Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Зарубежные Авторы / Кавахара Рэки / Sword Art Online: " №17 Алисизация Пробуждение " - читать онлайн

Сохранить .
  Алисизация Пробуждение Рэки Кавахара

        sword art online - 17
        
        Глава XX
        У каждого своя битва (7 июля 2026 года, 8-ой день 11-ого месяца 380 года по календарю Империи людей, 05:00)
        
        Часть 1
        
        Более чем 3000 игроков собрались под великим куполом Мирового Древа, стоящего в сердце города Арун, в центре мира ALfheim Online.
        Монстры в виде крылатых рыцарей, защищающих врата крыши купола, были убраны. Взамен, девять рас фей использовали это пространство для встреч и переговоров, или как место проведения ивентов.
        Только четыре игрока стояли перед приблизительно 3000 других игроков, посетившими это большое и неудобное собрание.
        Неповоротливый гном Эгиль, саламандр Кляйн, укротитель зверей кайт ши Силика и кузнец лепрекон Лизбет — приятели «Черного мечника» Кирито, который все еще находился в «Подмирье» и не просыпался.
        В 4:20 утра, когда Кляйн и Лизбет рассылали внутриигровые сообщения каждому другу в списках, онлайн были только трое игроков класса «Лидер». Но умоляя их и подчиненных офицеров, они прибегли к табуированному методу, попросив связаться с другими игроками в реальной жизни. В результате, всех игроков, находящихся на площади, удалось собрать всего за 40 минут.
        В этом значительном, полусферическом пространстве почти 30% пришлых или постоянных игроков использовали недавно созданные аккаунты. Несмотря на это, они были, конечно, не новичками в VRMMO. Это были ветераны других игр на базе движка Семя, загрузившимися сюда по просьбам друзей, имеющим аккаунты в ALO.
        Другими словами, 3000 человек, собравшихся под куполом этого Мирового Древа, были самыми элитными среди японских VRMMO игроков. Они были последней надеждой Юи, нисходящего ИИ: это единственная сила, способная спасти Армию обороны Империи людей в Подмирье.
        Под приглушенным куполом, усилив магией голос, кузнец лепрекон Лизбет воскликнула:
        — ...То, что я говорю вам, ребята, не ложь и не шутка! Японская исследовательская организация использовала наш национальный бюджет и Семя, чтобы построить виртуальный мир под названием «Подмирье», и тысячи американских игроков, которые ничего о нем не знают, собираются погрузиться туда и устроить резню среди жителей!
        Лизбет чувствовала себя неловко из-за своего националистического тона, но по-прежнему воодушевляла и обнадеживала себя, что это ей только на пользу, поэтому продолжила кричать:
        — Жители Подмирья не просто NPC! Они — истинный искусственный интеллект, рожденный из данных бесчисленных VRMMO миров, в которых вы все бывали! У них есть эмоции и души, как и у нас! Пожалуйста, чтобы защитить их, одолжите нам на время свою силу! Пожалуйста, сконвертируйте персонажей, которых вы все в настоящее время используете в ALO!
        Завершая свою пятиминутную речь, Лизбет обвела взглядом игроков в надежде.
        Множество фей лишь смущенно смотрели. Конечно, не может быть, чтобы они немедленно все поняли, внезапно услышав такую речь. Даже сама Лизбет до сих пор находила это странным, выслушав объяснения Юи о структуре Подмирья и «Искусственных пульсветах», живущих там.
        Элегантная рука поднялась из толпы шокированных и галдящих игроков.
        Вышла лидер сильфов Сакуя, стройное тело которой покрывало зеленое кимоно.
        — Лизбет. Я не думаю, что ты и твои друзья делали бы все это просто ради розыгрыша, и более того, должно быть произошло что-то серьезное, если даже тот мальчик Кирито не появлялся в течение десяти дней. Но...
        Плавный и спокойный голос Сакуи дрогнул в недоумении:
        — ... Если быть честной, трудно сразу поверить во все это. Существуют ИИ с человеческими душами, и американские военные пытаются захватить их?.. Это все жутко неправдоподобно... Конечно, чтобы доказать твои слова, мы должны лишь авторизоваться и увидеть все сами... Но ты только что упомянула, что погружение в «Подмирье» включает в себя несколько проблем, правильно? Не могла бы ты сначала рассказать о них?
        «Этот момент наконец настал».
        Лизбет сделала глубокий вдох и на мгновение закрыла глаза.
        Это момент истины. Если я провалюсь здесь, то вообще никто не придет нам на помощь.
        Вмиг открыв глаза и бросив стремительный взгляд на Сакую, других лидеров перед собой и бесчисленных игроков, Лизбет решительно ответила:
        — Хорошо... Подмирье работает не так, как обычная VRMMO игра, поэтому будет несколько проблем, когда вы погрузитесь в нее. Прежде всего, там нет управляемого пользовательского интерфейса. Другими словами, вы не сможете выйти оттуда самостоятельно.
        Гвалт внезапно стал громче.
        «Не можете выйти оттуда самостоятельно», не было ли это фразой, что вызывала воспоминания о той смертельной игре из прошлого, «Sword Art Online»? В эти дни все игры, построенные на движке Семя, включая ALO, предусматривали два способа выхода: управляя пользовательским интерфейсом или посредством голосовой команды.
        — Единственный способ выйти — „смерть персонажа“. А это подводит меня ко второй проблеме. В Подмирье... нет Поглотителя боли. Если вы получите сильный урон, который уменьшит ваш уровень жизни до нуля, то почувствуете довольно сильную боль.
        Шум стал еще громче.
        Изоляция боли была обязательной характерной чертой любого современного VR сервера. В виртуальных мирах без этой функции удар мечом или сожжение огнем причинило бы столько боли, как если бы такое произошло в реальном мире. В зависимости от обстоятельств, на теле игрока могут даже появиться синяки.
        Тем не менее, была гораздо более серьезная проблема, связанная с этим погружением.
        Дождавшись, пока возмущение немного стихнет, Лизбет сообщила игрокам о третьей и величайшей проблеме.
        — ... Еще одно. Сервера Подмирья в настоящее время находятся в состоянии, когда даже разработчики не могут управлять ими. Что означает... мы не можем гарантировать, что данные каждого персонажа конвертируются назад в исходные игры... В некоторых ситуациях возможна даже потеря самого персонажа.
        После короткой паузы... Ужасающе громкий рев ярости затопил огромный купол.
        Лизбет, Кляйн, Силика и Эгиль молча выстроились в центре зала вместе с Юи, сидевшей на плече Кляйна в своей форме крошечной пикси, их тела перенесли волну возгласов, обрушившуюся со всех сторон.
        Это была именно та реакция, которую они ожидали.
        3000 топовых игроков потратили кучу времени и сил, прокачивая своих персонажей. Они провели в ALO часы, яростно убивая монстров, дававших всего лишь одно очко опыта, что напоминало каждодневную рутинную работу - опустошение озера, используя только одно ведро, день ото дня.
        Как они могли продолжать молчать, услышав, что есть шанс потерять персонажей, которых они прокачивали, вложив в них всю свою душу?
        — Т... Ты, блин, издеваешься! — крикнул выбежавший из толпы игрок, тыча указательным пальцем в Лизбет.
        Он был одет в бардовое обмундирование саламандр с боевым топором за спиной. Как оказалось, он был высокоуровневым игроком, чуть ниже по рангу Владыки Мортимера и генерала Юджина.
        Подняв забрало своего шлема и продемонстрировав полные ярости глаза, саламандр заорал во весь голос достаточно громко, чтобы вся группа позади него заткнулась:
        — Ты собрала всех здесь и говоришь нам зайти на какой-то сомнительный сервер, что уже достаточно нелепо. Теперь ты сообщаешь мне о потере персонажа?! Как, черт возьми, ты собираешься расплачиваться с нами, если они пропадут навсегда?! Или это просто ловушка, чтобы ослабить всю нашу расу?!
        — ...Гх!
        Лизбет подняла руку, чтобы остановить разгневанного Кляйна, подавшегося вперед, и изо всех сил постаралась спокойно ответить:
        — Я сожалею, мы ничего не можем обещать. Я знаю очень хорошо, что ваши высокоуровневые персонажи бесценны. Вот почему мы умоляем вас помочь... Все, что я прошу — пожалуйста, помогите нашим друзьям в Подмирье, они рискуют своими жизнями, чтобы защититься от нападения американцев.
        Даже при том, что она больше не кричала, голос Лизбет все еще разносился по всему куполу. Саламандр, казалось, на мгновение утихомирил свой пыл, но, сойдя на нет, внезапно неистово воспылал:
        — „Друзья“ о которых ты говоришь — всего лишь выжившие из SAO, не так ли?! Те ребята, которые с таким выражением лица кричат „я лучше всех“! Я знаю все об этом, вы, изначальная группа из SAO, всегда смотрели на нас сверху вниз!!!
        Теперь настала очередь Лизбет потерять дар речи.
        Лизбет никогда ничего такого не делала, в чем обвинял ее саламандр. Но если подумать, она не может быть полностью уверена, что такие мысли никогда не появлялись в голове. Имея свой игровой дом, расположенный в парящем Новом Айнкраде, а не в городе на земле, она почти никогда не спускалась ниже и общалась только со своими старыми друзьями, что в большей степени было правдой.
        Саламандр неуклонно продолжал, как будто видел колебания в Лизбет:
        — Кого волнует искусственный интеллект или национальные секреты?! Не выпендривайся и не приноси дерьмо из реального мира в VRMMO! Ты можешь и сама пойти из-за такой ерунды! Разве так не лучше, Ваше Великолепие и Благородие, Госпожа Выжившая?!
        «Да, потеряйся», — подобные проклятия начали будоражить толпу.
        «Я ничего не смогла сделать».
        «Мои слова не достучались до них».
        Лизбет не могла сдержать наворачивающихся слез, в то время как умоляюще смотрела на самых сильных игроков ALO, которых она хорошо знала: Лидера сильфов Сакую, генерала саламандр Юджина и Лорда кайт ши Алисию Рю.
        Даже когда их глаза встретились, они продолжали молчать.
        Их пылающие взгляды непоколебимо уставились на Лизбет. Как будто говорили, покажи нам свою решимость.
        Лизбет сделала глубокий вдох и зажмурила глаза. Она подумала об Асуне, отчаянно сражавшейся в этот момент, раненом Кирито, о Лифе и Синон, помчавшихся в Подмирье.
        С моим уровнем, даже если я конвертируюсь, то не смогу так же сражаться как Асуна или кто-либо еще. Но должно же быть что-то, чем я смогу помочь. Прямо сейчас это место — мое поле боя.
        С силой открыв глаза и вытерев слезы, Лизбет продолжила свою речь:
        — Да, я принесла сюда некоторые проблемы из реального мира. И, как ты сказал, выходцы из SAO могут достаточно легко перепутать реальный мир и виртуальную реальность. Как бы то ни было, я абсолютно уверена, что мы никогда не думали о себе как о героях.
        Хватая руку Силики, стоявшую с глазами полными слез, справа от нее, она продолжила:
        — Она и я в настоящее время посещаем специальную школу для упомянутых тобою выживших. У нас нет выбора, т. к. наши предыдущие школы отчислили нас в середине года. Все студенты в школе для выживших должны посещать сеансы консультации каждый месяц. Они отслеживают наши мозговые волны в Амусфере, задают много неудобных вопросов на подобие: „Вы потеряли свое чувство реальности? — или, — Вам хочется причинить вред другим людям?“ Есть дети, которые вынуждены пить отвратительные лекарства. Для правительства мы — резервная армия преступников, которая нуждается в постоянном наблюдении.
        В какой-то момент во время ее речи волны ярости затихли, и напряженная тишина повисла под куполом. Даже у саламандра расширились глаза от удивления.
        Лизбет не имела ни малейшего представления, в какой момент следует прекратить поток речи. Она только отчаянно преобразовывала свои эмоции и непрекращающиеся мысли в слова:
        — Но... честно говоря, старые игроки из SAO — не единственные, к кому так же относятся. Все VRMMO игроки более или менее рассматриваются подобным образом. Некоторые говорят, что мы — просто тяжкий груз для общества, который не представляет собой ничего, другие же, что мы — эскаписты, которые не платят налоги и пенсии... Среди них были даже призывы к возвращению воинской обязанности, просто чтобы заставить нас служить обществу!
        Лизбет почувствовала растущее напряжение тысяч игроков. Если бы она легонько ткнула его иглой, ярость, в два раза более интенсивная, чем прежде, вырвалась бы наружу.
        Но Лизбет, приложив левую руку к груди, продолжала кричать:
        — Но я знаю! И верю! Это реальность!!!
        Ее руки потянулись сначала к окружению, затем и ко всему Альфхейму.
        — Этот мир и множество других виртуальных миров, связанных с ним, очевидно, не вымышленные места, в которые мы стремимся убежать от проблем! Для меня здесь реальные жизни, реальные друзья, реальный смех, слезы, встречи и расставания... Это — „реальность“!!! Я не одна так считаю, не правда ли?! Это потому что мы верим, этот мир — другая реальность, в которой мы трудимся изо всех сил, верно?! Тем не менее, если мы воспринимаем все это просто как игру, как виртуальный мир и отказываемся от него, тогда где наша „реальность“?!..
        Неспособная больше сдерживаться, Лизбет почувствовала, как слезы потекли по лицу. Но не став вытирать их, она выдавила из себя последние слова:
        — ...Многочисленные миры, которые все мы взращивали, соединились в Мировое Древо, и оно проросло. Теперь, когда цветок, называемый Подмирьем, наконец-то расцвел, я хочу защитить его! Пожалуйста, я умоляю вас... одолжите нам вашу силу!..
        Лизбет потянулась к крыше купола.
        На ее дрожащих от слез глазах засияла фосфоресценция, будто тысяча крыльев фей.
        * * *
        Блестящий серебряный свет нарисовал на рассвете длинную, яркую дугу.
        Через секунду, оборвавшись с сухим треском, толстая веревка извивалась в воздухе как черная змея. Десятки вражеских солдат, висевших на ней, с воем провалились в бездонную пропасть. Божественный инструмент «Близнецы острых крыльев», который перерезал веревку, развернулся по острой кривой и вернулся в руки Рыцаря Единства Ренри Синтезис Твенти-севен.
        Хотя Ренри быстро перерезал пять из десяти веревок, перекинутых армией Темной территории через долину, его лицо не отражало никакого чувства выполненного долга или гордости. Скорее он, казалось, был измучен безжалостным приказом буквально оборвать жизни вражеских солдат, пожертвовавших собой, чтобы пересечь долину.
        То же относится и к Асуне, которая находилась рядом с Ренри и сжимала поводья верхом на белой лошади.
        Когда Асуна, Ренри, Рыцарь Единства Алиса Синтезис Сёти, Рыцарь единства Сета Синтезис Твелв и Рыцарь Единства Командир Беркули Синтезис Ван прибыли верхом на лошадях, сотни вражеских солдат уже пересекли долину и отважно нападали, чтобы защитить оставшиеся веревки. Бессчетное количество врагов было убито тремя передовыми рыцарями: Беркули, Сетой и Алисой. Некоторые пытались обойти Ренри с фланга, вынудив Асуну воспользоваться собственным мечом.
        В виртуальном мире «Подмирье», основанном на программе Семя, до сих пор можно было использовать Навыки меча и Верховую езду из эры SAO.
        Помимо этого Асуна использовала Супер Аккаунт «Стейсия, Богиня творения», каждый параметр которого был очень близок к максимальному пределу, кроме того, характеристики ее рапиры «Сияющий свет» были за гранью тех, что были у Божественных инструментов Рыцарей Единства. Поэтому даже «Линейный», базовый Навык меча, мог легко пройти сквозь броню Темного рыцаря или массивный скелет Кулачного бойца.
        Тем не менее, кровоточащие раны врагов, крики потерпевших и их утерянные жизни, все было реально.
        Жители Подмирья, пришли ли они из Империи людей или Темной территории, все обладали душами точно такой же природы, как и пульсвет Асуны. Ее противники, несомненно, реальные люди, такие же, как она, но они могут быть убиты одним ударом только из-за некоторой разницы значений состояния и характеристик оружия, эта правда породила невыносимую боль и ужасное чувство в сердце Асуны.
        Более того, несмотря на то, как они шли напролом с трагической решимостью, было ясно, что Темные рыцари и Кулачные бойцы действовали не по собственной воле.
        Эти искусственные пульсветы обладали особенностью беспрекословного подчинения приказам начальника. Под командованием «Вектора, Бога тьмы», человека из реального мира, использующего Супер Аккаунт, как и Асуна, они продолжали свои атаки несмотря ни на что, зная, что погибают напрасно. С другой стороны, они были всего лишь жертвами, втянутыми в битву реального мира за технологии.
        Но Асуна до сих пор старалась изо всех сил выкинуть эту мысль из головы.
        Прямо сейчас наивысшим приоритетом было защитить «Жрицу света» Алису, преследуемую Вектором, и Кирито, находящегося в лагере позади.
        Она слышала, что из человеческих ресурсов в армии Темной территории остались только эти Кулачные бойцы и Темные рыцари. Если бы они могли воспользоваться в своих интересах этой опрометчивой операцией по пересечению долины и подорвать их основные силы, Вектор остался бы беспомощным.
        — Порядок, шестая следующая!!!
        Твердый и решительный голос Рыцаря Единства Беркули прервал мысли Асуны. Только после того, как Алиса, Сета и Ренри подтвердили приказ, Асуна последовала их примеру.
        Как только они повернули своих лошадей назад и приготовились двигаться на запад, раздался резкий звук рога.
        Бросив взгляд назад, они могли бы увидеть отряд-приманку армии обороны Империи людей на вершине холма в километре от них, спускающийся вниз организованным отрядом. Завершив свои приготовления всего через пятнадцать минут после того, как Рыцари Единства отправились в путь, они вышли из лагеря, чтобы помочь им.
        — Они такое... неугомонное стадо.
        Ощущалась горечь в словах Беркули, но с тех пор как долину успешно пересекли почти 500 Кулачных бойцов, было бы неплохо прибыть подкреплению. Пока Стражи удерживали бы вражескую армию, разрезать последние пять веревок было бы намного проще.
        «Похоже, мы выиграли эту битву, Вектор-сан».
        Мягко прошептала Асуна в мыслях...
        Прежде чем она смогла закончить, своеобразное явление предстало перед глазами.
        На фоне кроваво-красного восходящего солнца загадочные объекты начали падать с неба.
        Красные линии. Не просто одна. Десятки... Сотни.
        Нет, тысячи.
        Линии, казалось, состоят из крошечных точек, связанных между собой. Прищурившись, она увидела, что каждая точка была либо числом, либо буквой из английского алфавита.
        Эти таинственные пучки линий бесшумно падали вниз на долину, примерно в одном или двух килолах к востоку от поля битвы.
        Медленно не только Асуна, но и Рыцари Единства, и даже Темные Рыцари и Кулачные Бойцы Темной Территории, все прекратили свои действия, чтобы посмотреть на это странное явление.
        Первая красная линия, которая ударилась о треснувшую землю, превратилась в небольшую груду и затряслась...
        Потребовалось несколько секунд, чтобы обрести человеческую форму.
        * * *
        Увиденное заставило главу Кулачных бойцов Искана забыть о ярости, наполнявшей тело, даже если это было всего на долю секунды.
        «Что это?»
        На другой стороне великой долины пять сотен солдат Темной территории, успешно преодолевших веревочный мост, собирались бесстрашно расправиться с пятью Рыцарями Единства.
        Все же их движения внезапно прекратились, и все обратили свои удивленные глаза в сторону от поля боя.
        Лицо Искана, как будто вытянувшееся вдоль этой сцены, бессознательно повернулось в том же направлении. Там он увидел багровый проливной дождь в двух килолах к востоку от них.
        С сильным грохотом бесчисленные красные струи падали с неба. Они расширились от соприкосновения с землей и быстро превратились в человеческие формы.
        Перед ними появились воины, полностью облаченные в малиновые доспехи и вооруженные длинными мечами, боевыми топорами и копьями.
        Хотя цвет их брони отличался, форма же была очень похожа на ту, что у Ордена Темных рыцарей. Казалось, что это подкрепление императора Вектора.
        Тогда Искан отчетливо почувствовал что-то неладное.
        Эти красные воины стояли без какого-либо чувства дисциплины или такта. Они совершенно отличались от рыцарей, обученных Темным генералом Шустером, который уже мертв. Некоторые из них разговаривали, сидели на земле, а несколько человек даже достали оружие и помахали им, не дожидаясь приказа.
        Самым поразительным было... их количество.
        После того, как своеобразный дождь прекратился, легион увеличился до невероятных размеров. По его оценкам, их численность была далеко за десять тысяч, двадцать тысяч... Похоже тридцать тысяч человек. Имей Орден Темных Рыцарей такой мощный резерв, они бы отказались от совместной атаки Десяти Лордов и давно бы захватили Темную территорию.
        Шокировало больше всего то, что встревожены были и сами войска Темных Рыцарей на этой стороне долины. Даже они ничего не понимали. Что вообще происходит?
        В таком случае это был «Темный Легион», который их император, Темный Бог Вектор, призвал с помощью темных искусств.
        Когда же Искан понял это, его шок сменила ярость.
        Если он может вызывать такую армию, как эта...
        Почему же не сделал этого раньше?! Не были ли Кулачные бойцы и Темные рыцари, которые погибли в этой бессмысленной войне, только приманкой, служившей для привлечения врага?!
        Подождите... а что если так и есть?
        Что если Император отдал приказ принудительно начать эту беспрецедентную, суицидальную операцию для того, чтобы выиграть время, а потом вызвать его собственных подчиненных?
        ...Нет.
        Не только эта операция. Во время всей битвы около Великих восточных врат потери силы армии Темной территории были огромны. Будь это гоблины, гиганты, огры или даже Гильдия Темных Искусств, все они были уничтожены. Тем не менее, Император даже глазом не моргнул, не говоря уже о том, чтобы оплакивать их смерть.
        Другими словами, для императора Вектора, пятьдесят тысяч человек армии Темной территории были лишь пешками с самого начала!
        До этого момента Искан, молодой глава Гильдии Кулачных бойцов, был просто человеком, не интересующимся ничем кроме улучшения своих собственных навыков, а также возвышением своего племени.
        Но в эту самую секунду мыслительный процесс в первый раз поднялся до точки, с которой он был в состоянии осмотреть всю Темную Территорию, Империю Людей и все Подмирье. Это явление вызвало конфликт в его сознании.
        Император был самым сильным. Он должен подчиняться тем, кто сильнее его, беспрекословно.
        Но.
        Но...
        — Гх!..
        Сильнейшая боль, которую он никогда не испытывал, пронзила правый глаз. Искан закричал от боли, прикрыв правую сторону лица. Глава Кулачных Бойцов споткнулся и упал на колени.
        С трудом он смог увидеть более тридцати тысяч малиновых солдат, которые ринулись вперед, говоря на непонятном языке.
        Они бежали к почти тысячной армии солдат Человеческой Империи, объединенной с Рыцарями Единства и выстроившейся для контратаки.
        С другой стороны, пятьсот Кулачных Бойцов и Темных Рыцарей стояли неподвижно, совершенно растерянные.
        Несмотря на беспощадность стратегии Императора, это, по крайней мере, кажется, спасло жизнь этим пятистам воинам.
        Так Искан утешал себя, терпя сильную боль.
        ...Даже после всех страданий не понятно насколько жесток Вектор.
        В момент, когда пятьсот рыцарей Темной Территории, солдаты Человеческой Империи и вызванный Темный легион встретились — бесчисленные мечи, топоры, копья отразил свет Солус.
        Затем с кровожадными возгласами они атаковали Кулачных Бойцов, которые должны были быть их союзниками.
        * * *
        — Те ребята... Почему?!
        Это был первый раз, когда Асуна увидела ошарашенного Командующего Беркули.
        30000 солдат, появившиеся внезапно... нет, залогонившиеся на востоке от поля боя, несомненно, вызваны императором Вектором.
        Но где на Земле он взял столько человек?
        Они создали новых NPC с помощью системы? Но центральная консоль уже заблокирована, единственный способ ввести новых бойцов ? создать персонажа в реальном мире, а затем погрузиться, как Асуна, но у нападавших под контролем только две установки STL.
        Асуна задумалась, и в этот момент...
        Ее замешательство было разрушено ревом красных войск, которые находились в пределах нескольких сотен метров.
        "Вперед!!"
        "Отправить их в ад!!"
        — Английский!
        Эти люди, все они из реального мира... судя по акценту, они американцы!
        Но почему они здесь... ведь Подмирье отрезано от реального мира...
        Нет.
        Нет...
        Подмирье, в самом деле, был другим миром, созданным с помощью МнемоВизуала, конкурирующим с реальным миром. Тем не менее, все VRMMO, без исключения, созданы на основе «Семени». Другими словами, они могли бы погрузиться в этот мир с помощью Амусферы, но для этого должен быть полигонный мир... Кроме того, Океанская Черепаха использовала спутниковую широкополосную связь.
        Тогда кто-то должен был написать клиентскую программу, которая включала центральный адрес сервера Подмирье и информацию, и распространить ее в реальном мире...
        Тогда можно погрузить не только десятки; сотни тысяч человек.
        Но Асуну шокировали больше всего действия этих алых солдат; они начали без каких-либо колебаний атаковать своих предполагаемых союзников: Темных Рыцарей и Кулачных Бойцов.
        "Ч-что они?!.."
        "Разве они не должны быть нашими союзниками?!"
        Рыцари отчаянно кричали, пытаясь защититься от нападения, но их количество было уже слишком непропорциональным, к тому же у прибывших солдат оружие и доспехи были гораздо лучше, чем у армии Темной Территории.
        Один за другим мечи и щиты ломались друг о друга, и вместе с мучительными криками от столкновения обеих армий, хлынули бесчисленные струйки крови.
        "Чувак, это обалденно!!"
        "Симпатичная запекшаяся кровь!!"
        Эти американцы, возможно, даже не знают об истинной природе этой битвы. Скорее всего, они думают, что это бета-тест новой классной VRMMO. Поэтому нельзя винить их в том, что они убивают всех направо и налево. В конце концов, здесь все для них NPC. Если бы была возможность объяснить им всё о Подмирье и Пульсветах, возможно они сложили бы оружие.
        Даже если Асуна попытается выйти на поле боя и объяснить, они примут ее за NPC. Если сказать: "Убивая врагов, вы получите очки, которые сможете обменять на редкие предметы после официального релиза", даже японские геймеры станут делать то же самое.
        Короче говоря, убедить их невозможно.
        Те, кого убивают не NPC, а искусственные Пульсветы, несущие в себе душу. После того, как они закончат с армией Темной территории, наверняка переключаться на воинов Империи Людей, а значит, она должна сражаться.
        Асуна, полная решимости, подняла рапиру и начала быстро повторять команду.
        "Системная команда!! Создать элемент поля!"
        Свет сконцентрировался на кончике меча.
        Не было никого способа сделать такой же каньон, что и вчера, вместо этого она представила себе остроконечную гору и полоснула мечом сверху вниз.
        Лаааа... с торжественным звуком световой луч упал чуть дальше от места сражения.
        Земля перед ней внезапно задрожала, и крутой пик вырос из земли и поднялся почти на 30 метров. Десятки алых солдат, стоящих на вершине, подлетели.
        Четыре горы возвысились в поле. Подброшенные воины оглушительно матерились на английском, некоторые из них пронзили скалы, а остальные полетели вниз, образуя дождь из крови и плоти.
        Асуна не могла представить, что они пережили перед смертью, так как резкая боль пронзила ее голову, заставив упасть с лошади.
        Боль была намного сильнее, чем в тот раз, когда она создала большой каньон. Сейчас Асуна испытывала страдания от географических данных, бегущих через ее душу.
        ...Я не должна сейчас упасть.
        Стиснув зубы, она подтянулась обратно на седло.
        Хотя рвение, с которым американцы бросались в бой, и утихло, но горы были всего лишь 500 мелов в длину, так что в ближайшее время они их обогнут.
        Я должна создать каменную стену на востоке, чтобы воины Империи смогли отступить.
        Задыхаясь, Асуна подняла дрожащую руку.
        Но она была схвачена другой, рукой в броне, отразившей сверкающий отблеск рассвета.
        — Алиса?! - назвала она рыцаря в золотой броне хриплым голосом.
        Красивое бледное лицо золотого рыцаря источало уверенность, и она кивнула ей.
        — Не заставляй себя, оставь это нам.
        — Н.. Но эти люди — враги из Реального Мира... враги для моего мира...!
        — Даже будь то десятки тысяч кровожадных воинов, этого не достаточно, чтобы напугать нас.
        — Да, настало время засиять и нам.
        Беркули безмятежно улыбнулся.
        Трагическое понимание было на лицах воинов.
        Ведь их армия была в 30 раз меньше.
        Командир Рыцарей поднял меч и прокричал:
        — Внимание! Всем воинам собраться в плотный ряд! Не позволяйте противнику прорваться!
        ***
        "Ох... Ох..."
        То, что вырвалось из уст Искана, было на не человеческом языке.
        "Ох... ОХХХХХХХХХХ!.."
        Харкнув кровью, молодой Кулачный Боец взревел словно зверь, не чувствуя боли.
        Глаза заместителя Искана, казалось, разделяли его боль, смотря вниз, опустив голову...
        Все мертвы. Всё потрачено.
        Его бойцы пали, не выдержав приближающийся шторм мечей, их души погрязли в крови.
        Несмотря ни на что, они все ещё пытались пересечь каньон, ведь нельзя было ослушаться Императора.
        Почему... Почему Император не отдал приказ прекратить движение или не заставил нападающих остановиться?
        Его племенные воины даже не приманки, а простые жертвы, предложенные тому вызванному темно-красному легиону?
        — Я должен... Сказать Императору.
        Он должен доложить императору. Он должен просить его прекратить эту операцию.
        Разъяренный и отчаянный Искан сделал маленький шаг на пути к Императорскому престолу в карете позади него. Вся правая сторона его поля зрения окрасилась в темно-красный, а боль нарастала.
        Заместитель Дамп посмотрел на него, пытаясь что-то сказать.
        Именно тогда гигантский черный силуэт пролетел прямо над их головой.
        Оба инстинктивно подняли голову вверх, там был дракон.
        На драконе была фигура в черной броне с длинными распущенными золотыми волосами, одетая в блестящую меховую мантию - сам император Вектор.
        "Ах... АХ!.."
        Услышав непроизвольный крик Искана, сидящий на драконе Император взглянул на землю. В его холодном взгляде не было ни одной эмоции.
        Затем император Вектор отвернулся от Искана и направил своего дракона к югу от долины.
        Это... Бог. Властитель.
        Но если он правитель, то является самым сильным существом с непревзойденной мощью.
        Он должен ответить за свои деяния!!
        Истинный правитель ведет свою армию, управляет ею и стремится к процветанию. Поэтому, не чувствуя ничего... Император.. правый глаз.. не должен... боль.. быть правителем..!!
        "Уо... ОХ...ОХХХХХХХ!!"
        Искан, высоко подняв кулак, согнул палец в виде крюка.
        Не думая, он ударил в источник невероятного тепла, блокируя свои мысли, правый глаз.
        — Л... Лидер!! Что вы творите?!
        Заблокировав левой рукой руку Дампа, с ревом вырвал свой правый глаз из глазницы. Глазное яблоко испустило свет в кулаке, а потом исчезло.
        Сейчас Искан полностью не удалил "Код 871", как это сделали Алиса и Юджио. Поэтому он всё ещё не в состоянии противостоять приказам Императора.
        Тем не менее, он обнаружил довольно хитрый способ, чтобы уклониться от приказов Вектора.
        Искан развернулся к Дампу и сказал, глядя на него:
        — Император ничего нам не сказал об этих красных? Так?
        — А... Нет. Но...
        — Тогда если мы их всех убьем, ничего не случится.
        "...Чемпион..."
        Искан посмотрел на ошарашенного Дампа одним глазом и приказал:
        — Слушайте... После того, как все из племени пересекут мост, атакуйте красных. Мы должны спасти наших партнеров.
        — А...? под "мостом" вы имеете в виду...
        — Ты знаешь, что я собираюсь сделать. Остальное доверяю тебе.
        После этих слов он повернулся в сторону долины.
        После чего ноги окутал огонь.
        Тогда Лидер Кулачных Бойцов начал медленно бежать, ускоряясь все сильнее и сильнее, превратившись во вспышки огня.
        Если Магомед не идёт горе, значит, гора идёт к Магомеду... Я пролечу над каньоном!
        Прокричав, он прыгнул с левой ноги на сто миль в ширину.
        "Прыжки" были очень важным аспектом в тренировках Кулачных Бойцов.
        Это обучение начиналось с того, чтобы перепрыгнуть маленькую песочницу для оттачивания силы воли, пересечение горы, наполненных горящим маслом чанов формировало уверенность в своём прыжке, все это носило название "Инкарнация".
        В конце концов, хороший воин сможет прыгнуть на 20 мелов. В этом мире, где полет был чем-то внеземным, это был предел человеческого тела.
        Тем не менее, сейчас Искан должен преодолеть расстояние, в пять раз превышающее этот предел. Он летел, оставляя после себя огненный след.
        Десять... Двадцать мелов... Он до сих пор летит.
        Тридцать мелов. Тридцать пять мелов. Сильный ветер дул со стороны долины, ускоряя кулачного бойца, как будто у него есть невидимые крылья, поднимая его еще выше.
        Сорок мелов.
        Просто немного выше — ему нужно подняться еще немного выше... Тогда он мог бы полагаться на импульс, чтобы достичь другой стороны —
        Но непосредственно перед тем, как он достиг центра долины, ветер беспощадно прекратился. Тело Кулачного Бойца немедленно потеряло свой восходящий импульс; траектория скачка достигла максимума, и он стал падать, описывая дугу.
        Он был... в пяти мелах от другой стороны.
        "УОООООХХХ!!"
        Искан кричал, бросив правую руку вперед, пытаясь ухватиться за что-нибудь в воздухе. Но не было ничего, за что можно было бы ухватиться; только бесконечный, холодный воздух, простирающийся выше и выше из темноты под ногами, обертывающийся вокруг его тела, готовившегося упасть.
        Именно тогда чрезвычайно громкий рев достиг ушей Искана.
        "ЧЕМПИООООООООООН!!"
        Он покрутил головой по сторонам.
        Его личный помощник Дэймп взял правой рукой валун по размерам больше, чем собственная голова, и приготовился бросить.
        Вождь Кулачных Бойцов сразу понял, что его лояльный подчиненный, который часто следовал за ним, запланировал сделать. Но... бросок гигантского валуна дальше, чем на 50 мелов, невозможен для человека...
        Гоуа.
        Правая рука Дампа внезапно раздулась, выступили рельефные мышцы и набухшие вены, как будто вся сила сконцентрировалась в одном месте.
        "ОХХХХХ!"
        Гигантский человек проревел, сделав несколько шагов, и бросил со всей силы валун правой рукой.
        Камень летел, словно его запустили катапультой... в тот момент правая рука Кулачного Бойца взорвалась, разбрызгивая кровь и разбрасывая ошметки мяса.
        Левым глазом Искан увидел, как тело Дампа рухнуло на землю, после чего сосредоточил свой взгляд на валуне, летящем прямо в него.
        "... УАААААААХ!!"
        Вскрикнув, он оттолкнулся от валуна.
        Стук! Камень раскололся, но Искан уже подпрыгнул и летел вперед. Теперь мечники с той стороны уже близко.
        ***
        "Чёрт!!"
        Тяжело дыша и проклиная американских игроков, Асуна достала рапиру из ножен.
        Это отличалось от того, когда она ранее боролась с людьми Темной Территории; она больше не должна справляться с умственным напряжением при убийстве человека. Асуне, ранее известной как "Молния", затем "Лекарь-Берсерк", наконец удалось начать комбо атаку Навыками Мечника; число темно-красных солдат, которые пали от ее меча, быстро выросло на 10.
        Но... несмотря на это, число врагов по-прежнему оставалось слишком огромным!!
        Не только Асуна, но и солдаты Армии Защиты Человеческой Империи и четыре Рыцаря Единства тоже сражались как жестокие боги, и, наконец, прорубили себе кровавый ход на юг. Тела сложились в гору перед солдатами, продвигающимися в тяжелом снаряжении.
        Однако они были совершенно неспособны противостоять волнам темно-красных солдат, бесконечно продвигающимся через скалистые горы, и могли только делать все возможное, чтобы сопротивляться и сохранять текущую позицию. Самое главное, очень быстро поняли, что тела врагов, которых они уничтожили, исчезнут в течение десятков секунд, не оставляя следов крови на земле — они поняли, что их противники были не живыми людьми, а армией фантомов. Тогда…
        "Увау... Нет...ААААХХХ —!!”
        Внезапный крик заставил Асуну повернуть голову.
        ...Тогда она увидела, что в оборонительной линии дыра, и американцы хлынули, как черная грязь, кидаясь грязными ругательствами. Хранители были окружены врагом, численностью в несколько раз больше, плоть и кровь парили в воздухе, крики боли постепенно превратились в вопли умирающих. Эта чрезвычайно реалистичная картина смерти, казалось, разозлила алых солдат еще больше, и они начали наступать вдвое сильнее.
        "Прекратите... ПРЕКРАТИТЕ...!!"- плакала Асуна.
        Она четко понимала, что нужно изо всех сил прорываться к югу. Но уже не могла контролировать себя и спрыгнула с лошади.
        "ПРЕКРАТИТЕ!!"
        Приказывая смертельному темно-красному потоку, ее крик был таким же горьким, как кровь.
        Она знала, что американские игроки всего лишь использовали, но, несмотря на это, больше не могла подавить свой кипящий гнев.
        Ззкакакак —!!
        Ее правая рука вспыхнула, и «Сияющий Свет» нанес удар сквозь щитки темно-красных шлемов. Четыре смертельно раненых человека уронили свои полуторные мечи и рухнули на землю, крича.
        Судя по их реакции, Асуна поняла, что, хотя они и вошли с помощью Амусферы, но не были защищены Поглотителем Боли. По правде говоря, Асуна поняла это давно, таким образом, она пыталась наносить удары прямо в сердце, немедленно убивая человека и разлогинивая его из игры, все же эта логика также изменилась.
        Она теперь полагалась на умение своего меча наносить удар через броню врагов, убивая их немедленно, иногда даже раскалывая их мечи пополам.
        Для всех, кроме нее, это полигонный мир, но она, нырнувшая через STL, видела все как в настоящей жизни. Они реальные: люди, кровь, тепло, кровь имела такой же тошнотворный медный запах.
        Некоторое время спустя лужа крови достигла ног Асуны, она случайно поскользнулась и упала. Неповоротливые солдаты немедленно окружили растянувшуюся на земле девушку.
        "Схватить её!!"
        Топор опустился вниз, а Асуна уклонилась вправо. Но прежде чем она убрала левую руку, топор уже настиг ее.
        Гадинь.
        Рука с хрустом оторвалась чуть выше локтя и взмыла в воздух.
        "...ААХХ!!"
        Асуну ослепила мучительная боль, дыхание замерло, и она онемела. Тяжело дыша, посмотрела на рану, из которой хлестала кровь. Сквозь слезы она заметила как четыре или пять черных теней вокруг нее уже замахнулись оружием.
        Внезапно голова человека с гигантским топором готова была взорваться и выпустить шторм из плоти и крови.
        Асуна услышала тяжелые удары как у пулемета.
        “Хмм… Почему эти парни настолько добрые?”
        Асуна вынесла муки и взяла себя в руки; перед нею был худощавый, невысокий молодой человек с волосами, стоящими словно огонь.
        “Кто-то с Темной Территории!”
        Асуна резко вдохнула и на мгновение забыла про боль. По цвету кожи и единственному кожаному ремню, опоясывающему все его тело, он явно был членом племени Кулачных Бойцов, с которым она сражалась несколько минут назад.
        Но почему кто-то, находящийся под командованием Императора Вектора, атаковал темно-красных солдат, которых призвал сам Вектор?
        ... Казалось, он пришел спасти ее.
        Асуна посмотрела вверх и заметила, что у человека был только один левый красный глаз, уродливая рана виднелась на месте правого глаза, а следы крови на лице выглядели как слезы; кровь была свежей.
        Оставшимся глазом молодой Кулачный Боец искоса посмотрел на американца, приближающегося к нему, и поднял правый кулак высоко вверх.
        Кулак мгновенно покрылся бушующим пламенем.
        "Ва...РААААААХХХ!!"
        С криком, походившим на рвущуюся ткань, кулак ударил о землю.
        Гауа!!
        От того места, где кулак поразил землю, полукруглая ударная взрывная волна распространялась огненной стеной, неуклонно подкидывая всех темно-красных солдат в воздух.
        “Какая сила!”
        Асуна была поражена. Если бы она сражалась с этим человеком сейчас, то могла бы проиграть…
        Кулачный боец молча схватился за броню Асуны и приподнял её, смотря оставшимся левым глазом.
        "...Давай заключим сделку".
        Асуна не смогла сразу понять, что этот человек хотел передать словами.
        ?Сделку?!
        ?Да. Вы - та, кто создал те горные вершины и долину, не так ли? Послушайте, сделайте мост через долину, не важно, насколько узкий. Тем самым, мы, четыре тысячи воинов Гильдии Кулачных Бойцов, сможем сражаться вместе с вами, пока не разгромим эту темно-красную армию.
        Сражаться вместе... против Армии Тьмы?
        Действительно ли это возможно? Люди Темной Земли, нет, все люди этого мира неспособны идти против приказов своего правителя из-за существования «Кода 871».
        Но у молодого человека перед нею не было правого глаза. Это значит, что он сломал печать самостоятельно? Неужели он, как Алиса, способен сломать границы этого мира?
        Алиса сказала вчера вечером: “Чтобы потерять «Код 871», глаз должен полностью взорваться”, но его рана не была похожа на взорванный правый глаз, а больше походила на ту, будто все глазное яблоко вырвали силой… Что же она должна теперь делать?
        Колебание Асуны мгновенно рассеялось из-за завываний и размахов меча, приближающегося к ней справа.
        "Этот человек, вероятно, не будет лгать".
        Тем, кто расколол головы нескольким приближающимся солдатам черным, как уголь, полуторным мечом, настолько тонким, что почти незаметным, был седой Рыцарь Единства женского пола, Сета Синтезис Твелв.
        Заметив Сету, хвастливая и в то же время смущенная усмешка вспыхнула на молодом лице Кулачного Бойца. “Эй”?позвал он.
        Увидев эту улыбку, Асуна приняла решение.
        ... Я доверяю ему.
        
        Скорее всего, это последний раз, когда она может воспользоваться "географическими манипуляциями". Тогда может использовать эту попытку, чтобы сеять, а не разрушать?
        "...Я понимаю, оставь этот мост мне".
        Асуна убрала правую руку от раны на левом запястье и подняла свою рапиру в воздух.
        Лаа.
        С торжественным ангельским пением луч света взмыл в небо и двинулся на север, после чего соединился с другой стороной.
        С громоподобным звуком земля внизу начала дрожать.
        Все смотрели, как две каменных колонны внезапно вырастают с обеих сторон каньона и медленно простираются дальше и дальше, затем соединяются в середине, расширяясь, и, наконец, становятся каменным мостом, достаточным для движения.
        "ООООХХХХ, АХХХХХХХ!!"
        Крики Бойцов были куда громче, чем подземные толчки, и четыре тысячи воинов начали пересекать мост во главе с большим одноруким человеком.
        Головная боль, в несколько раз более сильная, чем боль в руке, внезапно сбила ее; Асуна почти потеряла сознание и вынуждена была облокотиться на рапиру, чтобы избежать падения.
        Она больше не могла видеть Алису, которая, как предполагалось, вела всю армию Человеческой Империи и сокращала кровавый путь, пробиваясь через линию противника.
        Асуна могла только надеяться, что она в безопасности… и что армия Кулачных Бойцов сражается вместе с ними, как обещал их вождь.
        —Кирито-кун, я уже иду, хорошо?
        Тихо бормоча имя любимого, ее боль, казалось, улетала далеко-далеко.
        ***
        Минутой назад, на самом южном краю поля битвы...
        Рыцарь Алиса убивала алых солдат один за другим.
        Эти парни... были немного странными.
        Они ни не знали, что были мечниками, не обучались навыкам владения мечом; они просто рвались вперед, переступая через тела товарищей и говоря на странном языке. Почти казалось, будто они не знают о ценности жизни — жизни их врагов и даже жизни партнеров, все казалось бесполезным. Словно они не заботились даже о собственных жизнях.
        Если эти люди все-таки из Реального Мира, значит "на той стороне" не было царства Богов.
        С бесконечной резней и нескончаемыми врагами даже скорость реакции Алисы стала замедляться.
        Но даже ее было достаточно. Это не было похоже на сражение.
        Нужно выбираться отсюда как можно скорее.
        "Уйдите с дороги... УЙДИТЕ С МОЕЙ ДОРОГИ!!"
        Она пронзительно кричала, поскольку "Меч Душистой Оливы" хлестал по бокам. Головы и руки врагов попадали на землю.
        "Систем кол!"
        Затем она быстро прочитала заклинание, формирующее десять Тепловых Элементов, преобразовала их в пламенное копье и выстрелила.
        "Дисчардж!"
        Дхаа!
        Хотя это не был "Пламенный лук" Дюсолберта, гигантский взрыв проник во весь вражеский строй и проделал в нем дыру.
        А за ним...
        Она увидела... Холм, возвышающийся из черной земли.
        Если бы она могла прорваться через окружение и добраться туда, то использовала бы Пространственные Ресурсы, рассеянные вокруг поля битвы, чтобы начать читать Священное Искусство “Запечатанное Зеркало” и сжечь всех этих темно-красных солдат.
        "УЙДИТЕ С МОЕЙ ДОРОГИ!!"
        Крикнув, Алиса оттолкнулась от земли.
        “… Маленькая мисс!!”
        Крик Главного Командующего Беркули доносился сзади. Но Алиса не услышала его следующих слов: “Не продвигайся дальше”.
        ... Почти все. Мы должны выбраться.
        Ее ноги не останавливались, меч хлестал последнего врага, стоящего на пути, Алиса, наконец, убежала из, казалось, бесконечного круга врагов и ворвалась в южную дикую местность.
        Она сложила свой любимый меч в ножны и продолжила бежать, глотая свежий воздух, пахнувший кровью.
        Внезапно потемнело.
        Солнечное затмение? - На мгновение задумалась Алиса.
        И вдруг почувствовала сильный удар в спину, её схватил дракон.
        Алиса пыталась активировать свое Искусство Полного Контроля над Оружием, но прежде чем смогла закончить его, ее поле зрения окутывала темнота, и резкий холод заполнил все тело.
        Действительно ли это было Темное Искусство наездника дракона? — Нет, это не оно. Ее сознание исчезало, будучи высосанным в бесконечную темноту.
        Это была инкарнация противника, она отличалась от всех, которые знала Алиса. Она поглотила все.
        Это последняя вещь, о которой подумала Алиса, прежде чем ее сознание исчезло.
        ***
        Для Императора Вектора / Габриэля Миллера эта ситуация была азартной игрой.
        Он твердо верил в американских игроков, пока Алиса не вышла из их окружения.
        Это была причина, по которой он оставался на спине своего реквизированного дракона, толпясь далеко-далеко от поля битвы, и ждал. Он чувствовал, что время тянулось очень долго, так как впервые нырнул в Подмирье.
        Но теперь, наконец, увидел ее. Вспышка золотого света, бегущего из подобного муравьям роя солдат.
        "Алиса... Алисия".
        Габриэль улыбнулся редкой, искренней улыбкой, когда произнес это имя. Повернул поводья, направляя дракона вниз.
        Под его командованием дракон падал как камень, приготовив когти, крепко ухватился за спину золотого рыцаря.
        Хуош!
        Затем с оглушительным шумом раскрывающихся крыльев взлетел обратно в небо.
        Он никогда не обращал внимания на кровавое поле битвы, которое создал.
        Для него, что бы ни случилось с армией Темной Территории, армией Человеческой Империи или с людьми, которых он вызвал из реального мира, все потеряло свою значимость; ничего из этого больше не имело значения.
        Теперь, он должен только приблизиться прямо к системной консоли, находящейся недалеко от текущего местоположения у «Алтаря Конца Света», и оттуда, достав душу Алисы, вернуться в реальный мир.
        Взгляд Габриэля, устремленный вниз, остановился на развевающихся по ветру золотистых волосах бессознательного рыцаря, попавшего в лапы дракона.
        Хочу почувствовать её. Её тело, душу.
        Впереди ещё путь к консоли, который займет несколько дней даже для дракона. Он может использовать это время, чтобы как следует насладиться, пока у неё есть тело в Подмирье.
        Как только эта мысль пришла в его голову, другой тип сладкой стимуляции протянулся по позвоночнику Габриэля, и уголки рта снова поднялись.
        ***
        Как это могло произойти?
        Он фактически превратил армию Темной Территории с численностью в пятьдесят тысяч и недавно вызванных тридцать тысяч солдат в простых пешек только для того… чтобы захватить девушку!!
        С тех пор как Командующий Рыцарей Беркули обнаружил, что Император Вектор владеет инкарнацией, тревога наполнила его тело. Но то, что Алису внезапно схватили на другой стороне, лишь доказало, что его расчеты на счет вражеской армии были лишь верхушкой айсберга.
        Увидев, что произошло в десятках мелов от места, где он стоял, Беркули сделал что-то, что не делал уже несколько десятков лет — высвободил гневный рев.
        “Ты ублюдок, что ты сделал с моим учеником!!”
        Его слова пронзили воздух.
        И все же он полностью проигнорировал похитителя Алисы, рыцаря на драконе, который двигался в южном небе робкой вспышкой.
        Беркули обнажил свой любимый меч и погнался за летающим драконом. Но дыра, которую Алиса проделала своим божественным инструментом, была заполнена приближавшимися и постоянно выкрикивающими непонятные заклятия алыми воинами.
        “Вы были бы лучше…”
        Перед тем как Беркули собирался крикнуть о том, что стоит уходить, ослепляющие серебряные огни пролетели над головой.
        "Кирикирикири" С этим высоким чистым звуком Божественный Инструмент Рыцаря Ренри “Близнецы Острых Крыльев” пролетел над головой.
        Резкий голос молодого рыцаря раздался позади.
        "Релиз реколекшн!"
        С вспышкой света эти два клинка соединились вместе. Крестовидное лезвие летело низко над землей, свистя и оставляя острый след, убивающий всех врагов, которые попытались встать на его пути с любого фланга.
        ?Идите вперед Главнокомандующий. ? Прокричал Ренри, и Беркули обернулся, чтобы ответить.
        ?Прости! Оставлю это тебе!
        Его тело пронеслось белым ураганом, в несколько раз быстрее, чем могли Кулачные Бойцы. Но все же дракон с Алисой стал уже черной точкой на горизонте.
        Когда Беркули бежал, он поместил левую руку в рот и издал высокий, проникающий свист.
        Несколько секунд спустя на горизонте появилась пара гигантских, серебристых крыльев; это был дракон Беркули, Хошигами.
        Но не один дракон летел к нему. Любимый дракон Алисы, Амаери, и дракон покойного Элдри, Такигури, также следовали позади.
        "Вы все были здесь..."
        Беркули должен пересилить свои эмоции; несмотря ни на что, он не может позволить себе оставить здесь двух драконов.
        Хошигами летел низко над землей и скользил, поскольку приближался к Беркули, приземлившись на обе ноги возле него. Главный Командующий взялся за коготь на его левой ноге и забрался на спину, колеблясь между седлом и указав вперед полуторным мечом в правой руке.
        "Полетели!"
        Хошигами, Амаери и Такигури двинулись по команде; три пары крыльев двигались одновременно, и они летели в небо фиолетового рассвета. Далеко впереди трех драконов, в пределах когтей черного дракона, вспышка золотого света засияла в течение доли секунды.
        ***
        После того, как четыре тысячи Кулачных Бойцов пересекли каменный мост за один ход, они быстро присоединились к своим почти двумстам выжившим партнерам, собранным в отряд во фланге армии Человеческой Империи, и вбежали прямо в центр вражеского формирования как гигантский таран.
        Они сформировали тесные линии по 10 человек в каждой, подняли правые кулаки в унисон и подготовили позиции.
        "У...РА!"
        С синхронным ревом десять кулаков ударили алых воинов. Крики и кровь разлетелись в разных направлениях. Одним ударом более двадцати воинов были уничтожены.
        После удара, наполненного боевым духом, десять человек быстро расступились и отошли к другой стороне, оставив промежуток, а десяток солдат позади них рванули вперед с той же самой позицией.
        "УРАРА!!"
        На этот раз десять человек подняли ноги и ударили в унисон, сбив большое число врагов во всех направлениях, как будто среди них взорвалась бомба.
        "...Вау".
        Асуна не могла не поразиться, как смогла вылечить свою раненную левую руку с помощью целебного искусства, которое выучила накануне. Даже Сета, пившая воду рядом с ней, немного удивилась.
        Метод сражения Кулачных Бойцов был несколько подобен переключающейся тактике из SAO, используемой во время поединков с боссами, но их движения и слаженность более искусны. Десять человек подряд, десять рядов в группе; было больше чем сорок групп по сто людей в каждой, которые разбивали врага как тяжелые строительные здания, превращая их в щебень.
        ?Перестань просто сидеть и смотреть. Даже если мы начнем прорываться на юг, то, что тогда мы будем делать? Поскольку врагов очень много, даже если бы мы могли прорваться сквозь них, то вряд ли убили бы много противников без особых усилий.
        Временный союзник, рыжеволосый вражеский генерал, стоял около Асуны, скрестив руки, со строгим выражением лица.
        Действительно, даже для Кулачных Бойцов, которые неудержимо рвались вперед, поражения будет достаточно трудно избежать, если солдаты, превосходящие их численностью в несколько раз, перейдут в наступление с фланга. В любом случае, по крайней мере, двадцать тысяч вызванных американцев.
        ?Тогда… после того, как прорвемся через вражеское формирование и проберемся к югу от поля битвы, немедленно уйдем подальше. Тогда я создам другой каньон, чтобы преградить им путь. ? Асуна ответила низким голосом.
        ... Но справится ли она? Сейчас Асуна создала всего лишь небольшой мост и почти упала, обессилев. Если она еще раз использует географическую манипуляцию, которая распространится на весь горизонт, то может разлогиниться... хуже всего, ее мозг может повредиться…
        Асуна прикусила губу и вышла из состояния замешательства. Даже так она должна сделать это. Вызов американцев в этот мир был, вероятно, последним средством императора Вектора. Так что если бы она могла избавиться от них, даже разлогинившись при этом, они не смогли бы причинить вред Алисе.
        Именно тогда солдат с юга подбежал к Асуне, находившейся на северной стороне поля битвы.
        "Новые приказы!! Новые приказы!!”
        Сильно травмированный солдат с половиной лица, окрашенной кровью, пал на колени перед Асуной, собрал всю свою силу в кулак, чтобы прокричать следующие слова:
        “Информация от Рыцаря Единства Ренри-сама!! Рыцарь Единства Алиса-сама захвачен вражеским командующим! Дракон направился на юг …!!”
        "Ах..."
        Асуна ошеломлена.
        Конечно... она бы никогда и не подумала, что нынешняя ситуация создана намеренно, чтобы заманить Алису подальше от Армии Империи Людей...!!
        — Император... улетел?! — Этот ворчливый, прерывистый вопрос был ни Асуны ни Шеты, а принадлежал Главарю Кулачных Бойцов, чей глаз странно светился.
        ­ — Тогда... Прямо сейчас этот дракон... Был здесь не для того, чтобы попросту наблюдать за нами... Эй, женщина!! — Огненные глаза молодого человека зло, будто требуя ответа, посмотрели на Асуну.
        —Это Алиса "Жрица Света"?! Почему Император настолько предан ей?! Если она попадет в руки Императора раньше нас, что произойдет?!
        —Этот мир... будет разрушен. — Асуна ответила достаточно просто. Кулачный Боец посмотрел на нее с долей скептицизма.
        Когда Темный Бог Вектор приведет ”Жрицу Света” Алису к "Алтарю Конца Света"... Этот мир, будь то Империя Людей или Темная Территория, и все жители будут уничтожены.
        Асуна задумалась, что слова прозвучали как в классических RPG играх, но они были правдой. Как только атакующие Морскую Черепаху получат душу Алисы, они уничтожат кластер кубов.
        Что же, спрашивается, ей делать…даже ее Супер Аккаунт «Стейсия» не наделен способностью летать. Как она может последовать за ними?
        Ответила Серый рыцарь "молчун" Сета:
        —Даже для дракона... Они не могут летать вечно. В лучшем случае - половину дня.
        После чего Вождь Племени Кулачных Бойцов покосился на нее, ударив кулаком в ладонь, и произнес:
        —Тогда нужно просто пересилить себя и догнать их!!
        —Догнать их... Но вы же...
        Асуна посмотрела на вражеского генерала с удивлением.
        —Разве ты не с Темной Территории? Почему ты пойдешь в такую даль...
        Вражеский генерал ответил как избалованный, брошенный на произвол судьбы ребенок:
        —Император Вектор... Конечно, он сообщил нам, десяти лордам Темной Территории, ранее. Он желает только “Жрицу Света”. Если же получит ее, ему будет абсолютно все равно, что произойдет с нами. Теперь, когда он схватил “Жрицу света”, Император достиг своей цели. Другими словами, миссия Темной Территории завершена. После этого мы вольны делать все что угодно, даже если это сотрудничество с Империей Людей и возвращение “Жрицы Света” назад?!!
        Как абсурдно.
        Асуна пристально и безмолвно смотрела на молодого вражеского генерала. Выражение лица было абсолютно неуместным вместе с его сдерживающей риторикой некоторое время назад; оно было наполнено трагическим решением.
        Кулачный боец внимательно посмотрел на Асуну своим левым глазом и тихо заговорил:
        — … Я не могу…Мы не можем восстать непосредственно против Императора. Его сила подавляющая… даже Темный генерал Шэйта намного сильнее меня был немедленно убит, не успев пошевелить пальцем. Если он внезапно отдаст приказ бороться с вами, мы должны повиноваться… Вот почему мы, Кулачные Бойцы, защитим это место от темно-красной армии. Вы и армия Человеческой Империи просто преследуйте Императора, прилагая все возможные усилия. А затем… Император… этот ублюдок…
        Слова молодого человека были внезапно прерваны, а выражение лица исказилось, как будто его мучают боли от потерянного правого глаза.
        — Скажи… "ублюдок, мы не твои марионетки"!
        Только тогда пронеслись крики Кулачных Бойцов по южной стороне поля боя. Передовые войска наконец-то пробили окружение Алой Армии и бросились в центр битвы.
        — Очень хорошо...
        Зудан! Молодой вождь топнул правой ногой и громко прокричал приказ:
        — Все вы, поддерживайте этот разрыв!
        Затем он повернулся к Асуне и спокойно сказал:
        — Бегите!! Мы не сможем продержаться слишком долго.
        Асуна глубоко вдохнула... и кивнула.
        ... Этот кадр тоже человек.
        Даже если он Искусственный Пульсвет, его душа, наполненная гордыней, так же реальна, как и у других людей. Пока они пересекали обрыв по веревкам, мы убили более ста его подчиненных, он должен мстить нам.
        — ...Спасибо большое.
        Асуна могла довольствоваться только этим.
        Сзади донесся голос Рыцаря Единства Шеты.
        — Я... останусь здесь.
        Ожидая такого ответа, Асуна обернулась назад и улыбнулась седому рыцарю женского пола
        — Поняла. Доверяю тебе следить за тылом.
        ***
        Искан смотрел молча, поскольку тот недоступный рыцарь женского пола с каштановыми волосами возглавляет армию Империи Людей, сократившуюся примерно до семисот человек, и прошел мимо участка во вражеском формировании, созданного и охраняемого его собственным племенем в кровавом сражении, отведя взгляд из-за волнения и зафиксировав его на Рыцаре Единства.
        — ... Ты хороша в этом, женщина?
        — Я сказала тебе свое имя.
        Уставилась пронзительным взглядом, Кулачный Боец смог только рассмеяться и сменить свой стиль.
        — Все, правда, хорошо, Сета? Я не знаю, сможем ли мы остаться в живых.
        Рыцарь пожала тонкими плечами, и ее броня ответила решительным грохотом.
        — Я буду той, кто убьет тебя. Не оставлю такого шанса другим.
        — Хммм, итак, ты говоришь.
        На этот раз Искан сердечно засмеялся.
        Желая помочь своим партнерам избежать трагической смерти, он первоначально принял решение сотрудничать с армией Империи Людей. Но теперь отправлял всех членов племени на передовую, чтобы защитить жителей Империи Людей от той темно-красной армии; как невероятно. Все же его широко открытое сердце все игнорировало.
        Ладно, даже если я умру здесь, это не так уж и плохо.
        Если он должен умереть, защищая этот мир, своего отца, брата и сестер, в родном городе его определенно поняли бы.
        — Хорошо!! Полностью выложитесь, парни!!
        Рев "УРААА!!" наполнил все поле боя.
        — Сформируйте круг!! Защищайте все направления!! Убейте всех идиотов, которые будут поблизости!!
        — Ты и вправду в кольце, Чемпион.
        Дамп уже занял свою позицию позади Искана, сжатый кулак издал скрежет.
        ***
        В то время как Асуна вела армию по южному холму и отступала к лесу, разместившему команду снабжения, молодой рыцарь Ренри сообщил, что Главный Командующий взял трех драконов и полетел за императором Вектором.
        — ...Ты думаешь, он может догнать его?
        При таком каверзном вопросе Асуны детское лицо Ренри оставалось серьезным.
        — Честно говоря, шансы очень малы. Короче говоря, двое из них летят на одинаковой скорости, и им потребуется одинаковое количество времени, чтобы отдохнуть… Но Алиса-сама тоже едет на драконе императора Вектора, поэтому они израсходовали немного больше его Жизни. С другой стороны, Уважаемый Главный Командующий может меняться между своими тремя драконами, чтобы минимизировать их усталость, таким образом, в теории, он может постепенно сокращать часть расстояния между ними…
        Другими словами, они могут только надеяться, что Главный Командующий достигнет Императора прежде, чем он прибудет к Алтарю Конца Мира.
        
        Но даже если он догнал Императора...
        Мог ли Командующий Рыцарей реально победить Супер Аккаунт Императора Вектора в одиночку?
        Так как Асуна даже не ожидала, что атакующие тоже могут войти в систему с Супер Аккаунта, то никогда не спрашивала Хигу Такеру, какими полномочиями наделен Вектор. Но если бы у Вектора был такой же тип полномочий как “Географическое Манипулирование Стейсии” — даже лидер Рыцарей Единства, выигравший в борьбе один на один, двигался бы достаточно быстро…
        Пока Асуна думала над этим, Ренри говорил более веселым тоном:
        — Если он нагонит их, то Уважаемый Главный Командующий определенно спасет Алису-саму. В конце концов, этот человек… является самым сильным рыцарем в мире”.
        ... Да, верно.
        Асуна пылко кивнула.
        Единственное, что она могла сделать сейчас, — поверить. После всего этого во время битвы она увидела сильный и волевой род людей Подмирья.
        — Теперь давайте продвинемся на юг вместе с остатками армии. К счастью, перед нами только плоские равнины. Мы не в состоянии следовать за Беркули-саном, но мы сможем помочь ему позже, так или иначе.
        — Понял, Асуна-сама. Я уведомлю всех, чтобы готовились к быстрому прорыву.
        Ренри набрал темп и помчался в лес.
        Заметив его, Асуна сказала себе: “Кирито хотел защитить Алису и весь человеческий мир”.
        Она определенно должна защитить их, независимо от того, сколько ранений получила… независимо от того, какую боль она должна вынести.
        ***
        В это же время...
        В главной диспетчерской Океанской Черепахи представитель военной разведки Криттер был готов позволить второй партии в 20,000 американских игроков погрузиться в Подмирье.
        И их расположение входа в систему было текущим местоположением Габриэля Миллера — на расстоянии примерно десять километров от точки появления первой партии игроков.
        
        Часть 2
        
        ...... Агх!
        Резко вдохнув, Вассаго Казальс рванул вверх.
        Он встряхнул свои вьющиеся волосы, собранные в хвост, и поспешно огляделся.
        Стальные стены, источающие тусклый свет, пол, покрытый противоскользящим полимером, и бесчисленные мониторы, разбавляющие светом мглу комнаты.
        Когда он увидел тощего человека с короткой стрижкой, сидящего в огромном кожанном кресле перед ним, Вассаго наконец-то понял, что вернулся в главную комнату управления на "Океанской Черепахе" в реальном мире.
        Этот человек, Криттер, фыркнул, в голосе зазвучала насмешка.
        — Вау, ты на самом деле проснулся. Я думал, все твои нервные клетки отмерли.
        — Завали ебало. (Shut the fuck up - прим. переводчика)
        Вассаго застонал и осмотрел свое тело. Сейчас он лежал на матрасе, расположенном в углу комнаты, пиджак же был небрежно помятым.
        — Что за хрень произошла? - Вассаго энергично покачал головой. Это движение вызвало жуткую боль в голове, заставляя его снова проклинать все вокруг. Затем он повернулся к остальным, сидящим кругом в другой части комнаты и игравшим в карты, и спросил:
        — Хей, у кого нибудь есть аспирин?
        Бородатый Бригг, член команды нарушителей, безмолвно достал крошечную пластиковую баночку из кармана и бросил ему. Вассаго поймал ее одной рукой, повернул крышку, высыпал содержимое в рот и зажал зубами.
        Наряду с горечью, онемением и остротой на языке, восспоминания наконец-то немного восстановились.
        — Так. Я упал в эту бездонную дыру...
        — Как, черт тебя дери, ты умер? Ты был там целых восемь часов.
        — Во... Восемь часов?!
        Ошеломленный Вассаго вскочил, забыв о головной боли.
        Он посмотрел на часы на левом запястье, которые показывали 6:30 утра. Оставалось 12 часов, прежде чем силы самообороны покинут эсминец Нагато, и ворвутся на "Океанскую Черепаху".
        Но что более важно, поскольку он был в бессознательном состоянии больше восьми часов, то это примерно пару месяцев в Подмирье. Как проходила война? Миссия по захвату Алисы?
        Но заметив шок на лице Криттера, он цыкнул.
        — Не смотри так пристально, твои глаза вот-вот выпадут. Расслабься, когда ты умер внутри, синхронизация времени Подмирья и реального мира составляла лишь один.
        — О... Один?!
        Тогда ничего глобального не случилось внутри. Но подождите, это огромная проблема сама по себе!
        — Эй, четырехглазый, ты вообще понимаешь ситуацию? У нас есть только 12 часов до того, как силы самообороны Японии вторгнутся сюда!
        Вассаго потрепал "ежика" на голове Криттера, который, в свою очередь, шлепнул его по руке.
        — Конечно, я понимаю. Это все приказы Капитана Миллера.
        Потом Криттер рассказал "План Атаки", от которого Вассаго потерял дар речи, хотя и был очень опытным VRMMO игроком.
        Перед тем, как он покинул системную консоль в Обсидии, имперском городе Темной Территории, Лейтенант Габриэль Миллер тайно отдал приказ Криттеру в реальном мире.
        Создайте рекламный сайт с записью о бета-тесте новой хардкорной VRMMO без каких-либо ограничений и, конечно же — создайте клиент для входа. После этого установите подключение на 12:00 7 июля и начните сбор бета-тестеров со всех США — сказал он.
        С помощью этой консоли я могу видеть только координаты тебя и капитана, а так же приблизительное расположение юнитов, так что эта операция запасной план на случай, если сопротивление Империи Людей окажется свирепее, чем ожидалось.
        Тонкие длинные пальцы Криттера щелкали по клавиатуре, перемещая карту Подмирья на большой дисплей.
        На карте мира, имевшей форму изогнутого перевернутого треугольника, простирались две красные линии с востока на запад.
        — Это журнал передвижения тебя и капитана. Вдумайся, ты просто бродил вокруг восточных ворот Империи Людей, а затем внезапно умер.
        Одна из красных линий заканчивалась отметкой южнее "Великих Восточных Ворот".
        — Но командир прошел мимо тебя и сейчас двигается на юг. Он даже оставил всю армию Темной Территории на севере и поехал в одиночку. Это значит...
        — Он или гонится за Алисой, или уже схватил ее.
        Вассаго буркнул. Криттер кивнул и продолжил объяснять:
        — Согласно нашему первоначальному плану, когда останется меньше восьми часов или армия Империи Людей будет полностью уничтожена, мы вернем темп ускорения обратно до 1000 раз. Так что, если что у нас есть целый год времени в этом мире. Конечно, когда мы изменим скорость синхронизации, игроки из США отключатся, но какая разница, если мы уже выиграем эту войну?
        — Тогда ускорь этот мир сейчас! От армии Империи Людей уже мало что осталось.
        — Это не так просто. Иди сюда, посмотри вот на это...
        Криттер нажал клавишу и увеличил сектор на карте.
        В нескольких километрах к югу от Великих Восточных Врат, которые делят Империю Людей и Темную Территорию, были холмы, лес, расположенные вертикально. Империя Людей устроила там засаду... Другими словами, это место, где умер Вассаго.
        Но каким-то образом между лесом и равнинами появилась гигантская долина, простирающаяся почти на 50 километров с запада на восток. Вокруг этой долины есть скопления черезвычайно маленьких точек, которые покачиваются и извиваются, отображаясь разными цветами: черным, красным и белым.
        — Красные — игроки США, которых я отправил в Подмирье. Многие из них погибли, но осталось еще около 20 тысяч. А этот черный круг, окруженный красными — это армия Темной Территории. Около 4 тысяч.
        — Э... Эй, эй, неважно как смотреть, красные нападают на черных, не так ли?
        Это все потому, что ложная информация для бета-теста заключалась только в том, что они могут позволить себе без ограничений убивать высокореалистичных NPC. Игроки США, подключенные на тот момент, не видели никакой разницы между Армией Империи Людей и Армией Темной Территории. Но по некоторым причинам, количество темных снижается гораздо медленнее, чем я ожидал. Армия Темной Территории должна полностью подчиняться Императору. Нет никаких причин убивать игроков США, ведь они думают, что те были призваны Императором.
        — Они, должно быть, так вжились в роль убийц, что уже не могут остановиться.
        — Хорошо, скажем, что этих 4 тысячи черных парней в любом случае вскоре захватят. Несмотря на все это, реальная проблема тут — эта белая группа.
        Криттер переместил курсор. Действительно, группа очень малозаметных белых точек прямо перед ними сейчас двигалась на юг... как если бы они преследовали Императора Вектора, или капитана Миллера.
        Эти парни из Армии Империи Людей. Хотя и кажется, что их немного на этой карте, здесь около 700 человек. Однако будет достаточно хлопотно, если они догонят капитана, поэтому мы должны остановить их.
        — Остановить?… Что ты собираешься делать?
        Криттер не ответил на вопрос прямо, но в скором времени стал ухмыляться, стуча пальцами по клавиатуре.
        Он открыл новое окно карты. На нём огромное красное облако меденно продвигается к чёрному плоскому фону.
        Это американские игроки, которые не успели подключиться при первом соединении и ждут второго. Когда их будет 8000, я брошу их к Армии Империи Людей. У них в 28 раз больше людей, так что они мгновенно их уничтожат, не так ли? Затем мы опять увеличим скорость ускорения до 1000 раз, тем самым выиграв для капитана время, чтобы он успел схватить Алису и привести её к консоли на южном конце, верно?
        — …Если бы только это было так просто. — Возразил Вассаго, поглаживая шершавую бороду.
        — Армия Империи Людей сильнее, чем кажется. Особенно эти ребята, Рыцари Единства, они чертовски сильны. Ты знаешь, что они полностью уничтожили первую волну с Тёмной Территории. Если бы не они, я бы не умер так... жалко...
        И тогда Вассаго, наконец, вспомнил, как и кем был убит.
        Его дыхание сократилось, зрачки расширились. Память постепенно возвращалась. В голове всплыл силуэт богини, парящей высоко в ночном небе и смотревшей на него. Он инстинктивно закричал на японском, а не на английском языке.
        — «Молния!»…!! Да…Точно, эта сука…!!
        — Ха? О чём ты?
        Вассаго схватил стоящего в замешательстве Криттера за волосы.
        — Слушай, ты, тупой ублюдок! В RATH ребята вырабатывают стратегию, пока мы проворачиваем так называемую "Операцию". К армии Империи Людей уже присоединись VRMMO игроки из Японии!!
        — Что?!
        Игнорируя недоверчивое выражение лица Криттера, Вассаго продолжал:
        — Если «Молния» Асуна уже там, вдруг тот парень тоже нырнул?... Боже, как я могу просто оставаться здесь?... Эй, я возвращаюсь на ту сторону! Отправь меня туда с этими 20000 подкрепления и закинь недалеко от места расположения белой группы.
        — Ты хочешь опять нырнуть... Но аккаунт Чёрного Рыцаря, который ты использовал, навсегда утерян. Конечно, если ты хочешь выступить в роли обычного красноармейца, пожалуйста. Таких у меня сколько угодно.
        — У меня есть аккаунт... Я давно храню его.
        Хехехе... Из горла Вассаго вырвался ядовитый смешок. Затем он достал кусок бумаги, лежащий на консоли, ручку из нагрудного кармана Криттера и начал что-то писать на листе.
        — Слушай, используй этот ID и пароль, чтобы войти на домашнюю страницу "Семя Нексус" в Японии и конвертировать персонажа в Подмирье" Я нырну, используя этот аккаунт.
        Бросив эти слова, Вассаго рванул к комнате с STL.
        Но сделав несколько шагов, резко остановился.
        Когда он обернулся, лицо Вассаго было искажено в действительно дикой улыбке, достаточной чтобы вселить страх даже в пресловутого киберкриминального Криттера. Эта ухмылка вульгарного, энергичного дебошира-солдата была не более чем одним из отражений его личности.
        Затем он подошёл к Криттеру кошачьей поступью и отдал несколько коротких инструкций. Минуту спустя комната STL поглотила его, и хакер наблюдал за дверью в одиночку, держа в руке маленький клочок бумаги.
        На этой бумажке было три английские буквы и девять цифр. Криттер никогда не поймёт строчки текста "S", "A" и "O".
        ***
        Пока стражи готовились к отбытию, Асуна пробежала сквозь толпу и направилась к фургону отряда снабжения. Из неё появился черноволосый мальчик на покрытой серебром коляске и две девушки, наклонившиеся к нему.
        Услышав приближающиеся шаги, Ронье подняла голову. Асуна увидела её глаза, полные слёз. Девочка крикнула:
        — A… Асуна-сама! Кирито-сенпай всё… всё хотел выйти наружу… и тогда…
        Асуна закусила губу и кивнула. Она опустилась на колени перед Кирито, взяла его левую и правую руки.
        — Я вижу… Алису… похитили, Кирито-кун, должно быть, почувствовал это.
        — Что?…Алису-саму что…?!
        Тиизе плакала от шока, и заплаканное лицо побледнело ещё сильнее.
        В этот момент мёртвую тишину разорвал едва слышный голос Кирито.
        — Ах... а...
        Его левая рука пошевелилась в попытке погладить то, что осталось от левой руки Асуны.
        — Кирито-кун... Ты беспокоишься обо мне...? — нежно шепнула Асуна. Только тогда Ронье заметила её рану и вскрикнула:
        — Ах, Асуна-сама! Ваша рука…!!
        — Всё нормально. Это просто временная травма для меня... — Асуна подняла левую руку. Всё, что ниже локтя... Было отрезано.
        Хига Такэру провел короткую лекцию о технологии «МнемоВизуал». Хотя все объекты были созданы Семенем как в ALO, души Асуны и Кирито, как Тиизе и других, хранятся в исскуственных пульсветах, всё в этом мире было общей памятью, загруженной из Общего Визуализатора, а эта реальность создана силой воображения.
        Жизнь Супер Аккаунта Стейсии равна астрономическому числу, близкому по величине к системному лимиту. Следовательно, даже если бы её кололи тысячи обычных мечей, число упало бы ненамного.
        Но когда красный солдат прыгнул и ударил по руке, Асуна была в ужасе; она подумала, что лишилась руки, и страх стал реальностью.
        То же произошло и с правой рукой Кирито. Несмотря на то, что его Жизнь полностью восстановилась, рука больше не вернется, потому... Что он продолжал винить себя за всё.
        Асуна положила руку на забинтованную конечность, сосредоточилась, закрыла глаза и прочла про себя с пламенным упорством.
        Я больше не буду бояться. Пока не защищу Кирито-куна и весь этот мир, не хочу ничего и никого терять.
        Белый свет концентрировался на ране. Тёплое сияние разлилось по руке, и она восстановилась.
        Улыбнувшись большим глазам двух девушек, только что ставшими свидетелями чуда, Асуна протянула восстановленную руку и мягко обняла Кирито.
        — Видишь? Я в порядке. Я обязательно спасу Алису и верну её обратно. Поэтому… когда придёт время, Кирито-кун, не вини себя...
        Асуна не знала, достигли ли её слова сердца Кирито. Но точно знала, что его истощённое тело стало менее напряжённым. Она держала его в своих объятиях несколько минут, а затем встала.
        Мы должны немедленно собрать всю армию и преследовать вражеского Императора, командующий Беркули уже полетел за ним на драконе. Сможем догнать его где-нибудь впереди. Оставляю Кирито-куна на вас, Ронье-сан, Тиизе-сан.
        — Д... Да!
        — Предоставьте это нам, Асуна-сама!
        Улыбаясь двум кивающим девушкам, еле сдерживая слезы, она доверила Кирито Ронье и спрыгнула с повозки.
        Как только ступила на землю, она увидела высокую мечницу, которая тоже была с ней прошлой ночью. Ее серебряные доспехи окрасились кровью и грязью, а на голову наложена повязка, но она, похоже, не сильно пострадала.
        — Это здорово, что Вы в порядке, Солтерина-сан.
        Услышав голос Асуны, мечница попривествовала ее и ответила:
        — Я рада видеть, что Асуна-сама в полном порядке... Просто то, что я только что услышала, Алиса-сама была захвачена вражеским генералом ...
        — Да. Я просто объяснила Ронье-сан, что император Вектор оставил всю свою армию и лично преследует Алису-сан. Не ожидала, что он так поступит, или...
        — … Как это могло произойти…
        Вылеченной левой рукой Асуна плотно сжала правое плечо Солтерины.
        — Но еще не все потеряно. Беркули-сан уже улетел за Вектором на драконе. Мы будем преследовать их.
        — Поняла.
        Они кивнули друг другу и направились к отряду снабжения.
        По команде Рыцаря Единства Ренри Команда Лекарей закончила лечение раненых, а Стражи почти готовы к отправлению. Они объединились в группу.
        Получив отчёт Ренри о готовности войск, Асуна дала ему новое указание.
        — Вы последний оставшийся Рыцарь Единства, Ренри, приказ должны отдать Вы, Командир.
        — Д... Да, я понял.
        Выражение лица молодого рыцаря было несколько встревоженным, но он решительно кивнул и начал выкрикивать указания приказным тоном.
        — Алиса-сама самоотверженно защищала всех нас в сражении у Восточных Врат! Пришла наша очередь сражаться за нее! Мы вырвем её из лап врага и вместе вернёмся в Империю Людей!
        "Хо!!" - зазвучали энергичные крики. Ренри кивнул и резко махнул вниз правой рукой.
        — ...Все подразделения, вперед!
        Ренри вёл войска позади своего дракона Казенуи. За ним последовало 400 стражей на лошадях и пешком и восемь повозок, загруженных провиантом, 300 человек из запасного отряда также следовали позади.
        Только один дракон... Рыцаря Единства Шеты остался на земле и упорно не хотел двигаться. Покрытый чешуёй серо-белого цвета, подобно цвету волос владельца, дракон завизжал: кур-кур, как только его освободили от вожжей, взмахнул крыльями и полетел в сторону севера — на поле битвы южнее долины, где остался его владелец.
        Асуна встряхнула поводья коня.
        Последний враг — Император Вектор.
        Его истинная личность была человеком из реального мира, который существовал здесь в виде виртуального существа. Это была причина, по которой, даже если она столкнется с ним, то должна победить. Для тех, кто остался, чтобы сдерживать нападение красных солдат: Рыцаря Шеты, одноглазого Вождя Кулачных Бойцов и 4,000 Кулачных Бойцов.
        Несколько минут спустя войска появились из увядшего леса и вошли в огромный бассейн формы миномета. Тонкая дорога прямо через подобную кратеру землю сузилась, ведя на юг.
        Согласно соглашению RPG, конец такой дороги должен быть специальным местоположением, таким как город или руины. Все же она слышала, что южная область Темной Территории не занята ни одним из полулюдей. Другими словами, этой дорогой, заканчивающейся у «Алтаря Конца Света», и шел император Вектор с Рыцарем Единства Алисой.
        Дракон императора Вектора и драконы Беркули, преследовавшие его по горячим следам, были вне поля зрения. Однако 700 солдат Империи Людей все еще продвигались вдоль дороги так быстро, как только могли; земля грохотала под тяжестью шагов.
        Огибая край кратера, используя скоростной спуск — вся приманка достигла основания.
        Что-то дрожало.
        Вввввв... м. Грохот, словно крылья насекомого.
        — …?
        Асуна подняла глаза, осмотрелась по сторонам.
        Когда она посмотрела вперед, то, наконец, обнаружила источник шума.
        Красные, тонкие линии.
        Сотни беспорядочных свечений, крошечных последовательностей текста, падают с неба прямо на землю.
        ....... Пути нет........
        Губы Асуны дрожали, выпуская сломанный голос.
        — Ни в коем случае. Стойте. Больше...
        Но.
        Заааа!!
        Взрыв ревел, словно обильный дождь. Падающие линии ветвились влево и вправо, образуя ливень. Они сформировали высокий плотный экран вдоль края кратера, полностью блокируя путь войск.
        Несмотря на то, что сообщили, будто она больше не боялась, ноги Асуны немедленно потеряли свою силу.
        Когда линии достигли земли, появились жестокие и свирепые солдаты, одетые в ту кроваво-красную броню — игроки VRMMO, вызванные из реального мира.
        — Всем… Всем подразделениям, не останавливаться!! Атакуйте!! Атакуйте!!!
        Рыцарь Единства Ренри отдал ясный приказ с фронта. Взволнованная армия Империи Людей ответила на него лозунгом: Уооо! и ускорила шаг. Войска помчались к склону кратера.
        Новоявленные солдаты располагались на южной стороне кратера, тем самым блокируя путь. Их была тысяча... Нет, две тысячи.
        Буду ли я рисковать и воспользуюсь Географическим Манипулированием Стейсии снова? Если она будет неосторожна, то имеют место быть неприятные последствия, препятствующие продвижению армии Империи Людей.
        В следующее мгновение рев дракона разрушил замешательство Асуны.
        C линии фронта дракон Рыцаря Ренри Казенуи извергнул палящий огонь вперед без оглядки.
        "Нет... Ренри-сама жертвует собой, чтобы открыть путь..."
        Как будто услышав огорченный стон Солтерины, стоящей рядом с Асуной, Ренри медленно обернулся назад на спине дракона.
        —Пожалуйста, позаботьтесь об остальном. — Изрекли губы парня.
        Затем Рыцарь Единства достал с талии два подобных бумерангу орудия и держал их наготове.
        Непосредственно перед тем, как бросить вперед.
        Цвет неба над воронкой мгновенно изменился.
        Крестовидная трещина разорвала кроваво-красное небо Темной Территории, от которого Асуна мельком поймала бесконечный синий проблеск позади, ясный как лазурь.
        Были ли это многочисленные темно-красные солдаты, казавшиеся готовыми броситься в бой, убийственно продвигающиеся солдаты Империи Людей или даже Рыцарь Ренри, бросающийся на линию фронта — все подняли головы, вглядываясь в небо как Асуна.
        Безграничные небеса, по-видимому, достигающие вселенной.
        С них спустилась ярко-белая звезда.
        Нет, это был человек. Одетый в броню цвета той же самой лазури, как небо, и юбку, столь же белую как облака, с сильно колебавшимися по ветру короткими волосами цвета воды. Источник ослепляющего белого света — гигантский большой лук в левой руке. Все призадумались.
        —Кто...? Кто ты?
        Как будто в ответ на тихое требование Асуны тот человек, парящий в небе, направил большой лук в небеса. Его правая рука взяла великолепную тетиву и сильно оттянула назад.
        С ошеломляющей вспышкой стрела света, сиявшая ярко белоснежным цветом, появилась между луком и тетивой.
        И армия Человеческой Империи, и красные солдаты остановились как вкопанные, все, кажется, забыли, как разговаривать, абсолютная тишина. Единственным раздавшимся звуком был низкий голос Солтерины:
        — ………Солус-сама...?
        Отвечая на этот вопрос, великолепная стрела света выстрелила вертикально в небо.
        Она немедленно разделилась на кусочки и разлетелась во всех направлениях.
        Как только повернулись под острыми углами, преобразовались в раскаленные добела лазеры и полились вниз на землю.
        
        Слова Лидера Рыцарей Солтерины Серлут были только наполовину правдой.
        Из кратера появился человек из реального мира, нет, залогинившийся через Супер Аккаунт 02, "Солус, Богиня Солнца".
        Этот аккаунт, по умолчанию, предоставлял возможность широкомасштабной уничтожающей атаки.
        ***
        Синон/Асада Сино посмотрела вниз после огромного разрушения, которому дала волю, и вспомнила объяснение технического специалиста по имени Хига.
        — Хм, Синон-сан, хотя Супер Аккаунты действительно сильны, но не чудотворцы. Так как они подготавливались в течение долгого периода, в то время как вы должны всего лишь выполнить крупномасштабные изменения в Подмирье, мы старались изо всех сил, чтобы сделать их соответствующими диапазону, приемлемому для жителей.
        — Так… Вы говорите, что они не GMs5, просто очень сильные PCs6?
        Синон говорила в микрофон, поскольку лежала в гигантской машине STL, напоминающей Первое поколение экспериментального аппарата Fulldive, расположенного в филиале Роппонги таинственной организации «RATH».
        — Да. Точно. Вот почему аккаунт «Солус», который ты собираешься использовать, тоже не может обойти границы ресурса Подмирья. Любые нападения с помощью вашего лука расходуют Пространственные Ресурсы, независимо от чего-либо. Так как у ресурсов есть особенность автоперезарядки, то их нельзя исчерпать в течение дня, но ты не можешь ползоваться быстрым огнем.
        Как Хига и говорил, свет белоснежного большого лука, который Синон держала в левой руке, слабел после той широкой дальней атаки. Хотя лук уже пополнял свой свет с обоих концов, другое нападение требует полной мощности, так что надо подождать две-три минуты.
        — Никаких комбо атак? Хмм, прекрасно.
        По сравнению с automatic7 эти руководства подходят мне лучше, так или иначе.
        Синон тихо хвасталась, подтверждая, что взрывчатый огонь на земле рассеялся.
        Вдоль края кратера шириной примерно в один километр обугленные тела исчезали один за другим с ярким эффектом. Единственный выстрел, вероятно, стер больше 5,000 вражеских солдат. К счастью, они не были настоящими людьми Подмирья, а были американцами, вошедшими в систему из реального мира точно так же, как Синон. Игроки, которые верили в существование этой закрытой беты и были сожжены непосредственно после подключения, прямо сейчас должны кипеть от злости.
        В центре кратера мелкомасштабные войска, которых значительно превосходила численностью темно-красная армия, начали продвигаться вперед. Хотя в запасе у врага все еще было больше, чем 10,000 людей, большинство из них оставались неподвижными от страха перед следующим выстрелом — или скорее взрывом, позволив прорваться армии Империи Людей.
        Синон пристально посмотрела, проверяя формирование войск Империи Людей.
        Она заметила в их рядах девочку с каштановыми волосами на белой лошади, уставившуюся прямо на нее.
        Синон не могла помочь, но улыбнулась, так как могла воспользоваться другой способностью, дарованной аккаунту Солус, «неограниченный полет». Хотя она и не доверяла словам Хиги, который сказал: “ты летаешь при помощи своего воображения”, когда она фактически взяла на себя управление, то почувствовала, что это не очень-то и отличается от свободного полета в ALO. Синон посмотрела на палатку позади девочки и направилась прямо к ней.
        Когда подошвы ее окрашенных фарфором ботинок коснулись брезентовой поверхности, она мягко подняла правую руку.
        — Прости за ожидание, Асуна.
        Увидев теплую улыбку Синон, на глазах у девушки в жемчужном платье выступили слезы. Она слезла со своей скачущей галопом лошади и подскочила ниже навеса палатки:
        — —Синонон...!!
        Асуна крепко обняла ее с напряженным возгласом.
        Синон слегка похлопала по стройному телу своей лучшей подруги и тихо сказала:
        — Ты упорно работала. Это хорошо… Все остальное оставь на меня.
        Поскольку она обнималась с Асуной, которая была немного выше, то направила 20%-ый перезаряжаемый лук непосредственно вперед и немного отодвинула тетиву правой рукой.
        Оборудование GM, предоставленное аккаунту Солус — большой лук «Уничтожающий Луч» регулировал свою мощь согласно силе тетивы и корректировал диапазон атаки согласно углу лука. Стрела света намного тоньше, чем та, что появилась прежде, когда тетива была отодвинута на 10 сантиметров назад. Синон нацелилась на вражеские войска, которые блокировали драконов и спешили на фронт.
        Вшу! Прозвучал слабый звук выстрела.
        Наклоненный приблизительно на 20 градусов вправо лук выпустил луч света, который разделился и приземлился в пределах 10-метрового радиуса, создав взрыв силой не ниже, чем у американского тяжелого противотанкового ракетного комплекса. Темно-красная броня подлетела высоко в воздух, а затем исчезла. Используя в своих интересах дыру, драконы немедленно двинулись в атаку. Приблизительно десять солдат, которые противостояли взрыву, драконы отшвырнули головой, побили огромными когтями и немедленно повергли.
        При этом вражеские солдаты, казалось, оправились от шока лазерной атаки и поняли, что их добыча сбежала. Проклиная все, они бросились вниз по склону кратера, словно красное цунами.
        Синон взмахнула своим луком, положила руки на плечи Асуне и аккуратно отстранилась.
        — Асуна. Я вижу остатки чего-то напоминающего руины приблизительно в 5 километрах к югу отсюда. Дорога проходит мимо них, и несколько огромных каменных статуй выстроены в линию с обеих сторон. Мы не должны волноваться о том, что нас окружит враг, и можем сократить поле битвы. Давай найдем способ победить врага там.
        Асуна также была битворожденным воином, и, услышав слова Синон, ее глаза немедленно засветились. Она вытерла свои слезы и сказала:
        — Давай, Синонон… Синон. Независимо от того, сколько там американских VRMMO игроков, у них нет возможности собрать еще больше человек. Если мы сможем отразить атаки тех десяти тысячи, враг будет беспомощен… Я думаю.
        — Да, оставь это мне... Хорошо, в значительной степени...
        После подтверждения, что самые последние войска армии Империи Людей избежали вражеского окружения, Синон обернулась назад и посмотрела на лучшую подругу.
        — … Гм, Кирито…. среди войск?
        Асуна выдавила из себя горькую улыбку.
        — Ты не должна так смущаться. Кирито-кун там.
        Она жестом указала на повозку рядом с ними.
        — Оу, правда. Хорошо... Я пойду поздороваюсь с ним.
        Откашливаясь, Синон переместилась к задней части повозки и проскользнула внутрь с помощью летающей способности.
        Дождалась Асуну, чтобы последовать за ней, а затем направилась вглубь повозки, обложенной деревянными ящиками.
        Первым, что она увидела, были две незнакомые девочки в серой униформе, покрытой броней. Их глаза расширились, и в то же время одна из них мягко произнесла:
        — С... Солус-сама...?
        Синон взглянула на свое собственное снаряжение и ответила, пожав плечами:
        — Привет, приятно познакомится. Хотя я выгляжу совсем как Солус, я не она. Я Синон.
        Она старалась изо всех сил улыбаться им, но дуэт прибывал в замешательстве. Но поскольку они точно также встретили Асуну, то, казалось, поняли что-то.
        — Верно, я человек из реального мира, как и Асуна. Я тоже подруга... Кирито.
        — Я... вижу.
        В то время как рыжеволосая девочка все еще была в шоке, девочка с коричневыми волосами нахмурилась и спокойно пробормотала: Почему они все - женщины?
        Все еще будет. Синон усмехнулась с горечью в сердце, когда отошла от Асуны.
        Она увидела парня в черном, сидящего в простом инвалидном кресле и обнимавшего два полуторных меча одной рукой.
        Хотя она уже узнала о состоянии Кирито у Хиги Такэру, после увиденного травмированного тела сердце сжалось, и она почувствовала, как накатывают слезы.
        — ...Ах...
        Даже притом, что те пустые глаза не смотрели на нее, его горло действительно издавало тихий звук. Синон мягко упала на колени перед бывшим врагом, товарищем и спасителем.
        Облокотившееся на спинку кресла и подлокотники тело мечника так похудело и стало хилым, что она боялась даже дотронуться до него. Синон поставила свой большой лук около входа, затем потянулась и плотно обняла обеими руками его истощенное тело.
        Она слышала, что душа Кирито — его Пульсвет, «собственное Я», известное как ядро, или образ самого себя, понес серьезный ущерб. Хига сказал ей мрачным голосом, что в настоящее время нет никакого известного метода, чтобы вылечить его.
        Но, Синон плотно закрыла глаза, слезы текли, так как сердце кричало: Ну, это просто.
        У многих людей есть бесчисленные воспоминания о времени, проведенном с Кирито, и сильные чувства к нему. Их только надо постепенно собрать и поместить обратно в сердце Кирито.
        — Эй, разве ты не чувствуешь это?… Часть тебя есть во мне. Саркастический, немного непослушный, упрямый, наивный… и более сильный, более добрый, чем кто-либо. Это — ты.
        Синон забыла, что Асуна все еще пристально смотрела на нее; она повернула голову и решительно поцеловала Кирито.
        Именно тогда...
        Асада Сино все еще не осознавала, что ее собственные эмоциональные мысли только поцарапали поверхность единственного возможного способа восстановить душу Киригаи Кадзуто.
        Если бы она обладала вполне достаточным знанием Подмирья и структуры Пульсвета, это помогло бы найти тот самый метод. Но объяснение, данное Синон, прежде чем нырнуть сюда, состояло из текущей ситуации и как использовать аккаунт Солус.
        Вот почему Синон не потрудилась рассмотреть причину небольшой дрожи Кадзуто и повышения температуры, когда ее губы коснулись его.
        Синон быстро отпустила тело Кирито, встала и повернулась к трем наблюдающим, стоящим позади.
        — Не волнуйтесь, Кирито, без сомнений, быстро восстановится. Когда мы действительно будем нуждаться в нем.
        Асуна и две девочки кивнули со слезами на глазах.
        — Хорошо… я полечу к руинам на юге, чтобы подтвердить географию. Оставляю Кирито на вас, ребята.
        Сказав это, Синон повернулась к задней части палатки...
        Внезапно Асуна крепко схватила ее за плечо.
        Видя тревожное мерцание в ее глазах, Синон невольно взглотнула.
        — А... Асуна, что...
        Синон подумала, что Асуна собралась спросить ее о краже поцелуя с Кирито, но, без сомнений, дело было не в этом...
        — Э-Эй, Синон, ты сказала, что собираешься полететь?! Ты... умеешь летать?!
        На этот серьезный вопрос Синон смущенно кивнула.
        — Д… Да. Они сказали мне, что это способность аккаунта Солус по умолчанию. Я слышала, что у нее нет ограничения…
        — Тогда мы не единственные, кто нуждается в помощи! Алиса… Следуй за Алисой, ее похитил Император!!
        Ситуация, которую впоследствии объяснила Асуна, была более срочной, чем ожидала Синон.
        Рыцарь Единства Алиса, ключ ко всему, была захвачена императором Вектором, нырнувшим с Супер Аккаунта и в настоящее время летевшим к далекому югу на драконе. Единственный, кто преследовал его, был мечник по имени Беркули, Главный Командующий.
        — Сражаться против Супер Аккаунта даже для Главного Командующего слишком сложно. Если мы не сможем спасти Алису, прежде чем Император достигнет «Алтаря Конца Мира», весь мир будет разрушен! Пожалуйста, Синон, отправляйся на помощь Беркули-сану!
        После того, как все прояснилось, представив внешность Главного Командующего Беркули, Синон отлетела от палатки и рванула в небо.
        Армия Империи Людей из 700 человек продвигалась на юг с облаком пыли.
        Неистово преследуя их с севера, красная армия, казалось, по численности была раз в 20 больше.
        ... Я вернусь, как только схвачу Алису. Приложи все усилия до тех пор, Асуна.
        Позвав своего лучшего друга в сердце, Синон побудила свое воображение ускориться на юг. Она превратилась в метеор с белым хвостом, движущийся сквозь темно-красное небо.
        Смотря вниз на обширную, темную, дикую местность, Синон внезапно вспомнила:
        Если задуматься...
        Где Лифа, которая должна была войти в систему в то же время, что и она?
        
        Часть 3
        
        Вслед за армией Империи Людей, которую вел Рыцарь Единства Ренри, шла вторая партия вошедших в Подмирье американских игроков.
        Далеко на севере, в южной части долины, созданной Асуной, Искан и Гильдия Кулачных Бойцов вместе с Рыцарем Единства Шетой всё ещё были окружены в отчаянной схватке с красной армией, до сих пор насчитывающей более десяти тысяч воинов.
        А ещё северней этого поля битвы...
        В пустыне, окрашенной кровопролитием, по другую сторону Великих Восточных Врат стоял силуэт одинокого получеловека.
        Тело покрыто выпуклой стальной бронёй. Кожаная мантия, трепещущаяся на ветру. Два тонких уха, безжизненно свисающих с обеих сторон круглой головы с плоским носом, выступающим вперёд.
        Это был Лидер Племени Орков Рирупирин.
        Приказав трём тысячам членам племени ожидать позади, он пришёл к Великим Восточным Вратам в одиночестве. Не взял с собой ни одного телохоранителя, так как не хотел, чтобы они видели, как он колеблется над землёй.
        После столь долгого копания в земле Рирупирин, наконец, нашёл то, что искал: резные серебряные серьги.
        То, что он нежно взял в ладонь, было привлекательной вещицей, которую принцесса Орков рыцарь Рендзю носила в ухе, когда преследовала орды Императора и стала их жертвой.
        Это была единственная вещь, которую она оставила в память о себе. В пустыне не осталось даже осколков брони, не говоря уже о телах трёх тысяч Оков, погибших вместе с принцессой. Отвратительная магия Темной Чародейки полностью поглотила тела Орков и всё снаряжение, превратив их в тёмную энергию.
        Колдуньи, проводившей эти суровые пытки, вместе с Императором, отдавшим приказ, здесь уже не было.
        Настигнутая ужасающей и в то же время потрясающей контратакой "Радиант Медиум" Дии, глава Гильдии Тёмных Исскуств, погибла, а Император направился на юг, преследуя Медиум, не оставив Рирупирину новых приказов.
        Теперь у оставшихся трёх тысяч Орков не было и шанса одолеть Империю Людей и Рыцарей Единства, оберегающих Великие Восточные Врата. Желание пяти рас Тёмной Территории, их мечта о покорении Империи Людей рухнула.
        ... Если это и есть результат...
        Зачем?
        Почему подруга детства Рирупирина Рендзю, три тысячи орков похоронены заживо, а также ещё три тысячи Орков, сражавшиеся за врата, умерли. Что их смерти принесли Тёмной Территории?
        Нет ответа. Пустота.
        Просто из-за внешности, уступающей другим расам, пять тысяч Орков погибли зря. Только из-за этого.
        Рирупирин прижал сжатую в кулаке серьгу к груди и припал коленями к земле. Гнев и сокрушающая печаль заполнили его сердце... растворяясь в слезах и рыданиях...
        В этот момент... Сзади кто-то подошёл.
        Лидер Орков встал и обернулся. Поражённый, он вновь упал на землю и нахмурился. Ярко-жёлтые волосы и чистая белоснежная кожа, сияющий доспех, надетый поверх наряда травянистого цвета... не с Тёмной Территории, а, несомненно, девушка из Империи Людей.
        Вместо шока, вызванного её неожиданным появлением, или ярости от появления человека первым, что почувствовал Рирупирин, был стыд, будто говоривший: "Не смотри на меня".
        Причиной тому была ослепительная красота стоящей перед ним девушки.
        Она, несомненно, была первой молодой девушкой "белого юма", которую он видел настолько близко, так отличалась от высоких женщин Тёмной Территории с тёмно-пепельной кожей, словно была другого вида. Её руки и ноги выглядели настолько хрупкими, что, казалось, могли сломаться от легчайшего прикосновения. Волосы сияли под слабым солнцем, а большие глаза ошарашенно глядели на него подобно паре кристально-чистых изумрудов.
        Рирупирин проклинал себя за то, что с благоговением думал о красоте этой слабой расы.
        В какой-то момент он испугался, что глаза девушки могут наполниться ненавистью.
        — Не… Не смотри!! Не смотри на меня!!
        Он кричал, закрывая лицо левой рукой, а меч держа за рукоять правой.
        Прежде, чем она успеет закричать, он перережет ей глотку.
        Приготовившись обнажить меч, Рирупирин почувствовал, как серьги, зажатые в кулак, прокалывают левую руку. Создалось ощущение, будто вещь, оставленная Рендзю, сдерживает его. Затем раздался чудесный звук... или же голос.
        — Ээ..Добрый день. Ну, или доброе утро.
        Встав и отряхнув шорты, девушка вежливо улыбнулась.
        Прикрываясь тенью от кулака, Рирупирин несколько раз уливлённо моргнул.
        В глазах девушки не было ни отвращения или презрения, ни даже страха. Для детей "Белых юмов" Орки являлись духами, пожирающими людей.
        — П... Почему?
        Слова, просочившиеся из его уст, прозвучали отчаянно и совершенно нехарактерно для одного из десяти Лордов Темной Территории.
        — Почему ты не убегаешь? Почему не кричишь? Ты просто человек, почему?
        Девушка была в недоумении.
        — Почему... Потому что.
        Затем, будто подтверждая, что мир плоский, а небо красное, она продолжила, как ни в чём не бывало:
        — Ты ведь тоже человек, разве нет?
        Рирупирин не смог понять, почему в этот момент по позвоночнику пробежала дрожь.
        Ухватившись за рукоять меча, Лидер полулюдей заговорил задыхающимся голосом:
        — Ч...Человек? Я? Что за бред ты несёшь? Ты не видишь? Я Орк! Среди вас, юмов, я зовусь полусвиньёй!
        —Но ты ведь всё равно человек.
        Положив руки на стройные бедра, девушка выглядела как мать, поучающая своего ребёнка.
        — Смотри, мы можем разговаривать друг с другом, что ещё нужно?
        — И что... дальше...
        Зеленоглазая девушка была более чем уверена в своих словах, и Рирупирину со своим чувством неполноценности и обиды к людям нечего было возразить.
        ... Если можешь говорить, то ты человек? Это единственная необходимость, чтобы быть человеком. Гоблины, Огры, Великаны могут говорить на всех языках. Но четыре расы, включая Орков, называются "Полулюдьми" ещё с тех пор, как Тёмная Территория строго отделена от людей.
        Рирупирин пребывал в полном недоумении, его дыхание стало прерывистым. Словами "Не беспокойся по этому поводу" она окончательно повергла его в шок. Девушка стала оглядываться.
        — ...Где... это?
        ***
        Лифа /Киригая Сугуха заметила, что она, по-видимому, оказалась далеко от первоначальных координат входа в систему и посмотрела в сторону неба зловеще-красного цвета.
        Она слышала, что 6 установка STL, которой она воспользовалась, была новой машиной, которую едва достали из упаковки, поэтому она чувствовала себя неловко. Также очень высокий шанс того, что ей попалось дефектное оборудование. Кроме того Сугуха давно не тренировалась со своим синаем.
        Лифа залогинилась подобно Синон, которая, используя Установку 1, должна появиться где-то недалеко от Асуны. Что-то определённо произошло перед тем, как она вошла. Но это не значит, что в пустыне никого не было. Перед ней стоял гуманоид с лицом свиньи, другими словами, "Орк".
        Согласно цветному курсору, появившемуся на мгновение во время погружения, этот Орк не принадлежит к ее настоящим противникам, американским VRMMO игрокам, а является исскуственным пульсветом, живущим в Подмирье, совершенным исскуственным интелектом, описанным Юи.
        Услышав объяснение Юи о жителях Подмирья, Лифа решила не обращать свой меч против них, за исключением крайней необходимости.
        Это было очевидно — как она могла убить одного из "Людей", которых её брат Кирито поклялся защищать. Если Искусственный Пульсвет умер в этом мире, его душа исчезнет без возможности восстановления.
        Кроме того... Даже для Лифы, которая не понаслышке знакома с первоклассной графикой ALO, сложность модели этого Орка, созданного на основе Семени Нексус, была шокирующей. Дрожь и дыхание его свинного рыла, стальная броня, покрывающая мощное тело, кожаная мантия, а прежде всего глаза, похожие на две чёрные бусинки, и богатое на эмоции выражение лица являлись несомненным доказательством присутствия в нем души.
        Задав вопрос этому почему-то отвернувшемуся орку, немедленного ответа она не получила. Поэтому Лифа решила переключиться на другой вопрос.
        ***
        — Хорошо... Как тебя зовут?
        Ошеломленный Лидер Орков рефлекторно дал ответ на второй вопрос девушки-юмки. Возможно, его имя было единственной вещью, которую он в себе не ненавидел.
        — Я... Я Рирупирин.
        Он сразу же пожалел, что сказал это. Потому что первый раз, путешествуя по Имперскому Городу Обсидия, в ответ на своё имя он слышал только взрывы смеха, исходящие от рыцарей и магов.
        Но девушка только невинно улыбнулась без малейшей тени других эмоций. Затем она снова произнесла имя Рирупирина своим чистым голосом.
        — Рирупирин... Какое чудесное имя. Я Лифа. Рада познакомиться, пожалуйста, позаботьтесь обо мне.
        Затем, она сделала то, что делала сотни раз прежде.
        Протянула свою мягкую белую руку вперёд.
        Рукопожатие — конечно, он знал об этой привычке. Она достаточно популярна среди Орков. Но никогда не слышал о рукопожатии между Орком и человеком.
        ... Да что с ней такое? Неужели это ловушка или магия Чародейки? А может я пал жертвой Исскуства Обворожения, сам того не осознавая?
        Глядя на эту маленькую протянутую руку, Рирупирин мог только стонать, не принимая каких-либо действий. Девушка посмотрела на него около десяти секунд, затем опустила руку с лёгким разочарованием. Глядя на это, Рирупирин почувствовал беспричинную острую боль в сердце.
        Если он продолжит говорить... Нет, просто глядя на эту девчонку, он не знал, что произойдёт с его мозгом. Рирупирин решил, что больше не хочет убивать этого жалкого человека, стоящего перед ним, и, найдя другое решение, не требовавшее размышлений, заговорил:
        — Ты… Страж армии Империи Людей, нет, рыцарь. Я хочу взять тебя в плен. Хочу доставить тебя Императору!
        Несмотря на то, что она еще молода, её броня и длинный меч, закреплённый слева на талии, не походили на снаряжение, выданное солдату. Их замысловатая конструкция и сверкающий материал были, вероятно, гораздо более высокого класса, чем у Рирупирина.
        Девушка не показывала следов страха от рева Рирупирина и как будто задумалась над чем-то. Наконец, пожав плечами, спросила:
        — Император, о котором Вы говорили, Темный Бог Вектор, да?
        — Д... Да.
        — Понятно. Тогда отведите меня к нему.
        Она кивнула, сложила руки вместе и вытянула вперёд. Это точно был не жест, чтобы пожать друг другу руки, а разрешающий связать её.
        ... О чем она только думает?
        
        Рирупирин снял кушак с пояса и грубо, но осторожно связал запястья девушки. Потянув за верёвку, чтобы зажать её, он вспомнил, что Император покинул лагерь армии Тёмной Территории.
        Но если он продолжит думать о таких сложных вещах, его мозг обязательно поджарится. Даже если Императора там нет, его помощник, Темный рыцарь с отвратительным выражением лица, или лидер Гильдии Торговцев Ленгил, знает что делать.
        Несколько секунд спустя, развернувшись, он выдвинулся, аккуратно потянув кушак за собой.
        Внезапно плотный чёрный дым окружил его. Отвратительный запах пронзил нос. Всё мгновенно стало невидимым, и Рирупирин застыл в состоянии полной боевой готовности.
        — Ах...?!
        Это короткий, удивлённый вскрик точно принадлежал девушке, которая представилась Лифой.
        Встряхнув головой, Рирупирин увидел руку, торчащую из густого дыма, и яростно дёрнул за волосы связанную Лифу.
        Затем владелец руки вышел из тумана.
        Женщина, которая должна быть мертва — Глава Гильдии Тёмных Магов Дии Ай Эль стояла здесь, искривив губы в жестокой улыбке.
        ***
        Почему я не могу его догнать?
        Беркули, Лидер Рыцарей Единства, был не столько удивлён, сколько пребывал в отчаянии.
        Его три дракона были в непрерывной погоне уже более трёх часов.
        Они летели над лесом, где располагался лагерь снабжения Империи Людей, перелетели через руины, окружённые странными статуями, и ворвались в неизведанный южный район Темной Территории, но расстояние между ними все никак не уменьшалось. Похитивший его любимую ученицу, Рыцаря Единства Алису, Император всё ещё оставался маленькой чёрной точкой на горизонте.
        Император и Алиса летели на одном драконе.
        Беркули же, наоборот, переключался между Хошигами, Амаёри и Такигури, стараясь изо всех сил минимизировать их усталость. В теории, к настоящему времени уже должен был догнать его.
        Почему же тогда он не может их настигнуть? Неужели Император способен контролировать Жизнь своего дракона?
        Невозможно. Даже Главный Администратор не могла контролировать Жизнь, когда хотела, это, должно быть, под величайшим запретом.
        Конечно, он не мог летать бесконечно. Во время пути до "Алтаря Конца Мира" он должен позволить своему дракону отдохнуть, по крайней мере, два раза. Но драконам Беркули тоже нужен отдых. Так как их скорость равна, он не в состоянии сократить расстояние между ними.
        Это — ещё не конец.
        Беркули не в состоянии использовать технику, позволяющую ему преодолеть всё растояние до горизонта. Чтобы разрешить эту ситуацию, нужно было —
        Командующий Рыцарей ласково погладил правой рукой свой меч, висевший слева на поясе.
        Надёжное, шероховатое, ледяное ощущение. Но лишь дотронувшись до него, он понял, что его Жизнь далеко не полная. Технику Полного Контроля он использовал у Великих Восточных Врат и израсходовал больше сил, чем ожидал.
        Тактика, которую Беркули хотел использовать, окончательный предел Божественного Инструмента "Сокрушителя Времени", увеличивает предел Жизни до астрономически высокого числа.
        Он может использовать её только единожды. И атака будет точнее продевания нитку в иголку для того, чтобы поразить цель.
        Беркули нежно погладил шею Такигури и аккуратно пересел обрано на Хошигами.
        Даже не держа поводья, он передал свое сознание партнеру, воевавшему вместе с ним на протяжении многих лет, и осторожно набрал высоту.
        Нацелился на чёрную точку, подобную песчинке, видневшуюся на горизонте.
        Несмотря на то, что он очень хотел нагнать самого императора, на таком расстоянии не мог видеть даже его силуэт, так что риск был слишком высок. Он должен видеть его движения насквозь и сосредоточить всю энергию на одном крыле дракона.
        Стоя прямо в стременах, Беркули медленно освободил правую руку и выхватил длинный меч, выкованный полностью из одного материала, из изношенных кожаных ножен.
        Лезвие, находящееся справа от тела, испускало слабое свечение. Искуство Полного Контроля немедленно активировалось без заклинания, от длинного меча исходил пар, рисуя бесчисленные изображения на атакующем драконе.
        Главнокомандующий выглядел твёрже стали, уголок рта слегка дёрнулся, словно извиняясь перед невинным драконом.
        Затем, прикрыв бледно-голубые глаза, Беркули, самый старый рыцарь в мире, резко крикнул.
        “Сокрушитель Времени — Невидимый Разрез!!”
        С тяжёлым звуком "ззум" он опустил лезвие вниз с большим трудом, но на удивление быстро. Бесчисленные синие вспышки, появлявшиеся вдоль меча, исчезли одна за другой.
        Далеко впереди левое крыло чёрного дракона, управляемого Императором Вектором, не издав не звука, взорвалось у самого корня.
        ***
        “Оно пахнет… Я чувствую это… Столь сладкий аромат жизни…”
        Этот опьяняющий голос исходил из губ Дии Ай Эль, сжимавшей волосы человеческой девушки и поднявей её тело.
        Рирупирин только немо смотрел на Тёмную Чародейку, которую хоть и ненавидел, но ещё не настолько сильно.
        Ее темная кожа, когда-то сияющая блеском ароматного масла, и ранее великолепные черные локоны теперь были в ужасном состоянии. Все ее тело полностью покрыто ранами, понесенными от острых лезвий, с сочащиейся кровью. С каждым ходом Дии несколько ран грозились открыться, выпустив ещё больше крови. Но черная дымка, окружающая Волшебницу, быстро собралась вокруг ран с тошнотворным запахом и остановила кровотечение.
        Источником дыма был маленький кожаный мешочек, висящий на талии. Если присмотреться, какие-то мелкие насекомоподобные существа высовывали головы, чтобы распылить дым. Это, должно быть, Тёмное Исскуство, уменьшающее Жизнь.
        Взглянув на Рирупирина, сморщившего нос от отвращения, уголки губ Дии приподнялись.
        — Что за великолепная добыча. Хвалю тебя, свинья. В качестве награды я покажу тебе нечто хорошее.
        Сразу же после этих слов Дии просунула когтеподобный правый палец за воротник девушки, сделавшей страдальческое выражение лица, и продолжила поднимать ее за волосы.
        С беспощадным звуком серебряная броня и рубашка цвета травы внезапно порвались и упали на землю.
        Когда чистая белая кожа обнажилась, лицо девушки исказилось ещё сильнее. Глядя на неё, лицо Дии расстянулось в садистской усмешке.
        — Каково это? Ты, наверное, впервые видишь человеческое женское тело, не так ли? Это, видимо, слишком заманчиво для свиньи! Но шоу только начинается…!!
        Пять пальцев на руке Дии внезапно начали исчезать и корчиться, словно кости внутри исчезли.
        Так или иначе, ее пальцы уже превращались в сверкающих, скользких червей. На их концах широко раскрылись худые, тонкие пилообразные рты, мерзко корчась.
        — Смотри...!!
        Пока Дии кричала, её пять пальцев — нет, пять длинных червей растянулись гораздо шире своей первоначальной длины и обернули верхнюю часть тела девушки. Они не только не остановились; кроме того, концы червей подняли свои серповидные шеи и укусили.
        "АХ...!!"
        Кровь брызнула во все стороны, и Лифа вскрикнула, её зелёные глаза широко раскрылись. Она попыталась снять червей руками, но верхняя часть была связана, а кисти затянуты кушаком Рируририна.
        Кровь, казалось, остановилась, но в реальности всё было по-другому. Рируририн понял, что черви на правой руке Дии что-то глотатели; они пили её кровь.
        Тёмная Чародейка подняла голову и пронзительным голосом начала читать заклинание.
        “Систем Колл!! Перенести прочность человека… Забрать Себе!!”
        Хлоп, синий свет вырвался из раны девушки. Затем, как будто синхронизируясь с потоком крови, через червей он перешел в руку Дии. Пытка девушки усилилась, и она изогнулась, как будто хотела сложиться пополам.
        “Ах… Мощно… Мощно!! Как много… и сладко!!”
        Пронзительный крик разрывал барабанные перепонки Рирупирина.
        Эта боль взволновала чувства Орка, и он вскрикнул, тяжело дыша:
        — Что... Что ты делаешь!! Эта девушка моя пленница!! Я хочу доставить ее Императору!!
        — Заткнись, ты, тупая свинья!!
        Высокомерно крикнула, а глаза налились кровью.
        — Ты разве уже забыл, что Император передал всё командование в мои руки?! Моя воля есть воля Императора!! Мои приказы — приказы Императора!!
        Гх… Рирупирин впал в недоумение от этих слов.
        Неужели, эта операция потерпела неудачу давным-давно? Он хотел возразить. Но император исчез с поля боя, не оставляя никаких приказов. Теперь некому ограничить Дии в её "власти".
        Пока Рирупирин ошарашенно смотрел, девушка постепенно слабела, а крики начали стихать. На другой руке кожа Дии, покрытая бесчисленными ранами, стала затягиваться по кусочкам и зажила.
        "Ах... Гхм..."
        Сдавленные звуки исходили из её стиснутых зубов.
        Для Рирупирина девушка, постепенно терявшая жизнь, частично походила на принцессу, которая погибла как жертва.
        Свет медленно исчезал из глаз девушки. Цвет кожи медленно превратился из белого в бледный, руки безвольно обвисли. Но щупальца на правой руке Дии ещё жадно корчились, намереваясь высосать всю кровь до последней капли.
        Умрет... Она умрет.
        Эта редкая пленница.
        Нет, первый человек, который не побоялся его.
        Именно тогда необъяснимый феномен, нет, скорее произошло чудо. Глаза Рирупина невольно расширились.
        Земля.
        Угольно-чёрная пустынная земля Тёмной Территории под обвисшим телом девушки начала излучать зелёным.
        То, что выглядело, как очень мягкая невидимая трава, за исключением некоторых мест, поднялось над землёй и начало цвести во все стороны. Благоухание цветов, витавшее в воздухе, и даже кроваво-красный солнечный свет окрасился в теплый кремовый цвет.
        Эта сцена, кипящая жизнью, развернулась и мгновенно впиталась в тело девушки.
        Её бледная кожа мгновенно восстановила свой цвет, а глаза вновь засветились жизнью.
        Как только иллюзия растворилась, и Рирупирин осознал, что девушка полностью выздоровела, бесконечное облегчение заполнило его сердце.
        Но это сразу прошло.
        "Невероятно... Исчезли... Новое проникновение!!"
        Дии завизжала, ее раны, казалось, полностью зажили.
        Она высвободила правую руку, обхватив волосы девушки, и пальцы на руке превратились в уродливых червей.
        Со склизким, липким звуком, пять вновь сформированных щупалец вновь прокололи кожу девушки.
        "... АХХ...!!"
        Хохот Дии полностью заглушил крики девушки.
        "АХАХАХАХА!! АХ —ХАХАХАХАХА!! Мое! Все МОЕ!!”
        ***
        “Я должна вытерпеть”.
        Страдая от мучительной боли, которую она раньше не чувствовала в реальном мире или АЛО, Лифа только и могла повторять себе эти слова.
        До погружения она слышала описание Супер Аккаунта 03 "Террария, Богиня Земли" и ее сил.
        Неограниченная автоматическая регенерация. Автоматическое поглощение энергии из широкого пространства вокруг, чтобы восстановить свою собственную прочность, или у любого статического или анимированного объекта. Специалист по имени Хига вкупе с её и так гигантским количеством НР и этой силой сделал невозможной смерть от истощения HP.
        Вот почему Лифа рискнула сдаться в плен, чтобы бросить вызов Тёмному Богу Вектору и одновременно не использовать свой меч против жителей Подмирья.
        Женщина, мучавшая её, была жителем Подмирья — Искусственным Пульсветом. Если она ударит её мечом, то душа полностью разрушиться. Не зная, как она получила ранения и почему хочет вылечиться, Лифа не могла бороться с ней.
        Ахх — Но.
        Не считая позора из-за сорванной одежды, боль от истощения жизни была неописуемой.
        Было ли это виртуальное ощущение от настоящего физического тела?
        ***
        —... Стоп.
        Рирупирин не сразу смог осознать, что эти слова вырвались из его уст.
        Но было ясно, что его рот двигался, а горло вибрировало.
        — Стоп!
        Уменьшившись до размера мелких щёлочек, её глаза бросили презрительный взгляд. Терпя холод, исходящий из живота, Орк продолжил:
        — Разве ваше тело уже не восстановилось? Вам больше ничего не нужно от тела этой белой юмки!
        — ... Чтоооо опять? Приказываешь мне..?
        Дии говорила тихо, с нотками фальши в голосе.
        Вдруг десять щупалец стали извиваться более интенсивно, с силой щипая кожу девушки и хищно высасывая кровь. Кожа Темной Чародейки уже полностью регенерировала до маслянистого блеска, а волосы стали еще длиннее и богаче, чем раньше.
        Мало того, лишняя Жизнь формировалась в виде белых частиц, кружа в воздухе вокруг тела. Тем не менее, Дии не подавала никаких признаков прекращения пыток.
        — Я тебя предупреждала, свинья. Этот пленник теперь мой. Не важно, сколько жизни я поглощу, сколько бы я её не пытала перед тобой, свинья, даже если убью её здесь и сейчас, для тебя это маловажно, не правда ли?
        — Куку, кукуку, — свинцовый смех вырвался из ее горла.
        — Но, да, конечно. Вы победили, так что я должен уступить её Вам, да? Тогда ... заберите её одежду.
        — Что... Что ты говоришь...
        — С тех пор, давным-давно, вид твоей проблемной брони и мантии вызывает у меня рвоту. Ты просто свинья, все же одеваешься как человек. Если ты придешь сюда абсолютно нагой, поползаешь на четвереньках и похрюкаешь немного для меня, то возможно я верну тебе эту девушку.
        Га.
        Внезапно часть правой половины его поля зрения вспыхнула красным. Одновременно, боль, как будто от удара железной иглой, исходила из правого глаза.
        —Просто свинья.
        —Выглядит как человек.
        Слова Дии наложились на слова Лифы.
        —Ты человек, не так ли?
        —Кроме того, в чем ты нуждаешься больше всего?
        Он не мог позволить Дии убить эту девушку. Нет, он не хотел, чтобы она умерла. Из-за этого… Из-за этого.
        Дрожащие руки Рирупирина нашли пуговицу на кожаной мантии. Он оторвал ее.
        Ступая на свое скрученное пальто, Рирупирин перенес руку к кожаному поясу, соединяющему броню вместе.
        Неожиданно послышался слабый голос.
        — ...Не.
        Его голова вздернулась, и взгляд встретился с Лифой, которая уставилась на него.
        Ее полные слез, изумрудные глаза смотрели то вперед, то по сторонам.
        — Я... в порядке. Так что не... делай этого.
        Ее голос не мог удержаться до конца. Дии внезапно мягко укусил девушку за лицо.
        — Если ты будешь продолжать говорить бесполезные вещи, то я откушу твое милое личико. Мы уже перешли к лучшей части. Эй, в чем дело, свинья. Сними его. Или ты входишь в азарт от человеческой наготы?
        Куахахахаха, ее шумному кудахтанью не было конца.
        Рука, держащая пояс от брони, начала дрожать.
        Его вообще не волновала боль в правом глазу. В конце концов, по сравнению с гневом и унижением, заполнившим сердце, эта боль была ничем.
        — Я... Я... Я...
        Внезапно, что-то полилось из обоих глаз, спускаясь по щекам. Капельки, падающие слева, были чистыми, а на правой стороне окрашены в темно-красный цвет.
        Его правая рука медленно отпустила пояс и потянулась в сторону рукоятки большого лезвия на талии слева.
        — Я человек!!
        Как он кричал, мука, которую никогда не испытывал прежде, атаковала глаз, и он взорвался в глазнице.
        Раздвоившимся зрением Рирупирин точно нашел силуэт Дии. Ее садистское кудахтание прекратилось, и рот широко открылся.
        Со всей силы Рирупирин размахивал лезвием по незащищенным ногам Дии.
        Но, так как он только что потерял глаз, его прицел сбился.
        Наконечник меча просто пропустил правую голень Дии. Тело Рирупирина потеряло равновесие, и он левым плечом рухнул на землю.
        Подняв голову, увидел, что Дии Ай Эль надулась, выражение лица стало жестоким.
        — Эта зловонная свинья … смеет вредить мне …!
        Она бросила тело девушки позади и подняла свои руки-щупальца. С грубыми звуками они внезапно превратились в десять острых, мерцающих черных лезвий.
        — Я порежу тебя как начинку для пирога и смешаю с кормом для боровов!!
        Вождь Орков в настоящий момент только ждал, пока лезвия с обеих сторон пошли вниз.
        Удар.
        Удар.
        Два слабых звука послышались одновременно. Движения Дии сковал холод.
        Ошеломленный Рирупирин увидел, что обе руки Волшебницы сломались в плечах и упали на землю с унылым глухим стуком.
        Дии также была в шоке. Высокая женщина медленно обернулась, кровь лилась из плеч, словно водопады.
        Сияющие светлые черты лица Лифы привлекли взгляд Рирупирина.
        По сравнению с ее стройным телом, которому скорее недоставало мышц, длинное лезвие, которым, казалось, очень трудно управлять, покачивалось. Хотя оба ее запястья были связаны, эта девушка, без сомнения, была той, кто отрезал руки Дии.
        Дии прохрипела сморщенным голосом:
        — Человек... помогает свинье убить другого человека...?
        Наблюдая за темной волшебницей, качая головой и не веря своим глазам, Лифа ответила:
        — Нет. Я только убиваю зло, чтобы сохранить жизнь одного человека.
        Она оживленно подняла свой длинный меч и стала в позицию Дайдзёдан.
        Хя-ка!
        Девушка полоснула мечом с огромной дистанции.
        Как изящно.
        Ее движения не имели нужной силы, но были на удивление быстры, техника была первоклассной.
        Рирупирин почувствовал, как на этот раз потекли слезы. Он увидел, как Дии Ай Эль, самую сильную Волшебницу Темной Территории и самую сильную среди Десяти Лордов, абсолютно молча разрубили пополам.
        
        Часть 4
        
        Габриэль Миллер безразлично смотрел, как черный дракон сломал единственное крыло, мягко приземлился, издал тихий крик и выдохся.
        Момент, когда его глаза закрылись, все связанное с существованием дракона полностью стерлось из мыслей и воспоминаний. Он осмотрел окрестности, не изменяя выражение лица.
        Местом катастрофы был район с многочисленными цилиндрическими каменными колоннами. Столб, на который он приземлился, в диаметре составлял около 100 ярдов, 9 в высоту и 30 ярдов в ширину.
        Прыжок вниз был бы слишком импульсивным решением. Он все еще не очень знаком с волшебством в этом мире, который синтезировался и управлялся элементами, и не мог оставить Сияющий Пульсвет Алису, в настоящее время лежащую без сознания у его ног.
        Если бы у него были крепкие веревки, якоря и карабины, даже в реальном мире Габриэль легко спустился бы по веревке вниз с такой высоты. Но сейчас не было никакой потребности в этом, так как враг, который, так или иначе, победил его, быстро приближался с севера с тремя драконами. Он просто сразился бы с врагом, взял бы себе нового дракона и продолжил бы путь на юг.
        Габриэль поднял голову и пристально посмотрел вверх. Виртуальное солнце, плавающее в красном небе, достигло подходящей высоты.
        Прошло не так много времени, прежде чем Криттер снова ускорил время. Могли ли американские закрытые бета-тестеры численностью, по крайней мере, 50,000 человек, истребить армию Империи Людей прежде, чем их насильственно выкинет из-за ускорения? Армия Империи Людей, в составе которой оставалась 1000 выживших, не могла достаточно сопротивляться…
        Что касается неуверенности, были только Рыцари Единства, которые разбивали солдат армии Темной Территории одного за другим. Но одна из них, Алиса, уже попала в его руки, и приближающийся преследователь был, вероятно, Рыцарем, таким образом, оставался только один или два рыцаря на северном поле битвы.
        Как только Габриель решил, что проблемы почти разрешены, он, наконец, повернулся к Рыцарю Единства Алисе, которая лежала рядом с ним.
        Безусловно, красивая.
        Настолько прекрасная, что невозможно остановить волнение в глубине души...
        Габриэль был немного озадачен: он должен избавиться от ее оружия, прежде чем она проснется, и заточить в тюрьму? Это было бы логичным решением, но враг приближался, и трудно найти нужное решение, как поступить с этой ошеломляющей девушкой.
        Он мог бы ждать ускорения и не торопиться. Даже уничтожил бы так называемую застежку на ее броне изящно, серьезно и символически.
        "...Сладкие мечты, Алиса... Алисия."
        Шепча ей на ушко, Габриэль подошел к центру цилиндрической скалы, чтобы привлечь врага.
        Был ли это Габриэль Миллер, который использовал Супер Аккаунт 04 «Темный Бог Вектор», или Криттер, обнаруживший его, никто не знал: Алиса, самый сильный рыцарь, лежала без сознания в течение нескольких часов от простого удара дракона, все это из-за уникальной способности Вектора.
        Четыре супер аккаунта в Подмирье были созданы для прямых операций с миром и его обитателями.
        Стейсия, которая могла менять географию.
        Солус, которая могла разрушать мобильные отряды.
        Террария, которая могла восстанавливать прочность.
        И Вектор, который мог управлять искусственными пульсветами жителей самостоятельно.
        Определенно, он мог отредактировать воспоминания жителей — векторные данные в Пульсветах, и переместить их в далекие места или создать новые домашние хозяйства.
        Так как этот аккаунт отличался от других трех богов и был эквивалентен разбою жителей, ему трудно стать предметом вероисповедания. Следовательно, Вектор не только обладал самым высоким Приоритетным оборудованием и Жизнью, но и являлся объектом сильной защиты “неспособность быть целью Искусства”. “Потерянный Ребенок Вектора”, упомянутый в сказках Подмирья, был основан на предыдущих опытах с жителями.
        Комбинация мощи Темного Бога Вектора и уникального воображения Габриэля Миллера или перевоплощения достигла умноженного эффекта, которого не смог предсказать даже технический персонал «RATH».
        Он мог поглотить силу воли других без потребности в Искусствах.
        Пульсвет Алисы временно лишен стабильности и принудительно введен в состояние сна.
        Вектор и объединенная сила Габриэля также заватили убивающее одним ударом Воплощение Темного Генерала Шустера ранее.
        И теперь, давний соперник Шустера, Рыцарь единства Беркули, ступил на ту же дорогу.
        ***
        Беркули видел, что дракон вражеского Императора разбился при посадке о высокую скалу, которую нельзя немедленно обогнуть.
        Он прогнал усталость, вызванную последней техникой.
        "Отлично... Пожалуйста, полетайте еще немного, Хошигами, Амаери, Такигури!!"
        Услышав его голос, три дракона захлопали крыльями и ускорились. Пока противник оставался там, даже разрыв в десять километров не займет слишком много времени для дракона.
        В оставшееся время до боя Беркули молча размышлял. Он отчетливо помнил тот сон, который видел накануне утром.
        —У Вас когда-нибудь было предчувствие смерти?
        Первосвященник Администратор спросила его во сне, и для Беркули, которого она знала на протяжении сотен лет, оставалась непроницаемой до самого конца.
        После того, как он высвободился из Глубокой Заморозки, Алиса сообщила ему о смерти Первосвященника. Он ничего не почувствовал, кроме глубокого шока и только вздохнул: Спасибо за долгую и тяжелую работу. Смерть Распорядителя Чуделкина ошеломила его больше.
        Из-за этого он никогда не спрашивал Алису о заключительном сражении Администратора. Конечно, с одной стороны, он был слишком занят важной миссией защиты Империи Людей, которая легла на его плечи, а с другой, просто не хотел знать — настойчивость и желания того седого полубога с серебряными глазами, и как глубоко добрались ее грехи.
        Администратор всегда была вялой, непоследовательной и капризной по отношению к Беркули. И, несмотря на повиновение, он, конечно, не поклонялся ей как Чуделкин.
        Но он не ненавидел служить ей.
        "Это так... поверь мне, пожалуйста".
        Пробормотал старейший рыцарь и вдруг резко открыл глаза.
        Он уже мог ясно видеть, как Алиса лежала на земле в своей золотой броне, и силуэт императора Вектора, молчаливо возвышавшийся над ней, словно тень.
        “Хорошо… Резерв в воздухе, парни! Если я потерплю неудачу, возвращусь на север и присоединяюсь к войскам!”
        Осторожно сигнализируя драконам, Беркули спрыгнул со спины Хошигами.
        ***
        Двигаясь за Синон, полет которой оставил метеорный след света, 700 человек армии Империи Людей отчаянно продвинулись на юг.
        Они медленно оставляли важнейший темно-красный легион позади. Но ни Рыцари, ни боевые кони не могли продолжать бесконечно бежать.
        Асуна стояла рядом с Кирито, Тиизе и палаткой Ронье и молилась, сфокусировав свой пристальный взгляд на юге.
        После приблизительно двадцати минут прогресса, как и говорила Синон, основы гигантских, подобных храму руин появились выше горизонта.
        Там не было никаких признаков людей, полулюдей или любых других крупных существ. Только разлагающийся камень, молча лежавший на земле.
        Прямая дорога тянулась мимо двух плоских святынь. Они были высотой приблизительно 20 метров и шириной более 300 метров. Их было достаточно, чтобы использовать как барьеры, чтобы избежать вражеского окружения.
        Дорога тянулась на юг. Первое впечатление, что это Сандо, потому что в то время как оно послужило для соединения стен святыни, там стояли некоторые крупные, странные статуи по обе стороны от нее.
        Это ни статуи Будды в стиле Ориэнтал, ни мифические скульптуры Западного стиля. В лучшем случае это квадратные фигуры немного подобные на руины Южной Америки. Все они были вырезаны с круглыми глазами и большими ртами, и короткими руками, скрещенными на груди.
        Были ли они разработаны инженерами RATH, когда создавалось Подмирье? Или автоматически сгенерировались программным пакетом Семя?
        Или были высечены из скалистых гор расами Темной Территории, которые когда-то жили здесь? Может, гигантские гробницы посвящены мертвым?
        Асуна оживленно вздохнула, выкинув зловещие мысли из головы.
        Она вопила на Рыцаря Ренри, возглавлявшего войска и сидевшего на спине дракона:
        — Давайте займемся противником в центре дороги!
        — Понял. — Донеслось в ответ.
        Несколько минут спустя войска быстро выстроились вдоль дороги между святынями. Гигантские прямоугольные статуи молча смотрели на них сверху вниз с обеих сторон. Копыта лошадей и солдатские сапоги хрустели на сухой дороге, которая сменила очертания с грязи на булыжник.
        Ренри руководил энергично, голос прорезался сквозь ледяной воздух:
        — Хорошо. Авангард, расступитесь и остановитесь! Позвольте пройти кортежу вагонов и отряду снабжения!
        Авангард немедленно разделился на две части, и восемь вагонов прошли через их конницу, сопровождаемые командой поддержки, главным образом, состоящей из Лекарей. Пробравшись вглубь, они остановились. Сильный порыв ветра дул от гигантского дверного проема далеко впереди, и волосы Асуны развивались.
        Это была единственная минута молчания. Американские игроки преследовали их с грохотом, скрипом песка от статуй.
        Асуна спрыгнула с вагона и заговорила с девушками, высовывающими головы из-под навеса, и женщиной, стоящей около них:
        — Это последняя битва. Вверяю Кирито-куна вам, ребята.
        — Да! Оставь его нам, Асуна-сама!
        — Мы, разумеется, защитим его!
        — Даже если должны будем отдать свою жизнь.
        Тиизе, Ронье и Солтерина крепко сжали кулаки перед грудью. Асуна сделала то же самое и слегка улыбнулась.
        — Будьте уверены. Я не позволю врагу добраться сюда.
        Часть этих слов была обещанием себе. Асуна мягко махнула правой рукой и решительно обернулась.
        Ренри в настоящее время был во главе авангарда, ловко подготавливая Стражей.
        Ширина дороги около 20 метров. Несмотря на невозможность полностью блокировать ее для защиты, все же был шанс на расстановку войск в определенной ротации.
        Важно было управлять числом смертей настолько хорошо, насколько это возможно при устранении приблизительно 10,000 врагов, в то время как Лекари продолжают свою волшебную поддержку сзади. К счастью, не было никаких признаков волшебных пользователей среди темно-красных солдат. Несмотря на то, что у проигрывающих, вероятно, не было возможности начать сложную систему команд Подмирья за такое короткое время, эта ситуация была, честно, удачей.
        Если ничего не изменится, я лично уничтожу всю вражескую армию.
        Асуна глубоко вдохнула и сконцентрировалась на этой мысли.
        Рассматривая огромное количество Жизни Стейсии и Приоритет ее оборудования, она не должна падать просто из-за числового повреждения. Проблема состояла в том, могла ли она противостоять той резкой боли. Когда боль раздалась в сердце, ее виртуальное тело было повреждено, и как бы сильно она не старалась, но все еще находилась в состоянии, в котором не могла даже держать меч.
        Асуна закрыла глаза, думая о пострадавшем Кирито. Она представила себе чудовищную боль и печаль, наполнявшие его.
        К тому времени, когда она прибыла к скоплению сил, не осталось и следа от страха в сердце.
        Колоссальное противостояние должно стать последним в этой войне, что развернулась под солнцем в полдень.
        Около двадцати тяжело бронированных американских игроков заполонили руины в поисках крови и воплей, как и обещали на сайте с объявлением.
        Все, что ожидало их, были не жалкие NPC, разработанные, чтобы обеспечить небольшое развлечение, а истинные герои, полные намерения спасти мир и любимого золотого Рыцаря Единства. Хотя в большей степени поврежденные мечи еще раз вспыхнули от жара неудержимого желания, твердо испытывая на прочность оружие их врагов и разрушая их броню.
        Одинокий силуэт смотрел с высоты на терпевших поражение игроков в темно-красной броне.
        Обтягивающая кожаная одежда, которая минимизировала уверенность в металлической броне, подобна наряду наездника suit12. Мерцающая кожа покрыта матовыми серебряными заклепками.
        Единственным оружием был большой кинжал, напоминающий топорик для разделки мяса, свисающий на талии слева. Лицо затенено. Тело облачено в черное кожаное непромокаемое пальто, напоминающее пончо, с капюшоном, полностью свисающим ко рту.
        Губы, исказившиеся в усмешке, были единственной видимой чертой.
        Это Вассаго Казальс.
        После второго входа в Подмирье, едва избежав внезапной широкомасштабной лазерной атаки Синон, он смешался с американцами, чтобы преследовать армию Империи Людей. Однако он не присоединился к ранней атаке, вместо этого плавно поднимался на стену западной святыни, забрался на верхнюю часть статуи, где смог наблюдать передний край, и решил наблюдать за шоу с лучшего места.
        "Кекек, та сука такая же неугомонная как прежде, когда была расстроена. Она уверенно убивает".
        Он бормотал, поскольку плечи дрожали от сильного волнения.
        Точно, так как она таилась в отдаленной памяти Вассаго, девочка в жемчужной броне с каштановыми волосами, развивающимися по ветру — Асуна «Молния» позволила рапире в правой руке блестяще мерцать.
        Тогда Вассаго оставался в том же самом положении, наблюдая за сражением Асуны издалека. Он непреклонно поклялся себе: Я прикончу тебя, прежде чем падет мир.
        Вместе с черным мечником, который сражался еще более яростно на ее стороне.
        ***
        Когда он спрыгнул со спины дракона, Беркули был все еще в 200 мелах над землей. Если бы он также стремительно упал вниз, то был бы не в состоянии противостоять удару.
        Но как будто перед ним находилась невидимая лестница, Главный Командующий ринулся в небо по спирали.
        С каждым шагом он фактически создавал Элемент Ветра ногами и немедленно взрывал его, используя отдачу, чтобы уменьшить свой собственный импульс. Управление Элементами обеими ногами было умением, которое он украл несколько десятилетий назад у Старшего Распорядителя Чуделкина.
        Держа рукоять меча, старший рыцарь прыгал и прыгал в слепую зону императора Вектора. Вектор стоял на вершине столба, подобного искусственному шпилю, ниже его.
        “Убей его одним ударом”.
        Это был первый раз, когда к Рыцарю Единства Беркули вернулось такое убийственное намерение как тогда, когда он одолел Темного Генерала предыдущих двух поколений - больше, чем сто пятьдесят лет назад. За эти долгие годы не было ни единого врага, который смог бы достаточно спровоцировать его совершенно сырое смертельное намерение.
        Даже в сражении с тем парнем Юджио, с которым он столкнулся один на один только в Центральном Соборе, Беркули боролся с уважением, даже без единого следа истинного убийственного умысла. Но, если посмотреть с другой стороны, даже в отношении Темных генералов, самых сильных врагов в течение многих лет, он никогда не питал таких отрицательных эмоций как гнев и ненависть.
        Другими словами, это был первый раз за всю жизнь, когда Беркули направлял истинную ярость в лезвие.
        Каждая частичка его тела была в ярости. Кроме того, было непросто, так как противник захватил Алису.
        Прибывший из внешнего мира, именуемого Реальным Миром, посторонний вынудил людей с Темной Территории выйти на поле битвы, когда они, возможно, достигли мира, и послал десятки тысяч биться насмерть. Для Беркули, который защищал этот мир больше двухсот лет, это было абсолютно непростительным злодеянием.
        “Император Вектор, я не знаю какая у вас причина”.
        Но не все из Реального мира дьяволы как Вы. Я понял это, как только увидел маленькую мисс по имени Асуна.
        Это значит, единственное зло, которому уже невозможно помочь, Ваша сущность.
        Если так, то я ясно покажу возмездие.
        Я покажу Вам ценность жизни Темного Генерала Шустера, Рыцаря Единства Элдри и множества других людей, погибших на поле боя.
        — А теперь познай ее... от единственного удара!
        "Зе... АХХ!"
        Подпрыгнув на 10 мелов в воздух с последним шагом, Главный Командующий прорубил мечом незащищенную голову Императора Вектора, заполняя меч всей своей силой воли.
        Воздух горел, пылая белым. Лезвие излучило легкое свечение за пределы границ, заставив мир потерять свой оригинальный цвет.
        Вне сомнений, это был самый сильный, самый мощный удар среди всех техник мечника в истории Подмирья. Его приоритет был даже выше системных команд, переписывающих данные Главного Визуализатора. Другими словами, все, что вложено в силу окончательного удара не имело ничего общего со значением статуса любого объекта.
        Даже для Супер Аккаунта №4 Императора Вектора, обладавшего практически неограниченным количеством жизни, этот удар был бы смертельным, если бы пришелся прямо в цель.
        То есть... если бы он попал.
        Даже в тот момент, когда меч, похожий на метеорит, приблизился к голове Вассаго, его лицо было лишено эмоций.
        Скорость удара была настолько велика, что оставалось только стоять неподвижно. От такого мгновенного удара, неважно какой реакцией обладал человек, невозможно было увернуться.
        Но в этот момент Вассаго, одетый в черный кристаллический доспех, бесшумно отскочил в сторону на достаточное расстояние, чтобы уклониться.
        Клинок Беркули достиг красного плаща, развивавающегося по ветру. Меч, соприкоснувшись с густым мехом, в мгновение разрубил его на множество осколков.
        Зугаааан!! С сильным грохотом в колонне образовалась глубокая расщелина, все строение задрожало, а каменные осколки посыпались вниз.
        “Он увернулся?”
        Ошарашенный Беркули продолжал двигаться без остановки. Долгие годы боевого опыта научили его не останавливаться и предвидеть самые непредвиденные ситуации.
        Спустя пол секунды после провального сосредоточенного удара, сделав последний шаг в воздухе, Беркули приземлился сбоку от Императора и тут же взмахнул мечом по вертикали.
        Но Вектор вновь уклонился от атаки.
        Его тело, словно черный дым, сдуваемый ветром, легко скользило безо всякой подготовки. Кончик меча задел доспехи, и искры взлетели в небо.
        Однако в этот раз Беркули окончательно уверовал в свою победу.
        Несмотря на то, что последний удар промахнулся, его сила повисла в воздухе. Используя искусство полного контроля своего любимого "Сокрушителя времени", он активировал способность "будущий разрез". Эта особая техника позволяла оставлять силу удара в том месте, где ранее был замах, убивая каждого, кто соприкоснется с острым лезвием. От этой атаки Юджио получил сильные повреждения во время битвы в Центральном соборе.
        Император вернулся на позицию, где оставался невидимый разрез.
        Его шелковистые черные волосы развивались во всех направлениях.
        Корона с пронзительным металлическим треском разлетелась на части.
        Вектор поднял руки в воздух, будто моля о пощаде.
        Беркули ощутил, что в следующее мгновение Императора, облаченного в черные доспехи, разрежет пополам.
        Хлопок. Отчетливый сухой шум.
        Ладони Императора хлопнули над затылком.
        — Он остановил "будущий разрез" голыми руками? Позади себя?
        Невозможно. Тайная техника ловли острого клинка голыми руками передавалась из поколения в поколение между кулачными бойцами Темной территории, она становилась возможной благодаря их силе воли, укрепляющей кулаки. Но важнее всего то, что даже Глава кулачных бойцов не смог бы остановить "будущий разрез" голыми руками.
        Задумавшись об этом на мгновение, Беркули, наконец, остановился.
        Ему оставалось только беспомощно смотреть на то, что происходило далее.
        След, оставленный разрезом в воздухе, вонзился в руки Императора.
        В бездонных голубых глазах Императора, в самой глубине непроглядной тьмы мелькали бесчисленные огоньки, похожие на звезды.
        Нет.
        Это были души. Души людей, которые он поглотил и заточил внутри. Темный генерал Шустер со своими подчиненными, вероятно, также был среди них...
        — ... Эй, мерзавец, ты можешь поглощать инкарнацию других людей?
        Услышав ропот Беркули, Вектор медленно опустил руки, полностью поглотившие удар, и спокойно произнес:
        — Инкарнацию?... Я вижу разум и волю.
        Его леденящий голос как будто лишен каких-либо чувств живого человека. Тонкие губы скривились в улыбке.
        — Твой разум как старое, выдержанное вино. Густой, насыщенный... с терпким и долгим послевкусием. Хотя мне не по душе... но сойдет в качестве закуски перед основным блюдом.
        Бледные руки Императора ухватились за рукоять меча, который свисал на поясе.
        Тонкое лезвие, высунутое из ножен, испускало фиолетовое свечение. Опустив наконечник и расслабившись, Император Вектор вновь улыбнулся.
        — Теперь позволь мне еще больше испить его.
        ***
        Неровный длинный меч, в конце концов, ранил левую руку Асуны.
        Она почувствовала сильную боль, будто раскаленный металл вонзился в плоть.
        “Ничего!”
        Асуна напрягла свое воображение, и вскоре рана бесследно исчезла.
        А потом с тонкой вспышкой в правой руке её клинок с грациозной последовательностью нанес четыре удара по игроку от правого плеча до левых ребер. Лицо мужчины исказилось, матерясь, он повалился на землю.
        Она уже сбилась со счета, скольких победила.
        В то же время не знала, сколько времени прошло с начала битвы в руинах. Асуна уверена только в одном, что не было конца красным воинам, наводнившим, словно лавина, всю дорогу, начиная от входа.
        — Хм, бой немного затянулся. В старом Айнкраде битвы с боссами, проходившие по три-четыре часа, были обычным делом.
        Асуна похвасталась про себя, перепрыгнула через трупы исчезающих союзников, и парировала замах топора нового противника своей рапирой.
        Уничтожив врага точечным ударом в сердце, она посмотрела по сторонам.
        Асуна находилась в самом центре дороги. Справа от неё Рыцарь Единства Ренри попеременно бросал два метательных ножа с устрашающей силой и точностью, кидая всех перед собой в одну кучу. За него можно было не беспокоиться.
        Проблема назревала слева от неё. Командир стражей Солтерина, стоявшая там, постепенно отходила назад, отодвигая линию фронта.
        — Левый фланг, чаще меняйтесь местами с авангардом! Все исцеляющие искусства сфокусировать на левом фланге!
        — Уважаемая Асуна, я еще способна сражаться!
        Той, кто ответил, была Солтерина на самом переднем крае, использующая навык двуручного меча с широким диапазоном атаки — "Циклон". Её длинный меч стремительно вращался, испуская светло-зеленое свечение, и отбросил назад трех вражеских солдат, после чего Рина опустилась на колени. Судя по разговору во время вчерашних воспоминаний, мечники из высших сословий привыкли сражаться один-на-один, устраивая поединки джентельменов, но затяжные бесконечные бои им совершенно незнакомы.
        Хотя навыки владения мечом Рины были довольно гладкими и жестокими, даже для Асуны, прибывшей вчера вечером в Подмирье, они казались слишком правильными. Она практически не использовала никаких финтов или быстрых смертельных ударов, а значит, вражеское оружие постоянно оставляло на ней порезы во время применения навыков. Через броню Солтерины уже виднелись шрамы и кровь, сочившаяся сквозь пурпурные доспехи стража.
        — Отступи и подлечись, Рина! Оставь все на своих партнеров!
        Услышав Асуну, Рина закусила губу и кивнула, затем отступила со словами: "Я еще вернусь!". Её сразу подменил один из командующих стражами с уставшим выражением лица.
        Помимо истощения левого фланга, еще кое-что беспокоило Асуну.
        Багровый Легион представлял собой не человекоподобных монстров, ведущих бой на основе алгоритмов, а опытных игроков из Америки, родины MMORPG. Рано или поздно они поймут, что нынешние нападения просто неэффективны и приступят к исполнению стратегических маневров.
        Что тогда ей делать в этой ситуации? Асуна размышляла, не прекращая атаковать с помощью рапирой.
        Обычно игроки с тыла использовали магию с большим радиусом поражения. Но здесь среди игроков не было заклинателей, а если бы и были, то не смогли бы за столь короткое время ознакомиться с командами Подмирья.
        Помимо магии, существует стрельба из лука. К счастью для Мира Людей, террористы не подготовили аккаунты лучников. Единственное, что они могли метнуть, оружие, но это ненадолго задержит их, потому что без оружия невозможно участвовать в битве.
        Казало, что у врагов не очень много вариантов для нападения.
        Всё, что оставалось, только уничтожить все десять тысяч красных воинов.
        Как только Асуну вновь заполнила решимость — вход внезапно погрузился во мрак.
        Свет утреннего солнца скрылся за гигантскими щитами, составленными аккуратно вряд, а копья поднялись, словно мачты.
        — Тяжелая артиллерия!
        —При....... Приготовиться к обороне!! Будьте осторожны, остерегайтесь вражеских копий!! Как только подберетесь к врагу, сразу же сбейте его с ног!
        Сразу после крика Асуны, со звоном металла о металл гигантские копья одновременно устремились вперед.
        — В атааааку!!!
        Весь ряд, состоящий из двадцати тяжелых копейщиков, свирепо заревел и рванул вперед.
        Стражи встревожились от напора красного цунами. Умоляю, пожалуйста, успокойтесь, — помолилась про себя Асуна, смотря на копейщиков, бросившихся в бой. Черные пики со зловещим отблеском быстро приближались к ним.
        Ждите до самого конца и... — Сейчас!
        Желтые искры полетели во все стороны, когда рапира скользящим движением направилась к копейщику. Острый кончик оцарапал правую щеку Асуны и пролетел мимо.
        "... Хааааа!!"
        С криком она уколола рапирой в щель между доспехами и, посмотрев вверх, увидела пронзенное горло неповоротливого противника. Ярко-красная кровь брызнула из-под шлема копейщика.
        Раздались крики, звучавшие не только от нападавших.
        Несколько стражей, защищавших левый фланг, не смогли избежать копий, и их проткнули насквозь.
        "Гх....!"
        Скрипя зубами, Асуна оставила свою позицию и побежала налево. Воспользовавшись ударом "Прямолинейный укол", она пробила нагрудник копейщика и сняла с копья тело погибшего стража. Держа в руках окровавленную рапиру, двойным ударом "Сдвоенное жало" она отрубила руки следующему противнику.
        Уклонившись в третий раз от копья, девушка прыгнула на усмехающегося игрока. Приземлившись на копье, Асуна подбежала, села на плечи к противнику, сорвала с него шлем левой рукой и вонзила рапиру в беззащитный затылок.
        Игрок молча упал на землю. Наступив на спину врага, Асуна прокричала:
        — Всех раненых доставить в тыл и максимально исцелить!
        Вновь оглядевшись по сторонам, было понятно, что Рыцарь Единства Ренри и стражи с трудом отбили атаку копейщиков, однако шесть стражей получили сильнейший урон от копий противника. Трем из них, скорее всего, уже не помочь.
        — Если игроки вновь воспользуются этой стратегией, то армия Империи Людей не сможет удержать свою позицию.
        Её опасения подтвердились с появлением новой волны. Следующие двадцать копейщиков уже расположились у входа в Сандо.
        Асуна отвела взгляд от толпы с копьями и посмотрела на свою прежнюю позицию, располагавшуюся в центре переднего края.
        Там стоял юноша, пытающийся управлять своим мечом с дрожащими коленями.
        "Ааааа....!"
        Резко закричав, Асуна рванула направо.
        Она прыгнула между стражем, стоявшим как вкопанный, и копьем, приближавшимся с левой стороны. Не успев парировать своей рапирой, ухватилась за наконечник копья левой рукой.
        Если бы это был обычный VRMMO мир, тогда Асуна, обладавшая преимуществом в скорости реакции и физической силе, смогла бы просто заблокировать такую атаку. Но в Подмирье существовало бесчисленное количество параметров, отсутствовавших в SAO и ALO.
        Гладкая сталь копья прошла сквозь окровавленный кулак — тупой удар сотряс всё её тело. Не в силах что-либо произнести, Асуна молча посмотрела на огромный кусок метала, пробивший её насквозь.
        ***
        Максимальная эффективность при минимальном движении меча.
        Для Командующего Беркули стиль владения мечом Императора Вектора отличался от других и ранее не встречался.
        Во-первых, он почти никогда не использовал ноги. Чтобы избежать удара, Вектор лишь слегка скользил по земле. Кроме того его нападение не требовало предварительной изготовки. Меч, который он свободно держал в правой руке, мог внезапно прилететь с ближней дистанции.
        Его движения почти невозможно предугадать. Старейший рыцарь не смог отразить ни одной из пяти быстрых и мощных атак.
        Но пяти раз было достаточно.
        Имея огромный боевой опыт, Беркули немного понял методы Вектора и начал контратаковать перед шестым выпадом Императора.
        "Хссс!"
        Выдохнув, он стал наносить удар сверху по косой линии, в точности как это делал Вектор.
        Вместе с сильным металлическим лязгом во все стороны полетели светло-голубые искры.
        В воздухе сошлись два меча, устроив состязание в силе. Вражеский меч без малейшего сопротивления опустился вниз. Как будто не выдержав давления, высокорослый Вектор преклонил колени.
        — Этот момент настал!
        Беркули вложил благородное воплощение в свой любимый меч. Изношенный стальной меч начал мерцать серебристым оттенком. Сокрушитель Времени медленно продолжал давить на черный длинный меч Вектора, задев плечо противника, тут же пробил его доспех.
        В этот момент меч Вектора испустил зловещее сияние.
        Свечение цвета индиго обволакивало Сокрушителя Времени, словно живой организм. Одновременно с этим, серебряное свечение Сокрушителя Времени вспыхнуло, а после погасло.
        “Что это? Нет...Что же мне... нужно сделать... в первую очередь...?”
        С резким хрустом Беркули почувствовал леденящий холод в левом плече. Он широко открыл глаза, отпрыгнул назад, сделал глубокий вдох и пришел в сознание, на мгновение ускользнувшее от него.
        “Что это было? Что-то хотело схватить меня прямо посреди боя... на ровном месте?!”
        Подумав про себя, Беркули кивнул головой.
        Словно пустота проникала в его сознание, заставляя забыть, что он здесь делает и даже кто он.
        — Мерзавец... ты поглотил мою инкарнацию через Сокрушителя времени?
        Простонал Беркули в полголоса.
        В ответ Вектор молчаливо усмехнулся и цокнул, посмотрев на глубокий порез левого плеча.
        — Хм... Тебя это не радует, Ваше Величество Император? Еще не утомился сражаться на мечах?
        Усмехнулся Беркули. Вектор стер улыбку со своего лица и пробормотал:
        — ... Действительно. Если подумать, есть еще кое-что, что я хотел попробовать.
        После этого он непринужденно выставил меч перед собой правой рукой, стоя на внушительном расстоянии от Рыцаря. Лезвие никак не могло достигнуть его — из кончика меча, повисшего в воздухе, начал исходить темно-синий свет.
        “... Неужели, будет бить издалека?!”
        Как только эта мысль промелькнула в голове Беркули, темно-синий свет тут же дотронулся до его груди.
        Сознание погасло, словно потухшая свеча.
        Длинный меч медленно приблизился к левой руке Командующего... но тот только стоял и смотрел.
        Меч спокойно качнулся вверх, и с хлюпающим шумом рука Беркули отделилась от тела.
        ***
        "Кх... уу... ухх!!"
        Асуна с трудом подавила крик, преходящий в тихий стон. Мучительная жгучая боль в животе отдавалась по всему телу.
        “Эта боль ... ничто! Неважно насколько она сильная, это просто царапина!”
        Сверкающее черное копье пронзило её живот с левой стороны насквозь и, должно быть, торчало еще на метр сзади.
        Асуна обернулась назад, чтобы взглянуть на копье. Наконечник оружия остановился у щеки юного стража. Потребовалась вся сила воли, чтобы выдавить улыбку для юноши, выглядевшего побледневшим.
        “Эта боль ничто, в сравнении с бесценной жизнью юноши... Всего лишь повреждение виртуального тела!”
        "Угхх.. ааа!"
        С криком она вложила всю силу в левую руку, сжимающую пронзившее тело копьё.
        С оглушительным треском металлический стержень около пяти сантиметров в диаметре переломился надвое. Ухватившись за второй конец копья, Асуна вырвала его из себя.
        Искры летали перед глазами, и отвратительная боль пронеслась от кончиков пальцев рук до пальцев ног. С трудом вытащив копье, она бросила его на землю.
        Огромное количество крови хлынуло изо рта и раненного живота, но Асуна по-прежнему стояла на ногах. Вытерев кровь с уголков рта, она посмотрела на врага пылающим взглядом.
        Неуклюжий копейщик растерянно моргал глазами.
        — О, боже.
        Дважды воскликнув на английском, американец продолжил:
        — ... Черт ... Эта игра не всех может развлечь. Я выхожу.
        Услышав это, Асуна точным ударом рапиры в правой руке пронзила сердце человека. Его огромное тело упало и исчезло.
        Мучительная боль не позволяла Асуне заплакать, но в этот момент глаза наполнились слезами.
        Боль и ненависть, охватившие всё поле битвы, с самого начала не должны были появиться.
        Американские игроки и стражи Империи Людей не имели оснований хладнокровно убивать друг друга. Если бы не обстоятельства, при которых они встретились, то обязательно бы подружились — так же, как с ней.
        Виртуальные миры... VRMMO существует не только для этого.
        — П... по... Помогите... Гх!
        Крик Асуны на японском прервался. Повернувшись в сторону, она увидела, как множества копий пронзали стража, неподвижно лежавшего на земле.
        "Уу... аааааааааа!!!"
        Эмоции Асуны перешли в рев, как только она отчаянно рванула вперед.
        Рапира в правой руке двигалась без остановки, белый свет окутал все тело, и ноги оторвались от земли. Она летела вперед, словно ослепительная комета. Высокоуровневый навык — "Молниеносный снаряд".
        Копейщик, убивший стража, подлетел высоко в воздух, двое других поступили также.
        Четвертого кинула в ноги гигантской статуи, и её навык завершился. Обернувшись, Асуна выдохнула.
        Вторая волна тяжелых копейщиков унесла жизни более пяти стражей Империи Людей. В этот момент на входе уже приготовилась третья волна из двадцати человек.
        Вынув рапиру из трупа, Асуна громко закричала.
        — Всем подразделения удерживать позицию любой ценой! Господин Ренри, пожалуйста, переместитесь в центр!
        Асуна сомкнула губы, мельком показав улыбку, пытаясь успокоить юного рыцаря, чьё лицо увидело окровавленное тело девушки, и произнесла последние слова:
        — Я буду в одиночку бороться с вражеским формированием. Всех врагов, проскользнувших мимо меня, оставляю на вас.
        — А... Асуна-сама?!
        Асуна подняла левую руку в сторону тяжело дышащих Ренри и стражей.
        Затем резко рванула вперед.
        ***
        Командующий Беркули внезапно потерял равновесие. Именно тогда он понял, что наступил на свою левую руку, упавшую на землю.
        Вернувшись в сознание, он ощутил сильную боли от ног до головы.
        "Гх...!"
        Беркули вновь отпрыгнул назад, увеличивая дистанцию с Вектором.
        Кровь, хлеставшая из левого плеча, окрасила белый камень в багровый цвет.
        “Что это только что... было? Он направил свой меч на меня и моё сознание отключилось...?”
        Беркули поднес два пальца правой руки, которой держал Сокрушителя Времени, к левому плечу и стал залечивать рану как можно быстрее. Не произнося ни единого слова, его рана засветилась голубоватым светом, и кровь быстро остановилась. Однако в пустынном, каменном пространстве не хватало Священной силы, чтобы полностью восстановить отрезанную руку.
        “Как мне сражаться с этим врагом?”
        Его искусство полного контроля Сокрушителя Времени "будущий разрез" против Вектора абсолютно бесполезно. Воплощение оставленного удара в воздухе полностью поглощено.
        В самом крайнем случае он мог использовать еще одно высвобождение воспоминания "обратный удар". Но для использования этой техники требуется два очень трудновыполнимых условия. Во-первых, противник не должен прервать продолжительную атаку. Во-вторых, удар должен быть направлен в конкретное место, что создает еще большие трудности...
        Беркули вытер пот со лба в мгновение ока.
        Затем приготовился осуществить задуманное.
        “Я в полном отчаянии. Мне больше нечего терять. Другими словами, я здесь умру. Сейчас меня настигнет смерть”.
        "Хех..."
        Поняв безвыходность ситуации, вместо того, чтобы нахмуриться, Рыцарь Единства Беркули ухмыльнулся.
        Его взгляд медленно оторвался от Императора Вектора, непрерывно приближающегося к нему, и переместился на золотого рыцаря, лежащего недалеко в стороне — Алису Синтезис Сёти.
        “Маленькая мисс. Я так и не смог дать тебе то, что ты хотела. Я не дал отеческой любви. Потому что не помню своих родителей. Есть единственная вещь, которая мне знакома. Момент, когда родители жертвуют собой, защищая своих детей”.
        — Эй, сволочь... тебе этого никогда не понять. Ты чудовище!!!
        Беркули взревел и бросился вперед.
        Без какого-либо плана действий Командующий вложил всю свою душу в любимый меч и бросился вперед.
        
        
        ***
        "Гха... ха..."
        Кровь брызнула изо рта Асуны и попала на ноги.
        Она продолжала стоять на ногах, опираясь на рапиру, воткнутую в землю, правой рукой.
        Отразив третью и четвертую волну тяжелых копейщиков, на её теле было более десяти сильных повреждений. Её жемчужно белая блузка и юбка, запятнанные и своей кровью, и кровью врагов, были разорваны в клочья.
        После удара копья, проткнувшего её насквозь, удивительно, как она еще могла двигаться. Только благодаря высокому уровню HP Асуна до сих пор жива.
        “Я упаду только тогда, когда мое сердце перестанет биться. В противном случае, я могу держаться вечно”.
        Она почти не ощущала своего тела, только обжигающая боль пронеслась по всему телу, искажая обзор.
        Увидев тусклым взором пятую вражескую волну, Асуна вытащила рапиру из земли.
        Она не могла больше уворачиваться, а была в состоянии лишь остановить копье своим телом и контратаковать навыками мечника.
        Легкая, словно перышко, рапира казалась Асуне тяжелым свинцовым стержнем. Она потянулась к рапире, чтобы взять ее обеими руками, и ожидала прихода врага.
        "Вперееед!!!"
        Земля затряслась, и двадцать копейщиков двинулись прямо на неё.
        Бам, бам, бам, бам, бам...
        Шаги копейщиков быстро ускорялись.
        Асуна приподняла глаза вверх.
        В алом небе тонкая линия падала вниз. Последовательность цифрового кода.
        “Вражеское... подкрепление...?”
        "... Аааааа..."
        Асуна издала слабый крик, смешавшийся со вздохом отчаяния.
        Но цвет линии отличался и был не похож на багровый, а напоминал темно-синее небо перед рассветом.
        Не зная, что может произойти, Асуна широко открыла глаза и ждала.
        Линия замерла в десяти метрах над землей. Символы кода объединились, и после ослепительной вспышки появился человек.
        Врум.
        Вдруг взвыл воздух, и силуэт закружился так сильно, что начал расплываться. Издав мощный грохот, словно стихающее торнадо, он снижался.
        Стоя прямо под этим силуэтом, двадцать копейщиков неосознанно остановились и посмотрели в небо.
        Голубое торнадо приземлилось в середине, а багровые воины разлетелись по сторонам.
        Воинов, попавших в торнадо, немедленно разорвало в клочья, и кровь разлетелась по ветру в широком радиусе.
        Наконец, торнадо, упавшее на копейщиков, начало замедляться, и на земле появилась фигура человека.
        Ранее стоявший спиной неизвестный, повернулся. Высокий, стройный, одетый в сияющие доспехи японского стиля. Левая рука сжимала ножны, висящие на поясе, а правая удерживала слишком длинный меч, нет, катану, которой нанес горизонтальный удар.
        Асуна уже видела такое в другом мире.
        Навык мечника.
        Мощная, с большим радиусом поражения атака катаны — "Вращающееся колесо".
        Силуэт медленно поднялся, положил катану на плечо и вновь взглянул на неё.
        Человек с яркой банданой и щетиной на лице улыбнулся.
        — Хей, заждалась, Асуна.
        — К... Кляйн...?
        Асуна с трудом произнесла хриплым голосом.
        Вдруг множество грохочущих звуков разнеслось по всему Подмирью. Хотя они ничем не отличались от грохота, с которым появились американцы, для Асуны это были божественные звуки.
        Тысячи ярко-синих строк падали без остановки, словно дождь, с алого неба.
        ***
        Удар мечом.
        Затуманенный разум.
        Боль от раны немного взбодрила Беркули.
        Он потерял счет взмахам меча.
        Словно Император Вектор намеренно затягивал бой, не нанося смертельных ударов. Но Беркули знал, что кровь, сочащаяся из множества ран, то есть общее количество жизни, быстро стремится к нулю.
        Но сила воли, отточенная за два века и несколько десятилетий, позволила отогнать все страхи и сомнения, но единственное, что оставалось в голове — счет, счет времени.
        У Беркули была особая способность — инстинктивно предсказывать время, он продолжал целеустремленно считать про себя. Даже вынужденный уворачиваться от меча Императора, он продолжал произносить числа.
        “487”.
        “488”.
        Беркули считал секунды, делая бесполезные выпады, и иногда усмехался.
        — Видимо... Вы очень хорошо владеете мечом... Ваше Императорское Величество.
        “495”.
        — Ты не сможешь победить меня такими навыками меча... этой второсортной вещью, нет, третьесортной.
        “498”.
        — Посмотрим, я еще не закончил!
        С криком он взмахнул мечом.
        “500”.
        Лезвие меча коснулось ореола Императора, светящегося цветом индиго.
        Воплощение, вложенное в меч, прервалось.
        Очнувшись, он опустился на одно колено. Кровь закапала из нового пореза на левой щеке.
        “508”.
        “Почти всё. Нужно еще немного продержаться”.
        Встав с трудом, Беркули посмотрел на Императора, стоящего позади.
        На безэмоциональном лице Вектора появилось легкое отвращение. Причиной стали капли крови, брызнувшие из щеки Беркули на бледную щеку Вектора.
        Вытерев пальцами пятно, Вектор задумался.
        — ... С меня хватит.
        Вектор шагнул вперед в лужу крови, оставленной Беркули.
        — Твоя душа слишком тяжела и велика. Она прилипает к моему языку. И как же скучно от того, что ты просто пытаешься меня убить.
        Произнес Император монотонным голосом и сделал еще один шаг вперед.
        — Умри.
        Молча поднял черный меч, излучавший злотворное свечение.
        Выражение лица Беркули не изменилось, но он в тайне стиснул зубы.
        “Еще немного. Осталось тридцать секунд”.
        — Хех... Не говори так. Я еще могу... наслаждаться.
        Командующий проковылял несколько шагов по разряженному воздуху и тихонько поднял меч правой рукой.
        — Куда ты... пошел. Куда тебя понесло...?
        С потухшим взглядом Командующий взмахнул мечом.
        Кц. Он ударил кончиком меча в неизвестном направлении и споткнулся обо что-то большое.
        — Аа... ты... здесь...?
        Он еще раз взмахнул мечом, не было слышно даже свиста. Затем еле волоча свои ноги, Беркули направился в неизвестном направлении.
        Поскольку он почти ничего не видел из-за огромной потери крови, мысли тоже безнадежно перемешались — так он выглядел сейчас.
        Это первый раз в жизни, когда Командующий Беркули был таким.
        Полузакрытые серо-голубые глаза сосредоточились только на одной вещи.
        Следы.
        Спустя десять минут бессмысленного нападения, Беркули разбрызгал свою кровь по всей не очень широкой каменной вершине. Следовательно, два следа — сапоги Императора и кожаные сандалии Командующего, отчетливо отпечатавшиеся и легко различимые.
        Другими словами, это полная последовательность шагов двух мужчин.
        Притворяясь сумасшедшим, Беркули искал самый сухой темный след Императора, появившийся в тот момент, когда Вектор отрезал ему руку десять минут назад.
        После этого Беркули сразу продолжил отсчет времени.
        Это значит, что было место, где Император Вектор стоял десять минут назад. Далее окровавленные следы показывали направление движения Императора.
        “589”.
        “590”.
        — Оо... вот ты... где...
        Беркули вяло пробормотал, покачиваясь из стороны в сторону, и взмахнул Сокрушителем Времени.
        Это был последний удар.
        Как меч, так и его владелец, оба достигли предела своей жизни.
        Беркули израсходовал почти всю жизнь Сокрушителя Времени, применив искусство полного контроля своего божественного инструмента.
        "Сокрушитель Времени... Обратный удар".
        Полная противоположность "будущего разреза", который мог разорвать будущее, "обратный удар" был способен разорвать прошлое.
        Главный визуализатор Подмирья фиксировал все движения человека в течение шестисот секунд или десяти минут.
        Сокрушитель Времени мог вмешиваться в эту запись и в расположение объекта, стоящего на этом месте десять минут назад, создавая ошибку в системе.
        В результате, лезвие, разрубающее воздух, могло разрубить и человека, стоявшего на этом месте в прошлом. Такой удар невозможно отразить или заблокировать, он вобрал в себя все техники меча и долгие годы тренировки.
        Именно поэтому Беркули не использовал "обратный удар". Даже в сражении с Юджио, несмотря на высвобожденное воспоминание "Меча голубой розы", он не использовал данную технику, потому что это была бы легкая победа. За использование данной техники Распорядитель Чуделкин мог признать Беркули изменником Церкви Аксиомы.
        Но с Императором Вектором, обладающим неизмеримой силой, намного превышающей его, Беркули действовал без малейшего колебания.
        Когда Император Вектор летел на своем драконе, Беркули пришлось бы лететь с такой же скоростью и траекторией, пытаясь точно предсказать местоположение противника десять минут назад. Намного проще определить место, вступив в ближний бой с противником, и не выпускать его из определенной зоны.
        Конечно, если он запомнил, где находился его враг десять минут назад, то мог активировать эту технику. Но при использовании "обратного удара" противник не должен прервать высвобождение воспоминания, иначе было бы сложно вновь сосчитать до десяти минут.
        — Ты выглядишь, словно что-то задумал.
        Беркули увидел приближающегося Вектора и начал уворачиваться от темно-синего воплощения, исходившего от меча Императора. В этот момент "десять минут" были потеряны навсегда.
        “Я упустил свой шанс”.
        Беркули, проклиная себя, вновь приготовился использовать искусство полного контроля Сокрушителя Времени.
        Терпение Вектора лопнуло.
        Поскольку он понял, что тот что-то задумывает, тут же без колебаний вновь активировал высшую технику. Отблеск воплощения его меча уже приближался к Беркули.
        Командующий изо всех сил начал маневр уклонения.
        Уползти. Уползти, уползти и упасть на землю. Он давно определился, как и когда умереть, даже такой позорной смертью.
        Третий раз. Четвертый.
        Беркули успешно уклонился ото всех пяти атак.
        Но все же темно-синий свет вновь коснулся его тела.
        Сознание моментально отключилось.
        Когда Беркули открыл глаза, то увидел меч Вектора, глубоко вонзившийся в живот.
        Вектор со свистом вытащил свой меч, и последние частички жизни Командующего полились в виде багровой жидкости.
        Он медленно упал на землю и увидел силуэт дракона, разрывающего воздух и летевшего вниз с молниеносной скоростью.
        “Хошигами. Разве я не говорил тебе ждать? Почему ты ослушался, ведь раньше такого не было?”
        Дракон широко раскрыл свою пасть и метнул светло-голубое пламя.
        Этой атакой можно уничтожить сотни воинов, но Император Вектор лишь вытянул левую руку и поймал его.
        Полупрозрачные черные доспехи с легкостью отразили пламя. Огоньки, летящие во все стороны, ярко светились в воздухе.
        Меч в руке Императора выстрелил темно-синим светом и пронзил лоб Хошигами. Дракон принял на себя всю мощь навыка, который ранее подчинил себе дракона ордена Темных Рыцарей, однако Хошигами не остановился.
        Наоборот, он собрал всю свою мощь, всю жизнь, и направился к Императору с белым лучом, исходящим от крыльев.
        Бледное лицо Вектора исказилось из-за отвращения. Он вновь поднял меч и простым ударом вонзил его в пасть дракона, желая разорвать его в клочья. Тьма расходилась во всех направления, поглощая жизнь дракона и разрывая его на части.
        Хошигами без колебания отдал всю свою жизнь Императору всего за семь секунд — Беркули не хотел, чтобы тот погиб так напрасно.
        Командующий ощутил последний вздох дракона, с которым провел свою долгую жизнь, и последний раз поднял Сокрушителя Времени высоко в воздух, оставляя позади хвост синего цвета, активировав высвобождение воспоминания.
        Навык "обратного удара" можно использовать всего один раз в десять минут.
        Тем не менее, кровавые следы на каменном столбе отображали все места, где находился противник в течение десяти минут.
        После этого на семь секунд Беркули уставился туда, где находился кроваво-красный след Императора и принялся атаковать.
        Была еще одна особенность "обратного удара" у Сокрушителя Времени.
        Из-за непосредственного вмешательства в систему сила меча способна полностью обнулить жизненные показатели разрезаемой цели. И такой удар невозможно заблокировать даже воплощением.
        В этот момент сила Императора Вектора полностью сводилась на нет, и все воплощения прекращались.
        Таким образом, невероятно огромный числовой показатель HP Вектора в системе изменился на ноль.
        В результате, верхняя часть туловища Императора отделилась от нижней от левого плеча до пояса с правой стороны.
        Даже в тот момент, когда его тело разделилось надвое, лицо Императора Вектора по-прежнему было лишено эмоций. Светло-голубые глаза просто смотрели в чистое небо, словно два стеклянных шара.
        Когда верхняя часть туловища свалилась на землю, вокруг сердца, черного, словно уголь, беззвучно вспыхнуло свечение, а потом погасло.
        После взрыва тело исчезло, и на земле не осталось не единого доказательства присутствия Императора.
        Секунду спустя Сокрушитель Времени, находившийся в правой руке Беркули, истощил свою жизнь и с легким треском распался на маленькие обломки.
        ***
        ... Так тепло. Я хочу подольше остаться здесь.
        Пробудившись, Рыцарь Единства Алиса слегка улыбнулась, находясь в приятном состоянии между сном и явью.
        Лучики солнца.
        Её голова лежала на широких коленях.
        Грубая рука ласково гладила по волосам.
        ...... Отец.
        Как долго она лежала на коленях? Девушка давно позабыла такое умиротворение... ощущение защищенности и отсутствие беспокойства. Такое ощущение, словно все хорошо.
        Ааа... нужно вставать.
        Тогда Рыцарь Единства Алиса открыла свои глаза.
        Перед ней предстало лицо мечника в возрасте, с прищуренными глазами и улыбкой, смотревшее сверху.
        Его лицо и тело покрыто множеством шрамов. И поверх них бесчисленные новые раны, местами подлеченные.
        — ...... Дядюшка?
        Пробормотав в полголоса, её сознание окончательно пробудилось.
        — Точно... меня схватил дракон Императора Вектора. Не заметив его позади себя, меня окутала тьма, и я потеряла сознание.
        Но, как и ожидалось от дядюшки, даже когда я попала в руки вражеского генерала, он все равно спас меня. Пока он рядом, я могу быть спокойна.
        Вновь улыбнувшись, Алиса присела. Она увидела раны на лице и груди Беркули и затаила дыхание.
        Его рука полностью оторвана от плеча. Халат восточного стиля целиком окрасился в кроваво-красный цвет. А ужасно глубокая рана на широкой груди была поистине ужасающей.
        — Д... дядюшка...!! Уважаемый Беркули!!
        Вскрикнула Алиса и прикоснулась пальцами к щеке Командующего Беркули.
        В тот момент она поняла, что старейший, великий рыцарь этого мира, окончательно исчерпал свою жизнь.
        ***
        — ... Не нужно плакать, маленькая мисс. Этот момент все равно бы настал, просто так вышло.
        Произнес Рыцарь Единства Беркули Синтезис Ван с теплом в душе, смотря на златовласую девушку, рыдающую над его телом. Но его голос не достиг её.
        — ... Маленькая мисс, с тобой, безусловно, все будет хорошо. Ты, определенно, сможешь прожить без меня. Потому что ты мой единственный ученик... моя дочь.
        Беркули постепенно умирал. Он в последний раз улыбнулся своему любимому золотому рыцарю, глаза смотрели в небо далеко на севере.
        Его мысли направились к женщине-рыцарю, находившейся в той стороне.
        Он не знал, достигнут они её или нет, но в тот момент его сердце наполнилось сильными чувствами ожидания конца жизни, которую, первоначально, считал вечной.
        “... Ну, не так уж плохо я ухожу”.
        — Я думаю, что в этот момент множество людей скорбят по тебе, и от этого я счастлива.
        Услышав приятный голос, он увидел обнаженную девушку, летящую по небу, с распущенными волосами.
        — ... Эй, так ты действительно все еще жива.
        Беркули пожал плечами, Первосвященник Администратор моргнула серебристыми глазами и нежно улыбнулась.
        — Я всего лишь мираж, представший перед тобой, как воспоминание. Это твое воспоминание об Администраторе, сохранившееся в душе.
        — Я до сих пор не понимаю... Если ты всего лишь воспоминание, почему ты сейчас улыбаешься?
        С усмешкой спросил Беркули и посмотрел на любимого дракона Хошигами, обвившегося вокруг неё.
        Командующий нежно погладил прозрачную серебристую шею дракона, радостно запрыгнул на спину и протянул руку Администратору, стоявшему перед ним.
        — Ты не ненавидишь меня?
        На этот вопрос Командующий склонил свою голову.
        — Разве ты не ненавидишь меня, ту, кто заточила тебя в рамки вечной жизни и отнимала воспоминания вновь и вновь?
        Немного подумав, Беркули ответил:
        — Несмотря на то, что я прожил достаточно долгую жизнь, которая мне наскучила, все равно это было забавно. Правда.
        — ... Действительно.
        Услышав краткий ответ Администратора, Беркули натянул вожжи Хошигами.
        Дракон расправил прозрачные крылья и медленно воспарил в бескрайнюю высь.
        ***
        В далеком северном небе на сухой земле, рядом с обломками Великих Восточных Врат. На востоке и на западе этих огромных развалин десять тысяч воинов Темной территории и четыре тысячи человек армии обороны Империи Людей, готовясь к противостоянию, выстроились и смотрели друг на друга.
        Так как Император Вектор исчез без следа, армия Темной территории не могла начать нападение без его приказа. Армия обороны Империи Людей так же не знала, что ей делать, и не предпринимала никаких действий, тем самым создавая патовую ситуацию.
        Возле развалин больших врат, где слышен лишь звук засушливого ветра, появился силуэт женщины-рыцаря. Это был рыцарь Империи Людей, Фанатио Синтезис Ту. Она приказала заклинателям и стражам отдохнуть перед предстоящим боем, но сама так и не смогла уснуть в своей палатке и пошла в одиночку к обломкам бывших Великих Восточных Врат.
        Ночь давно прошла, и свет Солуса окрасил небо над Темной территорией в красный, а у Мира Людей в синий.
        Больше половины дня прошло с тех пор, как отряд-приманка армии обороны Мира Людей, возглавляемый Командующим Беркули, отправился на юг Темной территории. Она знала, что быстро выполнить задание невозможно, а ждать их можно очень долго.
        Фанатио ненадолго закрыла глаза, молясь трем божествам о возвращение войск — её глаза резко открылись.
        Она услышала голос любимого человека, произносившего ей на ушко:
        — Прости, Фанатио. Кажется, мы больше никогда не увидимся.
        — Остальное оставляю на тебя. Пусть этот ребенок живет счастливо...
        Не так давно Фанатио слышала точно такие же слова. Это была последняя фраза, брошенная Командующим Беркули перед отъездом.
        Одетые в серебряные перчатки, её руки нежно ласкали живот.
        Новая жизнь зародилась в ней три месяца назад. Беркули, который не прикасался к Фанатио и любой другой женщине более сотни лет, вероятно, предвидел такое после того, как они освободились от индекса запретов.
        Предсказал свою собственную смерть.
        Чувствуя в далеком небе, что долгая жизнь Командующего Рыцарями Беркули оборвалась, Фанатио медленно опустилась на колени и прикрыла лицо руками.
        Не в силах сдерживать слезы, она зарыдала.
        Причину, по которой Беркули всегда отчуждался от Фанатио или любой другой женщины, она узнала очень давно.
        Мужчина и женщина Империи Людей могли вступить в брак только по официальному признанию священника Церкви Аксиомы. Тем не менее, Рыцари Единства могли брать на себя роль священника, и им не требовались все обряды, которыми сопровождался брак. Им нужно было только дать клятву любви, после чего могли разделить ложе и даже иметь детей.
        Однако ребенок взрослел и умирал раньше, чем его родители. А возможность даровать ребенку Первосвященником бессмертную жизнь была еще более жестокой участью.
        После кончины Первосвященника Беркули, наконец, принял чувства Фанатио. Он решил защитить своего ребенка, не позволив ему жить до конца времен.
        Затем —
        "... Пожалуйста, будьте уверены, Уважаемый Беркули. Я воспитаю этого ребенка. Он будет таким же великим и сильным, как Вы."
        Сдерживая слезы, Фанатио произнесла свое решение.
        “Но сейчас, только сейчас. Позвольте мне немного поскорбить”.
        Бросившись на землю, Фанатио крепко сжимала куски земли, по которой ступал Командующий Беркули, и, не сдержавшись, зарыдала.
        
        Часть 5
        
        — Вообще-то я ничего не имею против вас, ребята.
        Указав своим длинным мечом на красную армию, слова Кляйна вошли в историю.
        — Я собираюсь вернуть долг своему тяжело больному другу. Я верну его втройне. Нет, тысячекратно, вы, проклятые сволочи!
        Сразу же после этих слов он погрузился прямо в гущу врагов. Асуна была настолько поражена его безрассудством, что на несколько мгновений забыла про боль от глубокой раны. Сразу же после этого еще одна строчка возникла рядом с местом появления Кляйна, создавая силуэт.
        Появившийся человек был большим и неповоротливым мужчиной с шоколадной кожей и большим боевым топором.
        — … Эгиль!!
        Она хрипло произнесла имя.
        Когда "боевой купец", который когда-то оказывал сильную поддержку в битвах и поставках в SAO, взглянул на Асуну, то широко улыбнулся и поднял большой палец вверх.
        Вскоре он обернулся и последовал туда, куда отчаянно побежал Кляйн.
        Третья и четвертая личности возникли прямо перед Асуной.
        Девушка с короткой стрижкой, в красновато-коричневом костюме, с нагрудником и серебряной булавой, подвешенной на талии.
        Далее миниатюрная девушка, которая была одета в темно-синюю тунику и юбку, а волосы заплетены в два хвостика.
        — Лиз!! Силика-чан!!
        Они были тут, перед ней. Глаза Асуны наполнились слезами.
        Все силы покинули ее тело. Стараясь хоть как-то сохранять сознание, Асуна протянула руки к своим близким друзьям.
        — Вы, правда... Правда пришли…
        — Конечно, мы бы пришли!
        — Разве это не очевидно?
        Сияя, Лизбет и Силика обхватили левую и правую руку Асуны так плотно, как только могли. На их лицах были счастливые улыбки.
        — Эта сыпь... Сплошные кровотечения... Выглядишь очень плохо, Асуна.
        — Предоставь остальное нам. Другие тоже пришли помочь.
        Только будучи обнятой с двух сторон Лизбет и Силикой, Асуна почувствовала, как боль уходит, превращаясь в приятное тепло.
        — Спасибо вам... Спасибо вам за все...
        Сквозь бесконечные слезы она увидела дождь из строк кода, которые внезапно полились у входа в руины.
        
        Появились сотни мечников в яркой броне.
        — Эти красные парни — враги!
        — Передовая, атакуем! Откиньте их!
        — Тыловой отряд, временно отступите и проверьте заклинания!
        Сразу же после высадки они стали обмениваться репликами на языке Подмирья, нет, Японском — подняв свои мечи и копья, стали нападать на красных воинов перед ними.
        Судя по их великолепным боевым навыкам, индивидуальной и коллективной слаженной работе можно было понять, что это, несомненно, вошедшие VRMMO игроки.
        — Так вот оно что.
        У Асуны, наконец, востановился мыслительный процесс, и поняласложившуюся ситуацию.
        С тех пор как Американские игроки появились на поле боя, время синхронизации Подмирья должно быть фиксированным 1 к 1. Другими словами, можно заходить даже с Амусфер в Японии.
        Но сияние, исходившее от доспехов и мечей, указывало, что они использовали не стандартные аккаунты стражников.
        Содержимое — оно было преобразовано здесь.
        Они, без сомнения, конвертировали своих персонажей, за которых играли и вкладывали средства, в Подмирье.
        Не смотря на то, что они не знают, смогут ли вернуться к своим первоначальным VRMMO мирам. В рамках структуры Подмирья вся информация об их персонаже может удалиться после смерти, но все же...!
        — Вы, все... Простите... Мне очень жаль...
        С нотками плача в голосе Асуна извинилась перед двумя закадычными друзьями, а затем и перед мечниками, отодвигавшими линию фронта назад.
        — Что ты такое говоришь, Асуна?
        Ответ Лизбет был полон решимости.
        — Причина, по которой все сражались в SAO и ALO, безусловно, в том, что мы хотели защитить самые важные вещи в этом месте.
        — Верно… Так и есть... Спасибо тебе за все...
        Прошептав слова благодарности, Асуна задорно кивнула.
        Тем не менее, есть одна вещь, о которой ей только предстоит узнать. Кто проинформаровал Лиз и остальных в реальном мире про кризис в Подмирье и запросил подкрепление с помощью конвертирования? Очень маловероятно, что это был Кикуока или Хига, которые заключены в комнате южнее пульта управления "Океанской Черепахи". Да и не было у них свободного времени для разработки и реализации этого плана.
        — Эй, Лиз, Силика-чан. Тот, кто позвал их сюда, кто это был..?
        На вопрос Асуны они переглянулись и усмехнулись.
        — Постой, Асуна, разве это не очевидно?!
        — Это была Юи-чан! Она пытается наиболее понятно пояснить информацию о Подмирье людям, живущим здесь.
        Когда Асуна услышала эти слова, ее сердце приятно вздрогнуло, а из глаз потекли слезы.
        Юи — Искусственный Интелект из старого SAO, дочь Асуны и Кирито. Да, кроме нее больше никто не мог. Она предугадала планы нападающих, которые никто не мог предсказать, и приняла меры для борьбы с ними.
        —........... Спасибо тебе, Юи-чан.
        Бормоча слова, выражавшие все ее чувства, левая рука полностью регенерировала и раны, покрывающие всю поверхглсть, зажили.
        В этот момент робкий голос раздался из-за спины.
        — Гм... Асуна-сама? Те люди... или скорее те рыцари...
        Рыцарь Единства Ренри стоял с ошеломленным взглядом. Позади него у стражей, избежавших опасности, также округлились глаза.
        Асуна, пристально посмотрев на Ренри, Лизбет, и других, улыбнулась и ответила:
        — Мои очень дорогие друзья. Прибыли из Реального Мира, чтобы помочь нам.
        Ренри подмигнул несколько раз, потом первел свой взгляд на Лизбет и Силику, облегченное выражение колебалось на его юном лице.
        — …Таким образом… я действительно рад. Я думал, без сомнения, что люди из внешнего мира кроме Асуны-самы были всеми теми видами страшных солдат…
        — Эй, это невозможно!!
        Наряду с немного расстроенной улыбкой, которая была, тем не менее, полна близости, Лизбет погладила плечи Ренри.
        — Меня зовут Лизбет. Пожалуйста, позаботьтесь обо мне, Рыцарь-кун.
        — Оу... Д... Да. Меня зовут Ренри. Рад познакомиться.
        Асуна, которая наблюдала эту сцену с улыбкой, была поражена внезапным сильным предупреждением.
        Она, на протяжении всей жизни, никогда бы не забыла эту сцену.
        Этот момент, когда люди, родившиеся в двух различных мирах, встретились, обменялись словами и способствовали развитию отношений. Это история, которая должна продолжаться в течение долгого, долгого времени, и не должна закончиться трагедией.
        Асуна глубоко вдохнула, изменился тон голоса, и она спросила Лизбет:
        — Лиз, как много людей сконвертировались?
        — Ах, ну, в общем, немного больше, чем две тысячи, я думаю. Я уже попробовала, действительно трудно, но… я все еще не могу заставить людей, слышавших мою речь, войти…
        Асуна слегка похлопала по плечу свою закадычную подругу, покусывающую губу.
        — Этого более чем достаточно. Но… чтобы сохранить шанс того, что они войдут, мы должны избежать истощения воинов, если это возможно. Не пускайте на передний край слишком много людей и усильте лечение. Лиз и Силика-тян, возьмите приблизительно 200 мужчин, отступите назад и создайте команду поддержки.
        Переключив свое внимание обратно на сражение, Асуна быстро выдала инструкции Ренри и Рыцарям.
        — Все остальные, хотя это может быть против вашей воли, пожалуйста, объединитесь с отрядом Лекарей и используйте Искусства исцеления. Фехтовальщики из Реального мира не знакомы со Священными Искусствами, таким образом, было бы отлично, если бы вы научили их командам.
        — По... Поняли, Асуна-сама! Вы слышали ее, Рыцари! Мы помогаем воинам из подкрепления!
        Поскольку Ренри кричал, Рыцари, истощенные от непрерывной борьбы, ответили решительно.
        — ...Что ты будешь делать теперь, Асуна-сама?
        На вопрос Силики Асуна подмигнула.
        — Конечно, я буду сражаться в первых рядах. Я не чувствую, будто что-то теряю.
        На переднем фронте все знакомые лица из ALO — Асуна заметила Сакую, властительницу Сильфов, правительницу Кайт Ши Алисию, генерала Саламандр Евгенияи ещё много людей, закалённых решительностью и подмигивающих друг другу.
        Нет, это были не просто игроки, сконвертировавшие свои аккаунты из ALO.
        Те, кто помогали мечникам быстрым обжигающим огнём из арбалетов с поразительной точностью, скорей всего игроки из Gun Gale Oniline, как Синон.
        Кроме того, была гильдия, побывавшая во многих VRMMO-играх и сейчас беспощадно косившая врагов как траву — "Спящие Рыцари".
        Заметив Асуну, маг Сиуна приветствовала её улыбкой. Асуна в ответ махнула правой рукой, ей снова пришлось сдерживать слезы благодарности.
        Все они пришли, несмотря на риск потерять свои аватары, которые были неотделимой частью их самих. Тогда, как владелец супер аккаунта, она должна взять на себя наибольший риск, чтобы минимизировать жертвы.
        Асуна помчалась на поле боя, попутно раздавая приказы на поддержку армии, чтобы сузить линию фронта и образовать полукруг с входом в центре.
        Неважно, насколько сильны и экипированы 2000 сконвертировавшихся игроков, по-прежнему оставалось более 10000 американских игроков. Если война приняла вид схватки на истощение, то количество жертв будет увеличиваться с течением временем.
        Кроме того, есть еще одна проблема, которую нельзя проигнорировать.
        Реалистичная боль, которую нельзя избежать в битвах в Подмирье.
        В отличие от большинства американцев, которые уже умерли и просто разлогинились, японские игроки будут чувствовать боль, умирая в агонии, они будут возрождаться снова и снова.
        Асуна только что приняла из первых рук тот факт, что их боевой дух будет падать.
        — Пожалуйста, сделайте все возможное. Пока эти десять тысяч врагов не побеждены.
        Если мы это сделаем, военный потенциал тех, кто напал на "Морскую Черепаху" резко сократится. После этого надо будет только догнать Императора Вектора, ослабленного Главным Командующим Беркули, и Синон, а потом спасти Алису.
        Асуна сверкнула рапирой на передовой и крикнула изо всех сил:
        — Нет проблем... Мы сможем победить! Если это все, то мы определенно победим!!
        
        
        ***
        Хироно Такаши, Японский VRMMO игрок, спрашивал себя: “Черт возьми, почему я пришел сюда? Не то что бы тут было все отлично”.
        Причина, по которой он согласился к внезапному переходу из ALO, в который вошел сразу, как только проснулся в пять утра от звонка друга, а не потому что симпатизировал речи девушки.
        Честно говоря, он доверял только своей интуиции.
        Кроме того, одну его часть разбирало любопытство: каким будет мир, созданный на основе национального бюджета? Другая часть безответственно говорила: "Это мой худший тест, который я завалил, стало быть, мою АмуСферу все равно скоро заберут. Но малая часть догадывалась — вдруг, действительно, есть что-то в этом мире, чего нет в тех играх, в которые он играл раньше?
        Когда Такаши сконвертировал аватар, он вырос на два года и зашёл на сервер, о котором никогда не слышал прежде. Там ожидал человек, одетый в красную броню и стоявший прямо на его пути. Он бранился отборным английским матом и нещадно махал алебардой.
        Отпрянув от неожиданности, он сорвался на крик. Алебарда отскочила и вонзилась Такаши в голень, разрезав её. Он не чувствовал такой боли с тех пор, как в начальной школе упал с велосипеда и сломал себе голень.
        Никто меня к этому не готовил!! Крикнул про себя, каким-то образом частично уклонившись от преследования алебарды. Тем не менее, он почувствовал приступ тошноты из-за большого количества крови, вытекающей из раны на ноге.
        —С меня довольно, я выхожу!
        Бросив эти слова, Такаши был исцелён девушкой-жрицей того же возраста, что и он, одетой в светло-голубой наряд.
        Так или иначе, посмотрев на нее, он испытал очень странное чувство.
        — Я вылечу Вас немедленно, подождите немного, Рыцарь-сама.
        Девочка проговорила тонким голоском, затем сложила руки чашечкой на тяжелой ране на левой ноге — серьезной только по стандартам Такаши, хотя — и начала свое колдовство. Наблюдая за ее поведением, Такаши на мгновение подумал, что она всего лишь NPC.
        Однако, серьезное выражение, исходившее от серых глаз с оттенком коричневого, ее милые особенности, которые похожи на жителей Востока и Запада, и теплота от белого света, излечивающего его рану, все это ясно доказало Такаши, что эта девочка ни NPC, ни японский игрок, а настоящий человек, живущий в этом мире.
        Но может ли что-то подобное быть правдой? Она говорит на чистом японском, но сама не японка и не NPC. Тогда кто на самом деле эта девушка?
        Вместо того, чтобы осознать это, он почувствовал агонию из-за алебарды, разрезавшей его ногу. Такаши понял что-то, когда рана затянулась с помощью магии девушки: он не учавствовал в игровом событии, а находился в центре некого чрезвычайного происшествия.
        — Хорошо, сейчас все в порядке, Рыцарь-сама.
        Когда девушка по привычке убрала руки с немного гордым выражением лица, его рана, которая была в длину более 5 сантиметров, полностью зажила, оставив только маленький, светло-коричневый шрам, боль исчезла.
        — Сп... Спасибо.
        Заплетающимся языком Такаши кое-как выразил свою благодарность. "Черт, почему я вошел как просто какой-то "Рыцарь-сама"? — подумал он с раздражением. Притом его лицо застыло, а язык просто онемел. Осознав это, он сделал нечто неожиданное даже для себя. Протянув обе руки, он нежно обнял стройное тело девушки.
        Если бы это был обычный VRMMO мир, действия Такаши опредилились бы как «недопустимый контакт с NPC», и он получил бы предупреждение системы.
        Тем не менее, девушка по привычке дернулась в руках Такаши, резко вздохнув от неожиданности. Через несколько секунд он почувствовал, как руки обвили его спину, обнимая.
        — Все хорошо, рыцарь-сама из-за рубежа.
        Близко к его уху тихим, но твердым голосом произнесла девушка.
        — Даже монахиня, обученная как я, хоть и незначительно, но может исполнить свою обязанность, как эта. Рыцарь-сама, Вы сражаетесь долго, гордо и смело. Пожалуйста, помните… Вы поднимаете свой меч, чтобы защитить множество людей, защитить этот мир.
        Затем девушка аккуратно погладила правой рукой спину Такаши.
        Будь то реальный мир или виртуальный, у Такаши никогда не было опыта в объятиях с девушкой. Все же, даже если бы собирался встречаться с девушкой в реальном мире, он чувствовал, что никогда не стал бы более эмоциональным, чем сейчас.
        После этого мечтательного момента Такаши убедился в своей решимости, как только они отдалились друг от друга.
        — Э-ээ... Н-не могли ли вы мне напомнить ваше имя?
        Румянец появился на прекрасном лице стажера монахини.
        — Оу, конечно... Меня зовут Френика. Френика Чески.
        — Френика...
        Это имя звучало очень странно, но девушка произнесла его с фамильярностью. Необычно и то, что Такаши тоже назвазал свое имя. Не имя персонажа, Велиоса, а свое настоящее имя, которое он так не любил.
        — ... Меня зовут Такаши... Хироно Такаши... Эм... Можем ли мы встретиться потом, когда закончится война?
        Френика слегка приподняла брови, посмотрела с добротой в глазах и кивнула.
        — Безусловно, Рыцарь Такаши-сама. Когда война закончится и в мире наступит мир, мы встретимся. Я буду молиться трем богам за Ваше удачное возвращение.
        Френика мягко обняла левую руку Такаши, сидя у него на коленях, а затем быстро встала.
        Она потрепала подол своей юбки, развернулась и отправилась на помощь другим раненым. Такаши уставился на её спину и кое-что понял: чтобы остаться в её лице гордым рыцарем, он должен отважно сражаться до самого конца. Этот мир был уже не игрой, а другой реальностью, полностью эквивалентной реальному миру, в котором родился и вырос Такаши.
        Даже если его HP упадут до нуля и его выкинет из этого мира, он будет держать свой меч до конца. Неважно, насколько сильно его ранят, насколько будет больно. Если он проиграет, то больше никогда не увидит Френику снова.
        Встав, Такаши крикнул: "Хооорошооо!", а потом побежал по направлению к передовой, чтобы закончить свое дело. Не квест, а долг.
        
        Глава XXI
        Пробуждение (7 июля 2026 года, 8-ой день 11-ого месяца 380 года по календарю Империи людей)
        
        Часть 1
        
        — Мы сделали это... Не так ли..?
        Пробормотал Хига Такэру. Обе его руки напряглись от переутомления и тяжело болтались.
        Несмотря на многочисленные трудности, он смог успешно загрузить 2000 аккаунтов, внезапно переправив их из японской сети в Подмирье меньше чем за час. Следы от клавиатуры все еще оставались на его пальцах.
        — Мы справились. Определенно.
        Профессор Кодзиро Ринко ответила твердо и поставила энергетик перед ним.
        Принимая бутылку, Хига тщательно открутил крышку дрожащей правой рукой и начал жадно пить большими глотками. Жидкость была теплой и постепенно заполнила желудок.
        Выпив около половины бутылки, Хига вздохнул и слабо покачал головой.
        — На самом деле ... Это было слишком небрежно для меня...
        После появления двух школьниц, назвавшихся Лифой и Синон, которые неожиданно пришли к офиссу «RATH» в Роппонги и сказали, что в "Подмирье" загрузились Американские VRMMO игроки. На пять секунд он задумался.
        Более того, если Юки Асуной через портативный терминал на сервер был загружен нисходящий ИИ, он не мог не признать факта, будто что-то упустил.
        Они зачем-то разрешили этим старшеклассницам, утверждавшим, что они знакомые подполковника Кикуоки, войти через оставшиеся в Роппонги установки с Супер Аккаунтов и установили 2000-сильную точку телепорта возле координат Юки Асуны.
        Если они не смогут устранить более 50000 Американских игроков, то, вероятно, Алиса попадет в руки врага. На самом деле Кикуока и капитан Наганиси понимали, что ситуация не из лучших, и поэтому уже рассматривали внешнюю стену "Океанской Черепахи" для уничтожения взрывом спутниковой антенны.
        Тем не менее, чтобы достичь внешней стены, они должны держать открытым замок в стене под давлением, разделяющей верхнюю и нижнюю шахты в течение нескольких десятков минут. Если их заметят, то в худшем случае они потеряют контроль над суб-диспетчерской.
        Поэтому Кикуока и Хига доверились трем девочкам, школьницам, вошедшим в Подмирье под именами "Трех Богинь Мироздания", и Японским VRMMO игрокам, желающим вступить в бой в качестве поддержки, несмотря на риск потери своих аккаунтов.
        С того момента как они связались с ними, уже больше половины конфиденциальной информации относительно «Проекта Алисизация» стало достоянием общественности.
        Но это перестало быть значительной проблемой.
        То есть передача Алисы в руки нападавшим, возможно военно-промышленному комплексу Америки, грозит вхождением под их контролем в надвигающуюся эпоху автономного оружия.
        "Конечно..."
        Пробормотал Хига про себя, всё его тело вжалось в кресло.
        "Алиса уже не простой ИИ. Теперь она новый человек, рождённый в реальном мире. Ты же знал это, не так ли... Киригая-кун?"
        Он отвел глаза от основного монитора, наблюдая за ситуацией в южной части Подмирья в углу дисплея, где отображался Пульсвет Киригаи Кадзуто.
        Он сидел как обычно, тихо взирая на холодную пустоту. Поврежден, отсутствует ядро... Его образ Я.
        Невыносимо оставлять это окно открытым, Хига передвинул курсор с целью свернуть его.
        Когда он собирался нажать левую кнопку мыши, палец резко остановился.
        "Эм...?"
        Поправив свои круглые очки, он зафиксировал взгляд на журнале деятельности Пульсвета на мониторе.
        Всего 45 минут назад на графике, который до сих пор оставался неподвижным, был один острый пик. Он отчаянно задвигал курсором и листал журнал влево. Сделав так, он увидел ещё больший пик около 10 часов назад.
        — Э-э... Эм, Ринко-семпай. Не могли бы, Вы, подойти и взглянуть на это?
        — Ты можешь не называть меня так?
        Цыкнув, профессор Кудзиро взглянула на главный экран.
        — Это Пульсвет Киригаи-куна на мониторе, не так ли? ... Что с ним произошло?
        — Он должен быть без сознания, но на секунду проявил активность ... или что-то подобное, но это... не должно было произойти.
        — А можно подействовать на него извне?
        — Даже в этом случае схема, которая обрабатывает раздражители при полной остановке... Дай посмотреть, время...
        Хига нажал на кнопку, и выскочил соответствующий датчик времени. Но даже если он подтвердит время, у них нет никакого способа узнать, что произошло в Подмирье.
        Но в этот момент…
        — Подожди секунду.
        Сказала профессор Кудзиро с растущим беспокойством.
        — Подожди… Это случайно не... время, когда эти девушки нырнули в STL? Первой была Асуна-сан, а дальше Синон и Лифа-сан, которые оказались в Роппонги...
        — Хах, правда? ...И точно.
        Хига глубоко вдохнул. Действительно, временные метки в этих двух острых пиках могут быть временем, когда ученицы старшей школы погрузились в Подмирье.
        — Ээм… что вообще происходит? Может ли это быть реакцией на появление знакомых людей? Нет… Раны Киригаи вряд ли можно залечить такими странными методами... Должна быть какая-то другая причина... Что-то физическое... или логическая причина...
        Хига встал со своего стула и начал ходить по кругу перед консолью. Он сразу же привлек странный взгляд Кикуоки, который удрученно сидел в кресле неподалеку, и техников около стены.
        Но Хига не уделил им внимания и продолжил думать.
        — Сама... Душа... Резервная копия этого квантового шаблона, где же она...? Нет, это невозможно... Пульсвет Кирито никогда не копировался раньше. Даже если он у него есть, нет никакого способа, чтобы выделить его Образ Я из резервной копии и скопировать... Динамический квантовый шаблон, который может подключиться к его Пульсвету...? Где он... Где он, черт возьми...
        — Эй... Эй, Хига-кун.
        После того как его имя прозвучало несколько раз, Хига, наконец, поднял голову.
        — Что?
        — Что именно ты имел в виду, когда сказал, что он 'потерял свою Душу'?
        — Экхм… Ну, как бы...
        Ему понадобилось несколько секунд, чтобы запустить мыслительный процесс и начать отвечать:
        — «Язык определяет сознание»… то ‘я’ глубоко в твоём сердце. В философских терминах, Тело — противоположность Души. Главный процессор, имеющий дело с информацией, полученной из органов чувств.
        — Хорошо… Другими словами, вы объединили материальное и духовное через STL. Ну, это хорошо. Я хочу спросить, действительно ли вы можете с такой легкостью отделить Душу от Тела?
        — … Хмм?
        Хига несколько раз моргнул, услышав столь неожиданный вопрос.
        Кикуока и техники ничего не ответили. В комнате, наполненной лишь гудением охлаждающей системы, голос Кудзиро прервал тишину.
        — Душа — это то, что осознаёт. Тело — то, чем осознаётся. Таковы лишь философские понятия, используемые для выражения соотношения. Я не верю, что можно применить подобную теорию к нашим сознаниям, которые воспроизведены в виде Пульсветов. Люди — это социальные животные, не существующие поодиночке. Душа в тебе, во мне, во всех… Они все связаны как сеть, в некоторой степени. Разве вы не чувствуете эту связь?
        — В... себе… других…
        Выразившись так, Хига понял, что это понятие было упущено.
        Как я выгляжу? Как связан с другими?
        Как Кудзиро Ринко видит меня?
        Как я связан с Каябой Акихико?
        “Даа…”
        “Я даже не могу вспомнить своё лицо. Если бы я рисовал себя, вышло бы нечто похожее, но всё-таки не до конца. Это потому, что я избегаю себя — того бесполезного себя, который не в силах сравниться с Каябой-семпаем умственно или физически. Я понимаю. Моя Душа ограничивается только этим уровнем”.
        Да, возможно, мой уровень настолько низок, что меня можно воссоздать, используя лишь впечатления окружающих о «Хиге Такэру».
        Хорошо, что у неё есть я, подумал Хига, растянув рот в самоуничтожительной улыбке.
        Он пришел к выводу, что наконец-таки понял, что Кудзиро Ринко хотела до него донести.
        — …Копия… своего образа.
        Пробормотав это, он утерял остатки отвращения к себе. Смущение исчезло, и он поднял голову.
        — Я вижу… Вот, вот оно! Данные, способные восстановить Киригаю-куна, содержаться в Душе! Они внутри Пульсветов людей, близких ему товарищей…!!
        Он вскрикнул и начал быстро ходить взад-вперёд.
        — Но нам нужна STL для извлечения данных ... Извлекая их из одного человека, мы вряд ли получим все данные… Нам нужны хотя бы два, нет… нам нужно три… человека…
        Он сделал глубокий вдох и остановился.
        Та, кто знает Киригаю Кадзуто лучше всего и имеет детальное изображение его и его души. Это, без сомнения, Асуна Юки — и в настоящее время она подключена к STL и находится рядом с Кадзуто.
        Кроме того, в филиале STL в Роппонги находятся ещё две девушки, состоящие в близких отношениях с Кадзуто.
        Хига повернулся к подполковнику Кикуоке и хрипло проговорил:
        — Кику-сан. Люди, нырнувшие из Роппонги, хорошо знают Киригаю-куна?
        — … Эм, конечно.
        Кикуока кивнул, блеснули линзы очков в черной оправе.
        — Синон-кун была партнером Кирито, когда он разбирался в инциденте с Дес Ганом полгода назад, и Лифа-Кун, младшая сестра Кирито.
        На мгновение повисла тишина. Круглые очки Хиги сверкнули.
        — … Отлично! Замечательно! Мы можем сделать это ... Мы в состоянии восстановить образ Кирито-куна! Скажем, мы отделим свои сохраненные впечатления о Киригае-куне из Пульсветов, а затем подключим их к недостающим областям... так что данные смогут поместиться в душу Киригаи и вернуть их, а, следовательно, восстановить утраченные частички его Души...
        Ведомый волнами тепла, хлынувшего на него, он хлопнул в ладоши.
        Секунду спустя.
        Волна холода внезапно погасила это тепло.
        — Ах… Ахх… Ни в коем… Аааахх…
        — Чт-что такое, Что случилось, Хига-кун?!
        Наблюдая за ним, профессор Кудзиро стала запинаться, Хига беспокойно пробормотал.
        — Чтобы провести… эту операцию... мы должны управлять главной контрольной комнатой.
        Снова повисла тяжелая тишина, словно пепел, накапливаясь на полу комнаты суб-контроля.
        Командующий Кикуока тяжёло вздохнул.
        — Всё верно... Как же так... Нет, не опускай руки, Хига-кун. Нам очень повезло увидеть путь к восстановлению Кирито-куна. Что насчёт текущей ситуации, скоро всё закончится, и мы вытесним этих людей с «Океанской Черепахи»...
        — Тогда… Будет слишком поздно…
        Хига прервал слова Кикуоки, понурив голову.
        — Когда Нагато начнёт штурм, как приказано, битва разразится в главной шахте, резервные источники питания будут отрезаны. Они могут даже разрушить оборудование в главной шахте. Конечно, STL Kиригаи-куна выключится, и он разлогиниться из Подмирья, не просыпаясь. Но потом... Я боюсь, что Киригая-кун никогда не сможет подключиться к STL вновь. В своем нынешнем состоянии он даже не сможет пройти предварительные этапы... Чтобы продолжить лечение, у нас нет иного выбора, кроме как сделать это сейчас, пока три девочки все еще в Подмирье.
        Хига говорил легко. Он почувствовал, как его наполняет своего рода решительность.
        Что он должен делать в подобной ситуации?
        Душа Хиги, определенно, подразумевала что-то вроде: “Здесь нет ничего такого, чем я могу помочь, я ведь не Каяба-семпай”.
        Тем не менее, это не истинная моя личность. Это просто предлог, чтобы, наконец, бросить всё и уйти.
        Хига Такэру, которого я знаю, гений, создавший STL и Подмирье, мог с уверенностью сказать:
        — ...Я пойду, Кику-сан.
        — ... Куда?
        Посмотрев на свою гавайскую рубашку, сморщившегося командира, Хига глубоко вдохнул и ответил:
        — Я не собираюсь врываться в занятую главную диспетчерскую. Послушайте… В кормовой стороне главной шахты, пролегающей через «Океанскую Черепаху», есть кабель, соединяющий Комнату STL 2, где сейчас Киригая-кун, и главную диспетчерскую за стеной под давлением. На кабеле должен быть порт обслуживания. Если я проведу по лестнице кабель из Комнаты STL 2 и соединю порт обслуживания с моим ноутбуком, то смогу управлять STL-ом Киригаи-куна.
        Выслушав идею Хиги, глаза Кикуоки на мгновение расширились от удивления. Но он немедленно вернулся к своему серьезному выражению лица и опровергнул идею.
        — Но порт обслуживания находится с другой стороны стены под давлением, отделяющей нас от напавших. Чтобы получить доступ к порту, замок на стене под давлением, запечатывающей кабель, должен быть временно открыт. Кроме того, к кабелю можно получить доступ и из Комнаты STL 1, которая находится рядом с главной диспетчерской. Если они заметят открытый замок и поймут, что мы хотим сделать, то могут напасть на нас снизу.
        — Тогда мы воспользуемся приманкой.
        — Приманкой... Ты о чем?
        Глаза Кикуоки резко вспыхнули. Хига поспешно покачал головой и ответил:
        — Мы, конечно же, не можем использовать драгоценные человеческие ресурсы. Как только откроем барьер, то должны будем срочно отправиться вниз по лестнице к противоположной стороне кабеля… Вот чем мы и воспользуемся.
        — Я знаю... "Ихиэмон", ха. К счастью, он остался в верхней части шахты. Кто вообще оставил его там?
        По приказу Кикуоки два сотрудника, сидевшие возле стены и слушавшие разговор, быстрым шагом покинули комнату. С другой стороны, профессор Кудзиро взволнованно проговорила:
        — Подождите секунду... мы используем Ихиэмона в качестве приманки, но, как известно, он достаточно медленно перемещается по лестнице. Если привлечет внимание врага, то не сможет быстро убежать.
        Ихиэмон, полное название «Электроактивная Мускулистая Действующая Машина 1», был экспериментальным гуманоидным роботом, используемым для загрузки искусственного Пульсвета. Использующий полимерные мышцы, чтобы передвигать свой металлический скелет, он был тем, кого можно назвать гуманоидным роботом. Так как он был экспериментальным, то имел автоматизированные части и кабели, которые не выглядели эстетически приятными и не включали в себя никакой пуленепробиваемой технологии.
        Хотя Ринко, которую вчера Хига попросил настроить самопередвигающийся стабилизатор Ихиэмона, почти не жаловалась, её, казалось, довольно увлекла эта работа, и у нее, вероятно, было много мыслей относительно этой “операции с приманкой Ихиэмоном”. Конечно, Хига тоже глубоко сожалел об этой стратегии, но сейчас не было времени, чтобы воздерживаться от использования оборудования.
        — Мне действительно жаль Ихиэмона, но только он может сделать это. Однако, выход может быть в том, как известно, что наши враги не могут немедленно напасть, опасаясь, что он взорвется.
        — ...Действительно...
        В то время как они говорили, дверь открылась, и огромная тележка въехала в комнату. Мрачная механическая фигура с тремя линзами, установленными в грубо-образной голове, находилась в положении сидя, удерживая ноги руками.
        Профессор Кудзиро взглянула на Ихиэмона с несколько сложным выражением лица и немедленно обернулась:
        — ...Хорошо, он действительно выглядит довольно заметным, и, вероятно, заставит их думать, что у нас есть грандиозный план...
        — По крайней мере, его определенно нельзя проигнорировать. В то время как враг будет сражаться с Ихиэмоном, я проскользну к нижней части кабеля и буду управлять STL Киригаи-куна через порт обслуживания. Проблема в том, сколько времени я смогу протянуть…
        В ответ на слова Хиги Кикуока спросил, покачивая сандалей на ноге:
        — Тогда, разве мы не можем также использовать "Ниэмона" как приманку?
        — К сожалению, нет.
        Хига пожал плечами и ответил:
        — Хотя физические показания Ниэмона лучше, он был создан с оговоркой, что будет управляться Искусственным Пульсветом, и, в отличие от Ихиэмона, он не оборудован самостабилизатором. В текущем состоянии он упадет, как только начнет спускаться по лестнице.
        — И, правда...
        Ринко пристально смотрела вправо, отвернувшись от лица командующего. Она уставилась на землю со странным выражением лица, затем спросила, будто вернувшись из другого мира.
        — Но, Хига-кун, даже если нам удастся скрыться при открытии стены, все еще есть риск быть замеченными. Вам лучше взять с собой телохранителя, не так ли?
        — Нет, прямо сейчас штат Самообороны слишком ценен как наша сила для борьбы. Кроме того, я — единственный достаточно миниатюрный, чтобы быстро пробраться через то маленькое, чрезмерно тесное отверстие. В любом случае, я войду и выйду в один миг.
        Даже притом, что он ответил своим обычным тоном, его сердцебиение ускорилось, хоть и немного, когда подумал о своем положении.
        Если его обнаружит враг, а потом застрелит, когда он будет находиться в более низкой секции, то спасения не видать. Точно так же, как это было во время нападения на «Океанскую Черепаху», Хига не успел вспомнить воюющую сторону, которая не могла столкнуться лицом к лицу с врагом, как послышались выстрелы.
        “Однако”.
        Я… нет, вся организация «RATH» слишком обязана Киригае-куну. Эти мысли глубоко засели в голове Хиги Такэру.
        Стирая каждый раз из воспоминаний моменты погружения, насильственно заставляя его нырнуть на три дня реального мира, эквивалентных 10 годам в Подмирье, они смогли получить самую важную искру Искусственного Пульсвета. Рождение Пульсвета, сломавшего границы мира, «Алисы» было, несомненно, связано с Кадзуто с самого начала.
        Но всё же, подключение его к STL с неограниченными условиями может закончиться серьезным ущербом его Пульсвету. Это было то, почему он так отчаянно сражался против правящей организации Подмирья, чтобы защитить Алису, потеряв многих партнеров в процессе. Поэтому, пока есть шанс спасти его, он должен бороться, несмотря на риск. Если он не сделает этого, то будет не в состоянии поднять голову всю оставшуюся часть жизни.
        Хига Такеру сжал кулаки и кивнул в ответ Кикуоке.
        В тот же момент.
        В диспетчерской раздался четвертый голос.
        — Эммм... Я тоже иду с руководителем Хигой...
        Взгляд всех сконцентрировался на одном из членов технического персонала RATH, который до сих пор сидел на матрасе около стены.
        Он был почти таким же низким как Хига, с длинными волосами, собранными в хвост. Набравшись мужества насколько это возможно, он встал немного неуклюже и продолжил свою речь.
        — Я тоже довольно худой... Но я мог бы, по крайней мере, стать щитом для руководителя или чем-то еще... И я всегда обслуживал кабели в этом районе...
        Хига пристально посмотрел на лицо человека, чей голос был едва слышимым.
        Он был довольно стар, вероятно, лет 35. Будучи на борту Океанской Черепахи, его кожа была бледно-белой. Если мне не изменяет память, это был человек, который ушел из крупной компании по разработке игр, чтобы присоединиться к "RATH".
        
        Хотя его сила не могла сравниться с силой солдата Самообороны, наличие компаньона не могло не радовать. Хига немедленно встал со стула и поклонился этому сотруднику.
        — ...Честно говоря, на самом деле я не знаю точное местоположение порта. Большое спасибо за то, что Вы с нами, Янаи-сан.
        
        Часть 2
        
        В комнате STL 2. Вернувшиссь в реальный мир, Габриэль Миллер медленно открыл глаза.
        Если точнее, то его "выкинуло". Лежа на кушетке, он чувствовал некое послевкусие у себя во рту.
        Как он потерпел поражение один на один в виртуальном мире? Его противник не был даже человеком. Это был Искусственный Интелект.
        Почему он проиграл этому рыцарю? Габриэль провел несколько драгоценных секунд, обдумывая причину случившегося.
        Сила воли? Связь между душами? Сила любви, которая соединяет людей ...?
        “Совершенно нелепо”.
        Уголки его рта приподнялись в холодной улыбке. Будь то виртуальный мир или реальный, если невидимые сверхъестественные силы и существовали — то только благодаря силе судьбы, ведущей их вперед.
        Иначе говоря, он должен был проиграть. Потому что так хотела Судьба. Судьба желала, чтобы Габриэль боролся не заимствованным аватаром. А сам. Она отпустила его в реальный мир, чтобы направить на путь истинный.
        Так он думал.
        Обдумав всё еще раз, Габриэль встал с кушетки.
        Поглядев на соседнюю STL, он был удивлен, что его помощник Вассаго Казальс все еще в погружении. Габриэлю казалось, что он уже давно умер и вышел, но оказалось, что и он нашел себе цель.
        “Хорошо, поступай как знаешь”.
        Пожав плечами, Миллер открыл дверь в главную диспетчерскую. Сидевший за консолью солдат оттолкнулся, повернулся и сказал:
        — Вы хорошо постарались капитан. Что-то нужно?
        — Оперативную сводку.
        Равнодушно сказал он. Криттер, изменившись в лице, доложил:
        — Как вы и приказывали, я последовательно погрузил 50,000 игроков из разных частей США. Половина из них уже погибла, но уничтожение Империи Людей всё ещё возможно. Что касается RATH, они сделали то же самое, основная часть погрузившихся из Японии. Их около 2,000, так что я не думаю, что они смогут помешать.
        — Ох..?
        Приподняв брови, Габриэль взглянул на экран.
        На нем была топографическая карта Подмирья. От самих Великих Восточных Врат на юг шла черная линия, которая заканчивалась крестиком. Скорее всего, это был аватар Темного Бога Вектора. Он был на полпути к консоли. Там же, возможно, находилась и Алиса.
        Позади проходила такая же белая линия. Это армия Империи Людей. На данный момент их осталось мало, и они остановились.
        В скором времени белые войска, воины Империи Людей, будут разгромлены многочисленной красной армией. Красная армия состоит из американских игроков VRMMO, тогда синее свечение (около 2,000 человек), отделяющее красные и белые войска — игроки из Японии.
        — Эти японцы используют аккаунты армии Империи Людей по умолчанию?
        — Скорее всего. А что?
        — Ничего...
        Габриэль задумчиво отхлебнул из бутылки, которую подал Криттер, минеральной воды.
        Могли ли те японские игроки VRMMO-игроки конвертировать в два раза больше персонажей, чем самих людей в Подмирье?
        На миг Габриэль снова холодно улыбнулся.
        Около половины месяца назад Габриэль участвовал в турнире "Золотая Пуля" на японском сервере VRMMO «Gun Gale Online». Даже если бы та молодежь, которую он так легко сокрушил, зарегистрировалась в Подмирье из интереса, они бы никогда не рискнули, зная о возможности потери персонажа.
        В голове возник силуэт голубоволосой девушки-снайпера, которую он пытался задушить, а ведь она боролась до самого конца. Габриэль быстро вернулся в прежнее состояние.
        — Хорошая работа, я нырну туда снова. Конвертируй этот аккаунт в Подмирье.
        Он взял листок бумаги и ручку, удобно лежавшие на пульте управления, записал свой ID и пароль и передал Криттеру. Он удивился.
        — Стоп, вы тоже, Капитан?
        — Тоже что...?
        — Ну, разве этот парень, Вассаго, не вернулся после смерти? Так или иначе, выглядел он счастливым, сконвертировал свой аккаунт и зашел обратно.
        — Ох...?
        Взгляд Габриэля упал на пропущенный клочок бумаги возле руки Криттера. Который, казалось, был удостоверением личности Вассаго, первые три буквы привлекли его внимание больше всего.
        — Понятно... Понятно…
        Кек. Редкий, искренний смех полился из горла Габриэля. Криттер выглядел еще более шокированным, Габриэль хлопнул его по плечу и сказал:
        — Не волнуйся. Ты может и не заметил, но он немножко не нормальный. В хорошем смысле. Ладно, оставляю тебя за главного.
        Габриэль обернулся и вернулся в Комнату STL, на его лице была искаженная улыбка.
        ***
        Между тем Вассаго Казальс в своем черном капюшоне усмехался, наблюдая за полем битвы.
        Находясь на верхней части статуи бога, установленной у песчаного входа в руины, он мог наблюдать за этим кровавым, ужасным боем между американскими и японскими игроками.
        Нет, однозначно, это была односторонняя резня.
        Посреди песчаного входа 2,000 японцев сформировали гигантский полукруг, непрерывно уничтожая прибывающих темно-красных солдат, почти не теряя своих собственных. Одной из причин было огромное различие в технике боя этих двух армий и уровне работы в команде, но прочная система поддержки с тыла была практически решающей. Раненые игроки немедленно транспортировались в недавно установленную лагерную стоянку в пустыне, произносились заживляющие заклинания, после которых они снова энергично возвращались назад на линию фронта.
        То, что они обладали такой высокой моралью в Подмирье, где имела место боль, равная той, что в реальном мире, действительно достойно восхищения. Но, честно говоря, то, что 2,000 игроков были готовы конвертировать своих собственных персонажей в этот мир, чтобы присоединиться к борьбе, уже само по себе большое чудо.
        Такая ситуация, казалась невозможной даже для Габриэля Миллера —но была предсказана Вассаго Казальсом.
        Если соединение из США возможно, то вероятно, что Япония также пошлет подкрепление для армии Империи Людей. Кроме того, Вассаго предсказал даже то, что они достигнут такой большой численности.
        Среди этих отважно сражающихся японских игроков, кроме «Молнии» Асуны, было несколько других знакомых лиц. Это принесло ему сердечный восторг.
        В конце концов, смертельная игра, на возобновление которой он и не надеялся, вновь появилась перед ним в другой форме.
        Нет, даже если они умрут в этом мире, реальным жизням игроков ничего не угрожает.
        Но в Подмирье существовало что-то отсутствовавшее в той парящей крепости, и в той парящей крепости было то, чего не найдешь в Подмирье.
        Другими словами, это была "боль".
        Если бы не «Кодекс Предупреждения Преступности».
        Это, определенно, принесло бы ему большую радость, возможно даже более волнующую, чем убийство кого-либо собственными руками.
        — Кек, кекек, кеккеккек.
        Вассаго не мог подавить приглушенное кудахтанье, звучавшее из-под капюшона.
        ***
        “Я не спасла его”.
        Синон пристально посмотрела вниз на рыцаря в возрасте, тело которого пронизано многочисленными ранами, и рыдающую девушку-рыцаря с золотыми волосами, крепко обнимавшую его.
        Два великих дракона около рыцаря склонили головы, будто соединяясь в совместном плаче.
        Синон отчаянно спешила. Она полностью использовала свою способность свободного полета, натренированную еще в ALO, и отправилась к югу на самой большой скорости, позволенной системой, но сражение давно закончилось к тому времени, когда девушка, наконец, догнала их.
        Нет — это заслуга Беркули.
        Поскольку он поймал Вектора, считавшегося недостижимым, и убил всемогущий Супер Аккаунт.
        Но этот мир несправедлив.
        Смерть Главного Командующего Беркули уничтожила его душу. Что же касается Темного Бога Вектора, который умер таким же образом, его душа не подчинялась этому правилу.
        Синон знала, она должна передать Алисе, которая наконец перестала плакать и теперь склонила голову, будто упала в обморок, что опасность еще не ушла, но не cмогла подобрать подходящих слов.
        После нескольких минут, прошедших в тишине, первой, кто заговорил, была Алиса.
        Даже с заплаканными глазами ошеломляющая красота Алисы заставила Синон задержать дыхание. Алиса вгляделась в глаза Синон, которые отливали кобальтовой синевой, словно поверхность воды. Ее губы вишневого цвета зашевелились, и послышался голос, подобный одному из серебристых колоколов:
        — Ты тоже... из реального мира?
        — Да...
        Синон кивнула и заговорила с тяжестью в голосе.
        — Я Синон. Подруга Асуны и Кирито. Я прибыла, чтобы спасти тебя и Беркули-сана от Темного Бога Вектора… Сожалею, что не успела.
        Синон стала на колени на вершине, которая сохранила последствия сражения, и глубоко склонила голову к Алисе. Однако, Алиса покачала головой.
        — Нет… Это из-за моей глупости. Я не уделила внимания тому, что находилось позади, и была поймана, как младенец; это все моя ошибка. Как моя незначительная жизнь может сравниться с Одзи-сама… тем великим Главным Командующим рыцарей Единства?
        Глубокая ненависть к себе в ее голосе оставили Синон стоять молча. Сдерживая слезы, Алиса задала другой вопрос:
        — Как война?
        — …У Асуны и армии Империи Людей едва ли получается блокировать красную армию из Реального мира.
        — Тогда я тоже возвращаюсь на север.
        Алиса споткнулась, когда вставала, и направилась к одному из драконов, но Синон окликнула ее, чтобы остановить.
        — Ты не можешь, Алиса-сан. Ты должна продолжить путь на юг к «Алтарю Конца Света». Если ты в состоянии коснуться консоли… нет, кристаллического планшета на алтаре, то тебе необходимо услышать послание из Реального мира.
        — Почему? Разве император Вектор не мёртв?
        — ... Это... не тот случай.
        Затем Синон объяснила ситуацию Алисе. Даже если бы человек из Реального мира умер в Подмирье, то остался бы жив в реальности. Скорее всего, противник в теле императора Вектора получит новое тело и нападет снова.
        Алиса среагировала с такой яростью, будто все эмоции, которые она подавляла в себе до сих пор, полностью вырвались наружу.
        — Одзи-сама… пожертвовал своей жизнью, чтобы убить того врага, а он не умер?! Он просто исчез на некоторое время и скоро возродится, как будто ничего не произошло … Я правильно тебя поняла?!
        Алиса приблизилась к Синон, звеня своими золотыми доспехами.
        — Как может… Как может быть что-то настолько абсурдное?! Тогда… то, что сделал Одзи-сама… почему он должен был пожертвовать собой?! Столкновение, которое только ставит жизнь одного выше другого… это просто… это — просто… нелепо…
        Слезы снова покатились из голубых глаз Алисы, но Синон только и могла, что просто смотреть.
        — Я не имею права говорить что-либо.
        Я умирала слишком много раз, учитывая сражения в GGO и ALO. И, как Темный Бог Вектор, я могу продолжать жить, если умираю в этом мире. Кто-то вроде меня не…
        Но Синон, тяжело глядя в глаза Алисы, глубоко вдохнула и сказала:
        — Тогда… Алиса-сан, Вы хотите сказать, что боль Кирито — тоже фальшивка?
        Золотой рыцарь внезапно задержала дыхание.
        — Кирито тоже из Реального мира. Даже если он умрет в этом мире, его реальная жизнь не закончится. Однако, повреждения, которые он получил, реальны. Боль, которую он чувствовал, его сломанная душа — это все реально…
        Синон сделала паузу на некоторое время, затем продолжила с небольшой улыбкой на губах:
        — Я… люблю Кирито. Очень. Также как Асуна. Есть еще много тех, кто его любят. Они волнуются за Кирито, все. Отчаянно молятся за его ‘Скорейшее выздоровление’. Кроме того, даже если никто и не говорит об этом, каждый задумывается: ‘Почему именно Кирито должен был зайти так далеко?’
        Синон протянула руку, мягко надавила на плечи Алисы и твердо сказала:
        — Кирито повредил душу, чтобы спасти тебя, Алиса. Это единственная причина, по которой он так упорно боролся. Ты хочешь сказать, что его намерения фальшивые? Нет, не только Кирито, Главного Командующего тоже. Чтобы спасти тебя, он был избит до смерти, предоставив тебе, за счет своей жизни, возможность избежать тисков врага и выиграть бесценное время.
        Синон не сразу услышала ответ.
        Алиса тихо посмотрела на тело Беркули, лежащее на земле.
        И снова слезы потекли из глаз. Тогда золотой рыцарь плотно закрыла глаза и подняла лицо, будто отчаянно сопротивлялась чему-то. Затем спросила хриплым голосом:
        — Синон, если… если я уйду в Реальный мир через «Алтарь Конца Света», то смогу вернуться обратно? Увижу ли своих любимых снова…?
        Синон не обладала достаточной информацией, чтобы ясно ответить на вопрос Алисы. Единственное, в чем она могла быть уверена, то, что, если бы Алиса попала во вражеские руки, все Подмирье было бы стерто и, в конечном счете, полностью исчезло бы.
        Если бы только они могли защитить и этот мир, и Алису, то определенно смогли бы реализовать ее просьбу. Это все, во что Синон могла верить прямо сейчас.
        Поэтому она медленно кивала.
        — Да. Пока что ты... и Подмирье в безопасности.
        — Я понимаю…Тогда я отправлюсь на юг. Не знаю, что ждет меня у «Алтаря Конца Света»… Но если это — желание Одзи-сама и Кирито…
        Алиса мягко расправила свою белоснежную юбку, когда становилась на колени на землю. Она протянула руку и тепло потрепала волосы Беркули, затем мягко коснулась губами его лба.
        Когда девушка снова встала, от неё исходила совершенно другая аура.
        — Амаери, Такигури. Пожалуйста, продержитесь еще чуть-чуть.
        После разговора с двумя драконами, Алиса повернулась к Синон.
        — Что... ты будешь делать, Синон-сан?
        — На этот раз моя очередь сражаться на передовой.
        Синон немного улыбнулась и продолжила:
        — Темный Бог Вектор, наверно, возродится здесь. Я буду стараться изо всех сил победить его… или, по крайней мере, выиграть для тебя достаточно времени.
        Алиса мягко прикусила губу, затем склонила голову.
        — Оставляю это на тебя.
        Посмотрев на этих двух драконов, улетающих в сторону юга, Синон взяла в руки большой белый лук, свисающий с плеча.
        Группа, которая напала на «Океанскую Черепаху», была, вероятно, ЧВК (Частной Военной Компанией) под контролем американского правительственного учреждения. Один из нападавших, используя Супер Аккаунт 04, «Темный Бог Вектор», напал на Алису.
        В реальном мире Синон, простой ученице средней школы, никогда не справиться с таким противником.
        Но пока это сражение один на один в виртуальном мире, неважно как я выгляжу, я должна выиграть.
        Поклянувшись выполнить свое обещание любой ценой, Синон ждала момента, когда враг возродится.
        ***
        Когда он дернул назад правый кулак, кость, показавшаяся из раны, покрылась кровью…
        Лидер Гильдии Кулачных Бойцов Искан отвел взгляд от распластавшегося тела солдата, которого он ударил, в сторону, смотря в тишине на правую руку.
        С кулака исчезли железные суставы, способные разрушить все. Вместо них появился сильно раздутый мешочек кожи, покрывающий разрушенные кости и порванную плоть, испачканную в крови.
        Его левый кулак недавно пришел в то же самое состояние. Ноги покрылись кровавыми ушибами. Он больше не мог бежать, не говоря даже об ударах.
        — Ты боролся как истинный воин, Чемпион.
        Хриплый голос его помощника Дампа заставил Искана обернуться.
        После полной потери обеих рук неповоротливый человек, сидящий на земле, продолжал борьбу головой или бросками тела врага, о чем свидетельствуют раны от меча на лице и теле. Его взгляд, однажды наполненный боевым духом и мудростью, теперь был затуманен, ясно давая понять, что Жизнь Дампа приближалась к концу.
        Искан поднял свой разбитый кулак, жестом выражая уважение к душе воина, а затем ответил:
        — Теперь если мы умрём, то сможем похвастаться перед своими умершими предками.
        Волоча ноги, он тащил за ноги своего помощника, упавшего в обморок.
        После долгого жестокого сражения темно-красный легион, численность которого ранее достигала больше двадцати тысяч, теперь уменьшился приблизительно до трех тысяч. Но в то же время выжили всего около трехсот Кулачных Бойцов. Кроме того, каждый из них покалечен и измотан. Они даже неспособны собраться в полный отряд.
        Но единственной причиной, по которой три тысячи вражеских солдат, плотно окруживших их, не начали свою заключительную атаку, были Рыцарь и дракон, все еще сражавшиеся, как демоны, прямо перед глазами Искана и Дампа.
        ***
        Она уже измотана и физически, и духовно.
        Несмотря на это, как только тень врага появлялась в поле зрения, Рыцарь Единства Сета Синтезис Твелв разрубала её мечом "Черная Лилия".
        Послышался тяжелый шум, будто воздух нарезали ломтиками.
        Тонкое лезвие вонзилось в плечо врага. Его отдача, как неисчислимые железные иглы, проникающие в плоть, распространялись от запястья до локтя.
        "А...ААААААА!!"
        Гнев, вырвавшийся из ее горла, был настолько взрывным, что никак не мог быть характерным для её прозвища «Тихая». Ее меч, способный проникнуть даже через самую толстую броню и провести прямую линию, расколол тело врага наполовину.
        Как только солдат упал в обморок, бормоча на неразборчивом языке, Сета вынула оружие из его тела, грубо хрипя.
        Причиной ее истощения было неисчислимое количество убитых врагов, а также тьма из красных солдат перед ней.
        Ее Инкарнация едва ли вкладывала какой либо эффект в атаки. Хоть оружие и броня врага не могли сравниться с Божественным Мечом Сеты, каждый раз, когда она разрезала их на кусочки, всегда чувствовала ярое сопротивление. Их нападения были такими же. Они явно положились только на резкие атаки "в лоб", что вызывало трудности у Сеты при предсказании их следующих действий.
        Она будто боролась с фантомами. Эта армия похожа на массу мужчин, которые здесь вообще не присутствуют. Ей казалось что они — тени.
        Битва с ними не была забавой. Сета считала, что она та, кто родился только для того, чтобы резать. Она не испытывала к ним ничего кроме отвращения.
        “Почему?”
        “Неважно, кто мои противники — тени или тела, или даже каменные статуи, я буду довольна так долго, пока они достаточно цельные. Я — просто марионетка, которая ничего не значит, но умеет сражаться…”
        Меч "Черная Лилия" был Божественным Инструментом, имевшим самый высокий Приоритет благодаря ультратонкому лезвию. Это оружие создано только для того, чтобы резать, как и сама Сета. Если бы любой из них прекратил убивать, их значение и существование были бы потеряны.
        Первосвященник Администратор преобразовала черную лилию, которую Сета принесла с древнего поля битвы в Темном Королевстве, в меч. Когда она даровала меч Сете, то произнесла следующие слова:
        — Этот меч — проявление проклятия, выгравированного на твоей душе. Проклятие названо так из-за убийственного желания, созданного колебаниями индивидуальных черт. Режь, режь и продолжай резать. Только когда ты пойдешь по этой пропитанной кровью дороге до самого конца, то обнаружишь ключ к избавлению от этого проклятия… Возможно.
        Тогда Сета не понимала, что имела в виду Первосвященник Администратор.
        Она просто повиновалась своей директиве и сокращала путь вдоль той дороги в течение многих лет, которые походили на вечность. Затем, наконец, она столкнулась со своим предназначенным противником. Это был кто-то тяжелый и сильнейший из тех, с кем она когда-либо сталкивалась посредством своего меча: тот Кулачный Боец.
        Она хотела бы сразиться с ним еще раз. В конечном счете, только через битву она смогла бы разобраться во всем этом.
        Движимая этой мыслью, Сета покинула Армию Империи Людей и осталась на поле битвы. Все же она казалась неспособной сражаться с тем рыжеволосым воином снова.
        Она сделала последний глоток воды и выбросила пустую флягу, смотря вдаль.
        Девушка увидела вдалеке сидящего на валуне Лидера Кулачных Бойцов, все тело которого покрыто ранами. Необъяснимо, в его левом глазу виднелось горе, когда он устремил свой взгляд на нее.
        Сета внезапно почувствовала острую боль в груди.
        “Что это за боль?”
        “Я должна постараться убить этого человека. Я хочу снова поучаствовать в том всепоглощающем сражении, затем отрезать те кулаки, которые больше не такие твердые, как алмазы. Это все, чего я хочу. Все же, почему мое сердце… Откуда это чувство…?”
        Треск.
        Слабый шум внезапно послышался из ее правой руки.
        Сета подняла Меч “Черная Лилия”, тихо осматривая его. В самом центре черного как уголь лезвия, которое выглядело способным поглотить весь свет, находилась трещина еще более утонченная, чем паутина.
        Ах...
        Я вижу.
        Сета глубоко вдохнула и улыбнулась.
        Все ее вопросы отпали в один момент. Сета, наконец, поняла значение последних слов Администратора, и каково было ее проклятие.
        Волна грохота исходила от земли. Она оглянулась только для того, чтобы увидеть, как вражеский солдат бросается на нее, размахивая грубым молотом.
        Сета ловко отклонила первый удар врага, и ее правая рука вонзила меч прямо в центр красной брони.
        Ее заключительная атака, характерная для такого имени, была тихой. Как будто просто скользя, Меч "Черная Лилия" вошел в сердце врага и ловко отнял его жизнь — затем, попав в трудное положение, тихо растворился в бесчисленных цветочных лепестках и рассеялся во всех направлениях.
        Сета мрачно поднесла губы к рассеивающейся рукоятке меча и прошептала:
        — ...Спасибо за все.
        В тот момент она, казалось, почувствовала слабое дуновение аромата цветка.
        С правой стороны от неё дракон Йойоби, ее давний товарищ, разгромил врага взмахом хвоста.
        Чешуя дракона окрашена красной кровью, льющейся из бесчисленных ран, а его когти и клыки разрушены и поломаны. Его запал исчерпался, а движения замедлились до темпа, нетипичного для первоначальной ловкости.
        Сета удостоверилась, что нападение врага остановлено, затем подошла к своему любимому дракону и погладила его шею правой рукой.
        — Спасибо тебе, Йойоби. Тоже устал, да?… Отдохни немного.
        Затем Сета и ее дракон, поддерживающие друг друга во всем, направились к небольшому холму, где собрались оставшиеся в живых из Гильдии Кулачных Бойцов.
        Оставаясь сидеть на земле, Лидер Кулачных Бойцов поднял правую руку, которая выглядела такой раздутой, что могла разорваться в любую секунду, и приветствовал Сету.
        — Мне жаль… Я позволил твоему драгоценному мечу сломаться…
        Сета покачала головой на его извинение.
        — Все хорошо. Поскольку я, наконец, вижу причину, почему сражалась…
        Она опустилась на колени, подняла обе руки и мягко взяла лицо молодого воина в свои ладони.
        — Я должна была найти то, что не хочу потерять. Я боролась, чтобы найти то, что хочу защищать. Это… Вы. Таким образом, мне больше не нужен меч.
        В тот момент левый глаз Кулачного Бойца расширился, и прозрачная капелька жидкости потекла по щеке. Сета немного удивилась.
        Юноша плотно сжал зубы и пробормотал, откашливаясь:
        — Ах… черт. Я тоже хочу завести с тобой семью. У нас, определенно, будет сильный ребенок. Ребенок, который будет сильнее, чем мои предки, сильнее, чем я, который наверняка сможет стать самым сильным Кулачным Бойцом…
        — Нет. Этот ребенок станет рыцарем.
        Эти двое на мгновение уставились друг на друга, а потом улыбнулись. Под пристальным и теплым взглядом неповоротливого наблюдателя Сета и Искан обнялись, затем сели рядышком.
        Триста Кулачных Бойцов, один Рыцарь Единства и дракон ждали в тишине, а темно-красные солдаты постепенно подбирались все ближе.
        ***
        — Похоже на... игру, сет или матч. Не так ли?
        Сказал Кляйн, когда возвращался с Асуной к тыловой лагерной стоянке.
        —Да, — ответила она.
        Обе их раны вылечила японская игрок-волшебница, использующая Священные Искусства, которые только что изучила. Она неспособна усилить эффективность Искусств с помощью Инкарнации, как Лекарь Подмирья, но так как уровень ее персонажа высок, конвертированный образ обладал очень сильным владением Искусства, которое способствовало изобилию целебной способности.
        — Спасибо вам большое за то, что пришли помочь.
        Асуна поблагодарила волшебницу и Кляйна, стоящего возле нее.
        — Спасибо тебе, Кляйн. Я правда не знаю, как еще тебя благодарить...
        Посмотрев на красноречивую Асуну, Кляйн смущенно опустил нос.
        — Эй, не общайся со мной как с незнакомцем. Я чертовски должен тебе и этому ублюдку Кирито, самое малое что я мог сделать для вас… Он ведь тоже здесь, да?
        Кляйн не мог не повысить голос. Асуна кивнула.
        — Да. Встретимся с ним после сражения. Если бы он услышал твои грязные шутки, Кляйн, то немедленно захотел бы проснуться и поджарить тебя.
        — Эй, это же жестоко.
        Улыбка растянулась по яркому лицу Кляйна, но в глазах было беспокойство. Он также знал, насколько серьезны раны в душе Кирито.
        — Ах, но на самом деле...
        После того, как покончили со всем, после того, как они отразили врагов в Подмирье и на «Океанской Черепахе», все: Синон, Лифа, Кляйн, остальные игроки, наряду людьми из ALO… Алисой, Тиизе, Ронье, Солтериной и другими друзьями Кирито, неужели нет ни единого способа разбудить его?
        Она должна продолжать бороться, чтобы, когда наступит нужный момент, смогла поприветствовать его с улыбкой.
        Как только раны затянулись, Асуна поблагодарила игрока-волшебницу еще раз и встала.
        По словам Кляйна, судьба сражения теперь бесспорна и однозначна. Число красных американских игроков уже уменьшилось до числа японских игроков, и они действовали, как будто полностью потеряли свой ранний боевой дух, неоднократно начиная бессмысленные атаки.
        Но эта битва среди древних руин была просто перестрелкой.
        Важнее всего был «Сияющий Пульсвет» Алиса, которую похитил Император Вектор. В то время как Главный Командующий Беркули и Синон пытались ему помешать, они должны были добраться до Вектора и забрать Алису. Поэтому нужно выбрать элиту среди элиты из вошедших игроков, оддолжить лошадей у армии Империи Людей и направиться на юг так быстро, насколько это возможно.
        Если бы они только могли догнать врага, использующего Супер Аккаунт, он не смог бы противостоять элитной, отсортированной вручную силе, состоявшей из лучших игроков Японии. Подавляющая сила, которую собрала Асуна, чтобы справиться с ними. Отважные мечники, вооружившиеся клинками, щитами и броней, отражающей многоцветное сияние, напоминали Эйнхерий из скандинавской мифологии…
        Асуна вытерла льющиеся слезы и отвела взгляд от линии фронта куда-то вдаль.
        Команда поддержки уже подтянулась к песчаному входу в руины, и временная лагерная стоянка была установлена. Асуна чувствовала, что раненые японцы, которых уже вылечили Искусствами жители Подмирья, всё еще хотели сражаться.
        — ...Хорошо, все будет хорошо... я думаю.
        На эти мысли Асуны незамедлительно последовал энергичный ответ Кляйна, находившегося рядом:
        — Конечно. Хорошо, давай поторопимся.
        — Да.
        Асуна кивнула, затем снова повернулась к линии фронта, но ее внимание привлекло что-то пронесшееся мимо глаз, заставив дернуться от страха.
        — Что это. Что-то черное ... смолянистое, словно пятно ...
        Глаза Асуны на мгновение вздрогнули, а после она наконец-то увидела его.
        Гигантские статуи богов располагались по обе стороны дороги в руинах.
        Поверх статуй справа от них кто-то стоял.
        Из-за того, что статуя стояла так, что свет проникал сзади неё, они смогли разглядеть лишь темный силуэт, который растворился в малиновом небе Темной Территории.
        Это был дезертировавший с поля боя Американец? Или разведчик Японцев?
        Испугавшись, Асуна присмотрелась и только тогда заметила, что покачивающийся силуэт был одет в черный плащ, его пончо вместе с капюшоном опущены вниз так, что рассмотреть лицо человека не представлялось возможным.
        Однако.
        — Эй, Кляйн. Тот мужчина...
        Кляйн как раз собирался прорваться к линии фронта, только Асуна потянула его за рукав правой рукой, а показала левой.
        — Человек, стоящий там, у тебя нет предчувствия, что уже видел его прежде?
        — Ха …? Черт, кто это? …Он одет в плащ. Я не могу увидеть даже лицо, уже не говоря о… вспомнить …
        Голос Кляйна внезапно оборвался.
        Асуна обернулась только чтобы увидеть, что щетинистое и боевое лицо Кляйна выглядело истощенным, белым как полотно бумаги.
        — Эй, что случилось? Ты узнал его? Кто это?
        — Нет... Как. Невозможно, это... Я смотрю... на приведение...?
        — П-приведение...? Что ты имеешь в виду?
        — По... Потому что этот черный плащ, нет, кожаное пончо... из Хохочущего Гроба...
        В этот момент она услышала это название.
        Асуна почувствовала, что застыла в мгновение ока.
        Хохочущий Гроб. Официально известный как «Хохочущий Гроб». С середины до конца смертельной игры SAO это была самая сильная красная гильдия, посеявшая страх всюду в парящей крепости Айнкрад.
        Большое количество печально известных плейер-киллеров, включая «Красноглазого ЗаЗу» и «Джонни Блэка», находились под их крылом, и это привело к невероятному количеству убитых среди обычных игроков… Наконец, после нападения командой, состоявшей из проходчиков, их успешно разгромили.
        Во время того сражения почти каждый член «Хохочущего Гроба» был или убит, или отправлен в Темный Железный Дворец, но один человек сбежал. Это был лидер гильдии, человек, который загадочно исчез, когда их логовищу устроили засаду, и тот, кто или собственной рукой, или с чьей-либо помощью убил большинство игроков в SAO. Его имя — «ПоХ». Этот убивающий демон часто одевался в черное кожаное пончо и вооружался большим кинжалом, который напоминал топорик для разделки мяса. Все же два года спустя появившийся в Подмирье, сейчас он стоял и смотрел на Асуну и Кляйна.
        — ..........Не может быть.
        В данный момент Асуна смогла выдавить из себя только тихий шепот.
        Это — фальшивка. Я смотрю на призрака.
        Уходи. Уходи отсюда.
        Но, как показалось, дразнивший желание Асуны черный силуэт, дрогнувший как мираж, медленно поднял свою правую руку. Слегка махнул своей рукой назад и вперед, будто подзывая ее.
        Происходившее можно описать лишь как самый худший кошмар.
        Новый силуэт появился около человека в черном пончо. Затем еще один и еще.
        На крыше огромных руин дворца, соединяющихся с задней частью статуи, тихо появился темно-красный легион. Слева от крыши дворца десятки силуэтов ринулись в бой.
        — Cтоп. Просто остановитесь.
        Асуна отчаянно молилась. Она боялась, что не сможет противостоять большему отчаянию, чем это.
        И все же.
        Новый темно-красный легион продолжал бесконечно пополняться новыми солдатами. Одна тысяча, пять тысяч, десять тысяч.
        К тому времени, когда их число достигло тридцати тысяч, Асуна разочаровалась.
        Невозможно.
        Больше чем пятьдесят тысяч американцев сильно ранены. Невозможно, чтобы такое войско собралось за такое короткое время, и это были не японцы. Если бы фальсифицированное объявление распространили в Японии, Кляйн и другие были бы первыми, кто узнал об этом.
        Это были фантомы. Бестелесные тени, созданные с помощью Искусств.
        В какой-то момент японские игроки, которые собирались полностью уничтожить американских игроков на линии фронта, прекратили бороться и повернулись, чтобы взглянуть на них. Просторное поле битвы наполнилось жуткой тишиной.
        Искажение, искажение.
        Болтовня от надвигающейся красной армии, которая максимально заняла крышу дворца, доносилась до ушей Асуны, словно зловещий ветер.
        Асуна была не в состоянии среди шума разобрать, на каком языке они говорят. Она отчаянно сосредоточилась, и, наконец, сумела разобрать некоторые слова, звучавшие громче, чем остальные.
        — Бигеобхан илбон-ин 4.
        — Ули налалеул джикьола 5.
        — Ганчуу ренмен 6.
        Не американцы. Но и не Японцы.
        В тот момент Кляйн совершенно не узнаваемо застонал.
        — Ах... Плохо... Очень плохо... Та армия людей не из Японии или Америки...
        Асуну бросило в холодный пот от услышанных далее слов:
        — .........они из Китая и Кореи.
        
        Часть 3
        
        Наверное, благодаря тому, что в соседнем университете недавно начались летние каникулы, в VR-баре в Чеонджин-донге, в районе Чонногу Сеула, было несколько многолюдно.
        Йо Воль Сэнг взял бумажный стаканчик и наполнил его содовой в баре. Вошел в одну из комнат, откинулся на спинку кресла и тяжело вздохнул.
        В последнее время он очень часто вздыхает. И знает причину. В этом году ему исполнилось 20, он на втором курсе университета, а в следующем году придется взять отпуск, чтобы пройти военную службу.
        Конечно, можно отложить службу в армии до своего тридцатилетия, но студентам, не окончившим службу до конца обучения, сложно найти работу. Почти всего одноклассники возьмут отпуск на военную службу после второго курса, и поскольку его родители посоветовали сделать то же самое, ему никак не избежать этого.
        Воль Сэнг отхлебнул содовой и опять задумался.
        Это его не устраивало. Сможет ли он, будучи не в форме, выдержать суровую подготовку? Будут ли над ним издеваться? Но больше всего его волновал тот факт, что нынешняя жизнь прекратится на два года. Но он думал о своей жизни не в реальном мире, а в виртуальном, который предложил ему испытать друг, когда он впервые пришёл в университет, где с тех пор прошло целых два года. Это, пожалуй, даже хуже чем какие-нибудь тренировки.
        “ ...... Если бы только я мог заниматься этим в армии...”
        Проворчал он, снимая интерфейс с подставки, висящей на столе — «АмуСферу». Принадлежащий популярному VR-бару аппарат был ободранный изнутри и снаружи, но для Воль Сэнга эта машина сияла ярче, чем нимб ангела.
        Три года назад — в 2023 году, этот аппарат выпущен в Японии; в следующем году заполнил полки по всему миру. Это вызвало огромный бум в Южной Корее, где промышленность онлайн игр процветала. РС-бары стали переименовывать в VR-бары, полностью оборудованные АмуСферами. Молодежь поглотили VRMMORPG, разработанные в США или Японии.
        "Silla Empire", в которую Воль Сэнг играл уже полтора года, была корейской локализацией изданной в Японии "Asuka Empire". Ее не просто перевели. Города, аватары, содержания заданий изменили так, чтобы всё было похоже на древнюю корейскую династию Силла. Игра с самого начала возымела большую популярность.
        С другой стороны, игроки яростно требовали игр чисто корейского происхождения, так что образовались многочисленные компании, разрабатывающие новые VRMMO, используя совершенно бесплатный программный пакет "Cемя". Однако сам пакет был японского происхождения, так что без подключения к японскому "Семени Nexus" никто не мог полностью воспользоваться всеми его возможностями. Но японские VRMMO сильно запутали подключения из Кореи и Китая, что привело к невозможности выпускать новые игры с качеством, сопоставимым с "Silla Empire", вызывая неудовлетворения корейских игроков.
        “Я хочу поиграть в чисто корейскую игру перед тем, как уйти в армию, но, кажется, уже поздно...”
        Воль Сэнг снова вздохнул, выкидывая мысли из головы, затем откинулся на кресле и надел Амусферу.
        — ... Запуск!
        Он произнес стартовую голосовую команду и закрыл глаза.
        Пройдя сквозь пестрые лучи света, он ввёл ID и пароль и прибыл в комнату меню. После чего хотел нажать на иконку "Silla Empire".
        Тогда он заметил, что окно социальной сети, располагающееся справа, двигается с сумасшедшей скоростью. Такое ощущение, что все обсуждают одну и ту же новость.
        "........... Что происходит?"
        Озадаченный Воль Сэнг вывел перед собой окно социальной сети. Затем нажал на новость, и, увеличив её, прочитал вслух.
        Хм... "Корейские, китайские и американские добровольцы совместно разработали новую VRMMO, и её тестовый сервер захвачен японскими игроками, которые атакуют тестеров!? Какого чёрта!?"
        Если честно, в это сложно поверить. В самом конце новости была прикреплена ссылка, похожая на видео; он, сомневаясь, перешел по ней.
        Открылось окно проигрывателя, а затем —
        — Авангард, вперед!!!
        Прозвучал оглушительный свирепый рёв. Воль Сэнг, пересмотревший достаточно аниме, мгновенно признал японское произношение.
        На видео были японские игроки, одетые в серебряное снаряжение и атакующие игроков, облаченных в красное. С каждым взмахом меча разлеталось огромное количество крови, а ругательства на английском языке заполонили все вокруг.
        Судя по абсолютно беззаконной жестокости, это действительно происходит внутри тестового сервера. Прямо как было написано в новостях, японские игроки односторонне атаковали американских игроков.
        Когда 30-секундный ролик закончился, Воль Сэнг почувствовал себя несколько растеряным.
        "DoS"-атакой обычно называют увеличение нагрузки на сервер с целью вывести его из строя, но люди, ныряющие в VR-мир и атакующие тестеров... о таком он слышал впервые. Если видео можно доверять, то всё это происходит на самом деле. Но что-то его беспокоило.
        Да... на видео японские игроки, обладающие лучшей экипировкой, односторонне атаковали своих противников. Но, тем не менее, американские игроки, подверженные атаке, не пребывали в отчаянии, в отличие от атакующих их японцев. Нападение на сервер должно быть чем-то вроде шутки, но... выглядит так, словно они ведут борьбу не на жизнь, а на смерть.
        Вдруг пронзительный "динь-дон" заставил Воль Сэнга поднять голову.
        Это был его коллега по гильдии в "Silla", который заметил, что он онлайн, и послал приглашение в голосовой чат. Парень нажал "принять", открылось новое окно, и серьёзный голос назвал Воль Сэнга по имени в игре.
        — Эй, Мунфэйз, ты видел эти твиты?!
        — Эм… ага, только что…
        — Тогда чего ты ждёшь? Скачивай клиент!
        — К...Клиент?
        Он поспешно взглянул на окно социальной сети и увидел следующий твит.
        Там написано: “Для того чтобы спасти тестеров от подлого нападения японцев, мы набираем добровольцев из всех VRMMO. Если вы хотите помочь нам, то, пожалуйста, скачайте это клиентское программное обеспечение и установите его на вашу Амусферу”.
        — …Это… Хван Унг, думаешь это реально?
        — Конечно, ты разве не смотрел видео?! Пока мы говорим, наших товарищей убивают!!
        — Я видел… Но это видео…
        Воль Сэнг собрался выразить своё чувство неловкости, но его тут же прервали.
        — Неважно, просто поторопись и установи его! Мунг Хун и Хеликс уже нырнули, так что мы будем ждать тебя там!
        Голосовой звонок прервался, и в комнате меню вновь воцарилась тишина.
        Хотя Воль Сэнга все еще терзали сомнения, участвовали почти все его приятели из гильдии, и не хотелось думать о том, как бы они отчитали его, если бы он проигнорировал их. Он нашел бы больше подсказок внутри — кроме того, если он не примет участие, то не получит никакой выгоды.
        Приняв решение, Воль Сэнг нажал кнопку “Скачать” и установил клиент на АмуСферу, тут же появился новый символ среди программ запуска. После нажатия темно-красного символа, на котором черными буквами высветилась фраза “ПОМОГИТЕ НАМ”, Воль Сэнг почувствовал, что его сознание погрузилось в другой мир.
        ***
        Даже обеспечив большое количество соединений из Китая и Кореи с Подмирьем, Криттер несколько сомневался.
        Несмотря на то, что он следовал инструкциям Вассаго Казальса, распространяя клиент Подмирья в двух странах, соседствующих с Японией, в нем все еще оставались подозрения.
        “Не потому ли, что японцы и корейцы в значительной степени похожи?”
        Было большое количество американцев, которые не знали, что территории Японии и Кореи не граничат друг с другом, и нашлись даже те, кто думал, что эти две страны часть Китая. Хотя Криттер не такой глупый, он также был поражен, что эти три страны абсолютно дружелюбны по отношению друг к другу. Что касается их отношений, не были ли они дружелюбными как в ЕС?
        Вот почему Криттер совершенно не в состоянии понять инструкции Вассаго.
        Так как не было времени, чтобы создать новый поддельный сайт, он использовал социальные сети для распространения новостей. Его первым твитом был: "Японцы атакуют VRMMO сервера, совместно разработанные американскими, китайскими и корейскими добровольцами!"
        Второй твит являлся объяснением первого: "Японские игроки так хотят захватить Семя Нексус, что взломали сервер и стали создавать сильных персонажей в своё удовольствие. Они нападают на американских, китайских и корейских тестовых игроков. Так как этот сервер не был оборудован ни поглощением боли, ни кодом этики, наши товарищи, будучи атакованными, испытывают сильную боль". Затем он приложил видео с битвой в Подмирье.
        На самом деле на видео были рыцари Империи Людей, защищающиеся от американцев, но жители Подмирья, так или иначе, говорили на японском. Видео оказало гигантское влияние; количество ретвитов росло в геометрической прогрессиии, а количество загрузок давно превысило подключения из США.
        Ошеломленный Криттер задумался:
        “Почему я чувствую, что японские онлайн-игроки не очень хорошо ладят с китайскими и корейскими игроками?”
        ***
        “О, всё гораздо хуже. Они просто ненавидят друг друга”.
        Вассаго Казальс, вернувшийся в Подмирье под своим аккаунтом "РоН", лидера "Хохочущего Гроба", ухмыльнулся, скрывая лицо под чёрным капюшоном.
        Он высоко поднял правую руку и громко крикнул красным игрокам позади него на корейском:
        — Преподадим этим захватчикам урок!! Режьте и убивайте, делайте им больно настолько, чтобы они даже и не думали снова вредить нашим товарищам!!
        Как только пятидесятитысячная армия услышала два этих предложения, послышался ужасающий рёв. Для них американские "тестеры", убитые японскими игроками, уже успели стать соотечественниками.
        Изо всех сил пытаясь не рассмеяться, Вассаго взмахнул правой рукой.
        С оглушительным грохотом малиновый легион, как лавина, рванул в сторону японцев.
        “Давайте, убивайте друг друга. Станцуйте этот уродливый, жалкий, потешный танец. Шоу начинается”.
        ***
        “… Он здесь”.
        Пробормотала Синон.
        Она смотрела, как черная линия падала с малинового неба.
        Прямо сейчас хотелось зарядить "Уничтожающий Луч" на максимум и вынести врага, как только он материализуется. Таким образом, он был бы не смог защитить себя или уклониться.
        Но сейчас нужно выиграть время. Если противник в состоянии создать неограниченное количество высокоуровневых аккаунтов, то мгновенное уничтожение бессмысленно.
        Во-первых, нужно ввязать противника в битву на истощение, затем понаблюдать за его реакцией. Если оппонент подаст признаки борьбы за жизнь, то можно сделать вывод, что этот аккаунт он может использовать лишь единожды. Затем она атакует с полной силой, чтобы не дать ему снова войти.
        Но в случае, если используются аккаунты массового производства, она не должна его убивать. Нужно сделать всё возможное, чтобы бой затянулся, и у Алисы оказалось достаточно времени для того, чтобы добраться до «Алтаря Конца Света».
        Зависнув в небе, Синон не трогала тетиву лука в ожидании появления противника.
        На том месте, где он приземлился, минуту назад лежало тело Главного Командующего Беркули.
        Тело Лидера Рыцарей находится в заднем седле дракона Рыцаря Единства Алисы, которая должна доставить его женщине-рыцарю, ожидающей в Империи Людей.
        Синон спросила: “Твой соперник в любви?”. Алиса слегка улыбнулась и ответила: “Ты — моя соперница в любви”.
        “Какая ирония”.
        Теперь Синон не может просто так выйти из системы. Она должна остаться здесь, по крайней мере, до тех пор, пока Кирито не проснётся.
        Синон снова наполнилась решимостью и направилась к горе камней.
        Черная линия коснулась поверхности и превратилась в вязкую жидкость.
        Цвет был настолько тёмным, что напоминал бездонную яму, ведущую прямо в ад.
        И когда последняя линия погрязла в луже —
        Грууххм
        Земля раскололась. Затем из трещины бесшумно появилась рука. Синон ощутила холодную дрожь, наблюдая, как пять длинных пальцев перебирали в воздухе.
        Она изо всех сил старалась не поддаться искушению и не сжечь их дотла в ожидании появления всего тела.
        Следом за левой рукой появилась правая, которая тотчас исчезла в луже.
        Затем, из скользкой, влажной жидкости появилась голова.
        Синон удивил тот факт, что вылезший не обладал какими-то отличительными чертами лица; по крайней мере, красивым его не назовёшь. Короткие золотистые волосы плотно прилегали к голове, нос и губы тонкие, а сам он походил на кавказца, притом ничем не примечательного.
        Это ли новое тело человека, прежде контролировавшего аккаунт Тёмного Бога Вектора?... удивившись, Синон задумалась.
        Человек, наполовину появившийся из лужи, повертев во все стороны своими голубыми, как мрамор, глазами, наконец, заметил в небе Синон.
        На мгновение Синон посетило странное чувство.
        Казалось, будто она уже где-то видела эти глаза. Эти безэмоциональные глаза, они одновременно отражали и пожирали всё вокруг.
        Глаза заметившего Синон слегка расширились, а на губах появилась искажённая улыбка.
        Да. Я видела. Я видела эти глаза... и лицо. Совсем недавно, где-то —
        Пока Синон безучастно смотрела на него, мужчина полностью отделился от лужи с тянущимся, вязким шумом.
        Его одеяние также оказалось своеобразным. Казалось, будто оно сгенерировалось случайным образом; он был одет в броню, но не обычную. Верх и низ глубокого серого цвета отлично дополняли друг друга и соединялись поясом, ноги обуты в сапоги, напоминающие те, которые носили солдаты в реальном мире. Его оружием были длинный меч, висящий слева на талии, и арбалет справа.
        Когда человек отделился от лужи, та не исчезла, а словно приняла вид отдельного животного. Из этого вещества сформировалась пара бьющихся крыльев.
        Причудливым видом он не напоминал ни птицу, ни дракона. В передней части его плоского, тарелкообразного тела было четыре глаза-бусинки. Крылья как у летучей мыши. Длинный змеиный хвост волочился позади.
        Когда боец запрыгнул на него, таинственное крылатое существо взлетело и поравнялось с Синон.
        Оно парило на расстоянии 30 метров от Синон, и парень снова улыбнулся.
        Зачем-то он поднял пустые безоружные руки и выставил их перед собой. Синон насторожилась, подумав, что он собрался петь своего рода заклинание. Но ничего не произошло. Человек просто сплел руки, как будто вокруг шеи Синон, затем сделал резкое движение, сжав руки вместе.
        В тот момент Синон, наконец, вспомнила. Сухой голос вырвался из её рта.
        — …… Сатрайзер……
        Это он. Американский игрок, задушивший её до смерти во время четвёртой "Золотой Пули", прошедшей две недели назад.
        Но почему он здесь?
        Забыв о своём луке, Синон застыла в удивлении.
        ***
        В середине пирамидальной "Океанской Черепахи" находилась ультрапрочная конструкция из высокопрочного титанового сплава.
        В нижней части стометровой цилиндрической главной шахты находилась главная машина, защищенная многослойной изолирующей стеной — реактором, наполненным спресованной водой. Над ним находился оккупированный центральный пульт управления и STL 1.
        Подмирье, или точнее весь проект "Алисизация" — Кластер Световых Кубов, находится прямо над центральным пультом управления. Область принадлежит нижней шахте.
        Над Кластером находится ровная перегородка, устойчивая к повышенному давлению, которая разделяет главную шахту на верхнюю и нижнюю. Площадь над ней относится к верхней шахте: сначала идёт группа различных охлаждающих устройств, затем вспомогательный пункт управления, в котором скрывались сотрудники RATH, и где находилась STL 2, которой Асуна Юки и Киригая Кадзуто пользуются в данный момент.
        7 июля в 9:00 утра гуманоидный робот начал двигаться сам по себе вдоль охлаждающих устройств, вниз по лестнице к основанию верхней шахты судна. Это разработанный RATH прототип машины "Ихиэмон". Три члена Сил Самообороны Японии последовали за ним.
        — Я так рад, что не клаустро-, акро- или никтофоб.
        Хига Такэру тихо подбадривал себя и в то же время чувствовал, что наличие фобий, в конце концов, не имеет никакого значения.
        Потому что эта шахта, простирающаяся на 40 метров вниз, освещалась только оранжевыми светодиодами. Если его пропитанная потом рука соскользнёт хоть раз, или дрожащие ноги пропустят хоть одну ступеньку, он полетит вниз и ударится о прессоустойчивую перегородку и, в конечном счете, испытает довольно неприятные ощущения.
        Если бы он узнал об этом пораньше, то позволил бы Янаи пойти вперёд. В таком случае ему, по крайней мере, не нужно было бы смотреть вниз, взбираясь по лестнице.
        “Между прочим, он сказал, что собирается быть моим щитом, но пошел "Только после Вас", когда дошло до дела. Какого черта?”
        Хига, переполненный возмущением, посмотрел вниз на спускающегося Янаи.
        Тем не менее, видя, как его и так белое лицо становилось всё бледнее с каждым шагом, Хига больше не смог ничего выговорить. Готовность Янаи к столь опасной миссии уже похвальна. Да и заряженный автоматический пистолет в кобуре приносил некоторое облегчение.
        Когда он вернул голову в изначальное положение, в левом наушнике прозвучал твёрдый голос:
        — Как вы, Хига-кун? Все в порядке?
        Голос принадлежал Кудзиро Ринко, которая вглядывалась в отверстие под ними.
        Хига хрипло ответил в микрофон:
        — Ах... вроде да. Примерно через пять минут доберёмся до устойчивого к давлению отделения.
        — Принято. Когда вы, парни, будете готовы, я пошлю штурмовиков к команде Ихиэмона. Вы должны открыть отсек только после того, как противник заметит и начнёт атаковать Ихиэмона.
        — Роджер. Вау, всё прямо как в фильме "Миссия невыполнима".
        — Ооо, пожалуйста, сделайте эту миссию выполнимой. Я не смогу вам помочь, но чувствую, что всё идёт к восстановлению Кирито-куна... Янаи-сан, пожалуйста, присматривайте за этим ребёнком.
        Последняя часть предназначалась Янаи. Тот в ответ на "Роджер" захныкал. Увидев это, Хига лишь с горечью усмехнулся.
        — "Этот ребенок", да?
        Он покачал головой и крепко ухватился за железную ступеньку ладонями, которые всё равно уже вспотели.
        Смотря вниз, он обнаружил, что отделение, в какой-то степени, уже в поле зрения.
        ***
        Криттер смотрел на огромное шевелящееся облако на мониторе, состоящее из нырнувших китайских и корейских игроков, но внезапный сигнал тревоги заставил его вскочить.
        “Что за...?!”
        Он в панике осмотрел консоль и заметил мигающий сигнал на крайнем правом мониторе.
        — Воу... Прессоустойчивый отсек был открыт! К-кто нибудь, идите и проверьте шахту!!
        Ещё до того, как он закончил кричать, высокий штурмовик Ханс схватил автомат и выбежал наружу.
        — Чёрт, он хороший член нашей команды!
        Пробормотал Бригг, вытряхивая карты из жилета и выбегая следом за ним.
        Неужели RATH, которые находятся в чудовищно невыгодном положении с точки зрения снаряжения и огневой мощи, решили пойти в атаку? Или они задумали что-то ещё..?
        Криттер вышел из-за консоли и подошёл к двери комнаты. Подача энергии к лифтам прекращена, так что придётся использовать лестницы, если что-нибудь случится. Ганс и Бригг, кажется, пришли к такому же выводу; сверху раздался громкий топот по металлической лестнице.
        На замену стихнувшим шагам пришли грубые выкрики.
        —Ого!!
        — Да ты шутишь?!
        Затем раздался взрыв ружейного огня.
        ***
        Хига услышал чёткое "рататата" идущее из шахты; огонь из автомата.
        В данный момент, на другой стороне главной шахты, мышечные мембраны и титановый скелет бедного Ихиэмона, вероятно, оказались пронизаны множеством щелей. Тем не менее, его батареи и система управления находились на спине, так что даже если его атаковали, то, скорее всего, он всё ещё в состоянии немного двигаться.
        — Отлично! Немедленно открывайте люк на прессоустойчивой перегородке!
        Как только голос профессора Кудзиро дошёл до его уха, Хига всем своим весом стал крутить вентиль люка, разделяющего шахты. Со звуком "пссс" тот пришёл в движение, и тяжёлая металлическая крышка поднялась вверх.
        Противоположная сторона перегородки тоже оказалась освещённой тёмно-оранжевыми светодиодами. Суматоха, присходящая по ту сторону шахты, стала гораздо отчётливей.
        Хига сглотнул, поправил рюкзак со своим портативным ноутбуком и прошёл через панель доступа, которая была уже, чем сама шахта. Затем ступил на лестницу и продолжил спускаться.
        — В такой момент люди в боевиках начинают театрально орать: “Пошли, пошли, пошли!!“
        Пробормотал он и услышал рассеянный голос Ринко в микрофоне.
        — Э-э, что ты сказал?
        — Н-ничего... Около десяти метров до пункта кабельного обслуживания… Ах, вижу его, там!
        Многочисленные толстые волоконно-оптические кабели распространяются вдоль стенки кабельной шахты, заканчиваясь на черном блоке предохранителей. Если с помощью своего ноутбука он сможет подключиться изнутри, то теоретически сможет управлять STL #3 и #4, а также STL #5 и #6 в Роппонги, непосредственно.
        — Просто потерпи, Киригая-кун. Я заставлю тебя очнуться в ближайшие сроки!
        Хига позабыл о страхе и стал лихорадочно спускаться по лестнице, в наушниках вновь зазвучал голос.
        — Тогда я вернусь во вспомогательный пункт управления для мониторинга Пульсвета Кирито-куна. Удачи, Хига-кун!!
        Будучи похваленным профессором Кудзиро, которую он однажды назвал Кудзиро-семпай, Хига мысленно вернулся к дням обучения в колледже и поднял голову вверх.
        Но все, что он увидел, это Янаи, который спускался по лестнице с лицом, полным отчаянья.
        Хига беспомощно вздохнул про себя, а затем снова посмотрел на блок предохранителей, который все приближался.
        ***
        Оказавшись на вершине все еще покрытой следами недавней битвы горы, человек в боевой форме посмотрел на юг и пробормотал монотонным голосом:
        — ...Алиса ускользнула? Неважно, я быстро её догоню...
        Потом он снова посмотрел на Синон и слегка улыбнулся.
        — ... Как я помню, мы, должно быть, сражались до этого в турнире Gun Gale Online. Твое имя... «Синон»? Кто бы мог подумать, что мы встретимся снова в таком месте?
        Прислушиваясь к бесчеловечному голосу человека, который был Тёмным Богом Вектором и Сатрайзером одновременно, Синон отчаянно пыталась удержать дрожь в руках. Но её пальцы напряглись, ладони вспотели, и она почувствовала, что если сделает неосторожное движение, то даже Лук Солуса выпадет из рук.
        Стоя на спине дискообразного крылатого существа, Сатрайзер холодно улыбнулся и продолжил на беглом японском.
        — Что здесь происходит? Я слышал, что в Японии не осталось установок STL... Может, ты сподвижница RATH? Или же наёмник?
        С трудом Синон заставила сухие губы двигаться и хриплым голосом произнесла:
        — Сатрайзер… я хочу спросить, почему ты здесь?
        — Конечно потому, что это неизбежно.
        Сатрайзер развел руки в серой боевой одежде, казалось бы, не в состоянии подавить ликование внутри, и продолжил:
        — Это судьба. Сила души, которая свела нас вместе.
        Его тон медленно менялся. Голос, кажется, становился всё холоднее и холоднее.
        — Да... я хочу тебя. Именно поэтому мы вновь встретились. Это многое объясняет. Независимо от моей цели, чью душу я впитаю через STL или из реального мира... Я также смогу ощутить сладость твоей души, которую не смог попробовать в течение турнира GGO.
        Пока Синон слушала эти странные слова, фраза, которую он сказал ей во время финала четвёртой ЗП, отдалась эхом в голове.
        “Твоя душа будет такой сладкой”.
        “Твоя душа будет такой сладкой”.
        Тело становилось всё холоднее, она напряглась, и даже ее дыхание стало нестабильным.
        — Иди... ко мне, Синон. Отдайся мне полностью.
        Ледяной взгляд отражался в глазах Сатрайзера.
        "Зззт". Мир исказился.
        Воздух, звук и даже свет скручивались и поглощались глазами Хиги.
        “Чт…”
        Что это было?
        Даже казалось, что мысли тоже притягивались, словно магнетизмом.
        — Нет, нужно сопротивляться. Нужно бороться с этим.
        Кусочек её духа кричал, но по какой-то причине был очень слабым.
        Наконец, даже сине-бронированный корпус Синон засосало в сторону распростёртых рук Сатрайзера.
        Бессильные пальцы левой руки Синон отчаянно оттянули тетиву, бессильно колеблющуюся в пространстве.
        Через несколько секунд, сквозь затуманенное сознание, Синон почувствовала, что её тело оказалось в руках Сатрайзера.
        Он притянул её и правой рукой убрал волосы с уха.
        Тонкие губы Сатрайзера приблизились к её незащищённому уху, и голос, подобный чёрной ледяной воде, прозвучал в голове:
        — Синон, ты никогда не думала о значении, скрывающемся за именем "Сатрайзер"?
        — …………?
        Абсолютно бессильная Синон покачала головой слева направо.
        — Это напоминает имя "Сатори", которое американец изменил по своим предпочтениям, не правда ли? Тем не менее, это подлинный английский. Пишется как "Сатрайзер". Его значения: "тот, кто улучшает", "тот, кто избирает"... или "тот, кто крадёт".
        Свет, ещё интенсивнее, чем раньше, исходивший из глаз Сатрайзера, внезапно взорвался перед лицом Синон.
        — Я заберу тебя. Заберу твою душу…
        ***
        Йо Воль Сэнг приземлился на скале, покрытой мхом и трещинами.
        Это не настоящий камень, а объект, сделанный руками человека. Он оказался на крыше гигантской храмоподобной структуры. Её окрестности заполнены корейскими игроками, которые только что вошли в систему, и, казалось, их тысячи... нет, десятки тысяч.
        Так как здесь не было выбора персонажа, то у каждого своё снаряжение, будь то детали или оружие, но броня у всех окрашена в тёмно-красный цвет. Воль Сэнг мельком взглянул на свои руки, которые были одеты в перчатки того же цвета, затем посмотрел вперёд.
        Несмотря на то, что он не мог осмотреться, так как находился в гуще толпы, смог заметить, что битва проходит на равнине недалеко от храма. Но корейские игроки вокруг него не двигалась, вероятно, потому, что исход боя уже решен. Группа людей, одетая в разноцветное снаряжение, уже окончательно разгромлена людьми в броне того же цвета, что и у Воль Сэнга. Они уже расформировали свои войска, но праздновать пока не собирались.
        Он знал это. Что-то произошло. Но пока не мог понять, что именно.
        По крайней мере, это не выглядело как реклама новой игры, которую он представлял себе до погружения. Эта область только с красным небом и чёрной землёй выглядела слишком упрощённой, и никаких руководств или предупреждений перед погружением, указывающих на официальное событие.
        Но даже так, он не мог поверить твитам. Какой смысл во вторжении на тестовый сервер и убийстве тестеров? Принося временные страдания и унижая, они не смогут остановить или задержать развитие игры.
        Около половины корейцев вокруг Воль Сэнга выглядели растерянными. Звучали голоса: "Что нам делать? А эти парни, правда, японцы?"
        Но тогда
        — Товарищи!
        Послышался крик на корейском.
        Воль Сэнг выпрямился, чтобы увидеть больше, но из-за толпы не смог разглядеть оратора. Тем не менее, он увидел логотип [Лидер], парящий над чьей-то головой. Тот же голос раздался со стороны этого логотипа.
        — Большое вам спасибо за то, что ответили на наш призыв! Thank you very much for answering our call! К сожалению, бета-тестеры уже убиты японскими агрессорами, нет, японскими захватчиками! Но эти ребята готовятся отправиться к другим тестовым точкам и повторить свои преступления!
        В следующий момент Воль Сэнг почувствовал гнев, исходящий от этой группы в нескольких тысяч.
        Тем, что возмутило их, вероятно, было слово "захватчики". Путаница и подозрения, преследующие немалое количество игроков, испарились, сменившись кипящей враждебностью, которая охватила всю площадь.
        — ...БИГЕОБХАН ИЛЛБОНИН!
        Прокричал кто-то, затем раздались отрывки разъярённых воплей. После того, как шумиха улеглась, «Лидер» снова заговорил тяжёлым голосом:
        — Эти японцы взломали наш сервер и создали для себя высокоуровневое снаряжение! И мы, у кого украли привилегии администратора, можем дать вам только оборудование по умолчанию, товарищи! Тем не менее, ваш праведный и патриотический пыл не подвластен мечу или броне!
        При этом толпа ещё громче взревела в знак согласия.
        — УЛИ НАЛАЛЕУЛ ДЖИКЙОЛА!
        Затем яростный рык прогремел далеко справа.
        — ГАНЧУУ РАНМЕН!
        Воль Сэнг не смог понять, что это значит, но догадался, что это китайский. Кажется, китайцев здесь не меньше, чем корейцев.
        Даже когда атмосфера усилилась, Воль Сэнг всё ещё чувствововал себя неловко. Но в то же время он знал, что теперь никто не сможет остановить этот пыл.
        Человек с надписью «Лидер» поднял правую руку в чёрной перчатке высоко в воздух.
        — Вперёд!!
        Получив команду, понятную как корейцам, так и китайцам, красный легион, будто животное в ярости, бросился вперед.
        ***
        — Ар... Армия Империи Людей! Команда снабжения! Вперёд на полной скорости!
        Прокричала Асуна хриплым голосом перед тем, как красная армия заполонила дворец до самой крыши.
        Команда снабжения Армии обороны Империи Людей в настоящее время располагала лагерем, установленным около входа в древние руины. Храм простирался с обеих сторон Сандо. Другими словами, несколько десятков тысяч врагов нацелились прямо на команду снабжения.
        — Бросайте ваши вещи и повозки и бегите, Владеющие Исскуствами!!
        Когда она это сказала, было уже поздно. Новая волна залогинившихся, вероятно, из Китая и Кореи уже пересекла огромные статуи богов, и кто-то прыгнул в центр команды снабжения.
        Асуна сжала зубы и подняла рапиру в правой руке.
        Сосредоточив свое воображение на кончике меча, она силой развернула его вниз. Божественный пестрый свет выстрелил и ударил прямо в гигантские статуи богов, простирающиеся по обе стороны Сандо.
        Даже когда мучительная боль пронзила её голову, чуть ли не разрывая сознание, она сконцентрировала своё воображение. Двигаясь, каменные статуи сотрясали землю. Они начали нападать на игроков, занявших крыши храма.
        Красные солдаты поспешно отступили и столкнулись с дружественными силами, подталкивающими сзади. Они упали, как домино. Воспользовавшись случаем, восемь вагонов, группа из двухсот лекарей и команда снабжения начали двигаться.
        Асуна могла управлять статуями только в течение приблизительно 30 секунд, прежде чем боль становилась невыносимой, и она падала на колени. Но тыловая часть армии Империи Людей сумела избежать беды и успешно отступила к широкой дикой местности на севере от древних руин. Приблизительно 500 Стражей и 2,000 японских игроков продвинулись вперед и приняли оборонительное положение, защищая тыловые войска с обеих сторон, готовясь вступить в бой.
        Но так как у этой области был едва ли подходящий ландшафт, их единственный выход был в том, чтобы установить вызывающую отчаяние всенаправленную защиту против нескольких десятков тысяч врагов. Они в состоянии тщательно отбросить американских игроков, которые превосходили их численностью, только потому, что использовали стены руин дворца, чтобы ограничить линию фронта одним местом, и дополнили все достаточным лечебным снабжением. Но теперь, когда они были окружены почти сорока-пятьюдесятью тысячами китайских и корейских игроков, это только вопрос времени, прежде чем линия фронта падет.
        «Ух ...»
        Выбиваясь из сил, Асуна встала и снова подняла рапиру.
        — Пожалуйста, в последний раз... Позволь мне построить прочную стену, которая сможет всех защитить.
        Помолилась она, пытаясь сконцентрировать свое воображение.
        Но от внезапного удара, похожего на электрический ток, который прошёл сквозь всё тело, Асуна упала на землю. Что-то мешало в горле, и она выплюнула на землю сгусток крови.
        — Не заставляй себя, Асуна! Дай нам тоже побыть в центре внимания!
        Крикнул Кляйн от всего сердца.
        — Да, оставь это нам.
        Ответил Эгиль низким голосом.
        И двое мужчин подняли катану и двуручный топор.
        Темно-красный легион, оправившийся от хаоса, снова стал прыгать вниз с крыш дворца. Так как они были высотой 20 метров над землей, многие из легиона приземлились небезопасно и получили повреждения конечностей, некоторые неспособны даже двигаться самостоятельно, а следующие солдаты использовали раненых в качестве человеческих батутов и приземлялись безопасно на землю.
        — ДОЛГЙО — — Г!!
        — ТУ — — ДЖИ!!!
        Асуна не знала ни корейского, ни китайского, но инстинкт подсказывал, что эти две фразы означают нападение.
        Малиновый легион разделился налево и направо, но первыми, кто встретил их, были Эгиль и Кляйн.
        — Зерьяяяяяяяяааа!!
        — У... рооооооооо!!
        В сопровождении сотрясающих воздух воплей вспыхнули Навыки Мечника, запущенные катаной и топором. Сверкнули слившиеся в единое целое белые и синие лучи света, и в воздух взлетели несколько десятков врагов.
        По обе стороны от мужчин лорды ALO, их помощники и члены Спящих Рыцарей сражались изо всех сил.
        Непрерывный звон металла напоминал пулеметную очередь. Мечи, топоры и копья завывали при каждом использовании Навыка Мечника, без труда разрезая красных солдат.
        Сжатый воздух заскрипел, и нападение армии на мгновение остановилось.
        Но это были только усилия, столь же бессмысленные, как и попытка остановить голыми руками грязь с водой, которая разбила берега.
        Лежа на земле, Асуна, казалось, слышала слабый, пронзительный, задиристый смех, доносившийся с поля битвы, охваченного криками боли и ярости.
        Она повернула голову и мутными глазами увидела человека в черном пончо, стоящего на крыше дворцовых руин, двигающего своим телом, как будто в танце.
        ***
        Хига слышал беспорядочный огонь, идущий с другой стороны главной шахты, когда спускался по лестнице так быстро, как только мог.
        Наконец он подошел к блоку плавких предохранителей, которые тускло отражали свет оранжевых ламп, и открыл крышку жесткими кончиками пальцев.
        Внутри панель с сетью переплетающихся проводов, заставившая его немного опешить, но Хига оттягивал провод за проводом и, наконец, обнаружил порт технического обслуживания.
        Этот момент наступил.
        Он глубоко вдохнул, чтобы успокоиться, затем достал кабель и ноутбук из своего рюкзака. Подключил один конец кабеля к порту обслуживания, другой — к компьютеру, и запустил программу управления STL, молясь про себя.
        Открылось полностью черное окно, и курсор в верхнем левом углу начал мигать. Наконец, он переместился вправо и отобразил сообщение о состоянии.
        STL # 3, Подключение...... OK.
        STL # 4, Подключение...... OK.
        Первыми, кто вернул нормальные сигналы, были два блока во второй комнате STL, граничащие со вспомогательной комнатой управления.
        Затем подтвердились подключения через спутниковую связь от Океанской Черепахи к STL #5 и #6 в ветке Роппонги.
        — … Да!
        Прошептал Хига. Теперь у него была возможность управлять четырьмя STL, которыми пользовались Киригая Кадзуто и три девочки.
        К сожалению, можно заблокировать только линию, соединяющую вторую комнату STL и спутниковую антенну с главной диспетчерской, поэтому он ничего не мог сделать с блоками в первой комнате STL. Если бы это было возможно, он смог бы выкинуть из Подмирья агрессоров, использующих STL #1 и #2.
        Приостановив эти бурные мысли, Хига положил правую руку на крошечную клавиатуру и приготовился действовать.
        “Давай сделаем это!”
        Как только он приготовился, сзади раздался пронзительный вопль.
        — … З… Замри!
        Это голос Янаи. Что он несёт в такой ситуации.
        Хига раздражённо поднял голову и обнаружил, что стоит в трёх метрах от направленного на него пистолета. За дулом виднелись маленькие, налитые кровью глаза Янаи. Он снова закричал:
        — Убери руку от компьютера! Или я буду стрелять!
        "... Да?"
        Он задумался лишь на секунду.
        Хига мгновенно понял ситуацию, почему Янаи так поступает.
        “Это он! Этот Янаи — шпион, который передавал американцам информацию о Проекте Алисизация”.
        Но, к сожалению, Хига не мог принять никаких контрмер. Единственное, что ему удалось сделать, это сформулировать пересохшим ртом совершенно бессмысленный вопрос:
        — ... Янаи-сан. Зачем?
        На белом лбу техника появился слой холодного пота. Губы слегка дрожали, и он сказал слабым голосом:
        — Во... Во-первых, вы лаете не на то дерево. Не думайте обо мне как о предателе.
        “Что значит «думайте»? Ты предатель!”
        Словно услышав беззвучный крик Хиги, Янаи продолжил:
        — Я просто выполняю свой первоначальный план. Я унаследовал последнюю миссию моего босса... и именно поэтому проник в RATH.
        — Последняя миссия твоего босса? О ком ты говоришь?…
        Непонимающе спросил Хига. Правой рукой Янаи убрал со лба прядь волос и ответил с безумной усмешкой:
        — Кое-кто, с кем вы знакомы... Суго-сан.
        “Чт…”
        — Чтооооо?!
        Нанесённый Хиге удар оказался даже сильнее направленного на пистолета.
        Суго Нобуюки. Человек, который работал в лаборатории Шигемура Технического Университета Тоуто в тот же период, что и Хига, Кудзиро Ринко и Каяба Акихико. Он всегда был соперником Каябы, супергением, но, в конце концов, не смог превзойти его. Из-за этого или же нет, снизошёл до преступления, похитив сотни игроков SAO для экспериментов над людьми.
        Благодаря действиям Киригаи Кадзуто, мотивы Суго раскрылись. После задержания он обжаловал решение первой инстанции закона и все еще оспаривал его в Верховном суде Токио.
        — ... Он еще не умер.
        Хига невольно поморщился, и Янаи громко засмеялся.
        — Какая разница? Он будет заперт в течение, по крайней мере, десяти лет, а для исследователя это равняется смерти. Меня чуть не поймали, но я переложил всю вину на другого парня и, в конце концов, сумел проскользнуть сквозь длинную руку закона.
        — Значит, ты ... был связан с экспериментами Суго?
        — Связан? Я фактически собирал данные. Это было забавное исследование ... Как игра виртуальными щупальцами и прочее...
        “Почему лейтенант-полковник Кикуока не проверил связанных с преступлением людей?!”
        Подумал Хига, его дыхание участилось. Но тогда он понял, что нельзя винить Кикуоку.
        Причина, по которой создана компания RATH, заключалась в том, чтобы очистить линию производства в Японии от оборонных технологий, почти полностью контролируемых США. Другими словами, это ставит под угрозу интересы дзайбацу и оборонных подрядчиков.
        Поэтому чрезвычайно сложно было нанять техников. Почти никто не хотел переходить на работу из крупной компании в это место, и неудивительно, что они были очень рады Янаи, который когда-то работал в исследовательской компании FullDive, такой же большой, как RECTO.
        Стоявший перед Хигой Янаи, кажется, погрузился в воспоминания, но быстро собрался с мыслями и снова поднял пистолет. Тот уже снят с предохранителя. Изначально, Кикуока хотел научить всех техников обращаться с оружием, но, по иронии судьбы, прострелил себе ногу.
        К счастью, у него всё ещё было что сказать; он продолжил визгливым голосом:
        — ...Так или иначе, мой босс мертв, но его связи всё ещё работают. Поэтому если я буду неправильно их использовать, то растрачу все его труды впустую.
        — Связи ... Где?
        Автоматически спросил Хига. Янаи на мгновение заколебался, но, в конце концов, ухмыльнулся и ответил:
        — Агентство национальной безопасности США.
        — Чт.. Что ты сказал?!
        Хига выглядел потрясенным, но глубоко внутри ожидал этого.
        Их действия, включая шпионаж и телекоммуникационное наблюдение, проводимое в Японии американским Агентством национальной безопасности, уже рассекречены, таким образом, они, естественно, не заинтересованы в мировом руководстве Японии относительно технологии FullDive. С тех пор как они получили запрос на Проект Алисизация от Янаи, подчиняющегося Суго, NSA, им даже пришлось позаимствовать у военно-морского флота подводную лодку, чтобы приплыть и украсть «A.L.I.C.E».
        Янаи все еще продолжал щеголять своими достижениями без малейших признаков вины:
        — ... Если американцы, которые сейчас под нами, смогут вытащить Алису, мне заплатят приличную сумму, и в Америке я буду в безопасности. Такова американская история успеха, о которой мечал Суго-сан.
        “Ценой за это будет то, что весь мир будет дрожать под тенью высокопроизводительного автономного оружия, которое создадут американские военные”.
        Хига отчаянно сопротивлялся желанию так выразиться. Но прямо сейчас он должен воспользоваться предоставившейся возможностью.
        “Пойми же, что происходит, Ринко-сан!”
        Как только Хига мысленно попросил об этом, ноутбук чуть не выскользнул из его левой руки, и он поспешно поймал его.
        — З-Замри!!
        В следующее мгновение послышался визгливый вскрик Янаи. Он прицелился в стоящую рядом бочку и спустил курок. Мигнула полоска света, и звук выстрела оглушил его.
        Стальная стенка шахты осветилась искрами.
        Сильный удар поразил правое плечо Хиги.
        — А?
        Хига удивленно вскрикнул.
        
        
        ***
        Синон смущенно смотрела в эти голубые глаза, которые были достаточно близко, что можно дотронуться до чёрных водоворотов, кружащих внутри, словно чёрные дыры.
        Было ощущение, будто она просыпалась ранним утром.
        Ей нужно что-то сделать. Но она как будто во сне, хотя на самом деле в реальности ничего не делает. Просто цикл повторяющихся иллюзий.
        Холодные как лед пальцы ласкали её шею. Но даже возникшие от этого отвращение и ужас были высосаны из сознания и заменены серой пустотой.
        “Нет”.
        Это уже не воображаемое событие, происходящее в виртуальном пространстве.
        Осознание этого вспыхнуло в уголке её сознания, будто красная мигающая кнопка. Она попыталась сосредоточиться на нем, но черная, липкая, вязкая жидкость незаметно поднялась к талии. Некуда бежать. Никакого способа сопротивляться.
        Лицо мужчины все ближе и ближе. Его тонкие губы раскрылись, всасывая воздух. С ним уходили эмоции, мысли и даже душа.
        — Стой.
        — Не трогай.
        Но даже эти мольбы вскоре исчезли, оставив вместо себя лишь тупое онемение.
        — Сто…… ой………
        Губы мужчины медленно, но верно приближались к дрожащему рту Синон.
        Треск!!
        Внезапный удар дал сильный толчок сознанию Синон.
        Она широко раскрыла глаза и увидела ослепительные серебряные искры, летящие от кулона.
        — Он горит!!
        Вдруг чувство, подобное удару тока, остановило поглощение. Едва вернув своё сознание к жизни, Синон направила весь свой вес против человека и выскользнула из его рук.
        Она использовала способность полета Солуса, чтобы значительно увеличить расстояние между ними.
        “..… Ургх…”
        Задыхаясь, она потянулась правой рукой к шее, чтобы вытащить испускающий искры предмет.
        Это был отполированный кусочек металла, свисающий с тонкой цепочки. Диск диаметром 1,5 сантиметра с отверстием на краю, через которое продевалась цепочка.
        — Поче... му он… Здесь?
        Хрипло пробормотала Синон.
        Это было ожерелье, которое Асада Сино постоянно носила на шее в реальном мире. Ничего ценного. Цепочка из нержавеющей стали, отрезок металла, который был обычным куском серебристого алюминия.
        Однако для Синон оно было очень дорогим.
        В конце прошлого года Синон стала участницей "Инцидента с Дес Ганом".
        Один из ее одноклассников оказался членом криминальной группировки. Когда он напал на неё с помощью инжектора, наполненного ядовитым сукцинилхолином, Киригая Кадзуто — Кирито встал на её защиту, но сам был уколот в грудь ядовитым наркотиком.
        От смертельно опасного яда его спас электрод, который он забыл снять после ЭКГ.
        После инцидента она нашла его на полу у себя дома. Сделала из него кулон и тайно носила, не рассказывая Кирито и Асуне. Она нырнула в Роппонги полностью одетая, так что даже у работника по имени Хираки не было возможности увидеть его.
        Вот почему это ожерелье не могло материализоваться в Подмирье.
        Но Кирито однажды сказал в кафе Кости, что виртуальный мир, созданный STL, не просто из полигонов.
        Он пояснил, что это другая реальность, порожденная воспоминаниями и воображением.
        В таком случае, это ожерелье, должно быть, реализовалось с помощью воображения Синон.
        Синон мягко коснулась кулона губами и вернула его под одежду.
        Затем она направила свое полностью возвращенное сознание к черному крылатому существу, парящему далеко в небе.
              Сатрайзер стоял на спине существа, молча смотря на правую руку. Синон видела, как из кончиков его пальцев выходили клочья белого дыма.
        Видимо, заметив на себе её взгляд, Сатрайзер поднял глаза, и уголки рта скривились, выражая неудовлетворенность. Синон устремила взгляд прямо на этого человека и сказала:
        — Ты не Бог и не Демон. Ты просто человек.
        Сатрайзер действительно очень силён. Он, вероятно, обладал мощным воображением, сила которого путала сознание Синон... другими словами, её Пульсвет.
        — Но в концентрации и воображении я тебе не проиграю.
        Потому что это самые сильные стороны снайпера.
        Синон взяла оружие аккаунта богини Солус обеими руками, длинный лук "Уничтожитель", и направила на него.
        Середина сверкающего, белого, длинного лука приобрела тёмно-синеватый оттенок.
        Когда радиус свечения расширился, плавно изогнутый лук приобрел острые грани. Длинный, сверкающий, сине-чёрный цилиндр стал телом огнестрельного оружия. Один за другим появились дуло, рукоять и приклад, и, наконец, прицел.
        Теперь Синон больше не держала элегантный, длинный лук.
        В руках у неё была прямая, неописуемо красивая снайперская винтовка пятидесятого калибра — "Ультима Ратио Геката ll".
        С резким звуком и усмешкой на лице Синон дёрнула рукоять затвора.
        Нос Сабтилайзера немного сморщился, а губы сомкнулись в кривую, выражая гнев.
        
        ***
        То, что должно было называться битвой, продлилось всего пять коротких минут. Затем последовали три минуты обороны, и ситуация обратилась в одностороннюю резню.
        — Защищайтесь любыми способами..! Не важно как, но мы должны любой ценой защитить жителей Подмирья.....!!
        Закричала Асуна изо всех сил, стоя на передовой с рапирой в руках и игнорируя непрестанно пульсирующую головную боль.
        Но она больше не могла слышать успокаивающие реплики.
        Её и других японских игроков в разноцветном снаряжении, одного за другим, окружали игроки, одетые в испещрённую дырами от мечей и копий кроваво-красную броню. Без конца звучали крики, полные скорби и ярости.
        По сравнению с этим, с американской техникой гораздо проще разобраться.
        Было ли это связано с тем, что эта гигантская армия прибыла из двух стран, или же из-за их ненормальной ярости, но они, игнорируя всё остальное, атаковали свою единственную цель. Они стреляли по целям, валили их силой на землю и топтали ногами. Никакая тактика не в силах сопротивляться такому численному перевесу.
        Круговая оборонная формация из двух тысяч человек расплывалась перед глазами, становясь всё тоньше.
        С помощью рапиры Асуна пробивалась сквозь толпы атакующих врагов. Она первый раз так усердно молила о чём-то с тех пор, как попала в Подмирье накануне ночью.
        Кто-нибудь, спасите нас.
        ***
        В этой отчаянной битве одним из отрядов, храбро сражавшимся на передовой, была команда Зелёных Мечников во главе с Сакуей, игравшей роль Лорда Сильфов в ALO.
        Сильфы владели мастерством гибких, быстродействующих, совместных нападений. Этот вид стратегии сражения, заточенный на борьбу с Саламандрами, которые обычно нападали с сильнейшими вооруженными игроками, смог достигнуть некоторых результатов в такой непредсказуемой войне как эта. Слегка вооруженные мечники маневрировали головокружительно быстро, чтобы оградить друг друга, подставляясь врагу, неспособному выбрать цель, и препятствуя падению.
        — Отлично, давайте откроем еще одну дыру в их обороне! Группа Риндо, Группа Сузуран, отодвиньте линию фронта вправо!
        Сакуя лично стояла впереди, размахивая своей тонкой катаной во всех направлениях, выкрикивая приказы.
        Сейчас они должны встретиться с командой Саламандр, которая в настоящее время сражается справа, и использовать их штурмовую мощь, чтобы прорваться через вражеское соединение за один удар. Пока они могли позволить войскам подкрепления бежать к Сандо в древних руинах и ограничить линию сражения до этого узкого входа, возможно, смогли бы уменьшить астрономическое число врагов.
        — Авангард! Подготовьте «Навык синхронного меча»! Готовьтесь, 5, 4, 3...
        Как только Сакуя собралась отдать приказ, чистый крик, полный страдания, донёсся с левой части поля боя, защитой которой они занимались.
        — Никому не сдаваться, потерпите ещё немножко!!
        Сакуя внезапно перестала дышать и посмотрела влево.
        Похоже, что японскую армию, оснащенную жёлтым снаряжением, скоро поглотит цунами малинового цвета. На фоне виднелся миниатюрный силуэт, брошенный на землю и прижатый металлическими когтями.
        — Алисия!!
        Крикнула Сакуя. Она вмиг превратилась из спокойного и собранного командира обратно в студентку женского университета.
        —Стооооп!!
        Крикнула она, в одиночку устремившись налево. Она кромсала стоящих на пути врагов, сосредоточившись только на безостановочном беге к лучшей подруге.
        Длинные мечи пронзили грудь и живот Правителя Кайт Ши Алисии Рю, но, когда она заметила приближение Сакуи, крикнула на нее, плюясь кровью:
        — Нет, возвращайся, Сакуя-тян!! Командуй своими войсками!!
        С этими последними словами, треугольные уши, высунувшиеся из золотистых волос, исчезли на глазах Сакуи.
        — Алисия!!
        Сакуя издала скорбный крик и бросилась в одиночку на огромное количество врагов, которые собрались уничтожить команду Кайт Ши. Она постоянно активировала навыки Мечника, делая выпады вперед, распыляя кровь и куски мяса. Она была чуть подальше от того места, где упала ее лучшая подруга...
        Звук лезвия, пронзающего плоть.
        Услышав этот звук, она посмотрела вниз только для того, чтобы увидеть, как остриё копья пронзило её живот.
        Она в первый раз в этом мире ощутила боль, которая хлынула по нервам, лишив её сил.
        Несмотря на это, она все же сделала еще четыре шага вперед, а потом сознание потеряло контроль над аватаром, и она рухнула прямо на землю.
        В следующий момент, Сакую полностью поглотила волна ярости. Ее любимый меч вырвали из правой руки, а левую разрезали пополам, и бесчисленные кусочки острого металла пронзали тело.
        ***
        Среди двух тысяч — хотя это число стремительно уменьшалось — находилась хорошо понимающая ситуацию лидер гильдии «Спящие Рыцари» третьего поколения Ан Сиун/Сиун.
        Ее отец был корейцем, живущим в Японии, а мать — японка, поэтому Сиун могла говорить на обоих языках. Поэтому, когда она услышала отчаянный рев половины красных солдат, смогла угадать, какая информация подстрекала этих людей.
        Разломы и конфликты начались между жителями Японии и Кореи до того, как Сиун родилась, на заре XXI века. Для этого было множество причин, но, кажется, что развитие Интернета заставило разлом расти быстрее и быстрее.
        С небольшим отличием между тем, что правильно, а что нет, эти разработки разъедал мир онлайн-игр, обожаемый Сиун и ее друзьями. Даже в 2026, на основном международном сервере VRMMO, жестокие споры о местах обитания монстров вспыхнули между игроками из разных стран. Новые игры, как ALO, запретили подключения из-за границы, и каждый чувствовал, что пропасть между соседними странами становится все более и более глубокой.
        Сиун, выросшая в японской и корейской культуре, всегда чувствовала себя несчастной в такой ситуации. Члены Спящих Рыцарей в VR “Больничная Палата”, которые пригласили Сиун в новый мир, оставались очень дружелюбными по отношению к ней как и всегда даже после того, как узнали о ее прошлом, по крайней мере, так она всегда думала… Для всех она должна лично установить мост через эту пропасть в виртуальном мире.
        Но сейчас, тот человек, в настоящее время пропускающий сражение на крыше дворцовых руин, подстрекал игроков VRMMO из других стран своей нечестной риторикой, поддерживал совместную оппозицию против общего врага и питал самую большую ненависть с момента появления VRMMO.
        “Я должна... Должна что-то сделать. Может быть, я единственная среди японских игроков, кто может говорить по-корейски. Если я не буду двигаться вперед, они не поймут. Верно, Юки?”
        Назвав про себя по имени предыдущего лидера гильдии, скончавшегося три месяца назад, Сиун громко проинструктировала четырех партнеров, стоящих рядом.
        — Пожалуйста, все вместе, хотя бы раз, постарайтесь пробить дыру в их обороне!!
        Дзюн, обладатель двуручного оружия, сражавшийся доблестно, как свирепый бог, на передовой, сразу же закричал:
        — Понял! Теччи, Толкен, Нори, высвобождайте все свои атаки! 3, 2, 1!
        Идеально синхронизированные, мощные, одиночные удары меча вызвали невероятный взрыв, отбросив десятки врагов.
        В момент тишины и застоя, Сиун подбежала к огромному корейскому игроку, который был похож на лидера, и выставила левую руку, чтобы поймать лезвие полуторного меча, которым он замахнулся.
        Ее ладонь разрезало, и кровь выплеснулась наружу.
        Но виртуальная боль как эта, по сравнению со страданием, которое Сиун испытала от пересадок костного мозга и химиотерапии для ее лейкемии, была вообще ничем. Она просто немного погримасничала, зафиксировав пристальный взгляд на глазах человека, и прокричала на корейском языке:
        — Послушайте меня, вам всем врут!! Этот сервер принадлежит японской компании, мы не хакеры, а полноправные владельцы!!
        Ее голос отдался эхом, растягивая тишину ещё на несколько мгновений.
        Кореец, чей меч схватила голой рукой Сиун, слегка отклонился назад, как будто немного испугался ее движения, но очень быстро резко возразил:
        — Ты лжёшь! Я все видел своими глазами, ты убила всех тех игроков, которые были того же цвета, что и мы!
        — Они такие же, как и ты, американцы, которые заставили вас прийти сюда благодаря ложной информации! Те, кто мешают развитию японской компании — это все вы! Задумайтесь об этом... Неужели эта злость исходит из ваших сердец?!
        Слова Сиун заставили корейцев замолчать, терзаясь в сомнениях.
        И тогда резкий — и отчасти сконфуженный голос в конце толпы вновь нарушил тишину:
        — Ты говоришь правду?!
        Тот, кто выкрикивал это на корейском языке, выбегая из толпы, был игроком, который ничем не отличался от других солдат. Сиун подсознательно встала в оборонительную позицию, но игрок подошел к ней и опустил меч в правой руке, объявив об отсутствии враждебности, а затем поднял свой шлем.
        — Я "Мунфейз", а кто ты?
        Сиун была несколько озадачена тем, что кто-то спросил ее имя так внезапно, но глаза этого человека, называющего себя Мунфейз, сияли искренностью.
        Сиун отняла левую руку от лезвия меча, которой блокировала удар, затем сжала её, все еще истекающую виртуальной кровью, в кулак перед грудью и сказала:
        — ... Я Сиун.
        — Сиун-сан, не так ли? Я тоже думал, что все это немного странно.
        Быстро произнесенное предположение Мунфейза вызвало яростный рев корейских игроков вокруг них. Но он громко сложил меч в ножны, подавил шум и сделал шаг вперед.
        — Вы можете доказать сказанное?!
        — …………
        Сиун задержала дыхание.
        «Подмирье» — мир виртуальной реальности, разработанным японской компанией, финансируемой правительством, для проведения исследований и разработок. Нападавшие были американцами, пытавшимися использовать результаты этих исследований, новое поколение ИИ — Сиун ни разу не сомневалась в этих словах, которые ее подруга Лизбет произнесла под куполом Древа Мира в ALO со слезами на глазах. Но когда ее спросили о доказательстве, она растерялась.
        В виртуальном мире не было физических доказательств. Были только свидетельства от некоторых людей, но неважно, что скажут им японцы, они все равно не поверят. Сиун чувствовала, как вражда среди корейских игроков вокруг разгорается с новой силой, пока она молчала. Что она могла сделать... Где она найдёт...
        — Сиюн, люди Подмирья!
        Неожиданно раздался крик Нори позади.
        — Пусть они встретят людей, которые живут в Подмирье, и как только они увидят, что те говорят по-японски, то поймут, что это японский сервер!
        — Ах………!
        Да, это была возможность. Хотя Сиун и другие только произнесли несколько слов людям из Подмирья посреди круглого пласта, почувствовав, что они не люди из реального мира и не NPC, она испытала толчок, достаточный, чтобы ошеломить душу. Даже притом, что — нет, из-за языкового барьера между ними и корейцами, корейцы чувствовали то же самое. Пока они относились непредвзято, встречались и говорили с ними, то понимали друг друга.
        Сиун собиралась перевести то, что Нори только что рассказала ей по-японски, на корейский, чтобы рассказать Мунфейзу.
        Но как раз в это время, позади него вспыхнул злобный красный свет.
        — Ах... Смотри……
        Сиун отчаянно попыталась предупредить его, но было уже слишком поздно. Очень короткий, но очень толстый кинжал глубоко вонзился в спину Мунфейза, отбросив его где-то на десять метров.
        — Гуаах……
        Вместо Мунфейза, корчившегося от боли на земле, стоял человек в черном пончо, который должен был быть на крыше дворца.
        Он показал правой рукой с кинжалом, похожим на нож для рубки мяса в китайском стиле, на Мунфейза и громко крикнул по-корейски:
        — На этом поле битвы нет места для предателей!
        Затем он обвёл кинжалом окружающих корейцев.
        — Не становитесь жертвами трюков этих грязных японцев!
        Голос был низким, мощным и ледяным, но не было и следа насмешки.
        Последней, на кого указал кинжал, была Сиун, которая стояла неподвижно, ошеломившись.
        — Если это действительно японский сервер, и вы, правда, являетесь законными пользователями, то почему только вы обладаете таким мощным оборудованием? Они сияют, как оборудование ГМ! Вы создали их нечестным путем!!
        — Точно, точно!
        За заявлением человека последовали звуки одобрения.
        Сиун отчаянно опровергала эти слова.
        — ... Нет! Наше оборудование отличается потому, что мы сконвертировали свои высокоуровневые аккаунты в этот мир!
        Как только она это сказала, мужчина в черном пончо презрительно засмеялся.
        — Хах, какой идиот сконвертирует свой аккаунт на тестовый сервер?! Врунья, вы все лжецы!
        — Это правда, поверьте мне! Мы пришли сюда не для того, чтобы терять своих персонажей...
        Вушш. Послышался звук рассекаемого ветра.
        Когда кинжал, летевший в нее, глубоко впился в правое плечо, Сиун почувствовала не столько боль, сколько самое глубокое, самое темное отчаяние. Она была совершенно неспособна понять слова, которые кричал человек, бросивший свое оружие.
        Небольшая группа китайских игроков прервала временное прекращение огня и начала штурм с правой стороны. Вождь корейцев, увидев все это, с руганью уложил Сиун на землю одним ударом.
        Лежа здесь, Сиун прислушивалась к звукам, пробивающимся к ней. Но была не в состоянии подняться.
        ***
        “Почему?”
        Рыцарь Единства Ренри Синтезис Твенти Севен глубоко прочувствовал сильнейшую ненависть, охватившую все поле битвы, повторяя это слово про себя.
        “Почему эти люди так ненавидят друг друга, что убивают, хотя все они из реального мира?”
        Нет, возможно, ему не хватало авторитета, чтобы сказать это. Даже люди Подмирья разделялись на Империю Людей и Темную Территорию и в течение сотен лет вели кровопролитные воины. Всего несколько дней назад крови, пролитой около Великих восточных врат, было достаточно, чтобы соперничать с кровью, которая медленно просачивалась в почву этого поля битвы. Даже Божественные инструменты, свисающие с талии Ренри, «Близнецы острых крыльев», унесли жизни бесчисленных гоблинов.
        Но это и было причиной.
        Именно поэтому он все время верил в то, что Реальный Мир за пределами Подмирья — это мир без конфликтов и ненависти, где никогда не было воин.
        Но это была лишь его собственная фантазия. Хотя люди в реальном мире, Асуна и ее партнеры говорили на том же языке, что и люди Подмирья, голоса кричавших из армии в десятки тысяч человек, появившихся перед ним, были непонятны для Ренри. Если бы здесь было такое различие в языке, прекращение огня и мирные переговоры были бы совершенно невозможны.
        Неужели война является природой человека?
        Будь это в этом мире или в реальном мире, или в мире, который мог бы существовать еще дальше снаружи, действительно ли люди повторяют бесконечный цикл убийства?
        “Как какое можно допустить?!”
        Ренри сжал кулаки, сдерживая слезы изо всех сил.
        Рыцарь Единства Сета попала в отчаянное положение, защищая врага, Гильдию Кулачных Бойцов Темной Территории. Она, должно быть, установила контакт с людьми Темного Царства, соединив меч и кулаки. Даже в конце пути, забрызганного кровью, должна быть надежда.
        Тогда я должен сражаться. Я не могу слепо позволить защищать себя, стоять здесь и молчать.
        Ренри сделал шаг к передовой, готовясь спасать подкрепление Реального мира, которые рисковали жизнями на линии обороны.
        В этот момент позади него раздался слабый голос.
        — Почтенный рыцарь, я тоже пойду.
        Он обернулся и увидел рыжеволосую стажера-мечницу Тиизе, которая присоединилась к команде поддержки, находившейся перед ним. Она относительно плотно сжимала шпагу с торжественным выражением лица и сжатыми губами.
        — ... Ты не можешь, ты должна защищать этого человека...
        Я оставила этот долг Ронье... Потому что Юдзио-семпай, которого я больше всего люблю...
        Осенние глаза Тиизе стали стеклянными, и она продолжила:
        — Этот человек потерял свою жизнь, чтобы защитить нечто важное. Я должна выполнить его миссию.
        — ......... Я вижу.
        Ренри прикусил губу.
        Даже он, Рыцарь Единства, не был уверен в том, что сможет выжить на этом отчаянном поле битвы. Он не мог быть уверен, что Тиизе, которая была даже не настоящим Стражем, может выйти невредимой.
        Но как раз тогда послышался новый голос.
        — Я тоже пойду, сэр-рыцарь.
        Высокий лидер Стражей с завязанными на голове волосами цвета чая вышла вперед из-за спины Тиизе. Кажется, она сражалась все это время; Ее одежда совершенно грязная, доспехи испещрены трещинами, и все же ее суровое лицо не потеряло воли к бою.
        — Я еще не выполнила свое обещание перед Кирито. Прямо сейчас я не могу оставить людей, что как дети рискуют своей жизнью, чтобы защитить… этот мир.
        — Солтерина-семпай...
        Тиизе назвала ее имя дрожащим голосом. Лидер Стражей немного улыбнулась и кивнула ей.
        Борьба не для чести, не для известности, а для защиты.
        Ренри, казалось, почувствовал намерения двух женщин затронуть его сердце, ища в нем отклик.
        Он мягко погладил Божественные Инструменты на талии правой рукой и решительно кивнул.
        — … Я понимаю. Тогда я защищу вас… не отходите от меня несмотря ни на что.
        — Да, сэр!
        — Мы оставляем это на Вас, Уважаемый Рыцарь!
        Тиизе и Солтерина ответили решительно и достали мечи с левой стороны талии.
        Ренри взял свою пару Божественных Инструментов в руки, бормоча про себя.
        “Элдри-сан. Сета-сан. И Главный Командующий Беркули. Как и вы все, я, наконец, нашел цель в своей жизни”.
        Затем Рыцарь Единства Ренри и две мечницы сорвались вместе к полю битвы, наполненному стенающими воплями и отчаянием.
        
        Часть 4
        
        Кудзиро Ринко помчалась обратно в комнату управления и села в кресло, которое ранее занимал Хига Такэру.
        Она открыла на большом мониторе несколько окон, но прежде всего посмотрела на маленькое окошко, отражающее статус Пульсвета Киригаи Кадзуто.
        В самом центре отражаемого света, который постоянно смещался, образовался темный участок, представляющий "дефект тела".
        В настоящее время Хига Такэру контролирует четыре установки STL, готовясь к исправлению этого дефекта, используя воспоминания в головах трех девочек, находящихся в близких отношениях с Кадзуто. Чтобы сделать это, он пробрался в нижнюю шахту, которая просто заполнена врагами, в одиночку — подождите, появился другой человек.
        В этот момент нападавшие сосредоточились на Ихиэмоне, который влетел с лестницы в роли приманки. Но даже стальной робот не смог выдержать большую часть шквала пуль штурмовых винтовок. Когда Ихиэмона уничтожат, враг, несомненно, подумает: «Что, черт возьми, планировали японцы?»
        “Скорее, Хига-кун!”
        В то время, пока она говорила, открылась раздвижная дверь, раздался свист и в комнату ворвался мужчина в гавайской футболке и сабо.
        — Ка... Какое состояние у Кирито?!
        — Хига-кун начал операцию. Приманка сработала?
        Когда она ответила вопросом на вопрос, его прерывистое дыхание и дрожащие плечи заставили очки упасть.
        — Мы использовали все дымовые гранаты, прячась за Ихиэмоном. Он должен выиграть нам еще немного времени, прежде чем дым исчезнет, но если мы после этого не запечатаем вход, будет опасно. У нас мало времени.
        — Хига-кун сказал, что результаты появятся через 5 минут...
        Ринко закрыла рот, снова взглянув на монитор.
        Пульсвет Киригаи Кадзуто остался неизменным. Она вспомнила пословицу старых жен из Америки: «Горшок, за которым наблюдают, никогда не закипает», поэтому она крепко сжала кулаки и приблизилась к центру монитора.
        Она увидела карту, похожую на карту воображаемого фэнтезийного — нет, в определенном смысле это и была карта фэнтезийного мира, Подмирья.
        По сравнению с картой всей Империи Людей, которую она видела несколько дней назад, когда впервые появилась на Океанической Черепахе, эта карта обхватывала большую площадь. К югу от круглого горного хребта, окружающего Империю Людей, был искусственный ориентир, который выглядел так, как будто состоял из четырех прямоугольников, соединенных вместе, напоминающих руины. Точка, показывающая текущую позицию Юки Асуны, синие пиксели, подразумевающие Армию Империи Людей, и белые пиксели, отображающие японских игроков, сгустились в одном месте.
        Огромное пятно багрового цвета, окружавшее их, было американскими игроками, которые нырнули после того, как их подстрекли атакующие — или так оно и должно быть, но их количество слишком огромно. Уже в 20, нет, в 30 раз больше, чем японцев.
        Действительно ли всё хорошо? Ринко стала искать двух других, кроме Юки Асуны, и, в конце концов, обнаружила светло-голубую точку далеко к югу от руин. Это, должно быть, Асада Сино.
        Тогда куда делась Киригая Сугуха? Ринко прочесала карту и, наконец, отыскала желто-зеленую точку очень далеко к северу от главного поля битвы. Там также присутствовала группа красных врагов, но Хига, определенно, сказал, что обе девушки залогинились недалеко от Юки Асуны. Ринко почесала лоб, размышляя о причине — в этот момент она, казалось, заметила еще одну белую точку, мигавшую под блестящей точкой Сугухи, словно перекрывая её.
        “………?”
        Со стороны RATH не было никого, кто нырнул с STL. Что же это была за точка?
        Она бессознательно передвинула мышь, аккуратно подвела курсор к точке и щелкнула один раз, открыв новое окно. Ринко внимательно вгляделась в крошечные буквы на английском.
        —Гм... Ограничение, Индекс Запрета... Обнаружен Предел... Отчет? Что это?…
        Как только она собралась сказать: “Непонятно, откуда ноги растут!”.
        — Чт... Чтоооо?!
        Кикуока вдруг громко закричал, оторвав свой взгляд от изображения Пульсвета Киригаи Кадзуто. Ринко вздрогнула от шока.
        — Чт-Что случилось?
        Но Кикуока ответил не сразу, вместо этого он вырвал мышь у Ринко и развернул окно, которое она только что открыла. Затем придвинулся к монитору, бормоча с сумасшедшей скоростью.
        — Уф... Да, это не ошибка, а другой Пульсвет, который пересек границы! Но почему сейчас?!
        Глаза Ринко расширились, и она посмотрела на Кикуоку, который яростно почесывал голову.
        — Хах... значит, вторая «A.L.I.C.E.»?
        — Да, точно... Ах, нет, подожди... Это...
        Кикуока быстро прокрутил окно с подробным журналом и снова пробормотал.
        — ... Строго говоря, он не того же класса, что и «Алиса». Он нарушил ограничения Искусственного Пульсвета не через логический, а эмоциональный аспект... тем не менее, это очень важный образец. Если бы только он мог остаться там и не двигаться... О, черт, он движется на юг, а оттуда и до американцев недалеко.
        Ринко выхватила мышку у потрясённого Кикуоки и посмотрела на детальный журнал Искусственного Пульсвета на тот момент, когда он нарушил свои пределы.
        — Хм... Да, новый всплеск создан цепной реакцией в его эмоциональной зоне... Ага...? Эй, Кикуока-сан?
        — Что... Что такое?
        Согнувшись и застонав от неожиданности, Кикуока вытянул шею в сторону монитора.
        — Что за внешняя команда заставила его? Мне это действительно нравится... Такой преднамеренный акт... Почти как если бы он был создан, чтобы препятствовать цепи.
        Ринко прищурилась, внимательно разглядывая код, напечатанный мелким шрифтом.
        — Имплант сымитировал боль... в нужной визуальной области? Но тогда, даже если искусственный Пульсвет расходует все силы, нарушая пределы, он будет остановлен болью, созданной этим процессом. Вы, ребята, наложили даже такое ограничение на жителей Подмирья?
        — Нет... Нет, мы этого не делали. Мы не можем так сделать, такой поступок противоречит нашей цели... Это практически вопиющее препятствие.
        — Хм ... Хороший вопрос. Кроме того, стиль программирования этого кода не такой, как у Хиги... А, в самом низу есть комментарий... «Код 871»? Что такое 871?
        — 871? Я никогда не слышал об этом номере... Нет, подожди... Подожди, подожди, я думаю... Недавно...
        Кикуока внезапно начал ходить, громко стуча по полу. Он бросился к ближайшему стулу, схватил грязный белый халат, свисающий с его спинки, широко распахнул и посмотрел на внутренний воротник.
        — Эй, что-то не так, что случилось?
        По просьбе Ринко, Кикуока с широко открытыми глазами, скрытыми под очками с черной оправой, протянул белый халат, приглашая ее взглянуть на воротник.
        Черным перманентным маркером четко выведено [871].
        — Этот белый халат… принадлежит тому техническому специалисту по имени Янаи, который пошел с Хигой…
        Бормоча это, Ринко внезапно потеряла дар речи.
        Янаи. Я НА И.
        —… 8 7 1? 10
        Ринко и Кикуока крикнули в унисон, встав в одно и то же время.
        ***
        Вождь гильдии кулачных бойцов Искан смотрел на приближающийся малиновый легион помутневшим левым глазом.
        После сокращения наступающей армии до двадцати миллионов эти воины, говорящие на незнакомом языке, по-видимому, подтвердили, что Кулачные бойцы истощены морально, и кивнули друг другу.
        Затем оглушительно, совершенно непонятно заревели и сразу же спрыгнули на землю.
        Разбитой левой рукой Искан крепко схватил рукой женщину-рыцаря, сидящую рядом. Она очень быстро сжала его руку, причинив успокаивающую боль, которая мгновенно восстановила чувствительность онемевшей левой руки.
        Он опустил голову и только собирался закрыть глаза и принять конец.
        — .........Что...?
        Как голос Сеты заставил его снова поднять голову.
        Он увидел огромную группу войск, приближающуюся к ним с другой стороны долины, поднимая облака пыли, на севере от поля битвы.
        Они обладали прекрасными, плотными телосложениями, длинными, плоскими мордами, изогнутыми вверх, и свисающими ушами.
        Орки.
        — ...Почему?
        Пробормотал Искан. По приказу Императора Вектора армия орков все еще должна ждать приказа у «Великих Восточных Врат» на севере. Поскольку Император исчез, этот приказ должен быть непоколебимым. На самом деле, оставшиеся Темные Рыцари также тупо ожидали приказов на другой стороне долины, неподалеку.
        Ошеломленный Искан внимательно осмотрел батальон орков и заметил крошечный человеческий силуэт, бегущий впереди.
        Это был не орк. Золотистые волосы с оттенком зелени развивались по ветру, а конечности, видневшиеся из нежно-зеленой одежды, были настолько белыми, что сияли. Несомненно, человек, молодая женщина из Империи Людей.
        Но неужели человек, похожий на крошечную мечницу, мог возглавлять всю армию орков?
        Видимо, обнаружив, что войска двигаются в их направлении, красные солдаты, окружившие Кулачных Бойцов, замерли.
        Блеснул яркий свет. Девушка вытащила из-за спины серебряную катану.
        В это мгновение правая рука Сеты, сжимавшая левую руку Искана, яростно дёрнулась ещё раз, словно почувствовав что-то.
        Когда человеческая девушка добралась к центру моста, то подняла свою катану высоко в воздух. В этот момент она все еще была в двух сотнях мелов от красных солдат.
        Но меч и руки девушки стали размытыми, как дым. Даже зрение Искана не могло уследить за тем, как она полоснула. Вспышка серебряного света взорвалась в мгновение ока, а затем открылось страшное зрелище.
        Ослепительный луч света разрезал темную землю — но не только это; Десятки красных солдат, стоявших на этом расширяющемся луче, по кусочкам падали на землю, не успев даже закричать от боли.
        Катана, что резала снизу, изменила направление в руках девушки и удар пришелся сверху с пугающей скоростью. Второй луч света проник в красный легион, и солдат попросту разрубило пополам.
        — ...... Настолько сильная.
        Пробормотала Сета едва слышимым голосом.
        ***
        Не колеблясь ни секунды, Синон подняла свою любимую винтовку Гекату II, которая превратилась в Лук Солус.
        Она находилась менее чем в 20 метрах от Сатрайзера. Слишком близко для противотанковой снайперской винтовки. Очень трудно заметить движение врага с большим приближением.
        Таким образом, Синон решила определить исход битвы до того, как Сатрайзер начал двигаться — она спустила крючок, как только заметила черную тень через линзу своего прицела.
        Вспышка света. Взрывной рев.
        Сильная отдача отразилась на хрупком теле Синон, и она изо всех сил старалась удержать тело, когда начала наклонятся и вращаться. Каждый раунд схватки заставлял её тело двигаться, от чего она не могла стрелять в полную силу. Но, как только выстрел попадет в цель, все будет кончено.
        С трудом Синон привела себя в порядок и посмотрела на Сатрайзера.
        Тогда ее глаза широко открылись от шока.
        Человек, стоявший на спине крылатого существа, поднял руку, пять пальцев напомнили форму когтя.
        В его ладони кружился вихрь тьмы и света, а в его центре яркая частица. Без сомнений, это была пуля, которой выстрелила Синон.
        Другими словами, он мог поглотить эту пулю так, как захватил сознание Синон?
        Пуля, что способна пробить двухсантиметровый стальной лист, вылетевшая из противотанковой винтовки 50 калибра...
        Мелкий страх закрался в сердце Синон. Вместе с этим, тьма в левой руке Сатрайзера становилась более лютой.
        — Не промахнись...
        Синон подсознательно глубоко вдохнула, затем крикнула во весь голос:
        — Не промахнись, Геката!!
        Выстрел.
        С этим звуком свет разрезал темноту.
        Большое отверстие прошло насквозь левую руку Сатрайзера; плоть и кровь витали в воздухе.
        “Я справлюсь!!”
        Синон сделала глубокий вдох, передёрнула затвор Гекаты II. Выброшенная гильза сверкнула в воздухе и упала на землю.
        Сатрайзер молча смотрел на свою раненную руку. Хотя черная вязкая жидкость в настоящее время заполняла огромную дыру в ладони, тяжёлая рана не собиралась затягиваться.
        Он поднял лицо, с которого сошла улыбка, и уставился на Синон.
        Его правая рука двинулась и сняла арбалет с талии.
        — ...Хмм.
        Синон выпустила немного воздуха из носа. Как это могло конкурировать с антиматериальной снайперской винтовкой...
        Изгиб.
        Вдруг арбалет исказился.
        Левая и правая ветви сложились, и он удлинился, по меньшей мере, в два раза. Когда-то деревянная конструкция приобрела черный металлический блеск.
        Спустя одну короткую секунду, правая рука Сатрайзера сжимала снайперскую винтовку размером с Гекату. Синон сразу узнала это оружие.
        Гарретт XM500.
        Как и Геката II, он стреляет патронами 50 калибра, но это еще более совершенная антиматериальная снайперская винтовка.
        В уголках рта Сатрайзера вновь появилась ивращённая улыбка.
        — …Начнём.
        Пробормотала Синон и крепче прижала приклад Гекаты II к правому плечу.
        ***
        — О боже... Т-ты в порядке?
        Обеспокоенные слова Янаи заставили Хигу на мгновение забыть свою боль и крикнуть:
        — Э... Эй, это ты в меня выстрелил, а теперь несёшь чушь... ?!
        — Нет, нет, на самом деле я не хотел ранить тебя, честно. Я не намерен убивать кого-то; мне потребовалось много усилий, чтобы купить замечательную квартиру на западном побережье, но если придется жить в страхе, что в этом хорошего?
        Как только Хига понял, что Янаи, казалось, действительно серьезен, волна слабости промелькнула внутри, и он потерял чувствительность обеих рук. Он знал, что в беде; отчаянно взял себя в руки и несколько робко изучил рану на плече.
        Казалось, что пуля попала в блок, срикошетила и попала в него где-то под ключицей. Хига не чувствовал сильной боли; скорее ледяное онемение распространилось по всему телу от правого плеча. Часть рубашки в районе живота уже окрасилась в темно-красный. Это не простая ссадина.
        Страх перед текущей ситуацией и будущим ее развитием медленно поднимался вверх от живота Хиги, заставляя его прерывисто дышать. Возвышаясь на несколько метров выше его головы, Янаи все еще болтал с удовлетворенным выражением на лице.
        — Честно говоря, я только хотел немного помешать твоей работе, Хига-сан. После того, как я разрушу связь с поддержкой, убегу в главную диспетчерскую ниже. Этим путем я смогу уйти на подводной лодке. Никто из Rath не умер, так или иначе, поэтому если мои помощники успешно схватят Алису, то все будут счастливы.
        — Никто... не умер...?
        Спросил Хига у Янаи, снова забыв про боль.
        — … Если я не воспользуюсь благоприятным моментом, чтобы вылечить Киригаю-куна, его сознание исчезнет навсегда! Тот, кто лишил его души, это Вы, Янаи-сан! И Вы говорите, что не готовы убить любого!
        — Ахх. Ахх... Именно...
        Лицо Янаи внезапно потускнело. Его коротко стриженая чёлка несколько раз дернулась в свете оранжевых аварийных огней.
        — Хм ... Кому есть дело до смерти этого отродья.
        — Чт......
        — Потому что это он убил ее. Мою драноценную Адмии-тян.
        — Ад… мии…?
        Янаи посмотрел на смущенного от незнакомого имени Хигу, и закричал, как будто в ярости:
        — Ее Высокопреосвященство, Главный Администратор Церкви Аксиомы! Я обещал, что сделаю все возможное, чтобы помочь ей установить полное господство над Подмирьем. И договорился с ней, что я спокойно заберу ее Световой Куб, если сервер будет отформатирован.
        Глаза Хиги широко открылись от шока.
        Церковь Аксиомы была организацией, которая управляла Империей Людей в Подмирье. Она строго контролировала всё население посредством чрезвычайно строгих законов и мощной военной силы.
        Причина, по которой Хига не получил сломанный Пульсвет «Алису», когда она только появилась, состояла в том, что в ускоренном временем Подмирье Церковь Аксиомы отправила Алису далеко и применила модификацию памяти на Пульсвет.
        Да, их скорость была слишком быстрой, а методы — слишком эффективными.
        Как будто они полностью осознавали, что такое искусственный Пульсвет.
        Все же действительность проста. Церковь Аксиомы — или, по крайней мере, Искусственный Пульсвет «Администратор», который, казалось, был главным, понял структуру этого мира.
        — ... Это ты — тот, кто испортил Подмирье?..
        Хига тихонько застонал, а Янаи преувеличенно цмокнул.
        — Нет, нет, тот ребенок прибыл и, прежде всего, связался со мной. В то время я работал над защищенным интерфейсом для передачи файлов, а потом внезапно услышал голос девочки, звучавший из громкоговорителя, я от страха чуть в штаны не наложил… Она одна обнаружила весь список команды Подмирья, затем наладила контакт с внешней стороной. Если мы техники, то ты — главный преступник, не удаливший команду, которая вызывала весь список, Хига-сан.
        Нехехехе. Янаи несколько раз усмехнулся, как будто что-то вспомнил, затем продолжил с рассеянным взглядом:
        — Я продолжал думать, что Подмирье немедленно отформатируют. Его собирались удалить, так или иначе, таким образом, это все не имело значения, и вот почему я тайно использовал STL, чтобы войти и увидеть Адмии-чан. А потом… Бог, я никогда не видел такую красивую девочку. Дети, которых Суго-сан запер в ALO, были довольно милыми, но Адмии-чан, ее голос и поведение, это все покорило меня… — Этот ребенок обещал мне прежде. Если бы я помог ей, то в ответ она стала бы моей слугой номер один. В будущем она управляла бы реальным миром вместе со мной, сделав из меня короля…
        “Нет”.
        Какой же развращенный этот человек.
        Хига, казалось, почувствовал, как все волосы на теле встали дыбом от страха. Янаи мог быть глупым предателем, но он не был идиотом. Каким человеком была Администратор, чтобы обладать таким талантом и управлять таким, как он?
        Именно тогда запоминающееся лицо Янаи снова приняло безучастный вид.
        — Но… этот ребенок теперь мертв. Убит… Избалованный ребенок не только препятствовал эксперименту Суго-сана, он еще и убил Адмии-чан. Если бы я не помог ей отомстить, то Адмии-чан ждал бы слишком печальный конец…
        Янаи раскрыл налитые кровью глаза и снова нацелил оружие на Хигу. Автоматические пистолеты сами взводят курок после запуска очереди, таким образом, второй выстрел требует приложить намного меньше сил, чтобы нажать на спусковой механизм по сравнению с первым. Если бы его указательный палец просто легонько нажал, другая пуля сразу вылетела бы.
        — … Да, верно… Итак, я должен убить по крайней мере одного в качестве жертвы для того ребенка…
        Сузившиеся зрачки Янаи немного дрожали в его круглых глазах.
        “...Проклятие. Он серьезен на этот раз”.
        Хига закрыл глаза.
        ***
        — Я не смогу это сделать.
        Ощущая, что Асуна, Кляйн и Лизбет в совсем отчаянном положении, Лифа прикусила губу.
        Но перед глазами почти 3,000 солдат в красной броне блокировали путь.
        Она попросила об одолжении Рирупирина, который, казалось, был вождем племени Орков: привести подкрепление к югу для помощи Асуне и Кирито, но те, обнаружение местоположения которых далось им с большим трудом, не были защитным альянсом армии Империи Людей.
        Согласно словам Рирупирина, несколько сотен человек, окруженных армией, которая прибыла из Реального мира, были Кулачными Бойцами, присоединившимися к Темной армии как Орки. Лифа на мгновение изумилась от такой новости, но достаточно быстро решила помочь им.
        — Я прорвусь к врагу одна. Вы, Рирупирин и группа парней с Кулачными Бойцами, тоже должны сражаться с врагами, которые нападают первыми.
        Рирупирин отчаянно выступил против этого предложения: “Я тоже хочу сражаться!” Но Лифа покачала головой, плотно схватив скрюченные руки Орка, отвечая:
        — Нет, я больше не хочу, чтобы кто-то из вас умер. Не волнуйся… даже десятки тысяч этих врагов не сравнятся со мной.
        Сказав с улыбкой, Лифа осталась одна против красного легиона.
        Она уже знала, что Террария обладала достаточным HP и почти неограниченной регенерацией. Кроме того, у людей из реального мира спереди, как и у нее, виртуальные жизни. Даже если бы было слишком поздно, чтобы добраться до Кирито и помощи, Лифа не могла смотреть, как Орки гибнут напрасно.
        После истребления десятков врагов с помощью ультрадолгосрочной атаки, Лифа без колебания отправилась прямо во вражеский центр.
        По неизвестной причине, она смогла активировать Навыки Мечника со временем действия без остановки в несколько раз большим, чем в ALO. Каждый раз от свежего легкого залпа GM оружия Террарии «Душа Вердурас» большой всплеск крови разлетался во все стороны.
        Но в течение кулдауна между Навыками Мечника, неисчислимые лезвия воспользовались щелью в ее броне. Она неспособна уклониться ото всех, и количество ран на теле выросло; терзающая, обжигающая боль вызвала головокружение и звезды в глазах — но.
        — АА —ААХ!!
        Она резко закричала и топнула правой ногой по земле. Зеленый свет прорвался из-под ног и немедленно излечил все раны на теле.
        Лифа терпела непрекращающуюся боль, неспособную полностью излечиться, и сконцентрировалась на махании мечом.
        Даже если бы каждый дюйм ее тела рассыпался, она, по крайней мере, должна вернуть всех врагов назад в реальный мир.
        Хотя ее координаты погружения переместились куда-то от намеченного местоположения, если бы только она могла вызвать какую-либо из своих способностей, которая, несомненно, спасет столько жителей Подмирья, сколько возможно. Это были люди, которых Кирито любил и поклялся спасти.
        — Она — босс!!
        Лифа использовала левую руку, чтобы остановить приближение меча во время этого крика.
        — Хэйя!!
        Одна простая контратака победила владельца меча.
        Лифа зажала в зубах меч, вонзившийся в ее руку, выдернула его и выплюнула на землю вместе с кровью.
        ***
        Их вторые выстрелы, казалось, раздались одновременно.
        Пули, выпущенные из двух антиматериальных снайперских винтовок, задели друг друга, затем значительно отклонились в траекториях и исчезли в небе.
        Синон на этот раз не вышла из себя; она рассекла ногами воздух, подавив отдачу. Перед глазами Сатрайзер все также стоял на спине крылатого существа, которое неистово махало крыльями.
        Это был первый раз Синон на пространстве, где все направления чрезвычайно широко открыты, и противостояние двух антиматериальных снайперских винтовок. Игра как GGO, естественно, не поддержала бы полет игрока; кроме того, Геката, как предполагалось, подразумевала стрелка, лежащего на склоне. Отдача от стрельбы была далеко за пределами ожиданий.
        Это откровенное заявление — кто первый сможет управлять отдачей и пустить следующую пулю раньше врага, победит. Синон думала об этом, когда удерживала затвор.
        Сатрайзера, вероятно, посетила та же идея. Поскольку Синон полетела вправо в попытке зайти с фланга, он начал двигаться влево, чтобы противостоять ей.
        Фактически в одно и то же время они оба помчались на головокружительной скорости.
        При условии, что она не потеряла равновесие, маневрировала под острыми углами в произвольных направлениях. В то время как она плотно взяла врага на мушку, должна была оставаться внимательной и не позволять врагу нацелиться на нее.
        Но рельефный Гарретт Сатрайзера внезапно двинулся на едва заметной скорости, по-видимому, предсказав движения Синон прежде, чем она смогла сделать то же самое.
        “Стреляет!!”
        Синон стиснула зубы и широко открыла глаза.
        Огонь хлынул из ствола Гарретта.
        Синон летела так быстро, как только могла, виляя влево.
        Смертельная пуля гудела в стороне от груди, достаточно близко, чтобы обжечь кожу. Ее синяя броня разошлась с треском.
        “Уворачивайся!”
        Это был ее первый и последний шанс. Она должна стрелять в момент, когда Сатрайзер остановится, чтобы справиться с отдачей!
        Однако к тому времени Синон подняла Гекату.
        Она увидела еще одну пулю, которая летела прямо над ней.
        Повторный выстрел — зачем?!
        Ах... проклятие.
        В отличие от Гекаты, чей затвор нужно было оттягивать после каждого выстрела, Гарретт был полуавтоматическим.
        Когда эта мысль пришла ей в голову, ногу Синон выше колена разорвало в клочья.
        
        ***
        Искавшими позицию для борьбы с отчаянной ситуацией, сражавшимися на поле битвы до самого конца были Асуна, защищенная Супер Аккаунтом, Рыцарь Целостности Ренри, житель Подмирья, и его дракон, наряду со стажером-мечницей Тиизе, и Лидер Стражей Солтерина, которые были под защитой рыцаря, но в то же время смело орудующие собственными мечами.
        Хотя ей было мучительно наблюдать за происходящим, Асуна продолжала, поскольку Рыцарь Ренри сражался отважно.
        Приблизительно десять минут назад этот крошечный рыцарь появился на линии фронта и немедленно стал подбрасывать высоко свои крестовидные метательные ножи. Они взлетали в воздух, как им нравилось, убивая любого врага на пути. Этой ужасающей силы было достаточно, чтобы ослабить, в течение нескольких минут, даже питаемое яростью нападение игроков из соседних стран. Дракон выпустил струю огня в трясущихся от страха врагов, укрепив статус Рыцарей Единства как истинных рыцарей дракона, родившихся и воспитанных в этом таинственном месте, Подмирье.
        Врагам потребовалось немного времени, чтобы заметить. В то время, как Рыцарь Ренри бросал свои метательные ножи и управлял ими, его личность была фактически беззащитна.
        На сотый бросок метательных ножей, в момент, когда он собирался одержать безоговорочную победу над красными солдатами, неисчислимые длинные копья полетели с тыла врага. Он, наконец, использовал тактику сражения, которая зародилась во время битвы с американцами, которых Асуна боялась всем сердцем.
        Копья падали, словно черный дождь, с багрового неба.
        Дракон Ренри расправил крылья и тело, защищая хозяина от первой волны атак.
        Но затем он рухнул на землю с разбитой чешуей, истекая кровью.
        Сразу же другая волна дождя из копий полетела к ним.
        Рыцарь Ренри поднял глаза, чтобы увидеть, как грохочут бесчисленные копья на его пути, и резко развернулся, чтобы заключить Тиизе, стоящую позади него, в объятия, закрыв ее своим телом.
        В следующее мгновение, два копья вонзились в спину Ренри, вынудив его упасть на Тиизе. Потеряв контроль, крестовидные метательные ножи вспыхнули в воздухе прежде, чем разделиться, затем упали на землю далеко впереди.
        В этот момент, в других частях поля битвы все прекратилось.
        Пытаясь превзойти друг друга, красные солдаты, внезапно подвергшиеся атаке, сделали выпад к японским игрокам, упавшим в обморок от истощения, и вонзили острые лезвия в их тела. Плоть и кровь витали в воздухе, в то время как раздавались слабые мучительные крики, и довольно быстро развеялись.
        Броня и щиты многих людей, поврежденные и разрушенные, совершенно беззащитно попадали на землю. За слезами раскаяния, бегущими по их щекам, наблюдать было так же невыносимо, как и за кровью, вытекающей из ран.
        Две тысячи конвертированных игроков, которые составили защитный отряд, были полностью выведены из строя, пока армия Империи Людей, защищавшаяся в центре, подверглась опасности.
        Чтобы защитить невооруженную команду поддержки и группу лекарей, почти 400 Стражей Империи Людей объединились в круглую формацию и подняли мечи. На их лицах было трагическое выражение, когда они тихо ждали, готовясь к приближению неодолимого красного легиона, чтобы начать свой губительный штурм.
        — ……… Остановись………
        Асуна услышала голос, выжатый из своих губ.
        Это был не голос, который шел от боли, что охватила тело, а крик отчаяния и печали, голос ее духа, который, наконец, сдался.
        — Я умоляю тебя ... Пожалуйста, остановись...
        Когда она сказала это, рапира из правой руки упала на землю. Слезы скользили по щекам, падая на изуродованный клинок.
        Но красная тень перед ней вместо этого, ругнувшись полным враждебности голосом, подняла меч высоко в воздух.
        В тот момент разразился громкий рёв, который остановил меч, мчавщийся к Асуне, и все мечи на поле битвы.
        “СТООООООЯТЬ!!” Тем, кто достаточно сильно прокричал эти слова, был человеко в черном пончо, который до сих пор наблюдал сражение издалека. Он был призраком ПоХа, лидера гильдии убийц — Хохочущий Гроб.
        Игроки из соседних стран, казалось, подтвердили, что человек в черном пончо, в самом деле, был командующим, с помощью своего рода отметки на нем и неохотно опустили оружие. Человек, собирающийся убить Асуну, громко цокнул и сложил меч в ножны, но успел нанести ей сильный удар.
        Асуна упала лицом вниз, отчаянно пыталась сдвинуть тело обессиленными руками.
        Она подняла голову и увидела, как высокий человек, одетый в черное вздымающееся пончо, идет к ней. Он, казалось, сказал что-то окружающим красным игрокам низким голосом, но так как это было на корейском языке, Асуна не смогла разобрать ни слова.
        Затем красные солдаты кивнули один за другим и начали передавать своего рода сообщение партнерам.
        Неожиданно, человек, стоящий рядом с Асуной, схватил ее за волосы и дернул вверх. Она не могла помочь себе, только громко кричала от боли, но человек полностью игнорировал ее, яростно таща дальше.
        Та же самая ситуация происходила везде. Они, казалось, сгоняли выживших японских игроков в одно место.
        Человек в черном пончо беспечно приближался к Рыцарям Империи Людей, которые все еще держали мечи поднятыми. Он повернулся и махнул рукой, давая своего рода знак человеку, сжимавшему в кулаке волосы Асуны.
        Тогда Асуна почувствовала, как ее пнули ногой в спину, и она пролетела несколько метров, приземлившись на землю. Одного за другим японских игроков бросили около нее.
        Осталось меньше 200 выживших.
        Казалось, что очки жизни непосредственно связаны с уровнем жизнеспособности; оставшиеся здесь люди — игроки высокого уровня. Асуна осмотрела их, но не смогла немедленно отыскать Владык из ALO или членов Спящих Рыцарей.
        Их снаряжение либо уничтожено, либо утеряно; Все, что осталось — рваная одежда. У многих обнажилась кожа, покрытая множеством ран с кусочками острых лезвий, торчащими из них. К тому же, лицо каждого присутствующего источало бессилие и разочарование.
        Асуна не могла больше смотреть на них. Ей очень хотелось просто лечь и ждать конца.
        Но она все еще глядела на сконвертировавшихся игроков слезящимися глазами, стараясь выжечь их образы в своей памяти.
        Ее глаза ещё раз обвели игроков, и она заметила, что девушка-игрок обвила колени руками, а плечи дрожали. Ее короткие розовые волосы покрыты грязью, а одежда в бордовых тонах разорвана на кусочки.
        Асуна почти ползком подошла к ней и обняла свою лучшую подругу.
        Тело Лизбет напряглось, она положила голову на грудь Асуны. Лицо покрывали пятна крови, смешанной со слезами. Она прошептала:
        — Всеми.... Я сделала это... со... всеми...
        — Нет... Нет, Лиз!
        Прошептала Асуна со слезами в голосе.
        — Это не твоя вина, Лиз. Это я... если бы я подумала об этом лучше, если бы я только могла это предсказать...
        — Асуна... Я... ничего не знала. Как ужасна война... как больно терять... Я не знала...
        Асуна не смогла придумать ответа и крепко обняла Лизбет. Слезы потекли из глаз. Затем она услышала слабые всхлипы, заставившие ее обернуться, и увидела Эгиля, неподвижно сидящего на земле, и Силику на его коленях.
        Раны Эгиля были настолько серьезными, что удивительно, как он ещё жив. Возможно, они были следствием долгой, напряжённой борьбы и защиты Силики. Его гигантское тело разбито множеством ударов мечей и копий, а конечности не подлежали восстановлению. Более несчастен, чем кто-либо ещё. Асуна видела, как он крепко стиснул зубы; должно быть, сейчас он переносит невообразимые муки.
        Рядом с Эгилем она увидела Кляйна, сидевшего на земле со скрещенными ногами. Левая рука разорвана до самого плеча, и он залатал её чем-то, наподобие повязки.
        Все, кто остались в живых, были в одинаковом положении.
        Человек в черном пончо посмотрел на побежденных 200 человек, которые сидели на земле, лишившиеся оружия, доспехов и боевого духа, и его рот расплылся в большой усмешке под капюшоном.
        Затем он мягко повернулся и посмотрел на Стражей Армии Империи Людей.
        Асуна со страхом ждала того момента, когда он поднимет правую руку и отдаст приказ уничтожить всех.
        Но человек в черном пончо вместо этого произнес на японском нечто неожиданное.
        — Бросайте оружие и сдавайтесь. Тогда мы пощадим ваши жизни и жизни заключенных.
        На лицах Стражей отразился кратковременный шок, но он быстро превратился в кипящую ярость. Один из них сделал несколько шагов вперед по направлению к мужчине в черном пончо; это была лидер Стражей женского пола, Солтерина. Ее меч уже затупился, по лбу текла кровь, вероятно, из-за сражения на передовой с Кляйном и остальными.
        Хотя это не помешало её красоте. Солтерина крикнула упругим голосом:
        — ...Это что, шутка такая?! Ты, правда, думаешь, что мы сдадимся…
        — Делай, как он говорит!!
        Асуна отчаянно закричала, прерывая Солтерину.
        Крепко обняв Лизбет, она подняла заплаканное лицо и умоляла:
        — Пожалуйста… Ты не можешь умереть! Неважно, насколько ты оскорблена, ты должна выжить!! Это… наша… единственная…… надежда.
        Асуна почувствовала, что ее грудь схватили, прежде чем она успела закончить говорить.
        Но, несмотря на то, что Солтерина и Стражи все еще крепко сжимали губы, они яростно вздернули брови и на мгновение задрожали, но, в конце концов, плечи медленно опустились вниз.
        Кланг, кланг. Наблюдая за тем, как они бросают свое оружие на землю, игроки соседних стран, которые их окружили, начали праздновать победу, которая быстро переросла в скандирование названий стран.
        Человек в черном капюшоне быстро поднял руку, позвал нескольких игроков и что-то указал им. Они немедленно кивнули, отправились к части сдавшейся Армии Империи Людей и окружили ее.
        Прежде чем Асуна поняла, что они собираются делать, мужчина в черном пончо подошел к ней.
        Даже на таком близком расстоянии, она все еще не могла разглядеть человека под капюшоном. Она могла видеть только острые уголки рта и черные вьющиеся волосы на шее.
        Рот скривился в изогнутой усмешке, и раздался несколько веселый голос.
        — Эй, давно не виделись, «Молния».
        “Это действительно он!!”
        Асуна затаила дыхание и выдавила слова, спрятанные глубоко в сердце.
        — ... Ты... ПоХ...!
        — Оу, какое ностальгическое имя. Я действительно рад, что кто-то еще помнит его.
        В этот момент Кляйн приподнялся на правой руке и устремил пылающий взгляд под капюшон.
        — Ты... это точно ты. Ты все еще жив... ты, блядский убийца!!
        Кляйн попытался ударить, но сапог легко оттолкнул его в сторону.
        Асуна плотно сжала зубы и прошептала:
        — Это ... месть? Месть Проходчикам, которые уничтожили Хохочущий Гроб ...?
        — ………
        ПоХ молча посмотрел на Асуну. Она увидела, как его плечи слегка дрожали.
        Секундой позже он, больше не в силах сдерживаться, взорвался. Тело скрючилось под плащом, и он разразился безудержным смехом: хе-хе-хе, ха-ха-ха.
        После того, как эпилептический, издевательский смех, наконец, закончился, ПоХ высунул правый указательный палец и заговорил радостным голосом:
        — Ах, хм... как вы называете таких по-японски... Я был в США так долго, что даже забыл весь сленг.
        Его палец крутился в воздухе, потом он, наконец, щёлкнул пальцами.
        — Ах да, “Ты - идиот?” Просто веселый, действительно…
        Мужчина наклонился и посмотрел в лицо Асуне с очень близкого расстояния. Под капюшоном виднелись лишь сияющие глаза.
        — ... Тогда я скажу. Тем, кто навёл вас, Проходчиков, на тайную базу Хохочущего Гроба, был я.
        — Что.........
        Асуна, Кляйн и даже Эгиль, находившийся на грани смерти, широко открыли глаза.
        — Почему... ты так поступаешь...
        — Естественно потому, что хотел увидеть, как кучка обезьян убивает друг друга... но, конечно, самая важная причина следующая: я... хотел сделать из вас «убийц». Под вами я имею в виду героев, которые каждый день думали лишь о себе, Проходчики, занимавшиеся позёрством на переднем крае. Подготовка велась чертовски долго... Я должен был послать предупреждение людям в Гробе, но выждал того момента, пока они не могли бежать, но могли сражаться.
        “Так вот почему информация по штурму этой секретной базы была досрочно разглашена? Асуна была в шоке, но продолжала размышлять”.
        Именно по этой причине, Проходчики, которые имели преимущество в уровне и экипировке, оказались в невыгодном положении вскоре после начала битвы, а некоторые из них даже погибли. Они смогли изменить положение дел только благодаря усилиям Кирито, который был одиночным игроком, но все же сумел добиться признания своей силы. Смогли изменить ситуацию только потому, что он позаботился о некой ведущей силе Хохочущего Гроба...
        — ... Это была... твоя цель?
        Асуна хрипло прошептала.
        — Заставить Кирито-куна... взять на себя бремя PK...?
        — Да. Абсолютно точно.
        ПоХ подтвердил слова Асуны с оттенком пыла в голосе.
        — В то время я прятался рядом, наблюдая за этим сражением. Когда Блэки-сенсей разозлился и убил двух человек, я чуть не рассмеялся и не выдал себя. План состоял в том, чтобы обездвижить вас обоих Параличом, а затем провести интересное интервью с вами, ребята, и спросить, что вы чувствуете... Но я не ожидал, что игра закончится на 75-м этаже.
        На мгновение, кипящая ярость заставила Асуну забыть о боли от ран.
        — … Знаешь ли ты, сколько бед и страданий перенес Кирито-кун из-за того, что произошло тогда?!
        — Ох, чудесно.
        Голос ПоХа был холодным как лед, создавая резкий контраст с её голосом.
        — Но это странно. Если он действительно раскаивается в этом... то, как обычно происходит, даже не прикоснулся бы к другой VR-игре снова, не так ли? Из-за вины по отношению к людям, которых он убил, и тому подобное. Я знаю, что он здесь, я это чувствую. Хотя не знаю, почему он прячется в повозке... Неважно, спрошу его лично.
        ПоХ ухмыльнулся молчаливой Асуне, затем резко встал.
        Среди звучавших вокруг непрерывных криков раздался ледяной, пугающий голос:
        — Шоу начинается!
        Он произнес свою фразу с того времени, когда был в SAO. Затем быстро выставил правую руку прямо перед собой — появилась инвалидная коляска, привезённая красным солдатом, и девушка в серой форме, которая отчаянно плелась за ней.
        “Ах... Стой. Что угодно, кроме этого”.
        Асуна жалобно молилась в душе. Кляйн, однако, попытался вскочить с земли, но его тотчас же отбросило назад.
        ПоХ наклонился, глядя на коляску перед собой.
        — ......... Хмм?
        Он издал удивленный звук и подтолкнул свисающие с кресла тонкие ноги своей ногой.
        — Что такое? Эй, Блэки, вставай. Ты слышишь меня, Уважаемый Черный Мечник?
        Даже когда его называли прошлыми прозвищами — Кирито не проявлял вообще никакой реакции.
        Его тело одето в черную рубашку, но это не скрывало того факта, что Кирито был уже настолько худым, что ему стало плохо от её веса. Он прислонился к спинке, склонив голову вниз. Пустой правый рукав дрогнул на ветру, а кости на левой руке, которые были связаны двумя мечами, впивались в кожу.
        Ронье бросилась к Асуне, моргая красными от слез глазами, и прошептала:
        — Кирито-семпай... пока вы сражались, он пытался встать... хотя и быстро успокоился, как будто потерял свою силу... но... слезы... слезы продолжали течь по его лицу...
        — Ронье-сан...
        Асуна протянула левую руку и мягко обняла тонкое, дрожащее тело Ронье.
        Затем подняла глаза и пронзительно крикнула:
        — Теперь вы понял. Он сражался, сражался и продолжал сражаться, и ему стало плохо. Так что перестаньте возиться с ним! Пусть Кирито-кун отдыхает!
        Но человек в черном пончо, казалось, не слышал Асуну, и продолжал пристально смотреть на лицо Кирито с очень близкого расстояния.
        — Эй, эй, эй, ты, должно быть, шутишь! Как мы можем перестать? Эй, вставай! Поднимайся! Доброе ут.....ро!!
        ПоХ неожиданно вытянул левую ногу и сильно ударил по серебряному колесу.
        С громким металлическим звуком коляска опрокинулась, и хрупкое тело упало на землю.
        Асуна и Кляйн одновременно попытались встать, но их отбросили мечи солдат. Эгиль издал слабый рёв, а Лизбет, Силика и Ронье тихо вскрикнули.
        Но ПоХ не обратил на них никакого внимания, вместо этого он обошёл Кирито и перевернул его кончиком сапога.
        — Что за чёрт... он действительно сломался? Великий герой стал куклой?
        Он схватил белую рукоять одного из двух мечей, которую левая рука Кирито всё еще крепко сжимала. Затем резко вытянул ее из ножен, только чтобы увидеть половину лезвия и место раскола.
        ПоХ громко облизал губы и собрался вернуть меч в ножны. Но…
        — Ах... Ах...
        Кирито хрипло крикнул, и его левая рука беспомощно потянулась в сторону белого меча.
        — Ха?! Он зашевелился!! Что, хочешь его?
        
        ПоХ соблазнительно покрутил белым клинком и отбросил его. Затем с яростью схватил Кирито за тянущуюся левую руку и приподнял над землёй.
        — Хей, скажи что-нибудь!!
        ПоХ похлопал по щекам Кирито левой рукой.
        Животная ярость залила поле зрение Асуны розовым. Но как только она снова попыталась встать, Кляйн уже перешёл на рёв.
        — Ты ублюдок!! Не трогай своими грязными руками Кирито, ублюдок!!
        Поскольку Кляйн попытался сильно ударить или схватить ПоХа, гигантский меч вонзился в спину и беспощадно прижал его к земле.
        Он сплюнул полный рот крови, но проигнорировал растущий разрыв на теле, пытаясь ползти вперед.
        — Только... ТЫ...!! Никогда... не забывай...
        Треск!!
        С сильным шумом второй меч прошел насквозь спину Кляйна.
        Непрекращающиеся слезы все еще текли из глаз Асуны, как будто она собиралась полностью исчерпать их запас, прежде чем закончится этот день.
        ***
        В тот момент именно страх в сердце Синон стал причиной ее неспособности свободно лететь, а не боль в полностью нерабочей ноге.
        До настоящего времени Синон парила свободно, ступая по воздуху. Но теперь она могла только быстро уклоняться с помощью правой ноги, которая быстро ослабла, когда она хаотично обернулась.
        — Угх.........
        Синон сжала зубы, превратив свои движения в единственный маневр, с которым она все еще могла справиться — полет назад без остановки. Кровь, хлещущая из левой ноги, оставила ярко-красный след в воздухе.
        Она увеличила расстояние между собой и Сатрайзером на самой высокой скорости, которой только могла достигнуть, прицеливаясь в него и делая третий выстрел.
        Но в снайперской винтовке врага, легко настигнувшего ее, также вылетела вспышка из дула, оповещая о четвертом выстреле.
        Эти две пули мчались друг к другу по прямой траектории, сопровождаемые резким несовместимым друг с другом шумом в момент, когда задели друг друга, а затем отклонились от маршрута и полетели в небо.
        Синон оттянула затвор, избавилась от бесконечно расширяющегося страха, наряду с пустой гильзой, и сделала четвертый выстрел.
        Два удара грома наложились друг на друга. Две пули взорвались с огромным выбросом энергии после столкновения друг с другом, потом каждая скрутилась и исчезла.
        50 выстрел. 60 выстрел.
        Результаты оставались прежними. Сатрайзер, очевидно, намеренно координировался и стрелял в тот же момент, что и Синон, заставляя пули безостановочно сталкиваться друг с другом.
        Такой навык не мог существовать в GGO, не говоря уже об этом мире. Но здесь воображение предшествовало всему. Не только Сатрайзер, который намеренно добивался такого результата, понял это, но и Синон тоже; это было то, почему такое причудливое явление сверхзвуковых пуль, бесконечно уничтожающих друг друга, продолжало происходить.
        Несмотря на это, кроме трех действий: оттягивание затвора, прицеливание во врага и нажатие на курок, Синон все еще неспособна сделать что-либо еще.
        Седьмой выстрел издал печальный вопль, отклонился по огромной кривой влево и исчез.
        Извлечь кожух. Целься. Пли.
        Поскольку палец Синон оттянул затвор, от спускового крючка послышался полый звук щелчка.
        Емкость магазина Гекаты II семь патронов. У нее не было резервных магазинов.
        С другой стороны, емкость магазина Гарретта XM500 10 пуль. Больше на три, чем у нее.
        Синон смогла ясно разглядеть ледяную улыбку, появившуюся на лице Сатрайзера, на расстоянии большем, чем 100 метров.
        Огонь яростно хлынул из его поднятой снайперской винтовки.
        Правая нога Синон взорвалась так же, как и левая до этого.
        Это препятствовало тому, чтобы она летела по прямой траектории, и девушка стала медленно опускаться.
        Справляясь с отдачей, Сатрайзер прижал правый глаз к своему прицелу, готовясь сделать заключительный выстрел. Тот глаз, который напоминал синее стекло, полностью отражался в линзе, направив свой взгляд прямо в сердце Синон.
        “Мне жаль. Извини, Асуна. Прости, Юи. Мне так жаль... Кирито”.
        После того, как Синон тихо пробормотала, десятая пуля вылетела из ствола XM500.
        Пуля оставила след огня позади себя, точно летя по траектории, выбранной Сатрайзером, разрушая синюю броню Синон, поджигая ее одежду и проникая к телу — взрыв!!
        Искры полетели еще раз.
        Синон открыла почти закрытые глаза, наблюдая, как длинный, тонкий, крошечный, серебряный диск остановил быстро вращающуюся пулю.
        Непосредственно в центре вращающихся белых искр сияние, исходившее от того металла, едва ли два миллиметра толщиной, показало огромную силу воли. В момент, когда она увидела все это, слезы потекли из глаз Синон.
        “Я не могу сдаться. Я никогда не сдамся. Я должна верить. Верить в себя. Верить в Гекату. И верить в того парня, связанного с этим кусочком металла”.
        Синон крепко подняла Гекату и поместила указательный палец на спусковой крючок.
        Даже если бы это оружие превратилось в оружие из ее воображения, врожденная системная способность не изменилась бы — то есть, сила Лука Солус: способность автоматически поглощать ресурсы из окружающей среды и использовать их для силы нападения.
        Тогда это может сработать. Даже если бы пули в рамках ее магазина закончились, Геката все равно бы выстрелила.
        "Впе...ред!!"
        Синон нажала на курок.
        То, что выстрелило, не было покрытым металлом, бронебойным патроном.
        Чисто-белый луч света, состоящий из сконденсированной бесконечной энергии, вырвался из обвиваемого калейдоскопическим ореолом дула и пронзил небо.
        Улыбка исчезла с лица Сатрайзера. Он мгновенно попытался увернуться, в Гаррета ударил луч света.
        Оранжевый огненный шар расширялся, полностью поглощая Сатрайзера — оглушающий грохот, взрыв.
        Синон почувствовала, как на лицо обрушился шквал, и упала, словно камень. Через несколько секунд она ударилась о скалистую землю.
        У нее не было сил ползти, не говоря уже о полете. Поглощающая боль от расчлененных ног не позволяла даже поддерживать сознание.
        Тем не менее, Синон держала глаза открытыми, наблюдая за результатом выстрела.
        Ветер сдул витающий в небе, чёрный дым.
        Появившимся был Сатрайзер, все еще парящий в воздухе.
        Но он не был невредим. Правую руку полностью снес зарядом снайперской винтовки, и легкий черный дым поднимался от плеча. Правая сторона его некогда гладкого лица обуглилась, а изо рта вытекала струйка крови.
        Жестокое намерение убивать, наконец, отразилось на лице Сатрайзера.
        — Давай. Я заполучу тебя, чего бы мне это не стоило.
        Синон собралась с последними силами, пытаясь поднять Гекату.
        Через несколько секунд Сатрайзер отвел глаза. Крылатое существо под ним изменило направление и, оставив после себя тонкую струйку черного дыма, полетело прямо на юг.
        Синон мягко опустила антиматериальную снайперскую винтовку на землю; она была не в состоянии держать её на весу. В момент касания с землёй она снова превратилась в изначальный белый лук.
        Девушка использовала последние силы, чтобы поднять руки и погладить свисающее с её шеи ожерелье.
        "......... Кирито..."
        Пробормотала она, слезы потекли по щекам.
        ***
        У Лифы не было времени на вытаскивание острых лезвий, причинявших ей боль.
        Боль смешалась, словно иглы пронзали её обнажённые нервы.
        Несколько ран явно были смертельными. Каждый раз, когда она двигалась, два меча, пронзившие живот, причиняли вред ее внутренним органам, а меч, впившийся в спину и грудь, попал прямо в сердце.
        Но Лифа не остановилась.
        — Ура... ААААААА!!
        Как только выплеснулось огромное количество крови, она с неистовым рёвом активировала Навык Мечника, который она уже активировала, кто знает, сколько десятков, а может и сотен раз.
        Катана «Verduras Anima» ударила горизонтально с зелёным свечением. После мгновенной концентрации вокруг неё силы, бесшумно закружилась кривая света и разорвала на куски тела бесчисленных вражеских солдат.
        Несколько врагов воспользовались возможностью, предоставленной временем восстановлением навыка, и пошли в атаку. Хоть она и успела уклониться от большинства атак, алебарда всё же успела отрезать левую руку.
        Она твердо оперлась обеими ногами о землю, чтобы стабилизировать тело, которое почти упало от удара...
        — ХАААААА!!
        Меч опять ударил горизонтально, и ещё три врага скончались.
        Лифа подняла руку, упавшую на землю, приложила ее к ране и сильно топнула правой ногой по земле.
        Цветы и трава проросли на земле со вспышкой зеленого света, потом исчезли. Ее здоровье восстановилось до нормального состояния, и хотя ужасные раны все еще присутствовали, левая рука вновь на месте.
        В подобной ситуации, бесконечную регенерацию аккаунта Террарии уже нельзя было назвать божьей благодатью.
        Сюда больше подходило слово "проклятие". Сколько бы она ни страдала, какую бы боль не испытывала, ей нельзя было упасть. Она не могла умереть, но и не была непобедима; девушка столкнулась с немыслимой пыткой.
        Единственное, что все еще удерживало Лифу, было верой.
        “Если бы тут только был Онии-чан. Он никогда бы не упал от этих ран. Так что я тоже не могу. Это всего три тысячи человек, я, конечно, избавлюсь от всех них. Потому что... я... сестричка... «Чёрного Мечника» Кирито...”
        “Младшая сетриииичка!!”
        Багровый свет выстрелил из кончика катаны в ее руке.
        Зумм! Катана ударила с низким металлическим звуком, выстрелив гигантским копьем света, которое вытянулось на сотню метров. Тела врагов согнулись и, наконец, исчезли.
        — ... Фуф... Фуф......
        Ее быстрое дыхание сменилось сгустками крови.
        Лифа вытерла рот, неуверенно встала, и копье ударило прямо в левый глаз, выйдя через затылок.
        Она отступила на несколько шагов, но не упала.
        Схватила ручку копья левой рукой и вырвала его одним движением. Ощущение, которое было не болью, вспыхнуло внутри черепа.
        — Угх... Ураааааааа!
        Она закричала, тяжело топая ногой, чтобы восстановиться. Временно отсутствующая, левая половина зрения восстановилась.
        На первый взгляд, осталось всего около ста противников.
        Лифа усмехнулась, вытянула окровавленную левую руку вперед, направила ладонь вверх и пошевелила сжатыми пальцами.
        Против легиона, который в ярости направлялся к ней, издавая совершенно отчаянные завывания, она размахивала своей катаной с тяжелым свистом.
        — Ееах... АААААААА!
        Меч блеснул.
        Кровь стала витать в воздухе, как только Лифа бесстрашно пробралась в затрудненный центр вражеского легиона.
        Примерно три минуты спустя, после падения последнего врага, Лифе нанесли удар еще десять кусков металла.
        Ее конечности потеряли чувствительность, она поколебалась и упала назад, затем временно повисла в воздушном пространстве благодаря мечам и копьям, торчащим из спины, которые воткнулись в землю.
        Услышав голос Рирупирина и других зовущих, а также приближающиеся шаги, Лифа закрыла глаза и тихо пробормотала:
        — Я... приложила все усилия... Онии-чан...
        ***
        Поскольку Янаи нажал на курок, приглушенный крик одновременно раздался в левом наушнике Хиги.
        — Хига-кун, уворачивайся!!
        “Ха? Уворачивайся... от пули?”
        В то время как эта унылая мысль посетила его ум, Хига услышал свистящий звук чего-то падающего свысока.
        Лязг!
        Это был звон не от огнестрельного оружия. Звук чего-то падающего свысока в открытом блоке, попавшего в лоб Янаи.
        Глаза Янаи расширились и посмотрели вверх. Его левая рука, державшая лестницу, внезапно соскользнула.
        — Стой... Подожди...
        Хига внезапно забыл про боль в плече, сжал лестницу и подтянул тело максимально близко к блоку.
        Рывок, столь сильный, подверг сомнению место, откуда мог быть; упал сначала мимо, а затем маленький пистолет с остаточным запахом пороха появился в его поле зрения.
        Наконец, бессознательное тело Янаи втиснулось в промежуток между Хигой и блоком, затем остановилось.
        — Хии... Хиии!
        Плечи Хиги подсознательно откинулись назад, и он крепко прижался спиной к стене.
        Тело Янаи медленно соскальзывало, вдыхая вонючий пот, исходивший от рубашки Хиги.
        — ......... Ах.
        Поскольку Хига наделал шума, Янаи погрузился на 50 метров вниз в отверстие. Послышался лязг от столкновения с лестницей, а затем заключительный рокот, когда он приземлился у основания.
        “......... Хм. Он… умер? Нет, по-видимому, сломал две или три кости… нет, вероятно, пять или шесть…”
        В то время как Хига собирался отключиться, звук, похожий на крик, прозвучал в ухе, прервав мысли.
        — Хига-кун... Хей, Хига-кун!! С тобой все в порядке?! Ответь мне, хей!!
        — ………. Ах, нет, я просто удивился… что ты умеешь издавать такие звуки, Ринко-семпай.
        — Как… В каком ты состоянии, чтобы говорить что-то подобное сейчас?! Ты ранен?! Он стрелял в тебя?!
        — А, хм...
        Хига осмотрел рану на правом плече.
        Количество крови, которое он потерял, было несколько пугающим. Правая рука потеряла чувствительность, и его знобило. Даже мыслил не так быстро, как обычно.
        Но Хига сделал глубокий вдох и, собрав на мгновение все оставшиеся силы, сказал максимально бодро:
        — Нет, я абсолютно в порядке! Просто царапина. Я продолжу операцию, пожалуйста, вернись к монитору с Кирито-куном, Семпай!!
        — Действительно все в порядке?! Я поверю тебе, хорошо?! Если обманешь меня, я никогда не прощу тебя, понял?!
        — Насчет этого... Просто доверься мне.
        Хига посмотрел вверх и махнул рукой Ринко, которая высунула голову в отверстие на уровне десятков метров наверху. Из-за большого расстояния, дополненного несоответствующим освещением, должно быть, сложно увидеть, что он истекает кровью.
        — Тогда… я возвращаюсь к главному контрольному пульту, и если изображение изменится, то я вернусь! Удачи, Хига-кун!!
        В момент, когда она собиралась идти, Хига не мог не обратиться низким голосом:
        — А... Рин-Ринко-семпай.
        — Что, что-то не так?!
        — Нет... Хм, ух...
        “Вы знали? В университете, мало того, что Каяба-семпай и тот ублюдок Суго были одержимы Вами, так и я тоже”.
        Так хотел сказать Хига, но продолжал чувствовать, что, если бы сказал что-то вроде такого, его жизнеспособность решительно уменьшилась бы, таким образом, он произнес что-то случайное, первое пришедшее в голову.
        — Гм, после того, как мы обо всем позаботимся, не хотели бы Вы заказать что-нибудь, чтобы поесть вместе?
        — … Поняла, я угощу тебя бургерами или миской говядины, или чем нибудь другим, удачи!!
        Затем силуэт профессора Кудзиро исчез из поля зрения Хиги.
        “Она действительно дешевка”.
        Если задуматься, то масштаб "последних важных слов" не может быть другим.
        Хига горько улыбнулся, затем вернулся к ноутбуку в левой руке. Он дотронулся оцепенелыми кончиками пальцев правой руки до клавиатуры и стал тщательно вводить команды.
        STL #3... Подключена #4. #5, #6... Подключены.
        Возможно из-за потери крови, слова перед глазами Хиги начали удваиваться. Он покачал головой и тихо пробормотал.
        “Хорошо, Кирито-кун, почти пора просыпаться”.
        ***
        Сквозь поток слез Асуна пристально посмотрела на фигуру своего возлюбленного, молясь.
        “Пожалуйста, Кирито-кун. Я готова посвятить тебе свое сердце, свою жизнь, всю себя… Поэтому, пожалуйста, проснись. Кирито-кун”.
        ***
        “Кирито”.
        ***
        “Онии-чан”.
        ***
        .........Сейчас... Кирито...
        
        Часть 5
        
        Кирито.
        Мне показалось, что кто-то позвал меня, и я вышел из своего полусна.
        Подняв веки, я увидел бесчисленное множество частиц, плавающих в оранжевом свете.
        Мое смутное зрение постепенно восстанавливалось.
        Это трепетала белая ткань — занавески.
        Серебристая оконная рама. Старомодное стекло.
        Покачивающаяся ветка дерева. Самолет, медленно летящий в небе, окрашенном в красный цвет заходящего солнца.
        Я сделал глубокий вдох пыльного воздуха, поднял верхнюю часть тела и увидел матроску, обладательница которой стояла перед темно-зеленой классной доской. Тряпка со свистом стирала последние слова, написанные белым мелом.
        — ... Эм, Киригая-кун.
        Я услышал, как кто-то снова зовет меня по имени. Повернулся и поймал на себе робкий взгляд другой студентки.
        — Я бы хотела передвинуть стол.
        Судя по всему, я заснул в классе вплоть до того момента, как пришло время его убирать.
        — Ах... Прошу прощения.
        Я пробормотал, а затем пальцем снял сумку с книгами, висевшую на крючке возле стола, и встал.
        Моя голова налилась свинцом.
        Это было похоже на усталость, которая бывает после просмотра действительно длинного — очень длинного фильма. Я не смог вспомнить ни одной истории, но осколки от бесчисленных эмоций, казалось, все еще оставались у меня в мозгу. Я покачал головой.
        Потом отвел взгляд от своей одноклассницы, которая показалась мне смешной на вид, и сделал несколько шагов по направлению к двери в задней части классной комнаты и тихо прошептал:
        — Неужели... Это был сон...
        (Продолжение следует)
        
        
        Послесловие переводчиков
        
        Voronich: Благодарю всех тех, кто ждал этот перевод, он сильно растянулся, увы. Хочу высказать большую благодарность команде, эти люди больные очень хорошие, великолепные товарищи и переводчики в целом. Спасибо группе Сборник Аниме (https://vk.com/world_collection_anime) за предоставление убежища и пр. Спасибо, что дочитали наш перевод до конца! Ждите, скоро будет что-то новое.
        Satan: Спасибо Вам всем за прочтение нашего перевода и за то, что оставались с нами на протяжении всего процесса. Мы очень старались не разочаровать Вас. Надеюсь, Вы и дальше останетесь нашими читателями. Следите и дальше за обновлениями.
        Hecci: Добейте меня... Это ранобэ и манга (SAO Project Alicization), которую полностью перевожу я, срезали мой ХП почти до нуля. Простите за завтраки, но черт, это оооочень сложнаа. Благодаря сломанному компу и моему не бесконечному трафику, редактура и перевод ну очень плохие. Простите. (т_т) А ещё эти экзамены...
        Nekit: Наконец-то 17 том завершён! Собсна всё что надо уже написано. Извиняшки за столь долгое ожидание. 18 томом тоже займёмся мы, ждите.
        
        Благодарность: Agorol
        
        
      
 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к