - и предназначался для защиты от вражеских атак. Огненный шар влетел в скрещенные лезвия и оглушительно взорвался. Клинки отшатнулись назад, но спасли хозяина от урона. Отведя их в сторону, Эрнис взмахнул левой рукой, и третий клинок полетел в волшебницу. Та ловко уклонилась от летящего в неё лезвия, продемонстрировав пару десятков очков, вложенных в ловкость. Клинок улетел слишком далеко, разорвав связь, и теперь ему требовалось время, чтобы вернуться в Арсенал, а Эрнис понял, что надо сокращать дистанцию. Можно было, конечно, поочерёдно забрасывать противника тремя клинками, но что-то подсказывало игроку, что из перестрелки с магом-пятидесятником он вряд ли выйдет победителем. Когда Эрнис бросился к Мейране, она уже заготовила и бросила в
него второй снаряд, и теперь пришла его очередь уклоняться. Игрок метнулся вправо, но явно переоценил свои возможности против мага с максимально прокачанным показателем духа, и шар врезался ему в левый бок, взорвавшись ослепительной вспышкой. От удара такой силы Эрнис прямо в прыжке произвёл разворот вокруг своей оси и, потеряв равновесие, шлёпнулся в песок. Индикатор здоровья убавился сразу наполовину.
        Не убила одним ударом, и на том спасибо.
        Не теряя времени, игрок моментально вскочил и жестом руки заставил один из мечей описать дугу в двух метрах от себя. Расчёт оказался верным, и волшебница, не ожидавшая атаки, схватилась за рассечённую щёку. На её ХП это, впрочем, почти не отразилось. А вот на мастере клинков очень даже отразилась струя пламени, секунду спустя накрывшая его с ног до головы. "Крест-накрест" здесь был бессилен, и Эрнис, ослеплённый бьющим в лицо непрерывным потоком огня, успел лишь сделать несколько отчаянных слепых атак, прежде чем его полоса здоровья упала до нуля.

        ДУЭЛЬ ОКОНЧЕНА. ПОБЕДИТЕЛЬ - МЕЙРАНА!

        Обычно нулевое значение ХП отправляло игроков на респаун, но в дуэлях действовали иные правила. Эрнис не только остался жив - едва был объявлен победитель, его здоровье мгновенно восстановилось до прежнего уровня.
        - Мда, всё плохо... - прокомментировала волшебница. - Ты слишком растерялся во время моей последней атаки. "Огненная струя" - заклинание ближней дистанции, плюс во время каста я почти не могу поворачиваться. При твоей прыти можно было отскочить назад, а лучше вбок, и ты избежал бы большей части урона. А вот твоя внезапная атака после падения была хороша. Обычно в таких ситуациях люди теряются и дохнут прежде, чем успевают встать на ноги. Давай ещё раз.

        ИГРОК МЕЙРАНА ВЫЗЫВАЕТ ВАС НА ДУЭЛЬ.
        ПРИНЯТЬ.

        В следующие два часа Эрнису пришлось вспомнить весь свой опыт в самых хардкорных играх, в какие ему только доводилось играть, так как даже лишённая всей экипировки, Мейрана убивала его за две-три атаки, а её полуголый вид постоянно мешал сосредоточиться. Мастеру клинков приходилось не только демонстрировать чудеса ловкости, но и наизусть выучить весь список способностей огненных магов и предугадывать следующий шаг волшебницы ещё до того, как она занесёт руки для очередного заклинания. Радовало хотя бы то, что раздетый маг с едва прокачанной стойкостью и сам получал солидный урон даже при такой разнице в уровнях.
        Снова собирается что-то кастовать. Расстояние большое, значит это будет стрела или шар. От стрелы можно уклониться, если заранее начать движение вбок. А вот взрывная волна от шара накроет в любом случае. Зато он требует больше времени для подготовки, и можно успеть прервать его атакой. Начинает... Руки разведены на полметра - шар!
        Эрнис оттянул руку назад и тут же выбросил вперёд, отправляя один из клинков в дальнюю атаку. Пролетев прямо над разрастающимся огненным шаром, меч вонзился Мейране ровно между глаз, отчего волшебница вскрикнула и прервала заклинание. Придя в себя, она, не раздумывая, тут же отпрыгнула влево - Мейрана не видела летящего в неё второго клинка, но точно знала, что Эрнис его бросит. Так и оказалось - ещё один меч со свистом рассёк воздух там, где она стояла мгновение назад.
        Довольная собой, волшебница не заметила третьего клинка, что был брошен одновременно со вторым, но летел на несколько градусов правее. Лезвие вонзилось ей в шею, отняв последнюю крупицу здоровья.

        ДУЭЛЬ ОКОНЧЕНА. ПОБЕДИТЕЛЬ - ЭРНИС!

        - Да ладно! - воскликнула она, поднимаясь на ноги. Это было её первое поражение за сегодня.
        - Ты уже запомнила, что сбив тебе каст, я пользуюсь секундным оглушением и сразу запускаю второй клинок. Поэтому ты не глядя отпрыгнула в сторону, избежав атаки. Так как ты правша, то отскакиваешь почти всегда влево - это я и за собой не раз замечал. Поэтому я выпустил одновременно два клинка: один прямо в тебя, а второй в то место, куда ты предположительно должна была отскочить.
        - Неплохо... - промямлила Мейрана, выслушав разъяснение. - Уворачиваются всегда влево... надо запомнить. Ещё потренируемся, или на сегодня хватит?
        - Думаю, хватит...
        Только сейчас Мейрана заметила тяжёлое дыхание Эрниса и мешки у него под глазами. Если ей самой для проигрыша требовалось пропустить десяток ударов, то Эрнис, умирающий от пары попаданий, все эти два часа выкладывался по полной.
        - Ладно, пойди-ка отдохни, на тебя жалко смотреть. Завтра продолжим.
        - Опять с тобой? Не забыла, что наши главные цели - айс маг и тамплиер? Разумнее было бы тренироваться именно против этих классов.
        - Не беспокойся, у нас с Кабрио по несколько твинков у каждого, ещё успеешь подраться со всеми. И не забывай - и шеф, и Диорадос таскают с собой охрану, так что мы в любом случае должны знать тактику боя против любого класса. Ну а на сегодня всё, я пошла.

***

        ВАША АТАКА БЫЛА ОТРАЖЕНА.

        Лезвие меча с лязгом ударилось о ростовой щит. Оружие полетело вниз, но было вовремя подхвачено ментальной волей хозяина и тут же вернулось к нему, зависнув возле руки. Продолжая удерживать щит перед собой, тамплиер по имени Тарон понёсся навстречу Эрнису.
        Вот уже третий день однообразная прокачка в данжах разбавлялась тренировочными боями со всеми персонажами, которых Лондера и Кабрио успели создать и прокачать за тот год, который они провели в игре. Эрнис к этому времени уже достиг сорок седьмого уровня и по своим характеристикам почти догнал пятидесятников, но разница в экипировке, которую они перестали снимать, всё ещё давала о себе знать. Лондере подобное избиение младенцев явно доставляло удовольствие, а вот Эрнису каждый бой напоминал о босс-файтах в старых аркадных платформерах.
        Как будто этого было мало, Лондере пришла в голову ещё более безумная идея - устроить бои двое против одного. Аргументы были всё те же - враг превосходит числом, и нужно быть готовым к любым ситуациям.
        Сейчас шёл как раз один из таких боёв. Тамплиер, принадлежащий Кабрио, пёр вперёд с выставленным щитом, как каток, норовя раздавить мастера клинков в лепёшку. Но Эрнису уже было известно, что такой таран может пройти лишь определённое расстояние, и после нескольких дуэлей игрок даже мог точно определить, где этот танк остановится. Развернувшись, он побежал прочь от Тарона, смещаясь при этом вправо, чтобы танк постоянно находился между ним и лучницей Лондеры, мешая ей стрелять.
        Три секунды... две... одна. Таран кончился, расстояние около четырёх метров.
        Не поворачивая головы, Эрнис раскинул руки в стороны, отправляя сразу два клинка себе за спину. Описав две дуги, клинки очертили почти идеальный круг и замкнули его в конечной точке.

        ВЫ НАНЕСЛИ 76 ЕД. УРОНА.
        ВЫ НАНЕСЛИ 81 ЕД. УРОНА.

        Двойное попадание, отлично!
        На самом деле это мало что меняло: броня Тарона сильно срезала конечный урон, и без того слабый из-за дугового броска, да и потеря этих полутора сотен здоровья не убавила и десятой части от общего индикатора ХП.
        Танк вновь ринулся в атаку, а лучница на заднем плане так и норовила подстрелить мастера клинков, едва он открывался. Тамплиер тоже не давал расслабиться - будучи полумагическим классом, он то и дело запускал в Эрниса лучи фиолетовой энергии, от которых было почти невозможно увернуться. В общем, бой закончился меньше чем через минуту с предсказуемым результатом.
        - Ты почти не атакуешь, - упрекнула его Вирния - так Лондера назвала свою лучницу.
        - Сама бы попробовала, - проворчал в ответ Эрнис.
        - Он прав, это нереально, - вступился Тарон. - Клинок только так и может драться против тамплиера - постоянно отступать и медленно царапать дуговыми бросками. Если при этом в него ещё и стреляет лучница, тут уже ничего не сделать.
        Эрнис поделился информацией, вычитанной на игровых форумах:
        - Некоторые клинки вбивают побольше очков в скорость, специально для боя против танков. При достаточной подвижности можно просто забегать к ним за спину и проводить прямые атаки. Думаю, оставшиеся очки придётся потратить как раз на эту характеристику.
        - Хм, а это может сработать, - согласился Тарон. - Со вскинутым щитом я и правда не могу быстро поворачиваться. Ну что, ещё разок?
        - Это бессмысленно, - скептически ответил Эрнис. - Невозможно справиться с двумя врагами, если не превосходишь их по силе, или если они не умственно-отсталые. Зайди лучше за айса, потренируемся с ним.

***

        Следующие полтора часа были посвящены дуэлям с ледяным магом Кабрио. Этот класс представлял для Эрниса наибольшую важность - Диорадос, просочившийся персонаж Кузнецова, был как раз представителем "айсов". За несколько десятков проведённых боёв Эрнис уяснил, что ледяной маг уступает огненному в боевой мощи, зато при переходе в ближний бой способен вызвать щит и покрыть себя коркой льда, а также создать ледяное оружие и дать какой-никакой отпор. В целом тактика боя против него была схожей с тамплиером: приходилось отыскивать бреши в защите и атаковать прямыми ударами, так как режущие атаки наносили просто смешной урон. Разница состояла лишь в том, что от этого класса нужно было не бегать, а наоборот - навязывать ближний бой, дабы не позволять ему вести обстрел.
        Ближе к ночи Лондера и Кабрио отправились отдыхать. Перед тем, как тоже уйти в оффлайн, Эрнис напоследок открыл панель клана, уже не удивившись, что Делиос и в такое время имеет статус "онлайн". Такое частое нахождение в игре можно было объяснить разными версиями, будь то задрот, висящий на шее у родителей, или инвалид, прикованный к кровати. Но лидер "Мелиоры" находился в игре не просто часто - казалось, он вообще никогда не покидал "Мир клинков", и это вызывало вопросы. Дабы не мучить себя догадками, игрок решил спросить напрямую и открыл панель приватного чата.

        ЭРНИС: МНЕ КАЖЕТСЯ, ИЛИ ТЫ ИЗ ОНЛАЙНА ВООБЩЕ НЕ ВЫХОДИШЬ?
        ДЕЛИОС: ПОЧЕМУ? ВЫХОЖУ ИНОГДА.
        ДЕЛИОС: ХОТЬ И ОЧЕНЬ РЕДКО. ПРОСТО У МЕНЯ СЕЙЧАС КАК РАЗ ОТПУСК, ВОТ И РЕШИЛ НАИГРАТЬСЯ ПО ПОЛНОЙ ПРОГРАММЕ.
        ЭРНИС: А СПИШЬ КОГДА?
        ДЕЛИОС: ПО-РАЗНОМУ. ШЛЕМ Я НЕ ВЫКЛЮЧАЮ, ОТРУБАЮСЬ ПРЯМО В НЁМ, ПОЭТОМУ ПЕРС И ОСТАЁТСЯ В ОНЛАЙНЕ.

        Тут ассасин попался сразу по нескольким пунктам. Оставалось лишь дожать его.

        ЭРНИС: СПАТЬ В ШЛЕМЕ? О_0 А ШЕЯ НЕ БОЛИТ? Я ОДИН РАЗ ТАК ЗАСНУЛ, ПОТОМ ПОЛДНЯ ГОЛОВУ НЕ МОГ ПОВЕРНУТЬ.

        Ответ пришёл не сразу.

        ДЕЛИОС: У МЕНЯ ОДНА ИЗ ТОПОВЫХ ВЕРСИЙ ШЛЕМА. ВЛЕТЕЛА В КОПЕЕЧКУ, НО КАЧЕСТВО ЧТО НАДО. В НЁМ И СПАТЬ МОЖНО - НИЧЕГО НЕ ЗАТЕКАЕТ И НЕ БОЛИТ.
        ЭРНИС: НО ВЕДЬ ЕСЛИ ТЫ ЗАСЫПАЕШЬ, ШЛЕМ ВРОДЕ КАК ВЫКЛЮЧАЕТСЯ САМ ПО СЕБЕ?

        Снова пауза перед ответом.

        ДЕЛИОС: ДОЛЖЕН, НО ЭТО МЕНЯЕТСЯ В НАСТРОЙКАХ. Я ВЫКЛЮЧИЛ, ЧТОБЫ ПО УТРАМ НЕ ЖДАТЬ ПО-НОВОЙ ЗАГРУЗКУ. СРАЗУ В БОЙ, ТАК СКАЗАТЬ :)

        Этого парня можно было похвалить за столь оперативное придумывание отмазок. И всё же было ясно, что он врал.

        ЭРНИС: А Я ДУМАЛ, ПО УТРАМ ЛЮДИ ПЕРВЫМ ДЕЛОМ ИДУТ В ТУАЛЕТ И ВАННУЮ.
        ДЕЛИОС: НУ ДА, КТО КАК...
        ЭРНИС: СЛУШАЙ, МЫ ВЕДЬ ОБА ПОНИМАЕМ, ЧТО ВСЁ СКАЗАННОЕ ТОБОЙ - НЕПРАВДА. Я, КОНЕЧНО, НЕ НАВЯЗЫВАЮСЬ. ЕСЛИ НЕ ХОЧЕШЬ ГОВОРИТЬ ОБ ЭТОМ, ТО НЕ ВОПРОС.
        ДЕЛИОС: ТЫ ПРАВ, НЕ ХОЧУ. И НЕ ЗНАЮ, ЧТО ТЫ ТАМ СЕБЕ НАВЫДУМЫВАЛ. Я ДУМАЛ, У ТЕБЯ СЕЙЧАС ЕСТЬ БОЛЕЕ ВАЖНЫЕ ДЕЛА - ПРОКАЧКА С ТВОИМИ НОВЫМИ ДРУЗЬЯМИ.
        ЭРНИС: ЛАДНО. НЕ ХОЧЕШЬ - НЕ ГОВОРИ, Я НЕ НАСТАИВАЮ.

        Подобная грубость со стороны всегда дружелюбного ассасина не столько обидела, сколько удивила Эрниса. Парень явно что-то скрывал. Но в одном он был прав - у Эрниса и правда хватало своих забот, чтобы устраивать допросы посторонним людям. Закрыв окно чата, он вызвал главное меню и нажал кнопку "Отключение шлема".

***

        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 6000 ЕД. ОПЫТА.
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 50 УРОВЕНЬ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 3 ОЧКА ХАРАКТЕРИСТИК.

        - Ааа, наконец-то! - устало протянула Мейрана, плюхнувшись на ближайшую каменную скамью.
        Они находились в длинном, плохо освещённом зале подземелья, называющегося "Залы чёрного совета". Рыцарь двух метров роста в тяжёлых доспехах, лежавший на полу, был лишь первым боссом этого подземелья, но убивать остальных теперь уже не имело смысла - цель была достигнута.
        - И что теперь? - спросил Эрнис, собрав с босса лут, среди которого оказался двуручный меч - хороший, но не пригодный для использования мастером клинков.
        - Теперь? Твоя прокачка завершена, и я тебе больше не помощник. Пойду отдыхать, а ты отправляйся в Энкарию - там тусуются все пятидесятники. Осмотрись, освойся, изучи локацию. И начинай подыскивать себе новый клан - все самые вкусные пушки лежат в рейдовых подземельях, а для них тебе понадобится слаженный коллектив.
        - А ты не пойдёшь со мной?
        - Смысл? Рейды проходятся толпой в двадцать человек. Буду там присутствовать я или какой-нибудь другой маг - разницы нет. Мы с Кабрио продолжим твои пвп-тренировки, но в плане добычи экипировки мы тебе не помощники. К счастью, одежда и бижутерия во внешний мир не переходят, так что от тебя требуется обзавестись только оружием. А ещё - загляни на арены и баттлграунды. Чем более разнообразный опыт в сражениях с другими игроками ты получишь, тем легче будет в бою против Варигоса.
        - Ты хоть придумала, как нам устроить этот бой?
        - В процессе. Я пообщалась с другими офицерами, и некоторые из них разделяют наше недовольство политикой шефа. Дай мне ещё недельку-другую, и я подготовлю нападение. И не смотри на меня так. Я в курсе, что ты беспокоишься о сестре. Хочешь поскорее её вытащить - придумай план получше.
        - Я и так работаю над этим каждый день.
        - Как и я. И всё же на данный момент у нас нет ничего лучше, чем разжигание конфликта внутри клана, чем я прямо сейчас и займусь.

***

        Покидать "Мелиору" отчаянно не хотелось, даже зная, что это лишь временная мера, поэтому сегодняшний день Эрнис посвятил изучению пвп-аспекта игры. Представлен он был в основном двумя пунктами: аренами и баттлграундами.
        Баттлграунды представляли собой большие поля боя, на которых сталкивались друг с другом две группы из нескольких десятков игроков. Эти сражения подразделялись на несколько разных типов: кроме классических боёв, где надо было победить вражескую армию или уничтожить их базу, существовали и такие подвиды, как захват флага, удержание точек и тому подобное. Здесь Эрнис впервые получил опыт действительно массовых сражений: группа на группу, толпа на толпу, совместное нападение на одинокую цель, и наоборот - безнадёжные столкновения в одиночку против вражеских отрядов.
        Арены же являлись более классическим способом помериться силами: честные схватки один на один, двое на двое и трое на трое. Здесь можно было изучить всё разнообразие людей, играющих в "Мир клинков". Сколькими бы персонажами ни владели Лондера и Кабрио, управляли ими одни и те же две личности, а вот на арене Эрнису довелось столкнуться со множеством разных игроков, почти каждый из которых имел свою уникальную психологию, а также физические данные, такие как сосредоточенность и реакция. В общем, это была очередная порция бесценного опыта, и оставалось лишь надеяться, что Лондере удастся реализовать свой план, и вскоре Эрнис сможет утыкать клинками своего главного врага, а не случайного противника на арене.
        Пискнул интерфейс, предлагая прочитать новое личное сообщение. Щёлкнув на мигающий значок, игрок с удивлением увидел имя лидера своего клана.

        ДЕЛИОС: ПРИВЕТ.
        ЭРНИС: ПРИВЕТ...
        ДЕЛИОС: ИЗВИНИ, Я ВЧЕРА НАГРУБИЛ ТЕБЕ. НЕ ЗНАЮ, ЧТО НА МЕНЯ НАШЛО.
        ЭРНИС: ЗАБЕЙ. Я САМ ВИНОВАТ, ЧТО ПОЛЕЗ НЕ В СВОЁ ДЕЛО.
        ДЕЛИОС: ОБ ЭТОМ Я И ХОТЕЛ ПОГОВОРИТЬ. ТЫ БЫЛ ПРАВ - Я СОВРАЛ ТЕБЕ. Я НИКОГДА НЕ СПАЛ В ШЛЕМЕ И ПОНЯТИЯ НЕ ИМЕЮ, КАКИЕ В НЁМ ЕСТЬ НАСТРОЙКИ.
        ЭРНИС: ТАК В ЧЁМ ТОГДА ДЕЛО?
        ДЕЛИОС: МОЖЕМ МЫ ВСТРЕТИТЬСЯ? Я ДАВНО ХОТЕЛ С КЕМ-НИБУДЬ ОБ ЭТОМ ПОГОВОРИТЬ.

        Тратить время на вещи, не относящиеся к просочённым и похищенной сестре, не очень-то хотелось, но в то же время Эрнису было любопытно, что за тайну хранит Делиос. К тому же, ассасин был его другом, и, возможно, нуждался в помощи. Игрок стал прикидывать варианты, где и как организовать встречу. Делиос сейчас был тридцать шестого уровня и, как показывала панель клана, вместе с остальными находился в Нарразийской пустыне, где игроки качались до сорокового. Значит, придётся возвращаться туда. У Эрниса ещё никогда не возникало необходимости возвращаться в уже пройденные локации, но он был в курсе, что в игре действует система телепортов, позволяющая мгновенно переместиться в любой из посещённых ранее городов.

        ЭРНИС: ТЫ СЕЙЧАС В НАРРАЗИИ?
        ДЕЛИОС: ДА, В ЗДЕШНИХ ДАНЖАХ КАЧАЕМСЯ.
        ЭРНИС: ОКЕЙ, ТОГДА ЖДИ МЕНЯ В ГОРОДЕ, СЕЙЧАС ПРИЛЕЧУ.

        Слегка взгрустнув о деньгах, уже потраченных на комнату в гостинице, игрок вышел на улицу. Сейчас он находился в Тайкоре - опорном пункте для игроков, обитающих в Энкарии. Локация эта представляла собой вереницы высоких острых скал, на поверхности которых обитали преимущественно горные звери, а внизу, под тенью каменных шпилей, расположились развалины какой-то древней цивилизации. Главным ориентиром в этих землях служила Башня Диндара - исполинское сооружение в несколько сотен метров высотой, также покрытое, как доспехом, зубчатым каменным панцирем.
        Тайкор находился в западной части локации и был построен на крутом склоне одной из скал, и с верхних его улиц хорошо просматривалась не только башня, но и вся Энкария. Так как этот город являлся конечной остановкой для всех игроков, здесь было гораздо оживлённее, чем в Мероне и любом другом населённом пункте Кирридена, и заполненность улиц в вечернее время напоминала час пик в реальном мире - в некоторых районах было натурально не протолкнуться.
        Игрок раскрыл карту и нашёл местоположение телепортационной площадки. Зайдя в каменный круг, окружённый тремя чёрными колоннами, Эрнис вызвал меню телепортации, выбрал пункт назначения, внёс символическую плату, и панораму города перекрыл загрузочный экран, изображающий трёхмерную панораму пустыни, освещённой ослепляющим солнцем. Вскоре он снова почувствовал своё тело, а тишина вокруг сменилась топаньем ног и людскими голосами, разве что их было в несколько раз меньше, чем на переполненных улицах Тайкора.
        Оглянувшись, он обнаружил, что находится в Маорне - опорном пункте Нарразийской пустыни - и стоит на окружённой колоннами площадке, идентичной той, через которую он покинул Энкарию. Отличие состояло лишь в материале - здесь и площадка, и три колонны были выполнены из жёлтых каменных блоков.
        Делиос уже стоял неподалёку от телепорта, облокотившись на каменную ограду и дожидаясь своего приятеля. Подойдя к нему, мастер клинков огляделся по сторонам. В Маорне было далеко не так многолюдно, как в Тайкоре, но тем не менее здесь тоже кипела жизнь, и десятки игроков постоянно сновали туда-сюда по своим делам. Не лучшее место для разговора, особенно столь деликатного.
        - Давай куда-нибудь отойдём, - предложил Эрнис, направившись к выходу из деревни. Ассасин, молча кивнув, последовал за ним.
        Благодаря Лондере игрок уже знал, какие места в игре идеально подходят для подобных личных разговоров, и как только они покинули город, он озвучил предложение отправиться в одно из подземелий.
        - Тогда пошли на "Озеро Луандина", - ответил ассасин. - Сегодня вечером мы с кланом собирались впервые туда отправиться. Посмотрю, что за данж, и заодно выучу дорогу.
        В чём бы ни заключалась проблема Делиоса, эта информация явно не предназначалась для посторонних ушей, поэтому до прибытия в подземелье ассасин ни разу не попытался завязать разговор, и весь путь игроки провели в молчании. В этот раз уже сам Эрнис выступал в роли "паровоза", двигаясь впереди и играючи раскидывая местную фауну меткими бросками своих клинков. Вдвоём они миновали около километра песчаных дюн, прошли вдоль широкого оазиса и немного в стороне отыскали вход в пещеру, за которым начиналось нужное подземелье.
        "Озеро Луандина" было данжем, населённым мобами 34-35 уровней, и представляло собой сеть подземных водоёмов, освещаемых через щели в потолочных сводах. Как только игроки спустились вниз и увидели оповещение о входе в подземелье, Эрнис напоследок машинально оглянулся назад, после чего обратился к товарищу:
        - Всё, теперь нас никто не услышит. Можешь рассказывать.
        Делиос глубоко вздохнул, собираясь с мыслями.
        - С чего бы начать... - проговорил он, повернувшись в сторону уходящего вдаль грота, где возле воды копошилась парочка чешуйчатых монстров.
        - Ну, начни с того, почему ты никогда не спишь, - предложил Эрнис.
        - Спать-то я сплю. Прямо так, не выходя из игры - здесь я говорил чистую правду. А шлем мой не выключается... потому что нет у меня никакого шлема.
        Эрнис вопросительно уставился на него, ожидая продолжения.
        - Когда человек заканчивает играть, он должен выйти из игры и выключить шлем, так? Персонаж при этом уходит в оффлайн, это я знаю. Так делали в конце дня и ты, и Мерили, и все остальные. Вот только когда я - ещё в первый день, в церкви Орты - попытался сделать то же самое, то не нашёл в своём интерфейсе ни кнопки выхода, ни кнопки выключения шлема. У меня их просто не было. Ты вышел в оффлайн, твой персонаж исчез, а я остался в церкви, не зная, как мне выбраться из игры. Я провёл всю ночь, копаясь в интерфейсе, читая форумы и инструкции, но так ничего и не выяснил. Я видел, как одни игроки, оставляя персонажей в церкви, выходят в оффлайн, а другие, наоборот, заходят, появляясь будто бы из ниоткуда, и отправляются выполнять квесты. Но сам я так и не смог покинуть игру.
        - Получается, ты уже полторы недели не вылазишь из онлайна. А что насчёт твоего тела? При надевании и включении шлема связь с внешним миром не обрывается полностью. Ты должен был почувствовать голод, сонливость, естественную нужду. И да, я изучил информацию касательно ВР-шлемов: в некоторых из них, самых дорогих, и правда можно лежать хоть круглыми сутками, и ничего не заболит. Но вот полностью убрать функцию автоматического выключения нельзя. Что бы ты там ни настроил, шлем не позволит тебе просидеть в игре дольше двенадцати часов. Если ты превысишь этот лимит, то устройство отрубится на целые сутки. Так в шлемах реализована забота о здоровье пользователя.
        - Это я тоже знаю. Но, как видишь, никакого выключения в моём случае не произошло. И никаких потребностей своего организма я тоже не ощущал. Я нахожусь в игре уже полторы недели, и ничто меня не беспокоит. Не хочу ни есть, ни спать. Поэтому я и думаю, что никакого шлема у меня нет. И тела, кажется, тоже...
        Всё это звучало фантастично. Но не более фантастично, чем просачивание игровой механики в реальный мир, поэтому Эрнис готов был поверить в слова ассасина.
        - Так, постой... А что было до того, как ты начал играть в "Мир клинков"? Каждый игрок начинает с того, что покупает шлем, приносит домой, надевает на голову и входит в игру. А как это происходило у тебя?
        Делиос задумался, уставившись на потолок, затем произнёс:
        - Ничего. Я не помню ничего до того момента, как я оказался в "Мире клинков". Сначала я почему-то даже не придал этому значения, как будто так и надо. Прочитал на сайте общую информацию по игре и несколько гайдов для новичков, а потом создал этого ассасина и начал играть.
        - То есть, тебе вообще не показалось странным, что ты не помнишь ни своей жизни, ни того, как попал в эту игру?
        - Именно так. Почему-то в тот момент это казалось мне абсолютно естественным. Есть "Мир клинков", и я должен в него играть. Есть персонаж, которого я должен качать; мобы, которых я должен убивать; квесты, которые я должен проходить; игроки, с которыми я должен общаться. Всё было просто и понятно. И даже когда я обнаружил, что единственный среди всех игроков не могу покинуть виртуальный мир, мне почему-то не пришёл в голову вопрос, кем я являюсь за пределами игры, и что происходит с моим телом. Но затем мы создали клан, набрали народ, и, читая их переписки в клановом чате, я понял, что они иногда обсуждают вещи, о которых я до этого вообще не вспоминал. Помню тот день, когда Мирсул и Секворина завели разговор об учёбе. Они, я так понял, учатся в одной группе в каком-то институте. Тогда они обсуждали одного противного преподавателя, который ведёт скучные и неинтересные пары, потом жаловались на плохое состояние тротуара возле института, а в конце поговорили о поисках будущей работы. Тогда я впервые задумался - а кто я? Школьник? Студент? Рабочий? Или, может, просто сижу дома и ничего не делаю? И
понял, что не знаю. В чате и на форумах народ часто обсуждал темы, связанные с внешним миром. Я читал всё это, но так и не смог вспомнить, кем же с той стороны являюсь я сам. Ни возраста, ни места проживания, ни рода деятельности - ничего.
        - А ты не пробовал обратиться в техподдержку или написать на форуме?
        - Попробовал на третий день. Оформил заявку, отправил, но никакого ответа так и не пришло. С форумом ещё интереснее: все мои посты и темы, связанные с этой проблемой, мгновенно исчезали. Написал, обновил страницу - а их уже нет. Как будто кто-то или что-то специально не даёт мне осветить проблему.
        - Хм... А что, если мне попробовать? Даже если кто-то специально трёт все твои сообщения, вряд ли они будут следить за всеми твоими друзьями.
        - А что, это идея.
        - Конечно идея. И почему ты до сих пор никого не попросил об этом?
        - Эм... Я хотел попросить, причём именно тебя. Но всё никак не мог решиться. Боялся, что ты не поверишь, примешь меня за идиота и не захочешь больше общаться. К тому же, "Мир клинков" мне очень даже понравился, особенно когда мы стали качаться впятером, поэтому со временем я забросил попытки выяснить, что со мной не так, и просто стал наслаждаться игрой.
        - Хочешь сказать, тебе не надоедает вот так целыми днями сидеть в игре, без возможности выйти?
        - Ага, мне здесь и правда нравится. Днём и вечером я играю вместе с остальными, а ночью, когда все уходят спать, собираю ресурсы. Или оставляю персонажа спать, а сам иду читать форумы. Помнишь, я говорил тебе, что не стоит качать сразу все профессии, так как это отнимает много времени? Так вот, себе я успеваю прокачивать всё: и снятие шкур, и добычу металлов, и разделку одежды, и сбор трав. Я бы и весь крафт мог изучить, но тогда другие крафтеры клана останутся не у дел. Поэтому я ограничился тем, что снабжаю их ресурсами, чтобы они могли обеспечивать клан шмотками, едой и зельями. И да - всё это нисколько мне не надоедает.
        - Странно... У другого человека на твоём месте уже давно поехала бы крыша от такого круглосуточного задротства. Ладно, так что насчёт техподдержки? Могу написать им хоть сейчас.
        - Попробуй. Хотя... нет, давай не будем.
        - Почему?
        - Мы ведь не знаем, что они сделают, если тебе удастся донести до них мою проблему? Что, если...
        Делиос замолчал, не зная, чем закончить фразу. Но Эрнис понял всё без слов.
        - Ты боишься ответов, которые получишь.
        - Ага, вроде того... Что, если после этого я уже не смогу вернуться в игру? Если меня вообще не существует за пределами "Мира клинков", и покинув виртуальный мир, я просто исчезну?
        - Ну, ты же не призрак, в конце концов. Если ты способен мыслить и чувствовать, значит, у тебя где-то есть живое тело. Лежишь сейчас, наверно, в какой-нибудь капсуле в исследовательском центре, а вокруг тебя сидит толпа людей в белых халатах и следят за твоими показателями. Привет, ребята! - Эрнис помахал рукой в воображаемую камеру перед лицом ассасина. Тот усмехнулся.
        Ещё немного они постояли молча, наблюдая за мобами, которые продолжали плескаться возле пруда.
        - Ну ладно. Спасибо, что выслушал, - сказал Делиос. - Хотя бы больше не придётся держать это в себе. И, знаешь... После нашего разговора я понял - не имеет значения, кто я такой на самом деле. У меня есть интересная игра, есть друзья, а большего мне и не надо. Пусть я являюсь экспериментом или кем там ещё - плевать.
        - Рад был помочь, - отозвался Эрнис. - Так что, игра продолжается?
        - Само собой. Надеюсь когда-нибудь снова увидеть тебя в наших рядах.
        - Я тоже. Сейчас на меня навалились кое-какие проблемы, и пока я с ними не разберусь, у меня не будет времени на "Мелиору". Но я надеюсь, что в будущем ещё смогу к нам вернуться.
        - Проблемы? Ты же говорил, что просто качаешься со своими знакомыми.
        - Да, не ты один умеешь врать, - с улыбкой ответил Эрнис.
        - Тогда, может, тебе тоже нужна помощь? Могу я что-нибудь сделать?
        - Это вряд ли. Мои неприятности находятся там, в реальном мире. За пределами твоей досягаемости. Так что в этом ты мне точно не помощник.
        - Жаль. Ну ладно, уже почти шесть вечера. Мне пора вести клан на прокачку.
        - Вернёмся вместе.
        Игроки покинули данж и вернулись в город той же дорогой, которой пришли. Эрнис двинулся к порталу, чтобы переправиться обратно в Энкарию, а Делиос решил проводить его. Игроки шли по дороге, когда их вдруг окликнул знакомый голос:
        - Делиос, Эрнис!
        Повернувшись налево, они увидели Мерили. Случайно толкнув какого-то прохожего и извинившись, девушка подбежала к ним. Следом за ней шли Мирсул, Секворина и Каррен - ещё один мастер клинков из клана, прежде не входивший в основной состав. Видимо, его взяли на замену Эрнису.
        Сейчас игрок едва ли смог бы их узнать, если бы не висящие над головами никнеймы - внешность ребят успела заметно измениться за время расставания. Когда он перестал качаться с кланом, они только прибыли в Карсауд. Сейчас же члены "Мелиоры" активно освавивали Наззарийскую пустыню, и вместо лесных плащей и изысканных кольчуг на них были надеты толстые тряпичные обмотки и маски, защищающие от песчаных штормов.
        - К кому это ты от нас перебежал?! - недовольно спросила Мерили, уперев руки в бока. - Я думала, ты собираешься играть с нами до конца.
        - Эй, не напирай на него так, - вступился Делиос. - У Эрниса сейчас чрезвычайные обстоятельства, и он пока не может качаться вместе с нами.
        - А со своими дружками, значит, может?! - не унималась жрица.
        В разговор включился Мирсул:
        - Если бы Эрнис хотел покинуть нас, он бы уже давно вышел из клана. Так что не паникуй. Я уверен, он к нам ещё вернётся.
        - Я тоже на это надеюсь. У меня и в мыслях не было бросать клан, - уверил их Эрнис с виноватой улыбкой. Встретив этих ребят, он лишний раз убедился, как скучает по ним и как хочет вернуть те беззаботные дни, когда он мог прийти с работы и, ни о чём не беспокоясь, окунуться в виртуальные приключения.
        - Так, ладно. Прокачка ждать не будет, - заявил Делиос. - Сегодня будем осваивать "Озеро Луандина". Мы с Эрнисом уже до туда прогулялись, так что дорогу я знаю. Идёмте.
        Группа из пяти игроков направилась к выходу из города, оживлённо жестикулируя и что-то обсуждая. Проводив их взглядом, Эрнис дошёл до портала и улетел назад в Тайкор, после чего вышел из игры.


        ГЛАВА 13

        Следующим утром Виталия разбудил писк интерфейса - кто-то прислал сообщение. Высунув руку из-под одеяла и протерев ей глаза, игрок активировал интерфейс и щёлкнул по вкладке приватного чата.

        ДЕЛИОС: ПРИВЕТ.
        ЭРНИС: ПРИВЕТ.
        ДЕЛИОС: ХОТЕЛ СПРОСИТЬ. ПОМНИШЬ ВЧЕРАШНЮЮ ВСТРЕЧУ С СОКЛАНОВЦАМИ, КОГДА МЕРИЛИ НА ТЕБЯ НАЕХАЛА? Я ТОГДА НЕ ПРИДАЛ ЗНАЧЕНИЯ ЕЁ СЛОВАМ, НО ВЕДЬ ОНА ПРАВИЛЬНО ЗАМЕТИЛА - ТЫ ГОВОРИШЬ, ЧТО У ТЕБЯ ПРОБЛЕМЫ ВО ВНЕШНЕМ МИРЕ, НО ПРИ ЭТОМ ПРОВОДИШЬ ЧУТЬ ЛИ НЕ КРУГЛЫЕ СУТКИ В ИГРЕ. ВОТ МНЕ И СТАЛО ЛЮБОПЫТНО - МИР КЛИНКОВ ИМЕЕТ КАКОЕ-ТО ОТНОШЕНИЕ К ТВОИМ НЕПРИЯТНОСТЯМ?
        ЭРНИС: НУ... В КАКОЙ-ТО СТЕПЕНИ ДА. ДОЛГО ОБЪЯСНЯТЬ, ЧТО ЭТО ЗА ПРОБЛЕМЫ, НО ЧТОБЫ РЕШИТЬ ИХ, МНЕ ТРЕБУЕТСЯ КАК МОЖНО БОЛЕЕ СИЛЬНЫЙ ПЕРСОНАЖ В ИГРЕ.
        ДЕЛИОС: ДАЖЕ НЕ ПРЕДСТАВЛЯЮ, КАК ЭТО МОЖЕТ БЫТЬ СВЯЗАНО... ТАК ТЫ СЕЙЧАС ЗАНЯТ ТЕМ, ЧТО КАЧАЕШЬ И ОДЕВАЕШЬ СВОЕГО КЛИНКА?
        ЭРНИС: НУ ДА. В ИДЕАЛЕ МНЕ НУЖНО СТАТЬ СИЛЬНЕЕ ЛЮБОГО, ДАЖЕ ХОРОШО ОДЕТОГО, ПЯТИДЕСЯТНИКА. ВОТ ТОЛЬКО НЕ ПРЕДСТАВЛЯЮ, КАК ЭТО СДЕЛАТЬ.
        ДЕЛИОС: СИЛЬНЕЕ ПЯТИДЕСЯТНИКА? ТАК ВКАЧАЙ ЛЕВЕЛ ПОВЫШЕ, В ЧЁМ ПРОБЛЕМА?
        ЭРНИС: ТАК ПЯТИДЕСЯТЫЙ ЛЕВЕЛ - МАКСИМАЛЬНЫЙ В ЭТОЙ ИГРЕ. СТРАННО, ЧТО ТЫ НЕ В КУРСЕ ТАКИХ ЭЛЕМЕНТАРНЫХ ВЕЩЕЙ, ПРИ ТВОЕЙ-ТО ЛЮБВИ К ГАЙДАМ.
        ДЕЛИОС: А РАЗВЕ НЕ СЕМИДЕСЯТЫЙ?
        ЭРНИС: ТЫ ВЕДЬ ЭТО НЕ СЕРЬЁЗНО?..
        ЭРНИС: ЗАГЛЯНИ В ПАНЕЛЬ ПЕРСОНАЖА. ТУДА, ГДЕ ПОКАЗАН УРОВЕНЬ. У МЕНЯ СЕЙЧАС 50/50.
        ДЕЛИОС: ЭМ... ИМЯ - ДЕЛИОС. КЛАСС - АССАСИН. УРОВЕНЬ - 36/70.
        ЭРНИС: ...
        ДЕЛИОС: НАВЕРНО, ЭТО ЕЩЁ ОДНО ИЗ МОИХ ОТКЛОНЕНИЙ ОТ НОРМЫ...
        ЭРНИС: ТАК, А ПО КАРТЕ У ТЕБЯ ЧТО? НАЗЗАРИЙСКАЯ ПУСТЫНЯ, РУИНЫ АРСЕОТА, ЭНКАРИЯ. ДАЛЬШЕ ЭНКАРИИ НИЧЕГО НЕТ?
        ДЕЛИОС: НЕТ, ОНА ЖЕ В ЦЕНТРЕ КАРТЫ. ХОТЯ ПОСТОЙ, СВЕРХУ ЕЩЁ ОДНА ВКЛАДКА.
        ЭРНИС: ГДЕ?
        ДЕЛИОС: НУ В ОКНЕ КАРТЫ, СВЕРХУ, ДВЕ ВКЛАДКИ. ПЕРВАЯ НАЗЫВАЕТСЯ "КИРРИДЕН" - МЫ СЕЙЧАС ТАМ. А ВТОРАЯ - "АР'ТАКУЛ". ТАМ ЕЩЁ ТРИ ЛОКАЦИИ.

        Потянувшись к столу, Виталий стащил с его края ноутбук и положил его возле себя на кровать. Затем открыл карту Кирридена на официальном сайте игры и внимательнейшим образом изучил все имеющиеся на ней кнопки, значки и вкладки. Ничего, похожего на описание Делиоса, там не нашлось.

        ЭРНИС: ТОЛЬКО ЧТО ПОСМОТРЕЛ КАРТУ НА САЙТЕ - НИЧЕГО НЕТ. СЕЙЧАС ЗАЙДУ В САМУ ИГРУ, МОЖЕТ ТАМ ЧТО БУДЕТ.

        Оставаясь под одеялом, он натянул на голову шлем и вошёл в игровой мир. Как только кончилась загрузка, Эрнис сразу открыл карту мира и изучил её аналогичным образом, всматриваясь чуть ли не в каждый пиксель. Как и ожидалось, никаких дополнительных вкладок на карте не было, иначе игрок бы уже давно их заметил.

        ЭРНИС: В ИГРЕ НА КАРТЕ ТОЖЕ НИЧЕГО НЕТ. А КАК В ЭТИ МЕСТА ПОПАСТЬ, ТЫ СЛУЧАЙНО НЕ ЗНАЕШЬ?
        ДЕЛИОС: БЕЗ ПОНЯТИЯ. ОСТАЛЬНЫЕ ЛОКИ В ИГРЕ РАСПОЛОЖЕНЫ ПО СОСЕДСТВУ ДРУГ С ДРУГОМ, А ВОТ ЭТИ ТРИ ВООБЩЕ ОТДЕЛЬНО, В ЭТОМ САМОМ "АР'ТАКУЛЕ".
        ДЕЛИОС: НАДО БУДЕТ ПОИСКАТЬ ИНФУ НА ФОРУМЕ. ЗАЙМУСЬ ПРЯМО СЕЙЧАС.
        ЭРНИС: Я ТОЖЕ В ИНТЕРНЕТЕ ПОКОПАЮСЬ. КАК ТАМ ЭТИ ТРИ ЛОКАЦИИ НАЗЫВАЮТСЯ?
        ДЕЛИОС: "ПОГОСТЫ ГИАРАСА", "ВЛАДЕНИЯ ФОЛАНДА" И "КРАЙ ТЕНЕЙ".
        ЭРНИС: ОКЕЙ, СПАСИБО ЗА ИНФУ.
        ДЕЛИОС: ВСЕГДА РАД ПОМОЧЬ :) НАДЕЮСЬ, НАЙДЁМ ЧТО-НИБУДЬ ПОЛЕЗНОЕ.
        ЭРНИС: ХОРОШО БЫ. ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЕ ДВАДЦАТЬ УРОВНЕЙ МНЕ БЫ СЕЙЧАС ОЙ КАК ПРИГОДИЛИСЬ...

        На этом они закончили переписку. Виталий вышел из игры, стянул с головы шлем и снова повернулся к ноутбуку, намереваясь заняться поиском заветных названий: "Ар'Такул", "Погосты Гиараса", "Владения Фоланда" и "Край Теней".
        Первым делом Виталий по очереди вбил их в поиск на официальных сайте и форуме "Мира клинков". Не получив никаких результатов, он набрал эти же названия в "гугле". Поисковик впервые слышал имя "Гиарас", выдал фото какого-то футболиста по фамилии Фолланд, разъяснил значение термина "Артикул", а также показал пару фэнтезийных вселенных, в которых также встречалось довольно попсовое название "Край теней". А вот про секретные локации "Мира клинков" не нашлось абсолютно ничего. Оно и логично - находись такая информация в открытом доступе, самые дотошные из игроков уже давно бы всё отыскали и выставили на всеобщее обозрение. А вот Делиос опять удивил, прислав новое сообщение:

        ДЕЛИОС: НАШЁЛ. ВХОД НАХОДИТСЯ В ЭНКАРИИ, В БАШНЕ ДИНДАРА. НАПИСАНО: ПЯТЫЙ ЭТАЖ, ВТОРОЙ ПОВОРОТ НАЛЕВО. НУЖНО ПОДОЙТИ ТАМ К ТУПИКУ И ВВЕСТИ В ЧАТЕ КОМАНДУ "/ARTAKUL ENTER".
        ЭРНИС: ГДЕ ТЫ ЭТО ОТЫСКАЛ? Я ПРОГНАЛ ВСЕ НАЗВАНИЯ ЧЕРЕЗ ПОИСКОВИК, НО НЕ НАШЛОСЬ ВООБЩЕ НИЧЕГО.
        ДЕЛИОС: НА ФОРУМЕ НАДО БЫЛО ИСКАТЬ, А НЕ В ИНЕТЕ. ТАМ ПО ЗАПРОСУ "АР'ТАКУЛ" СРАЗУ ТЕМА ВЫСКОЧИЛА.
        ЭРНИС: ЭМ... Я И НА ФОРУМЕ ВВОДИЛ, НИЧЕГО НЕ НАХОДИЛО. ГДЕ КОНКРЕТНО ЭТА ТЕМА НАХОДИТСЯ?
        ДЕЛИОС: ЩАС ПОСМОТРЮ.
        ДЕЛИОС: ТЕХНИЧЕСКИЙ РАЗДЕЛ - РАЗРАБОТКА.

        Виталий вновь переключился на страницу форума, зашёл в "Технический раздел" и пробежал взглядом по его подразделам. Объявления, часто задаваемые вопросы, вопросы по безопасности аккаунта, вопросы по игровому процессу, вопросы по оплате, вопросы по технической части, архив.

        ЭРНИС: ПОСМОТРЕЛ, НИКАКОЙ "РАЗРАБОТКИ" У МЕНЯ В ТОМ РАЗДЕЛЕ НЕТ.
        ДЕЛИОС: СТРАННО, У МЕНЯ ЕСТЬ. МЕЖДУ ТЕХНИЧЕСКОЙ ЧАСТЬЮ И АРХИВОМ.
        ЭРНИС: А ВСЕГО У ТЕБЯ ТАМ СКОЛЬКО ПУНКТОВ?
        ДЕЛИОС: ВОСЕМЬ.
        ЭРНИС: НУ, ТОГДА ВСЁ ЯСНО. У МЕНЯ СЕМЬ. ОЧЕРЕДНАЯ ДОСТУПНАЯ ТОЛЬКО ТЕБЕ ИНФОРМАЦИЯ :)
        ДЕЛИОС: ПОХОЖЕ НА ТО :)
        ДЕЛИОС: ДА, ВОЗЛЕ ЭТОГО ПОДРАЗДЕЛА СТОИТ ЗНАЧОК ЗАКРЫТОГО ГЛАЗА. ТИПА СЕКРЕТНЫЙ ИЛИ ЧТО-ТО ВРОДЕ ЭТОГО.
        ЭРНИС: РАССКАЖИ ТОГДА, ЧТО В ЭТОМ РАЗДЕЛЕ ЕЩЁ ЕСТЬ, РАЗ МНЕ ТУДА НЕ ЗАЙТИ.
        ДЕЛИОС: ТАК... ИНСТРУКЦИЯ ПО ПОПАДАНИЮ В ЗАКРЫТЫЙ КОНТЕНТ; ПРЕДЛОЖЕНИЯ О ТОМ, КАК ЛОГИЧЕСКИ ОБЪЯСНИТЬ ПОРТАЛ ИЗ ЭНКАРИИ В АР'ТАКУЛ; РЕШЕНИЕ БАГА С ЗАСТРЕВАНИЕМ В ДЕРЕВЬЯХ В КАРСАУДЕ (ДА, ПОМНЮ, СЕКВОРИНА ОДНАЖДЫ ЗАСТРЯЛА В ТЕКСТУРАХ ВЕТОК);  АДАПТАЦИЯ КИРРИДЕНА ДЛЯ ПЛАНИРУЕМОЙ СИСТЕМЫ ПАРКУРА; НЕРФ[32] МАТЕРИ ВИРРЫ НА ОЗЕРЕ ЛУАНДИНА (ДАВНО ПОРА, МЫ НА НЕЁ ВЧЕРА ЦЕЛЫЙ ЧАС УГРОБИЛИ); БАЛАНС СПОСОБНОСТЕЙ ВАМПИРИЗМА.
        ДЕЛИОС: В ОБЩЕМ, Я ПОНЯЛ - РАЗРАБЫ ЗДЕСЬ ОБЩАЮТСЯ МЕЖДУ СОБОЙ ПО ПОВОДУ РАЗРАБОТКИ ИГРЫ. УСТРАНЕНИЕ БАГОВ, СОЗДАНИЕ НОВОГО КОНТЕНТА И ВСЁ ТАКОЕ.
        ЭРНИС: ПОЛУЧАЕТСЯ, ЧТО ЭТО ЗАКРЫТЫЙ РАЗДЕЛ, ПРЕДНАЗНАЧЕННЫЙ ТОЛЬКО ДЛЯ РАЗРАБОТЧИКОВ.
        ДЕЛИОС: АГА, ДЛЯ РАЗРАБОТЧИКОВ И ДЛЯ МЕНЯ. КСТАТИ, Я УЖЕ ДАВНО ПЕРЕЧИТАЛ ПОЧТИ ВЕСЬ ФОРУМ, И МОГУ ТОЧНО СКАЗАТЬ, ЧТО ПАРКУР И ВАМПИРИЗМ УПОМИНАЮТСЯ ТОЛЬКО ЗДЕСЬ И НИГДЕ БОЛЬШЕ. ТО ЕСТЬ, ЭТО ЕЩЁ НЕ ВВЕДЁННЫЙ В ИГРУ КОНТЕНТ, КОТОРЫЙ ПОЯВИТСЯ В БУДУЩЕМ.
        ЭРНИС: ИЛИ СУЩЕСТВУЕТ УЖЕ СЕЙЧАС, ЕСЛИ ТОЛЬКО Я СМОГУ ДО НЕГО ДОБРАТЬСЯ...
        ДЕЛИОС: ЧТО, ХОЧЕШЬ ПОПРОБОВАТЬ?
        ЭРНИС: ДА, И СДЕЛАЮ ЭТО ПРЯМО СЕЙЧАС.

        Закрыв окно чата, Виталий снова надел шлем и вошёл в игру, получив управление над своим мастером клинков. Эрнис поднялся со скамейки и, сверившись с картой Тайкора, отправился к выходу из города, выходящему на нужную дорогу.
        Покинув город по круто уходящей вниз лестнице, Эрнис отправился к башне по неровной тропе, петляющей между многочисленных скал. На пути ему то и дело встречались игроки, занимавшиеся фармом ресурсов, выполнением квестов и другими делами - на пятидесятом уровне игра не заканчивалась, а скорее только начиналась, так что в Энкарии люди находили себе достаточно занятий и развлечений.
        Наконец он оказался перед "Башней Диндара", которая вблизи выглядела ещё выше, чем при взгляде со стороны, а её вершина, казалось, упиралась в самый небосвод. Внутренняя часть башни представляла собой сеть комнат и коридоров, населённых враждебными мобами и прячущих в себе входы в многочисленные подземелья и рейдовые инстансы.
        Насколько Эрнису было известно, сложность прохождения башни нарастала с каждым этажом, и на самых верхних из них игрокам для выживания требовалось объединяться в группы, а ещё выше - в целые рейды. Но всё это не имело отношения к сегодняшней цели - мастеру клинков требовался только пятый этаж, а до него можно было добраться и в одиночку.
        Эрнис двинулся вперёд по коридорам, аккуратно выманивая и убивая мобов, преграждающих дорогу - стройных воинов и магов в изящных доспехах и накидках, в обязательном порядке имеющих слово "изгой" в названии. Для персонажа, едва получившего пятидесятый уровень и ещё не обновившего экипировку, изгои оказались не такими уж лёгкими врагами и не позволяли расслабиться. Но недавние тренировки с персонажами Лондеры и Кабрио давали о себе знать, и Эрнис медленно, но верно расправлялся с глупыми и предсказуемыми врагами, которыми управлял искусственный интеллект. Облегчало задачу и то, что по коридорам постоянно бегали другие игроки, как поодиночке, так и группами, расчищая дорогу.
        Вскоре четыре этажа остались позади, и игрок оказался в очередном коридоре с несколькими ответвлениями. Вспоминая данные Делиосом инструкции, он прошёл вперёд, миновав первую развилку, и на второй свернул налево. В этом проходе стоял лишь одинокий "изгой-чародей". Уже скоро должен был обнаружиться заветный тупик, и если за Эрнисом кто-нибудь следил, то было самое время придумать, как обмануть шпиона.
        В голове быстро сформировался нехитрый план, и чародей, стоявший впереди, прекрасно подходил для его осуществления. Призвав клинки, игрок двинулся в его сторону, проведя несколько не слишком эффективных режущих атак со средней дистанции. Моб ответил стрелой нечестивой энергии, от которой Эрнис без труда увернулся, после чего начал наступать на врага, а тот, в свою очередь, попятился назад. Так был устроен искусственный интеллект этих чародеев - будучи кастерами, они всегда старались держать как можно большую дистанцию до цели. Какое-то время мастер клинков вёл его таким образом по коридору, рассчитывая свой урон, чтобы здоровье изгоя не закончилось прежде, чем он подойдёт как можно ближе к следующему повороту.
        Когда очередной брошенный клинок снёс мобу остатки здоровья, и тот упал на пол, Эрнис обошёл тело и склонился над ним так, чтобы иметь возможность краем глаза наблюдать за оставленным позади коридором. Пространство хорошо просматривалось, и вражеские ассасины не смогли бы незаметно подобраться к игроку. Делая вид, что изучает содержимое убитого моба, игрок раскрыл панель чата и стал набирать текст, постоянно переводя взгляд с текста на окно лута. Если кто-нибудь сейчас увидит его, то всё будет выглядеть так, будто игрок консультируется с кем-то по поводу выпавших с чародея вещей. Ничего подозрительного в этом не было - почти все виды мобов в Энкарии пригождались для того или иного квеста или фарма определённых вещей, и в игровом сообществе постоянно велись обсуждения того, какие предметы с каких мобов чаще выпадают.
        На самом же деле, набирая буквы, стирая их и набирая заново (чтобы казалось, будто печатается длинный текст), Эрнис набрал в чате одну-единственную строку: "/artakul enter". Оставив курсор мигать после последней буквы, он погрузил в инвентарь всё, что выпало с убитого чародея, после чего поднялся и спешно зашёл за поворот....
        И чуть не улетел вниз, когда пол под ногами резко оборвался, предоставляя игроку возможность быстро переправиться на первый этаж, огласив предсмертными воплями коридоры башни. Громко произнеся вслух непечатное слово, Эрнис занёс ногу над пропастью, а рукой ударил по кнопке "Enter", активируя набранную в чате команду.
        Будь что будет.
        Стены коридора мгновенно исчезли, и перед глазами предстал экран загрузки. От остальных загрузочных экранов, на которые игрок уже вдоволь насмотрелся за две недели игры, этот отличался полной пустотой: ни картинки с панорамой локации, в которую предстояло переправиться, ни текста с каким-нибудь сюжетом или подсказкой. Просто чёрное полотно, в нижней части которого одиноко заполнялась полоса загрузки.
        Надо было признать, что разработчики проявили креативность, реализовав переход в закрытую зону подобным образом. Сделай они простой тупик, заканчивающийся непроходимой стеной, рано или поздно кто-нибудь из игроков обратил бы внимание на таинственные исчезновения людей, зашедших в этот тупик. Наличие же внезапного обрыва снимало все подозрения - любой неосторожный игрок, потеряв осторожность и слишком резво забежав за поворот, тут же отправлялся в вертикальный полёт. И когда Варигос будет выслушивать сегодняшний отчёт от отправленного на слежку ассасина, он услышит лишь то, что цель неосторожно зашла за тот самый поворот и, громко сматерившись, улетела вниз, а отследить её с точки респауна в Тайкоре уже не удалось.
        Полоса загрузки заполнялась ощутимо быстрее, чем обычно, и уже через несколько секунд игрок высадился в новой зоне, в то время как загрузка других локаций в "Мире клинков" могла занимать по полминуты. Впрочем, оглянувшись вокруг, Эрнис быстро понял причину столь быстрой обработки данных. Вокруг, насколько видел глаз, простиралась идеально ровная поверхность светло-серого цвета. Небо над головой также не имело ни звёзд, ни облаков, ни солнца, и представляло собой сплошное однотонное полотно.
        Единственным объектом, разбавлявшим бесконечную пустоту, была квадратная постройка, стоявшая к западу от точки высадки. Стены её также не имели никакой раскраски и были покрыты сплошной серой текстурой. Уже отсюда можно было заметить движение в оконных проёмах здания: то мелькнёт неясная тень, то покажется чья-нибудь голова. В общем, здание было кем-то заселено.
        Осматривая постройку, Эрнис также заметил одиноко стоявший возле неё человеческий силуэт. С такого расстояния не удавалось ни разглядеть его очертания, ни увидеть имя, поэтому игрок, ещё раз сделав полный разворот вокруг своей оси и не увидев вокруг ничего, кроме бесконечного серого пола, направился к квадратному зданию.
        Подойдя ближе, он наконец смог разглядеть стоявшую перед входом фигуру - это был нпс мужского пола с лысой головой, а из одежды на нём были лишь белые кальсоны. В качестве имени над его головой отображалось одно незатейливое слово - "npc".
        Для неискушённого человека всё происходящее могло показаться странным и сюрреалистичным, но Эрнис, в своё время увлекавшийся созданием собственных простеньких видеоигр, сразу понял, что к чему. Он находился в необработанной заготовке нового контента, которая в будущем превратится в набор полноценных игровых локаций с красивыми видами, собственным сюжетом и лором, квестами, мобами и подземельями, и будет продана игрокам за энную сумму денег. На данный же момент разработчики на скорую руку собрали минимальный набор объектов, с помощью которого будет проводиться разработка и тестирование всех деталей будущего дополнения.
        С полуголым мужчиной тоже всё было просто - стандартная модель с отсутствием экипировки и дефолтной внешностью (а пунктом номер один при выборе причёски для персонажа была именно лысая голова). Скорее всего, разговор с этим человеком давал быстрый доступ к вещам и умениям, для получения которых игрокам в будущем придётся выполнять квестовые цепочки.
        Так и оказалось. Когда Эрнис подошёл к мужчине и вызвал активацию объекта, тот ничего не сказал и даже не пошевелился, продолжив стоять по стойке смирно и глядеть в одну точку перед собой, а перед игроком выскочило меню из нескольких пунктов:

        1. ЭКИПИРОВКА.
        2. ПАРКУР.
        3. СМЕНА КЛАССА.
        4. РАЗБЛОКИРОВКА УРОВНЯ.
        5. ТЕЛЕПОРТ.

        Решив изучить все пункты по порядку, Эрнис щёлкнул по "Экипировке".

        1. ОРУЖИЕ.
        2. БРОНЯ.
        3. НАЗАД.

        Как просочённого, броня его мало интересовала, поэтому игрок выбрал пункт "Оружие".

        1. ОРУЖИЕ 50 ЛВЛ.
        2. ОРУЖИЕ 60 ЛВЛ.
        3. ОРУЖИЕ 70 ЛВЛ.
        4. ОРУЖИЕ 70 ЛВЛ (ТОП).

        Как и говорил Делиос, новый контент действительно был рассчитан на прокачку до семидесятого левела. Для начала было решено взять подходящее по уровню оружие пятидесятого уровня.

        1. ОДНОРУЧНЫЙ МЕЧ.
        2. КИНЖАЛ.
        3. ДВУРУЧНЫЙ МЕЧ.
        4. КОПЬЁ.
        5. ЛУК.
        6. ПОСОХ.
        7. ВОЛШЕБНАЯ ПАЛОЧКА.
        8. ЩИТ.

        Не раздумывая щёлкнув по первой строке, игрок тут же увидел оповещение в окне чата:

        ВЫ ПОЛУЧИЛИ ПРЕДМЕТ "ТЕСТ. ОДНОРУЧ. МЕЧ 50 ЛВЛ".

        Разработчикам, понятное дело, сейчас было не до рисования картинок, поэтому новая иконка, появившаяся в инвентаре, изображала ржавый меч - самое первое оружие, полученное Эрнисом в "Мире клинков". Но показатели, понятное дело, здесь были другие.

        ТЕСТ. ОДНОРУЧ. МЕЧ 50 ЛВЛ.
        ТИП ОРУЖИЯ: МЕЧ, ОДНОРУЧНОЕ.
        УРОН: 200-210.

        По характеристикам меч уступал оружию, которым сражались топовые игроки-пятидесятники, но превосходил всё то, что имелось в Арсенале Эрниса, едва закончившего прокачку. В общем, стандартное решение, призванное по-быстрому экипировать тех, кто получит пятидесятый уровень как раз к выходу дополнения и не успеет обзавестись достойной экипировкой в Энкарии.
        Когда оружие переправилось из инвентаря в руку мастера клинков, стало ясно, что скопирована с "ржавого железного меча" была не только иконка, но и трёхмерная модель оружия. Сейчас Эрнис ветрел в руке точную, до последней зазубринки, копию своего первого клинка, подобранного на складе Орты, предаваясь ностальгии. Но внешность была обманчива, и как бы ни выглядело оружие, его урон превосходил оригинал почти в десять раз.
        Раз уж вещи здесь раздавали на халяву, игрок не стал скромничать и набрал себе пять одинаковых тестовых мечей - именно столько он мог одновременно использовать на своём пятидесятом уровне. Взяв также по одному экземпляру остальных трёх разновидностей, игрок убедился, что не сможет взять их в  руку, пока не достигнет нужного уровня, но всё равно запас по пять штук каждого - на будущее.
        Как оказалось, абсолютно все мечи имели одну и ту же модель и иконку, поэтому различать их удавалось исключительно по названиям: "Тест. одноруч. меч 50 лвл", "Тест. одноруч. меч 60 лвл", "Тест. одноруч. меч 70 лвл" и, наконец, "Тест. одноруч. меч 70 лвл (топ)". Последнее наименование имело показатель урона аж в четыреста единиц. Без сомнения, в будущем игрокам придётся проходить долгие рейдовые подземелья и побеждать сильнейших боссов, чтобы обзавестись такими игрушками, а пока что их бесплатно раздавал всем желающим неподвижный лысый нпс.
        Главное, чтобы разработчики не прознали о нежданном госте и не выдали пожизненный бан[33 - [2]Бан (Ban) - блокировка доступа к игре за нарушение правил.] игроку, влезшему куда не следует. Эрнис даже обернулся в сторону места своей высадки - не прилетят ли через тот же секретный портал какие-нибудь тестировщики. Никого не было, всё та же пустота до горизонта и тишина. По крайней мере, пока.
        Закончив с оружием, игрок по той же схеме набрал себе четыре комплекта брони и надел тот, что предназначался для пятидесятников. Тут повторялась история с оружием - разработчики скопировали модель стартовой брони, и уж теперь игрок выглядел совсем точь-в-точь как в свой первый день игры, когда он ещё был простым "бродягой" и даже не помышлял о будущем классе.
        Теперь предстояло изучить остальные и, надо сказать, куда более интересные пункты. Шмотки шмотками, но далее по списку шли совсем новые возможности, на данный момент недоступные никому из игроков.
        Итак, начнём...

        2. ПАРКУР.
        ВЫ ДЕЙСТВИТЕЛЬНО ХОТИТЕ ПОЛУЧИТЬ СПОСОБНОСТЬ "ОБИТАТЕЛЬ КРЫШ"?
        ДА.

        По ощущениям ничего не изменилось, а вот список умений пополнился новой иконкой:

        ОБИТАТЕЛЬ КРЫШ.
        ТИП СПОСОБНОСТИ: ПАССИВНАЯ.
        ОПИСАНИЕ: ВЫ ОБЛАДАЕТЕ СПОСОБНОСТЬЮ К ПЕРЕДВИЖЕНИЮ ПО СТЕНАМ И ДРУГИМ ВЕРТИКАЛЬНЫМ ПОВЕРХНОСТЯМ, А ТАКЖЕ К БЕЗОПАСНОМУ ПРИЗЕМЛЕНИЮ С БОЛЬШОЙ ВЫСОТЫ. ПРИМЕНЕНИЕ ДАННОЙ СПОСОБНОСТИ В ЛЮБЫХ ФОРМАХ ПОСТОЯННО РАСХОДУЕТ ВЫНОСЛИВОСТЬ. КАК ТОЛЬКО ВАША ВЫНОСЛИВОСТЬ ДОСТИГНЕТ НУЛЯ, СПОСОБНОСТЬ ПЕРЕСТАНЕТ ДЕЙСТВОВАТЬ. БУДЬТЕ ОСТОРОЖНЫ И ВСЕГДА СЛЕДИТЕ ЗА ПОКАЗАТЕЛЕМ ВЫНОСЛИВОСТИ, ОСОБЕННО НАХОДЯСЬ НА БОЛЬШОЙ ВЫСОТЕ!

        Описание будоражило воображение, но, как говорится, лучше один раз увидеть. Оставив лысого болванчика наедине с самим собой, Эрнис подошёл поближе к стене бесцветного здания, осмотрел её поверхность и приметил один выступ на высоте около трёх метров. Затем неуверенно разбежался, прыгнул на стену, оттолкнулся поочерёдно каждой ногой, сделав два шага прямо по вертикальной поверхности, и, вытянув левую руку, ухватился ей за выступ, оставшись висеть в таком состоянии. Способность и правда работала - раньше попытка провести подобный трюк ни к чему не приводила, а все экспериментаторы быстро возвращались на землю, приняв порцию урона на пятую точку.
        Скосив взгляд на индикаторы в верхнем левом углу, Эрнис увидел, что у него постепенно укорачивалась зелёная полоса выносливости. Значит, она и правда тратилась всегда, даже если персонаж просто висел и не двигался. В любом случае, оставалось ещё более семидесяти процентов, и стоило попробовать забраться повыше. Игрок напряг руки, подтянулся и снова упёрся ногами в стену, в несколько "шагов" поднявшись ещё на три метра вверх и уцепившись за оконный карниз второго этажа.
        Изнутри здания послышались неспешные шаги. Ведомый любопытством, Эрнис подтянулся и заглянул внутрь. Чтобы тут же метнуться вниз и снова повиснуть на вытянутых руках, когда из окна со свистом вылетел метательный нож, разрезав воздух там, где мгновение назад находилась голова мастера клинков.
        Не дожидаясь, пока получит по рукам, игрок ещё раз с силой согнул руки и влетел в окно, прямо в полёте вынув из арсенала тестовый клинок и ударив им нападавшего. От неожиданной атаки моб отшатнулся назад, а у игрока появилась возможность как следует его разглядеть. Модель - крестьянин из Орты с мечом в руках (кто бы мог подумать!). Название - "Тест. моб 60 лвл". Уровень - 60. А вот это было плохо. Как показывала практика, одолеть противника с разницей в десять уровней в "Мире клинков" было почти нереально.
        Как будто подтверждая эти догадки, крестьянин с небывалой для своих низкоуровневых собратьев прытью подлетел к Эрнису и провёл быструю рубящую атаку мечом. Недавние тренировки позволили игроку вовремя отразить удар приёмом "Крест-накрест", но даже сквозь блок прошла приличная доля урона, убавив показатель здоровья на несколько процентов. Ответная атака едва поцарапала крестьянина, а вот второй его удар достиг цели, отняв у Эрниса сразу тридцать процентов ХП.
        Бой был если и не безнадёжным, то бессмысленным - уж точно. Это был простой моб, и он не стоил тех усилий, которые понадобятся, чтобы его одолеть. Проведённый обмен ударами истратил ещё больше выносливости, и теперь её оставалось каких-то двадцать процентов, но игрок решил рискнуть. Запрыгнув на серый подоконник, он подпрыгнул вверх, уцепившись за верхнюю часть оконной рамы, подтянулся и пополз дальше, вовремя подогнув ноги от последней атаки крестьянина. Зелёная полоса почти дошла до нуля, когда он добрался до следующего этажа и залез в окно.
        Здесь наверняка было не менее опасно, чем этажом ниже, но по крайней мере возле окна никого не было, и Эрнису предоставилась возможность посидеть и отдышаться, восстановив выносливость. Метрах в восьми от того места, где он сидел, по коридору прошёл другой крестьянин - в этот раз семидесятого уровня. К счастью, сидящего на подоконнике игрока он не заметил и продолжил свой патруль. Ну а Эрнис, полностью восстановив выносливость, вновь вылез наружу и за следующий заход преодолел оставшийся, четвёртый этаж, и забрался на крышу.
        Отсюда мог бы открываться неплохой вид, если бы в тестовом варианте Ар'Такула присутствовало что-нибудь, кроме единственного здания, на крыше которого игрок сейчас находился. Ну а пока оставалось довольствоваться уходящей за горизонт ровной, без единого холмика и камешка, сплошной серой плитой.
        Пора было проверить на практике последнюю способность "Обитателя крыш". Дождавшись, пока выносливость снова восполнится до ста процентов, Эрнис отошёл назад, затем разбежался и совершил широкий прыжок с крыши четырёхэтажного здания. В первые дни игры ему доводилось пару раз вот так полетать, не рассчитав дальность прыжка или не заметив обрыва под ногами. В целом нынешний полёт вниз ощущался также, как и предыдущие: ветер в лицо и стремительно приближающийся пол. Разница была в том, что летел он в этот раз чуть медленнее, значение выносливости убавлялось с каждым метром спуска, а когда игрок достиг земли, то вместо хруста костей и чёрного экрана, отсчитывающего тридцать секунд до воскрешения, он спокойно приземлился на ноги, как будто спрыгнул с невысокого бордюра.
        Эрнис встал и легонько потопал ногами по земле, убеждаясь, что они точно не сломаны. В целом, способность была приятная, но исход боя она не решит, разве что поможет сбежать при критических обстоятельствах. Вернувшись к лысому болванчику, игрок двинулся дальше по списку предлагаемых услуг.

        3. СМЕНА КЛАССА.
        ФУНКЦИЯ В ДАННЫЙ МОМЕНТ НЕДОСТУПНА.

        Значит, ещё не доделали. Хотя, если функция отсутствует даже в тестовой зоне, то, скорее, даже не начинали делать. Опять же, новый класс был вовсе не тем, в чём Эрнис сейчас нуждался. А вот следующий пункт был самым многообещающим в этом списке.

        4. РАЗБЛОКИРОВКА УРОВНЯ.
        ВЫ ДЕЙСТВИТЕЛЬНО ХОТИТЕ РАЗБЛОКИРОВАТЬ ВОЗМОЖНОСТЬ ПРОКАЧКИ ДО 70 УРОВНЯ?

        Эрнис с силой ткнул пальцем в кнопку подтверждения, едва та успела появиться.
        Давайте уже, не томите!
        Никаких видимых изменений не произошло, но, открыв панель персонажа, игрок увидел перед собой заветные цифры:

        УРОВЕНЬ: 50/70.

        Закрыв панель, он покинул болванчика и почти бегом влетел в четырёхэтажное здание. Логика подсказывала, что распределение врагов здесь должно соответствовать выдаваемой экипировке, то есть на первом этаже обитают мобы пятидесятого уровня, затем с каждым этажом на десять уровней выше, и на последнем, четвёртом - особенно сильные семидесятники, расставленные там для тестирования наилучшей экипировки.
        Так и оказалось: пробежав несколько метров по коридору и свернув в первый дверной проём, Эрнис оказался в комнате, по которой бродили двое крестьян-пятидесятников. Сгорая от нетерпения, игрок набросился на того, кто стоял ближе, и быстрыми, отточенными до автоматизма движениями расправился с ним прежде, чем его товарищ успел прийти на помощь. Второй моб также быстро отправился на пол, успев нанести игроку всего пару ударов, от которых тот и не пытался увернуться.
        Разделавшись с обоими врагами, Эрнис сразу же опустил взгляд туда, где у нижней границы поля зрения находилась длинная полоса опыта. По достижении пятидесятого уровня она приняла форму цепочки, как бы сообщая: "Закрыто", и опыт за убийство мобов с тех пор больше не набирался. Сейчас же полоса вернулась к своему прежнему виду и уже была заполнена на десять процентов. Последний раз она заполнялась с такой скоростью на самых первых уровнях, в то время как на подходе к финалу Мейране приходилось выкашивать сотни мобов в подземельях, чтобы довести Эрниса до заветного левел-апа. Значит, в тестовой зоне опыт, выдаваемый за убийство крестьян, был завышен для ускоренной прокачки тестировщиков. Впрочем, Эрнису это сейчас было только на руку.
        Не желая терять время, он вышел из комнаты и продолжил зачистку этажа, выкашивая всех, кто попадался на пути, и уже через несколько минут дождался заветного сообщения:

        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 6000 ЕД. ОПЫТА.
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 51 УРОВЕНЬ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 6 ОЧКОВ ХАРАКТЕРИСТИК.


        ГЛАВА 14

        Шесть очков характеристик! Хотя на самом деле удивляться было нечему. При выходе новых дополнений в играх, как правило, принято повышать эффективность развития персонажей, и "Мир клинков" не стал исключением. На старте игры каждый персонаж имел 52 уже распределённых очка характеристик, а за время прокачки с первого по пятидесятый уровень набирал ещё 138 очков, которые вкладывал уже по своему усмотрению, в итоге имея суммарно 190 очков, не считая бонусов от экипировки.
        Тем же, кто достигнет пятидесятого уровня и отправится на покорение нового контента, игра предлагала набрать 120 очков всего за двадцать уровней. Таким образом игрок, полностью развившийся в Ар'Такуле, и по характеристикам, и по экипировке будет почти вдвое сильнее любого из нынешних пятидесятников. О большем Эрнис не смел и мечтать. Если всё пойдёт по плану и он, а заодно и Лондера с Кабрио, получат преждевременную  прокачку до семидесятого уровня, Варигоса и Диорадоса будет ждать неприятный сюрприз.
        "А будет ли?" - спохватился Эрнис, спешно открывая страницу оружейной на сайте и вбивая в поиске свой никнейм.

        ИГРОК ЭРНИС.
        УРОВЕНЬ: 50.
        КЛАСС: МАСТЕР КЛИНКОВ.
        ЧЛЕН КЛАНА "МЕЛИОРА".
        СТАТУС: ОНЛАЙН.
        ТЕКУЩЕЕ МЕСТОНАХОЖДЕНИЕ: "ЭНКАРИЯ".

        ПОСЛЕДНЕЕ ИСПОЛЬЗОВАННОЕ ОРУЖИЕ:
        ЦЕРЕМОНИАЛЬНЫЙ МЕЧ ЧЁРНОГО СОВЕТА.
        ТИП ОРУЖИЯ: МЕЧ, ОДНОРУЧНОЕ.
        УРОН: 184-192.
        ЭФФЕКТЫ:
                    +10% УРОНА ПРИ РУБЯЩИХ АТАКАХ.
                    +10% ЭФФЕКТИВНОСТЬ БЛОКА.
                    5% ШАНС ПРИ АТАКЕ НАЛОЖИТЬ НА ЦЕЛЬ ПРОКЛЯТИЕ (ТЕМНОТА: МЕТКОСТЬ СНИЖАЕТСЯ НА 5% НА 10 СЕКУНД).

        Игрок облегчённо вздохнул. Получается, оружейная знала, что он уже получил пятидесятый уровень и переправился в Энкарию, а вот изменения, произошедшие с персонажем в тестовой зоне, почему-то не учлись. Либо в оружейной просто не успели обновиться данные, либо...
        Намереваясь исключить все "либо", Эрнис открыл панель Арсенала, извлёк оттуда другой клинок, более слабый по характеристикам, подержал его в руке и вернул назад, а затем обновил страницу своего персонажа в оружейной.

        ПОСЛЕДНЕЕ ИСПОЛЬЗОВАННОЕ ОРУЖИЕ:
        АРСЕОТСКИЙ КАМЕННЫЙ МЕЧ.
        ...

        Теперь он вынул из Арсенала тестовый пятидесятиуровневый меч, также подержав его в руке, после чего снова открыл оружейную.

        ПОСЛЕДНЕЕ ИСПОЛЬЗОВАННОЕ ОРУЖИЕ:
        АРСЕОТСКИЙ КАМЕННЫЙ МЕЧ.
        ...

        Повторив данную манипуляцию ещё несколько раз, Эрнис пришёл к единственному логичному выводу - оружейная игнорировала любые изменения персонажа, выходящие за рамки официально действующего контента, и здесь никто не мог увидеть ни превышения положенной планки уровня, ни появления на персонаже новой, недоступной для остальных экипировки.
        Но оружейная оружейной, а кое-какую информацию можно было получить прямо в игре. Эрнис вызвал панель гильдии, перешёл на вкладку, где отображался полный состав "Мелиоры", и выставил сортировку по алфавиту в обратном порядке, переместив своё имя почти на самый верх списка.

        ЭРНИС, МАСТЕР КЛИНКОВ, 50 УРОВЕНЬ.

        Здесь тоже всё было чисто. Значит, если не светить ни перед кем новым оружием и бронёй с подозрительно высокими показателями, то можно в полной тайне ото всех усилить своего персонажа почти вдвое, после чего расправа с врагами станет делом пары минут.
        Теперь предстояло оповестить об этом своих напарников - офицеров "Длани Каина", и тогда уже к концу сегодняшнего дня все трое станут семидесятниками. Эрнис открыл панель чата и приготовился набрать Лондере личное сообщение, но остановился, занеся палец над виртуальной клавиатурой. На несколько мгновений им снова овладели сомнения в том, насколько он в действительности доверяет этим двум игрокам. Может, лучше ни во что их не посвящать и попробовать разделаться с Диорадосом и Варигосом в одиночку? Ничего невыполнимого в этом не было - при такой разнице в уровнях даже персонажу-танку хватит нескольких простейших атак, чтобы отправиться на тот свет, а их охрана, если повезёт, даже не успеет ничего сообразить. Конечно, может и не повезти, и превосходства в уровне окажется недостаточно против организованной группы игроков, и не факт, что в случае чего получится сбежать.
        С Лондерой и Кабрио Эрнис был знаком уже неделю, и пока что они ни разу его не обманули, но игрок до сих пор не мог определиться, доверяет ли им настолько, чтобы поделиться подобной силой, обладание которой может полностью перевернуть расклад сил в обществе просочённых. Сам Эрнис хотел лишь одного - освободить сестру и вернуться к свободной жизни, в которой ему не придётся ни от кого прятаться и никого бояться. А дела просочённых - дело десятое. Обладание такой силой даст ему своеобразный иммунитет, который не позволит остальным просочённым лезть к Эрнису и диктовать ему, как жить и что делать.
        А вот что произойдёт, если доступ к этой силе получат два офицера, явно положившие глаз на кресло начальника? Что ждёт всех просочённых, когда один из них займёт место лидера, обладая при этом мощью, позволяющей ни с кем не считаться? Эрнис прокрутил в памяти всё общение с Лондерой с момента их самой первой встречи. Грубая, прямолинейная, с радикальными замашками, но в то же время имеющая понятие о равенстве и справедливости. Что сделает такой человек, придя к власти? Только сейчас Эрнис понял, что за всё время их знакомства он ни разу не поднял эту, едва ли не самую важную, тему. Значит, придётся расставить все точки над i прямо сейчас.

        ЭРНИС: НЕ СПИШЬ?
        ЛОНДЕРА: НЕТ, А ЧТО? ПОТРЕНИРОВАТЬСЯ ЗАХОТЕЛ?
        ЭРНИС: НЕТ, КОЕ О ЧЁМ ПОГОВОРИТЬ. МЫ МОЖЕМ ВСТРЕТИТЬСЯ?
        ЛОНДЕРА: НАДЕЮСЬ, ЭТО ЧТО-ТО ВАЖНОЕ? МЫ СЕЙЧАС НЕ В ТОМ ПОЛОЖЕНИИ, ЧТОБЫ ТРАТИТЬ ВРЕМЯ НА ПУСТУЮ БОЛТОВНЮ.
        ЭРНИС: ВАЖНОЕ, НЕ СОМНЕВАЙСЯ.
        ЛОНДЕРА: ТОГДА ДАВАЙ ВСТРЕТИМСЯ... ГДЕ БЫ НЕ ВЫЗВАТЬ ПОДОЗРЕНИЙ...
        ЛОНДЕРА: ВСПОМНИЛА. "ЮЖНОЕ УБЕЖИЩЕ НИОКРАТА". ЭТО В ЭНКАРИИ. ДАНЖ ДЛЯ ПЯТИ ЧЕЛОВЕК, НО В НАЧАЛЬНОЙ ЧАСТИ ЕСТЬ ПАУКИ, С КОТОРЫХ ДРОПАЕТСЯ ПОЛЕЗНАЯ ЖЕЛЕЗА ДЛЯ АЛХИМИКОВ, И ФАРМИТЬ ЭТИХ ПАУКОВ МОЖНО В ДВА-ТРИ ТЕЛА. ТАК ЧТО МЫ НЕ ВЫЗОВЕМ ПОДОЗРЕНИЙ, ЕСЛИ ЗАЙДЁМ ТУДА ВДВОЁМ. ТОГДА МНЕ ЗАХОДИТЬ ПРЯМО СЕЙЧАС?
        ЭРНИС: ДАВАЙ, Я ТОЖЕ В ЭНКАРИИ, СЕЙЧАС ПРИБЕГУ В ТАЙКОР.

        Быстро поменяв оружие и броню, убрав тестовую экипировку в инвентарь, Эрнис подошёл к лысому нпс и выбрал в меню пункт "Телепорт", который ожидаемо позволял переместиться в любую из локаций Кирридена. Улетев в Тайкор, он дождался, пока Мейрана зайдёт в онлайн, встретился с ней в городе, и вдвоём они молча отправились к нужному подземелью.

***

        - Ну, чего хотел? - спросила Мейрана, когда они оказались внутри данжа, защищённые от посторонних ушей.
        Вокруг простиралась сеть освещаемых факелами пещер, по которым и правда то и дело проползали из одного прохода в другой гигантские пауки. Эрнис ответил, вспоминая заготовленную речь:
        - Всю неделю мы строим планы о том, как нам свергнуть Варигоса. Но мы до сих пор не обсудили, что будем делать, если нам и правда удастся его убрать. Ведь дело не ограничится простым соблюдением законов, которые он нарушил. Кому-то придётся сесть в кресло лидера и править всем обществом просочённых. И этим кем-то, как я понимаю, будешь ты.
        - А, вот ты о чём. Да, Кабрио точно не станет вешать на себя такую ответственность, так что когда Варигос отправится на тот свет, лидером и правда придётся стать мне. Или у тебя есть другие предложения? - Мейрана покосилась на Эрниса то ли с подозрением, то ли с интересом.
        - Тогда не расскажешь, что в этом случае будет ждать наше общество и меня в частности? Проще говоря - твою политическую программу.
        - Ну и термины... Да нет у меня никакой программы. Законы общества мы составляли все вместе - я, Варигос, Кабрио и другие офицеры, - и текущий свод правил меня вполне устраивает. Менять там ничего не надо, достаточно лишь обеспечить их соблюдение. А с этим у нас сейчас проблемы, ты и сам знаешь. От себя могу гарантировать, что когда приду к власти, то сделаю всё от меня зависящее, чтобы не допустить появления таких вот Диорадосов, которые считают, что весь мир должен вертеться вокруг них. Если потребуется, будем ходить на них и их охрану целыми рейдами, и даже чёрт с ним, если при этом перед кем-нибудь засветимся. Такая "программа" тебя устроит?
        - Устроит. Вот только мне интересно, не говорил ли Варигос тех же самых слов, когда вы назначали его лидером? Не заявлял ли он, что будет блюсти порядок и равенство среди просочённых любыми способами? А потом он столкнулся с реальностью, в которой обладающий деньгами и властью человек может собрать свою собственную армию и диктовать остальным свои условия. Ты уверена, что не повторишь его путь?
        - Уверена, - неожиданно быстро сказала Мейрана, даже на мгновение не задумавшись над ответом. - Как ты думаешь, о чём думал шеф в тот момент, когда пошёл на поводу у Диорадоса?
        - Ммм... Что-нибудь вроде: "Зачем мне ссориться с Кузнецовым... конфликт с ним будет слишком опасным и затратным... проще прибить одного мелкого просочённого и замять дело"...
        - Именно. Я же без раздумий пойду на этот самый конфликт. Я выведу против такого умника целое войско, если потребуется. Уничтожу его самого и каждого, кто посмеет к нему присоединиться, и даже мысли не допущу о том, чтобы разменять невиновного человека, как пешку.
        - Даже если для этого придётся рискнуть тайной, о которой вы все так печётесь?
        - Да! - голос Мейраны повышался с каждой фразой. - Я скорее позволю этому миру развалиться на части, чем буду молча смотреть на несправедливость, которую была в силах остановить. Я знаю, что такая политика может привести к войне, и я приму этот риск. Таковы мои намерения. Соглашаться с ними или нет - твоё дело.
        Эрнис на какое-то время задумался над её словами. Лондера не только сказала именно то, что он хотел услышать, но даже немного перегнула палку. Неделю назад, выслушав от Варигоса список законов общества просочённых, он воспринял их скорее как противное препятствие, в одночасье обломавшее все его планы на будущее. С чего бы сейчас ему вдруг беспокоиться о том, что Лондера может нарушить эти правила? Да, неосторожные действия могут повлечь за собой неприятные последствия для всего мира, но, как говорится, кто не рискует...
        Остатки сомнений исчезли в тот момент, когда перед его мысленным взором возникло лицо Лизы. Она всё ещё там, в плену, где её в лучшем случае просто держат взаперти, а в худшем... И если его одиночное противостояние против сильных мира сего провалится, сестра будет обречена. Если же он объединится с Лондерой и Кабрио и их организованное нападение пройдёт по плану, уже в ближайшие дни Лиза окажется в безопасности. Эрнис глубоко вздохнул, решаясь перейти точку невозврата.
        - Ну? - поторопила его Мейрана. - Ты услышал ответы на свои вопросы. Что теперь?
        - А теперь... Хочу тебе кое-что показать.
        Волшебница, подняв брови, озадаченно посмотрела, как мастер клинков извлёк оружие из Арсенала.
        - Стартовый меч. И что? - всё ещё не понимала она.
        Эрнис покрутил проржавевший клинок в руках, раздумывая, с чего начать рассказ, но потом решил, что действия покажут всё лучше, чем слова. Подойдя к женщине поближе, он без предупреждения махнул вооружённой рукой, нанеся рубящий удар ей по лицу. Его никнейм тут же окрасился в фиолетовый цвет, свидетельствуя о нападении на другого игрока, а Мейрана схватилась рукой за раненое лицо. Лицо волшебницы искривилось, а рот открылся, чтобы озвучить Эрнису его краткую характеристику, но затем её глаза остановились, уставившись в нижний левый угол поля зрения. Туда, где располагалось окно чата.
        - Сто девяносто три дамага? Это как?.. - пробормотала она, затем повнимательнее посмотрела на оружие в руке Эрниса, убеждаясь, что не перепутала стартовый клинок с чем-то другим.
        - Лови, - мастер клинков бросил ей меч, дав игре мысленную команду о передаче предмета. Аккуратно поймав клинок за рукоять, Мейрана повертела его перед собой, изучая название и характеристики.
        - Ты что-то хочешь мне рассказать, да? - наконец спросила она.

***

        Часы показывали восемь вечера. Дела клана на сегодня были закончены, и Варигос, выключив компьютер, вышел из своего кабинета, запер дверь на ключ и направился к выходу из "Юридического агентства Длань закона". Берсеркер Карлос отлип от стены и молча последовал за своим начальником. Изелия тоже упаковывала сумочку, собираясь отправиться домой.
        Втроём они вышли на улицу, и Варигос с охранником направился к освещённой светом фонарей стоянке, где был припаркован его автомобиль. В окнах соседнего офиса ещё горел свет - его работники всегда расходились немного позже юридического агентства. За спиной послышался голос Изелии:
        - Алё, здрасьте. Можно вызвать такси?
        Первое время после принятия в Длань девушка ездила домой на маршрутках. Но её родители места себе не находили от того, что дочь в тёмное время суток пешком преодолевает путь от работы до остановки, а затем от остановки до дома. Объяснить им, почему она не боится насильников и грабителей, Изелия не могла, поэтому вскоре начала ездить на такси. Это отнимало приличный кусок от зарплаты, но позволяло избежать неприятных разговоров дома.
        До автомобиля - недешёвой иномарки, которую глава Длани вполне мог себе позволить, оставалась пара десятков шагов, когда слева вдруг раздался хлопок, и на площадке стало чуть темнее - разбился фонарь. Затем похожие хлопки послышались со всех сторон. Фонари лопались один за другим, пока парковка полностью не погрузилась в темноту.
        Варигос остановился, но остался спокоен - за время своего лидерства он уже не раз наблюдал подобный трюк от представителей классов, владеющих дальними атаками. Видимо, очередной просочённый или даже целая их группа решила, что они умнее и сильнее остальных, и могут так просто взять и напасть на лидера Длани. Людей, недолюбливающих Варигоса, было достаточно, и недавно к ним прибавился ещё один - мелкий мастер клинков, вовремя раскусивший, что его собираются убрать. Или ему кто-то подсказал... Двое офицеров клана - Лондера и Кабрио - уже не раз выражали своё несогласие с политикой лидера, но прямых доказательств их предательства пока не было, а убирать ценных членов клана без причин - только зря нагнетать обстановку.
        Вызвав список макросов[34 - [1]Макрос - записанный пользователем перечень действий, который автоматически выполнится при запуске макроса.], тамплиер щёлкнул пальцем по одному из них, носящему простое название "нападение". Макрос, согласно прописанной в нём команде, тут же вывел в клановый чат сообщение:

        ВАРИГОС: НА МЕНЯ НАПАЛИ, НУЖНА ПОМОЩЬ.

        Прямо сейчас те, кто выдавал себя за работников соседнего офиса, выбегали из кабинетов и спускались по лестнице, собираясь прийти на помощь шефу. Карлос остановился в паре метров позади Варигоса - стандартная практика для защиты цели от вражеских ассасинов. Как бы ни был развит навык скрытности и как бы темно ни было вокруг, нельзя незамеченным проскочить прямо перед лицом у другого игрока. Конечно, если ассасин не превосходит этого игрока на десяток-другой уровней...

        КРИТИЧЕСКОЕ ПОПАДАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 491 ЕД. УРОНА.

        Вздрогнув от неожиданности и боли, Варигос мгновенно отскочил в сторону и развернулся, чтобы рассмотреть нападавшего.
        - Кабрио... Карлос, ты ослеп?!
        - Его не было видно! - стал оправдываться качок, извлекая из Арсенала две булавы.
        Тамплиер призвал в руки молот и щит, вставая в боевую стойку. Разбираться, каким образом берсеркер мог проглядеть сина у себя перед носом, сейчас было некогда. Первым делом следовало отразить нападение и разобраться с предателями. И откуда только такой урон кинжалом через тяжёлую броню, удивился Варигос. Ни один син скрытной атакой ещё не выдавал по нему более полутора сотен за удар. И что это у него в руке - стартовый кинжал? Ладно, все вопросы потом.
        Быстро повертев головой, Варигос убедился, что на площадке больше никого нет. По крайней мере, никого из тех, кто не обладает навыком скрытности. Он стал наступать на ассасина, пока Карлос подбирался к тому сбоку. Никогда не недооценивать врага и не терять осторожность - таково было железное правило Варигоса, благодаря которому он до сих пор оставался жив.
        Но в этот раз осторожность его подвела - с грохотом раздробив асфальт, на берсеркера обрушился ещё один человек, пригвоздив того к земле и тоже снеся неприлично большой процент здоровья. Тамплиер сразу узнал Лондеру, отметив, что она тоже держит в руке простейшее деревянное копьё. Стартовое оружие, как правило, применялось офицерами Длани для безопасных атак по новичкам, которых требовалось усмирить, но никак не для боя с равными по силе игроками. Тамплиер ещё раз осмотрелся вокруг, пытаясь понять, откуда она могла прилететь - ведь он только что осмотрел парковку и убедился в отсутствии посторонних людей. Из возвышенностей поблизости было только десятиэтажное здание, где располагался их офис, но оно стояло в двух десятках метров отсюда. С нижних этажей драгун бы не долетел, а с верхних - расшибся насмерть. Ещё одна загадка, которую предстоит решить, когда эти двое отправятся на тот свет.
        Со стороны послышался звук распахивающейся двери, и из офисного здания выбежали ещё четверо просочённых, на ходу обнажая оружие для предстоящего боя.
        - На что вы рассчитываете? - с интересом спросил Варигос, глядя на Кабрио и Лондеру, которая уже слезла с Карлоса и встала поближе к ассасину. - Вдвоём вам меня не убить, и вы это прекрасно знаете. Или у вас есть план, который я не предусмотрел?
        - Кабрио, - обратилась драгунша к своему напарнику, игнорируя вопрос шефа, - будь добр, отвлеки пока остальных. С этим я разберусь лично.

***

        - Приехали, - сообщил шофёр, не оборачиваясь.
        Дмитрий Кузнецов вышел из машины, обошёл её по кругу и открыл противоположную дверь, предлагая своей спутнице выйти наружу. Не удостоив его взглядом, Елизавета покинула автомобиль.
        - Тебе так идёт это платье... - прокомментировал Кузнецов, обведя её взглядом, уже не первый раз за сегодняшний вечер. - Идём, не будем пропускать веселье.
        Он повернулся и двинулся к зданию ресторана. Уже отсюда через стеклянную стену было видно, что внутри полно народа - таких же бизнесменов, а чаще просто бандитов, со своими жёнами или одноразовыми спутницами. Лиза, неуверенно шагая из-за непривычно высоких каблуков, медленно двинулась за ним, а сзади за ними последовали двое охранников. Всего людей, охраняющих Кузнецова, было шестеро, и они посменно сопровождали его. Обычно с ним ходили всего двое, но иногда, уходя на какие-то дела и встречи, ему случалось брать с собой и всех шестерых.
        Лиза всегда находила этих ребят странными. Среди них всего один действительно походил на секьюрити своим телосложением и манерой держаться - этакий типичный хмурый качок, сверлящий взглядом всех людей, оказывающихся поблизости от хозяина. Остальные же казались обычными парнями и выглядели не внушительнее, чем её худощавый брат, и часто становились предметом насмешек от друзей Кузнецова, на что тот всегда отвечал неловкой улыбкой.
        Тем не менее, Лиза хорошо помнила случай, когда на улице к ним полез какой-то пьяница, просивший подсобить деньгами. Она до сих пор не забыла, как тот мужик отлетел назад метра на три, когда невысокий тщедушный паренёк из охраны Кузнецова с размаха дал ему в лицо. Упав на асфальт, тот человек больше не пошевелился, и Лизе даже не позволили проверить его и вызвать скорую.
        Сейчас их сопровождали двое: Женя - тот самый качок, единственный обладатель внушительной внешности, и второй, и Гоша - не примечательный парень с хипстерской внешностью и расслабленной походкой.
        Сегодняшний вечер им предстояло провести в ресторане на каком-то званом вечере, куда среди прочих был приглашён и Кузнецов. Целый вечер унижения, где к ним будут постоянно подходить какие-то люди, здороваться, разговаривать. Если повезёт, то не обратят на неё внимания. А если нет, начнутся расспросы: как зовут, чем занимается и прочее. Кузнецов уже заготовил легенду о том, как они познакомились и "влюбились" друг в друга, а также в подробностях рассказал, что сделает с Лизой, если она посмеет ляпнуть что-нибудь не то.
        - Такое чувство, будто за нами кто-то наблюдает, - пробормотал Гоша.
        - Ты сегодня точно ничем не закидывался? - спросил у него Кузнецов. - А то целый день как на иголках.
        - Да трезвый я, - отозвался тот. - Просто предчувствие какое-то нехорошее.
        Лиза на всякий случай оглянулась, но не увидела среди тёмных улиц ничего, кроме затылка Гоши, который тоже в этот момент решил посмотреть назад. Даже если бы она подняла голову и осмотрела крыши стоявших вокруг многоэтажек, то вряд ли смогла бы разглядеть чёрную точку на вершине одной из них.

***

        Фигура в длинной чёрной куртке сидела на крыше двадцатиэтажного здания, на самом её углу, внимательно глядя вниз, где от парковки двигалась к ресторану группа из четырёх человек.

        ДИОРАДОС, МАГ ЛЬДА 50 УРОВНЯ.
        ГАРСЕН, ОХОТНИК ЗА ГОЛОВАМИ 50 УРОВНЯ.
        ДЕРОКРОН, РАЗРУШИТЕЛЬ 50 УРОВНЯ.
        N/A.

        Как и говорил Кабрио, на публичные мероприятия Диорадос брал с собой лишь пару охранников, уверенный, что в людных местах он будет в безопасности. Наверное, и правда будет... если успеет до них добежать.
        Эрнис встал и накинул на голову капюшон. Затем отошёл по краю крыши на десяток шагов назад, развернулся, разбежался и с силой оттолкнулся ногами, взмыв в воздух на шестидесятиметровой высоте.

***

        ПРИМЕНИТЬ: СТАЛЬНОЙ ГРАД.

        Сзади просвистел воздух, и мгновение спустя раздался звук разлетевшегося асфальта, а сразу после него - крик Жени. Не успела Лиза обернуться, как у неё перед глазами пролетел второй предмет, воткнувшись в асфальт в двух метрах от девушки. Она едва успела разглядеть снаряд, оказавшийся металлическим мечом, когда клинки посыпались со всех сторон, втыкаясь в землю и иногда поражая Кузнецова и обоих охранников, но старательно избегая того места, где стояла Лиза, как будто она была окружена защитной аурой.
        Затем произошла ещё одна странность - тело и одежда Кузнецова вдруг покрылись ледяной коркой, а в его левой руке образовался широкий и толстый ледяной диск, который он тут же вскинул над головой, используя как щит.
        - Что происходит?! - крикнул Кузнецов, не решаясь выглянуть из-за щита.
        - Сверху! - крикнул в ответ Гоша.
        В следующую секунду наконец показался нападавший. Ловко приземлившись на асфальт, он резко выдернул из него ближайший клинок и с силой воткнул в спину Кузнецова, не успевшего ничего сообразить. Тот в ответ махнул назад коротким ледяным мечом, откуда-то появившимся в его правой руке. Но чёрная фигура в капюшоне не только играючи увернулась от удара, но и мгновенно перескочила к Гоше, наотмашь ударив его мечом, а затем развернулась и, в два широких шага сократив дистанцию с Женей, пнула его ногой с разворота, отчего тот отлетел на несколько метров назад.
        Лиза отбежала в сторону, не желая испытывать судьбу, оставаясь в гуще этого сражения. Услышав справа лёгкий треск, она обернулась и увидела, что Гоша натягивает тетиву длинного лука. В следующее мгновение щёлкнула тетива, и стрела полетела в напавшего. Девушка не успела его предупредить, но этого и не потребовалось - незнакомец развернулся и играючи отбил её мечом, после чего стремительно подскочил к Гоше и с молниеносной скоростью нанёс ему серию рубящих ударов. Во все стороны брызнула кровь, а Гоша пронзительно закричал, но вскоре смолк и упал на землю, перестав подавать признаки жизни.
        Слева послышались тяжёлые шаги, и, повернувшись туда, Лиза решила уже не удивляться здоровенной секире в руках у Жени. Незнакомец не стал ждать, пока эта махина подберётся к нему, и выпрямился, выставив вперёд левую руку. Несколько разнокалиберных сабель, рапир и кинжалов тут же слетелись к ней и зависли в воздухе, а потом резко сорвались с места и влетели в качка, утыкав его, как дикобраза. Выронив секиру, Женя тоже повалился на асфальт.
        Вдруг чья-то рука резко схватила её за плечо, а шею обожгло чем-то холодным. И острым.
        - Одно движение, - послышался над ухом голос Кузнецова, - и твоей сестре конец.
        Твоей сестре? Что?..
        Что-то просвистело слева и воткнулось в шею Кузнецова прямо возле уха Лизы - она отчётливо услышала звук протыкаемой кожи. Тот стал заваливаться на бок, а человек в капюшоне, каким то образом уже оказавшийся рядом, перехватил его правую руку, не позволив ледяному лезвию скользнуть по шее девушки.
        Кузнецов выдернул руку, кувыркнулся назад и проворно вскочил на ноги, вскинув перед собой щит.
        - Что ещё за фокусы?! Откуда такой дамаг?! - прокричал он. Последнее слово Лиза не поняла, хотя в этот момент она вообще мало что понимала.
        Вместо ответа незнакомец молча выставил перед собой руку и запустил в Кузнецова несколько клинков, отчего его щит потрескался и толстыми кусками посыпался на асфальт. Незнакомец не останавливался и теперь энергично махал руками, заставляя дюжину клинков летать и кружиться в воздухе, с разных сторон втыкаясь Кузнецову в руки, ноги и прочие участки тела.
        - Нет! - кричал тот, тщетно пытаясь увернуться от бесчисленных атак. - Подожди! Давай погово...
        Мгновенно сократив дистанцию, незнакомец припечатал его к земле мощным ударом кулака. Затем отставил руку, в которую тут же послушно легла рукоять меча - ржавого и неприглядного на вид. Подойдя к корчащемуся на земле противнику, он демонстративно занёс меч, а затем со всей силы опустил руку вниз, пригвоздив врага к асфальту. Вскрикнув в последний раз, Дмитрий Кузнецов уронил руки на землю и перестал шевелиться.
        Выдернув меч из тела, человек в капюшоне быстро оглянулся в сторону Лизы, будто убеждаясь, что она в порядке, после чего легко взмахнул руками, и все клинки, торчащие из асфальта и тел убитых людей, разом растворились в воздухе. Секира, лук и ледяной доспех Кузнецова к этому времени тоже успели исчезнуть, и сейчас на земле лежали три обычных окровавленных тела, ничем не выдавая прошедшего здесь фантастического боя. Убедившись, что всё чисто, незнакомец метнулся в сторону и забежал за ближайший дом, скрывшись за углом.
        Лиза же стояла на месте, прокручивая в голове слова Кузнецова.
        И твоей сестре конец.
        Брат у неё был только один, и мог ли это быть... Кусочки прежде непонятного пазла стали складываться воедино. Подозрительно быстро зажившие синяки, полученные во время драки в переулке; крышка банки от супа, которую, судя по отзывам на сайте магазина, не мог открыть вообще никто; подозрительные вечерние прогулки брата; странные охранники Кузнецова, не имеющие ни мышц, ни оружия. Многое прояснилось, и в тоже время возникло ещё больше новых вопросов. И Лиза знала, кому вскоре придётся на них ответить. Достав из сумочки телефон, она набрала одно короткое СМС:

        ВО СКОЛЬКО ЯВИШЬСЯ ДОМОЙ, КОЛДУН?


        ЭПИЛОГ

        - Деньги принесла?
        - Сначала покажи товар.
        Вася оглянулся направо и налево, всматриваясь в темноту. Убедившись, что рядом нет посторонних глаз и ушей, он расстегнул куртку и достал из внутреннего кармана небольшой пакетик с содержимым белого цвета. Колян, его напарник, стоявший по левую руку, внимательно следил за покупателем - им уже попадались умники, которые думали: "Зачем платить, когда можно просто выхватить товар и убежать?" Но у Коляна реакция была, как у мангуста, а ещё он на всякий случай всегда держал за пазухой травмат, и рядом с ним Вася был спокоен.
        - Хочешь проверить? - предложил он.
        - Давай, - сказала клиентка и протянула руку. Взяв пакетик, она повертела его перед собой.
        - Попробуй, не стесняйся. Товар что надо.
        - Да я и так вижу, что товар годный...
        Вася внимательно посмотрел на неё, изобразив на лице удивление. Определила качество невооружённым глазом, даже не взяв на вкус? Всё ясно - очередной лох, который хочет казаться умным. Повезло ей, что Вася с Коляном работали по-честному, другие уже давно бы обули, и девка унесла бы домой сахар к чаю.
        - Так что, берёшь?
        - Беру, беру.
        С этими словами клиентка сунула пакетик в карман и стала разворачиваться.
        - Э, куда! - Колян попытался схватить её за руку, но та успела увернуться, что само по себе было большой редкостью. Последний раз такое удавалось, как его там звали... Созонову - ещё в те недалёкие времена, когда Вася и Колян работали на Кузнецова.
        Колян инстинктивно потянулся за травматом, когда ему показалось, будто в руке у клиентки что-то блеснуло.
        - Это чё, меч?! - удивлённо промямлил Вася. Это были последние слова, которые он произнёс. В следующее мгновение девушка стремительно развернулась, и двуручный клинок в её руке описал почти полный оборот, и в тот же момент головы Васи и Коляна взмыли в воздух.
        Минуту спустя Ирдеана уже спешно двигалась прочь от места преступления, где на земле остались лежать два обезглавленных тела. Она двигалась быстрыми шагами, почти касаясь левым плечом стены дома, когда вдруг прямо перед её лицом что-то с треском влетело в стену, выбив из неё несколько каменных осколков. Ирдеана тут же отскочила назад, раскрыв перед собой панель Арсенала, готовая в любой момент призвать в руку верный двуручник. Мельком глянув на предмет, торчащий из стены, она с удивлением узнала в нём "Меч лазуритовой кузницы" - популярную в "Мире клинков" пушку среди игроков пятидесятого уровня. Она тоже надеялась обзавестись такой в будущем, когда сама станет пятидесятником, но сейчас её волновало совсем не это. Значит, она всё-таки была не единственным носителем этой аномалии, позволяющей пользоваться Арсеналом в реальном мире. Справа послышались шаги, и Ирдеана наконец смогла увидеть владельца лазуритового меча.

        ЭРНИС, МАСТЕР КЛИНКОВ 50 УРОВНЯ.

        Ох ты ж, и правда пятидесятник...
        Человек с головой, укрытой капюшоном, сделал ещё несколько неспешных шагов и остановился в паре метров от девушки в ожидании, когда она задаст очевидный вопрос.
        - Ты кто? - спросила Ирдеана максимально вежливым тоном, на какой была способна. Этому парню грубить явно не следовало.
        Помедлив пару секунд, он ответил, медленно проговаривая слова и будто пробуя каждое из них на вкус:
        - Охотник... на супергероев.

***

        ЭРНИС: НАШЁЛ. МОЖЕШЬ ЖДАТЬ ЕЁ ЗАВТРА В ОФИСЕ.
        ЛОНДЕРА: И КАК ОНА ТЕБЕ?
        ЭРНИС: НАПОМИНАЕТ МЕНЯ В МОЛО... НА ДВАДЦАТЫХ УРОВНЯХ. БЫЛА ОЧЕНЬ НЕДОВОЛЬНА, ЧТО ПРИДЁТСЯ ПРЕКРАТИТЬ СВОИ НОЧНЫЕ ПОХОЖДЕНИЯ :)
        ЛОНДЕРА: НАДЕЮСЬ, ХОТЬ РОДСТВЕННИКОВ У НЕЁ НИКТО НЕ ПОХИЩАЕТ?
        ЭРНИС: НИ О ЧЁМ ТАКОМ ОНА НЕ УПОМИНАЛА.
        ЛОНДЕРА: СПАСИБО И НА ЭТОМ... ЛАДНО, ЗАВТРА САМА С НЕЙ ПОБЕСЕДУЮ. ОТБОЙ.

        Виталий закрыл панель чата, убрал руки в карманы и продолжил шагать по тротуару. Кроссовки, брюки карго и длинная куртка с откинутым капюшоном - это был просто ещё один обычный прохожий. Даже в это время суток на пути ему встретилось несколько людей: кто-то возвращался домой, а кто-то, наоборот, планировал веселиться всю ночь, чтобы уснуть уже под утро. Все они жили своей жизнью и были погружены в свои проблемы, не зная, с кем они делят этот город, не видя имён над чужими головами. Это была тайна, сохранение которой лежало на плечах тех, кто именовал себя Дланью. Тайна, которой не дозволено выйти наружу.
        Новое личное сообщение заставило интерфейс издать короткий писк.

        ДЕЛИОС: РЕЙД ЧЕРЕЗ ПОЛЧАСА, НЕ ОПАЗДЫВАЙ :)
        ЭРНИС: УЖЕ БЕГУ. СЕГОДНЯ ОПЯТЬ ИДЁМ В "КОМНАТЫ ПРИНЦЕВ"?
        ДЕЛИОС: НЕ, НАДОЕЛИ ОНИ. МЫ С КЛАНОМ ПОСОВЕЩАЛИСЬ - ВСЕ ЗА ТО, ЧТОБЫ СХОДИТЬ В "ПОДНЕБЕСНЫЙ ТРОН". А ТО УЖЕ ЧЕРЕЗ НЕДЕЛЮ ДОПОЛНЕНИЕ ВЫХОДИТ, И ВСЕ УБЕГУТ В АР'ТАКУЛ, А МЫ В ТОПОВОМ РЕЙДЕ КИРРИДЕНА ТАК НИ РАЗУ И НЕ ПОБЫВАЛИ.
        ЭРНИС: ПОНЯЛ. БУДУ МИНУТ ЧЕРЕЗ ДВАДЦАТЬ.

        КОНЕЦ
        notes

        Примечания

        1

        [1] ХП (HP, Hit points) - показатель здоровья персонажа.

        2

        [2] Моб (Mob) - простейший враг в компьютерной игре, управляемый искусственным интеллектом.

        3

        [3] Ник (Nick, Nickname) - псевдоним человека в интернете или онлайновой игре.

        4

        [4] Пушка (пуха) - в играх так принято называть любое оружие, не только огнестрельное.

        5

        [5] Гайд (Guide) - руководство, инструкция.

        6

        [6] Квест (Quest) - задание.

        7

        [7] НПС (NPC, Non-Player Character) - персонаж, управляемый искусственным интеллектом. В отличие от мобов, может быть не только врагом, но и выполнять другие функции: продавать предметы, выдавать задания и т.д.

        8

        [8] Лут (Loot) - добыча, содержимое сундуков и убитых врагов.

        9

        [9] Стелс (Stealth) - скрытность.

        10

        [10] Даггерщик (от слова Dagger) - игрок, пользующийся кинжалами.

        11

        [11] Дуалы (Dual weapon) - использование двух оружий, по одному в каждой руке.

        12

        [12] Левел-ап (Level-up) - повышение уровня.

        13

        [13] Хилер (Healer) - целитель.

        14

        [14] Сет (Set) - комплект брони.

        15

        [1]Фарм (Farm) - длительная добыча чего либо, будь то деньги, ресурсы или опыт для персонажа.

        16

        [2]Бафф (Buff) - наложение на персонажа каких-либо полезных эффектов.

        17

        [3]Крафт (Craft) - ремесло, создание каких-либо предметов.

        18

        [4]Твинк (Twin) - дополнительный персонаж. Как правило, получает поддержку от основного персонажа, благодаря чему всегда имеет много денег и хорошую экипировку.

        19

        [5]Скрипт (Script) - программный код, определяющий модель поведения для объекта.

        20

        [6]Элитник (Elite) - элитный, более сильный враг.

        21

        [7]Милишник (Melee) - персонаж, предпочитающий ближний бой.

        22

        [1]Рандом (Random) - элемент случайности.

        23

        [2]Тик (Tick) - периодическое срабатывание эффекта, действующего долгое время.

        24

        [3]Сагрить (Aggro) - привлечь внимание врага на себя.

        25

        [4]Респаун (Respawn) - точка воскрешения.

        26

        [1]Бот (Bot) - программа, настроенная на автоматическое выполнение каких-либо действий. Например, торговля на рынках в онлайн-играх.

        27

        [2]Танкование (Tanking) - перетягивание внимания врагов на себя и получение урона от них, чтобы обезопасить более хилых членов группы.

        28

        [1]Айс (Ice) - лёд, в данном случае - сокращённое название ледяного мага.

        29

        [2]ДД (Damage dealer) - персонаж, отвечающий за нанесение урона.

        30

        [1]Лор (Lore) - Информация об игровом мире (география, история и прочее). Изучается игроками по желанию.

        31

        [1]ПВП (Player vs Player) - сражения игроков между собой.
        [2]Каст (Cast) - процесс произнесения заклинания.

        32

        [1]Нерф (Nerf) - ослабление слишком мощных персонажей/предметов/заклинаний в игре для достижения баланса.

        33

        [2]Бан (Ban) - блокировка доступа к игре за нарушение правил.

        34

        [1]Макрос - записанный пользователем перечень действий, который автоматически выполнится при запуске макроса.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader . Для андроида Alreader, CoolReader, Moon Reader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к